NeoFronteras

2009 Edici´n de oto~o o n

El LHC vuelve a funcionar este oto˜o despu´s de n e que el a˜o pasado sufrien ra una grave aver´ ıa
Foto del interior del tunel del LHC.

– No solamente las part´ ıculas han vuelto a circular, sino que adem´s a se han producido las primeras colisiones. Recientemente ha batido el record mundial haciendo chocar protones a 1.18 TeV. Este colisionador de 27 km de circunferencia constituye la m´quina m´s grande del a a mundo y con ´l se espera conseguir colisiones a 7 Tev, descubriendo e nuevas part´ ıcula y quiz´s una nueva F´ a ısica en el camino.

ESPACIO

Seg´n LCROSS hay agua helada en la Luna u
Datos espectrosc´picos recientes de la misi´n LCROSS revelan que o o en la Luna hay lugares con agua helada en el subsuelo.
Noviembre – La misi´n hizo estreo llarse un objeto sobre un cr´ter lunar a que est´ permanentemente a la soma bra, levantado una pluma de gas y polvo que pudo ser analizada. Adem´s de a agua helada se ha detectado metano, di´xido de carbono y otras sustancias. o La presencia de agua facilitar´ la perıa manencia de los seres humanos e la Luna, aunque no est´ claro si se puea de explotar f´cilmente. a

´ INDICE Cosmos y Tierra: Espacio, F´ ısica, Geolog´ ıa, Matem´ticas, a Meteorolog´ Qu´ ıa, ımica. p. 3 Vida: Biolog´ ıa, Ecolog´ Etolog´ Gen´tica, ıa, ıa, e Medio ambiente, Paleontolog´ p. 52 ıa. Hombre: Medicina, Psicolog´ ıa. Antropolog´ ıa, Neurolog´ ıa,
p. 90

MEDIO AMBIENTE

Fracasa la cumbre de Copenhague
La cumbre del clima de Naciones Unidas concluy´ sin un acuerdo o sobre medidas concretas a tomar.
Diciembre – No est´ nada claro c´mo ser´ la lucha a o a contra el cambio clim´tico a partir de 2013, cuando a termina el primer per´ ıodo del anterior Protocolo de Kioto. Las razones del fracaso de la cumbre de Copenhague quiz´s habr´ que buscarlas en las diferencias a ıa pol´ ıticas entre los pa´ ıses en v´ de desarrollo y ıas los pa´ ıses desarrollados, que son los responsables hist´ricos de la mayor parte de las emisiones de o gases de efecto invernadero. PULSO DE LA TIERRA
Nivel CO2 385,99 ppm 70,280 ppm desde 1958 Deforestaci´n o 3250000 Hect´reas a (trimestral) Extinciones 2500 Especies (trimestral)

Otros campos: General, Tecnolog´ p. 96 ıa. Opini´n: Editorial, Huo mor, Cr´ ıticas. p. 101

