COAGULACION – FLOCULACION

Las aguas naturales contienen sustancias tanto disueltas y en suspensión de carácter orgánico (ej. bacterias) e inorgánico (ej.
arcillas). La materia en suspensión puede tener un tamaño y densidad tal que puede ser eliminada del agua por simple
sedimentación (Tabla 1), pero algunas partículas son de un tamaño tan pequeño y tienen una carga eléctrica superficial que las
hace repelerse continuamente lo que impide su aglomeración y por tanto la formación de una partícula más pesada y
sedimentable. Estas partículas se denominan coloides.
Diámetro
de
la
Clasificación
Area superficial *
particular, mm
10
Grava
3.14 cm2
1
Arena gruesa
31.41 cm2
0.1
Arena fina
314.12 cm2
0.01
Limo
0.31 m2
0.001
Bacterias
3.14 m2
0.0001
Partículas coloidales
31.40 m2
0.00001
Partículas coloidales
314 m2
0.000001
Partículas coloidales
3140 m2
* Areas obtenida a partir de una partícula inicial de 10 mm de diámetro.
**Asumiendo esferas con gravedad específica 2.65 y sedimentación de 30.48 cm.

Tiempo de
sedimentación **
0.3 s
3s
38 s
33 min
55 h
230 d
6.3 años
63 años mínimo

Tabla 1. Tiempos de sedimentación de las partículas (Adaptado y traducido de Corbitt R., 1989)
Por tanto, para eliminar las partículas suspendidas del agua se utiliza el proceso de coagulación- floculación. La coagulación es un
proceso químico, mientras la floculación es un proceso físico.
El primero de ellos se refiere a la desestabilización de las partículas suspendidas mientras el segundo trata con el transporte de
ellas dentro del líquido para que hagan contacto y formen una masa tridimensional de flóculos porosos.
Los coloides generalmente son estables (suspendidos) en solución debido a las fuerzas electrostáticas (ionización de los grupos
superficiales) y/o al agua de hidratación. La carga eléctrica de los coloides ( generalmente negativa) originan una fuerza de
repulsión entre ellas permitiéndoles su dispersión y por tanto dificultando su agregación. Los factores desestabilizantes son las
fuerzas de atracción que dan lugar a la unión de los coloides, siendo ellas el movimiento Browniano, las fuerzas de Van der Waals y
también en menor grado las fuerzas de gravedad . El proceso químico que tiene lugar es bastante complejo y la interacción de las
distintas fuerzas puede ser resumido en la figura 1. 1. Se reduce el potencial Z hasta un punto donde las fuerzas de Van der Waals
causan que las partículas se aglutinen. 2. Se realiza la unión de las partículas debido a puentes entre los grupos reactivos de los
coloides 3. Las partículas se enredan en el precipitado que se forma al añadir la sustancia coagulante. Las fuerzas de atracción
actúan hasta la distancia x (ver gráfica) y a partir de ahí la fuerza resultante es de repulsión.
La coagulación es entonces el proceso de desestabilización de las partículas coloidales con el objeto de anular o disminuir las
fuerzas de repulsión de tal manera que las partículas dispersas en el agua se agrupen en otras más voluminosas y pesadas
(flóculos) que puedan ser separadas más fácilmente del agua (Figura 2).
La neutralización de la carga eléctrica del coloide, objeto de la coagulación, se realiza aplicando al agua sustancias denominadas
coagulantes siendo los más utilizados las sales de aluminio o hierro de forma que los cationes trivalentes de aluminio o hierro
neutralizen las cargas eléctricas negativas que suelen rodear a las partículas coloidales dispersas en el agua.