NeoFronteras
EDITOR J. J. Moreno neofronteras@yahoo.es http://neofronteras.com

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PORTADA

2009 Edici´n de oto˜o 2 / 108 o n

Presentaci´n de esta revista o
J. J. Moreno Vivimos un mundo de informaci´n acelerada, una reo voluci´n en las comunicaciones. Un mundo en donde cada o uno de nosotros no s´lo puede recibir informaci´n de los o o medios como anta˜o, sino que adem´s puede producirla, n a interpretarla, modificarla, difundirla, etc. Esto ha generado una incre´ explosi´n de oferta informativa, una satuıble o raci´n tal, que es imposible seguir todo lo m´s importante o a que aparece en Internet. Adem´s del mundo cient´ a ıfico hay otros sectores del conocimiento humano, o del mundo social y pol´ ıtico, que tambi´n generan informaci´n, y mucha. e o Hemos llegado a un punto en el que el lector no tiene tiempo material para leer todo lo que le apetecer´ ıa, por lo que este supuesto lector puede llegar a consumir compulsivamente s´lo titulares y peque˜os res´menes. Si o n u adem´s gasta tiempo en escribir comentarios, las posibilia dades que tiene de leer noticias completas son muy escasas. Pero para poder llegar a tener un conocimiento fundamentado sobre un descubrimiento cient´ ıfico tendr´ que leer ıa completamente lo que se le proporciona. Cuando me plante´ crear NeoFronteras lo hice pensane do en crear aquello que no hab´ y que a m´ como lector, ıa ı, me gustar´ que existiera. Una de las condiciones para su ıa creaci´n era que no s´lo habr´ que informar del hallazgo o o ıa cient´ ıfico o tecnol´gico en cuesti´n, sino adem´s explicar o o a c´mo se lleg´ a ´l, por qu´ es importante, qu´ implicacioo o e e e nes tiene, etc. Estos condicionantes hacen que la brevedad est´ re˜ida con la confecci´n de las noticias que puedan e n o aparecer publicadas. A este objetivo de leer completamente una noticia se opone tanto esta excesiva extensi´n de las noticias, como o la incomodidad de la lectura en la pantalla de un ordenador. Por lo tanto, poder contar con una edici´n en papel o o una versi´n en pdf podr´ ayudar aquellos que deseen o ıa leer m´s tranquilamente o quieran estar desligados de su a ordenador. Lo que el amable lector tiene entre sus manos, en su pantalla o en su libro electr´nico es el primer ejemplar, o con estructura de revista y en formato A4, de NeoFronteras. Est´ basado en las noticias aparecidas durante los a ultimos 3 meses en el sitio web del mismo nombre. Na´ turalmente, est´ confeccionado con LaTex, lo que permite a dotarlo de un aspecto profesional que otros procesadores no consiguen, aunque a costa de tener muy pocos “efectos gr´ficos especiales”. Espero que la f´cil lectura del negro a a sobre blanco y el contenido compensen esta carencia visual. Como esto casi es una versi´n beta, un primer protoo tipo, una improvisaci´n creada en poco tiempo para que o salga en fechas navide˜as, es inevitable que los errores han gan acto de presencia. Por adelantado vayan mis disculpas. Las ideas y sugerencias de los lectores ser´n siempre a bienvenidas. Esto es un experimento y, como tal, no constituye un proyecto que necesariamente se prolongue en el tiempo en el actual formato o se prolongue sin m´s en el futuro. Es a una posibilidad, un ejercicio de imaginaci´n sobre qu´ pao e sar´ si existiera algo as´ Puestos a imaginar m´s all´ del ıa ı. a a actual prototipo, se podr´ concebir una revista con el triıa ple o cu´druple de contenido sin que menguara su calidad, a y que la edici´n fuera mensual. Un lugar en donde otros o autores tuvieran cabida. Un lugar en donde se viera reflejado el conocimiento humano actual, conocimiento que es la mayor empresa que el Homo sapiens puede concebir.

´ INDICE DETALLADO POR MATERIAS     Espacio      F´ ısica   Cosmos y Tierra   ıa   Geolog´      Matem´ticas a      ıa p´g. 52 a   Biolog´       Etolog´ ıa p´g. 61 a      Vida Gen´tica e p´g. 62 a       Medio Ambiente p´g. 67 a     Paleontolog´ ıa p´g. 84 a Este documento    p´g. 86 a   Medicina    Hombre Neurolog´ ıa p´g. 90 a      Psicolog´ ıa p´g. 92 a     General p´g. 96 a   General   ıa p´g. 97 a    Tecnolog´   a   Editorial p´g. 101    Opini´n Humor p´g. 105 a o     Cr´ ıticas p´g. 106 a p´g. 3 a p´g. 28 a p´g. 41 a p´g. 49 a

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2009 Edici´n de oto˜o 3 / 108 o n

¿Materia oscura hecha de ´tomos oscuros? a
La materia oscura podr´ estar formada por “´tomos” e “iones” oscuros que emitir´ “fotones” ıa a ıan oscuros y formar´ “mol´culas” oscuras, “estrellas” oscuras y quiz´s “planetas” oscuros. ıa e a
J. J. Moreno, NeoFronteras

Materia oscura inferida (en azul) a partir del efecto de lente gravitacional. Foto:NASA, Chandra X-ray Observatory.