Figura 1. Fuerzas entre las partículas versus distancia
(Tomado de Reynolds and Richards, 1996)

Esta aglomeración de las partículas descargadas y ayudadas ahora por una agitación lenta. La teoría de la doble capa eléctrica se ocupa de la distribución de los co-iones y contra-iones en la proximidad de la superficie de una partícula que se encuentra en un medio polar y. a) Adición de coagulante b) Desestabilización de las partículas c) Agregación de las partículas desestabilizadas. los iones de signo opuesto al de la partícula coloidal ( generalmente iones positivos). hasta llegar a una distribución iónica uniforme en el líquido. a la vez. como el agua. 2002) La coagulación se consigue mediante una difusión rápida de las sustancias coagulantes en el agua empleando medios de agitación rápida. Esquema del proceso de coagulación. como consecuencia. (Corbitt.1989) La mayor parte de las sustancias que se ponen en contacto con un medio polar.. Formación de los flóculos Figura 3. La magnitud de las fuerzas de repulsión es medida por el potencial Z (Figura 5): ζ = 4πqd/ D ζ : potencial Z q: carga por unidad de área . La diferencia de potencial de esta capa difusa se conoce como «potencial electrocinético o potencial Z». Parte de estos iones quedan unidos al sólido por fuerzas electrostáticas de adsorción y los demás constituyen una zona de difusión.Figura 2. Esquema del proceso de coagulación-floculación.(Hubbard. que quedan en exceso en la disolución y que rodean a la partícula forman con ésta una «doble capa eléctrica». Tras la neutralización de las partículas coloidales. Al poner en contacto las partículas coloidales con el coagulante. también puede haber iones del mismo signo que la partícula coloidal. La floculación esta relacionada con los fenómenos de transporte de las partículas dentro del liquido. a los que se llama co-iones. se ocupa. es decir una vez conseguida la desestabilización coloidal las partículas formadas están en disposición de aglomerarse (Figura 4) . es el objetivo de la floculación. ha de haber iones con carga contraria para que exista una electroneutralidad. de los potenciales eléctricos que existen en esta zona. adquieren una carga eléctrica superficial por ionización o adsorción de iones En un sistema en el que están dispersas moléculas o partículas coloidales cargadas. Figura 4 . a estos iones se les llama contra-iones.

La figura 5 explica gráficamente lo que ocurre alrededor de la partícula coloidal. se origina un apantallamiento que debilita la atracción electrostática hacia los contra-iones que se encuentran más alejados de la partícula. o sea que en las proximidades de la superficie de una partícula coloidal cargada hay un equilibrio entre las fuerzas eléctricas de atracción de contra-iones y repulsión de co-iones y la agitación térmica que tiende a producir una distribución de los contra-iones en el seno del líquido. Los contra-iones tienden a unirse a la superficie de la partícula para neutralizar su carga. 1992) TIPOS DE COAGULACIÓN Coagulación por neutralización de la carga. se notará que al principio disminuye rápidamente y después muy lentamente a medida que la distancia desde la partícula es mayor hasta llegar a un potencial teóricamente nulo. debido al efecto combinado de las fuerzas eléctricas y la agitación térmica. Partícula coloidal y su campo electrostático (Arboleda J.. (Arboleda. es decir. Por la adsorción de iones que posean una carga opuesta a la de los iones determinantes del potencial y que sean capaces de reemplazar a éstos e la capa fija. se crea una "doble capa" eléctrica difusa (capa de Gouy Chapman). 1992) Puede hacerse por:   Cambio de la concentración de los iones que determinan el potencial del coloide. J. y por tanto. si se observa el potencial eléctrico. la agitación térmica impide que se forme una doble capa eléctrica compacta. . pero por otra parte.d: espesor de la capa que rodea el coloide y en la cual la carga es efectiva D: constante dieléctrica del líquido Para que un coloide se aglutine con otros es necesario que las partículas se aproximen a una distancia menor que d. a la distancia infinita de la superficie de la partícula. donde ya la distribución de las cargas es uniforme. Al haber un exceso de estos contra-iones próximos a la superficie de la partícula cargada. Figura 5.

Las reacciones de coagulación son muy rápidas. 7H2O + 1. La coagulación se produce cuando el potencial Z se hace cero. el proceso de coagulación utiliza los diferentes mecanismos que normalmente son complementarios uso con otros.5 a 7. Coagulación por comprensión de la doble capa: Aumentando la concentración del electrolito se incorporan contraiones a la capa difusa . En el caso del Fe las reacciones más importantes son: 3FeSO4. Investigación intensiva en este campo ha sido hecha desde 1920 encontrándose que la menor solubilidad de los productos de la hidrólisis del aluminio se encuentra en rangos de pH de 5. La baja solubilidad de los productos de la hidrólisis de las sales de Al y Fe es importante ya que permite la precipitación de los mismos. Entre los sintéticos los más utilizados son las poliacrilamidas y la sílica activada que resulta de la acidificación del silicato de sodio. Su desventaja es su alto costo. Las sales de hierro presentan un comportamiento similar aunque el rango de pH es más amplio (Figura 6). Es la más frecuentemente usada. En ese momento se precipitan los hidróxidos que se forman por la reacción con la alcalinidad induciendo la formación de una capa esponjosa que atrapa los coloides. Coagulación por incorporación o barrido: Se produce cuando se agrega una concentración de coagulantes tan alta que excede el límite de solubilidad de ese compuesto en el agua. Los principales coagulantes metálicos son las sales de aluminio y hierro en la forma de sulfato de aluminio o cloruro férrico. Tipos de coagulantes   Polielectrolitos Coagulantes metálicos Los polielectrolitos son polímeros que tienen múltiples grupos funcionales activos.5 Cl2 → Fe2(SO4)3 + FeCl3 +21H2O 2 FeCl3 + 3Ca(HCO3)2 → 2Fe(OH)3 (s) +3CaCl2 +7H2O . En este caso la reacción se presenta de la siguiente forma: Al2(SO4)3. los iones de cargas más altas son más efectivos. duran fracciones de segundo desde que se ponen en contacto las partículas con el coagulante.8 (Figura 5).La adsorción de iones o productos de hidrólisis simples ( Al(OH)++) es un ejemplo. Así también entre mayor sea la carga del contraión más se disminuirá la carga del coloide. En la práctica. CaO + H2O → Ca(OH)2 El pH es un parámetro importante en estos procesos.14H2O + 3Ca(OH)2 → 2Al(OH)3 (s) + 3CaSO4 + 14H2O Ca(OH)2 se forma cuando la cal (CaO) se pone en contacto con el agua y reacciona con ésta. Entre los naturales es reconocido la penca de tina o nopal. Los polielectrolitos son más eficientes como ayudantes de floculación. La ventaja de la utilización de polielectrolitos radica en que se necesitan dosis bajas del coagulante y además no produce un gran volumen de flóculos. entonces parte de la larga cadena puede quedar libre y flotando en el líquido lo que permitiría que se adhiriese a otro coloide. Se clasifican en naturales y sintéticos. En el caso de las sales de aluminio (sulfato de Al) es necesario que el agua tenga suficiente alcalinidad (generalmente bicarbonato) para producir los flóculos adecuados para la sedimentación. Por consiguiente. con la cual ésta se represa y se disminuye la magnitud de las fuerzas repulsivas permitiendo la eliminación de la barrera de energía. Coagulación por puente químico: La producida por cadenas poliméricas (largas cadenas de iones) cuando son adsorbidas químicamente parcialmente por las partículas coloidales.14H2O + 3Ca(HCO3)2 → 2Al(OH)3 + 3CaSO4 + 14H2O + 6CO2 En el caso de que el agua no tenga suficiente alcalinidad es necesario añadirla en forma de hidróxido. La reacción simplificada para producir el flóculo es: Al2(SO4)3.

por ejemplo en forma de cal.( Reynolds and Richards. Solubilidad del hidróxido de aluminio. posiblemente a más bajo costo. partículas orgánicas. Si la alcalinidad presente en el agua no es suficiente. Para tratar este tipo de agua se requiere materiales de alto peso molecular. alta alcalinidad. Solubilidad del hidróxido de hierro (Reynolds and Richards.Al igual que en la coagulación con sales de aluminio la alacalinidad juega un papel imporatte.Sistema de más fácil tratamiento debido a que con esta agua muchos coagulantes son efectivos. Pueden ser también efectivos los polímeros aniónicos y no iónicos. debe entonces añadirse ésta..Alta turbiedad. plankton y otros organismos microscópicos. presentándose cuatro posibles situaciones ( Transcrito de EEMM. 1996) Figura 6. 1996) INFLUENCIA DE LA ALCALINIDAD Y TURBIEDAD EN LA EFICIENCIA DELA COAGULACIÓN La turbiedad en el agua es causada por la presencia de materia en suspensión tal como arcilla. 1986): 1. Las sales de aluminio y hierro generalmente son . 2FeCl3 + 3Ca(OH)2 → 2Fe(OH)3 (s) + 3CaCl2 Figura 5. Los polímeros catiónicos proveen una buena desestabilización y una concentración grande de partículas lo que permite la fácil floculación de los aglomerados.

pero se debe controlar cuidadosamente el pH durante la prueba. Dekker.ACODAL. El sulfato de aluminio actúa mejor en una región de pH entre 6 y 7.1992.. De igual manera se puede lograr este efecto adicionando polímeros aniónicos. T. A. Similarmente. También son efectivas las sales de hierro y aluminio.efectivas. Se requieren altas dosis de coagulantes para producir la precipitación del Al(OH) 3 o Fe(OH)3(s). . para aumentar la turbiedad se pueden adicionar arcillas. 1989. Bosto. Debido a la baja turbiedad los polímeros no trabajan solos. Como en el caso anterior.. produciendo un floc más pesado.P. Corbbit. debido a que el pH puede bajar a niveles más bajos que el rango de precipitación de el Al(OH)3(s) y Fe(OH)3(s) para que se produzca floculación. EEMM.Baja turbiedad. 2.Aquí los polímeros funcionan como en el caso anterior. 1996. Los precipitados gelatinosos pueden ser ligeramente estables. Puede ser necesaria la adición de alcalinizantes para prevenir que baje el pH por debajo de los niveles óptimos requeridos para la formación de los polímeros de aluminio y hierro. Referencias Arboleda.1986 Hubbard.2002 Reynolds. McGraw Hill.En este tipo de aguas los polímeros no pueden trabajar solos. y las sales férricas en una región de pH entre 5 y 7. 4. Teoría y práctica de la purificación del agua.Baja turbiedad. Cúcuta. baja alcalinidad. Cuando se emplean estos coagulantes es posible que no necesiten ayudantes de coagulación o adición de alcalinizantes para controlar el pH. Las sales de aluminio y hierro generalmente son inefectivas si se usan solas.. 3. Para solucionar el problema se pueden tomar las siguientes decisiones: a) Adición de cal u otro alcalinizante para llevar el agua al tipo 3. Encyclopedia of Surface and Colloid Science. J. b) Adicionar arcillas o sus equivalentes para transformar el agua al tipo 2.Estas aguas son la más difíciles de coagular. Richards.Alta turbiedad.Taller sobre operación y mantenimiento de plantas de tratamiento. Usualmente se deben adicionar partículas antes del polímero. R. Standard handbook for environmental engineering.. Se puede reducir la dosis de alúmina si se adiciona arcillas o sílice activada. alta alcalinidad. PWS Publishing company. la floculación es demasiado baja para permitir la agregación si se forman los polímeros metálicos para alcanzar la carga de neutralización. baja alcalinidad.Unit operations and processes in environmental engineering.. La coagulación se efectúa con mayor eficiencia en los mismes rangos de pH de las aguas del caso anterior.