Desde hace a˜os hay algo que trae n de cabeza a los f´ ısicos y astrof´ ısicos: la materia oscura. La materia con este desafortunado nombre, que podr´ ıamos haber llamado mejor “materia oculta”, no emite luz ni la bloquea, pero tiene influencia gravitatoria, como podemos medir en galaxias y en c´mulos de galaxias. Incluso pou demos inferir su distribuci´n a partir o de c´mo se desv´ la luz al viajar por o ıa el espacio curvado que esta materia produce (toda materia-energ´ curva ıa el espacio-tiempo seg´n la Relatividad u General). Seg´n los c´lculos un 80 % de la u a materia total del Universo es materia oscura, pero no tenemos ni idea de qu´ est´ hecha o cu´l es su naturae a a leza. Admitir que no tenemos ni idea del 80 % de la materia del Universo es desde luego una cura de humildad. La hip´tesis m´s aceptada en la o a comunidad cient´ ıfica es que la materia oscura estar´ hecha de part´ ıa ıculas d´bilmente interactuantes o WIMe Ps en sus siglas en ingl´s, que e tendr´ una fuerte influencia graviıan tatoria cuando se agregaran en gran cantidad a escala cosmol´gica. Ser´ o ıan part´ ıculas producidas durante el Big Bang y, en teor´ deber´ ba˜ar la ıa, ıa n Tierra como lo hacen los rayos c´smio cos de materia ordinaria. Como interaccionar´ poco con la materia ordiıan naria casi no lo har´ con los fotoıan nes (de ah´ su invisibilidad) y lo har´ ı ıa muy d´bilmente con la materia s´lie o

da que componen nuestros detectores. Como adem´s nos llegar´ en poca a ıan cantidad la medida directa aqu´ de su ı influencia gravitatoria ser´ imposible. ıa Pero de vez en cuando alguna de estas part´ ıculas provocar´ una se˜al en ıa n monocristales de silicio o germanio refrigerados cerca del cero absoluto de temperatura. El problema es que los detectores ultrasensibles que hemos instalado hasta ahora nos dicen que las WIMPs (si existen) no es que interact´en pou co, es que parecen no interactuar nada. Pero, ¿y si en lugar de part´ ıculas elementales oscuras las materia oscura estuviera compuesta por “´tomos osa curos”?, ¿cambiar´ algo la situaci´n? ıa o En la materia ordinaria los quarks se combinan para formar protones y neutrones que se juntan para formar n´cleos bajo la fuerza nuclear fuerte u y, a su vez, se combinan con electrones para formar ´tomos gracias a la a fuerza electromagn´tica. Es f´cil dee a tectar un electr´n o un prot´n viajero o o de los rayos c´smicos con nuestros diso positivos, pues son part´ ıculas cargadas que interaccionan f´cilmente con a la materia ordinaria, pero es un poco m´s complicado detectar ´tomos neua a tros de materia ordinaria, aunque totalmente posible. Ellos mismos admiten que la teor´ es muy especulativa. ıa Podr´ darse algo similar con ıa las WIMPs. Pudiera ser que versiones “cargadas” de estas hipot´ticas e part´ ıculas elementales se agregaran y combinaran, bajo su propia interacci´n, para formar “´tomos” de mateo a ria oscura que ser´ a´n m´s dif´ ıan u a ıciles de detectar o dar´ una se˜al diferenıan n te en nuestros detectores. Sabemos, gracias a las observaciones astron´micas, que la materia oso cura forma agregados gravitacionales y que ´stos no superan un tama˜o de e n 400 a˜os luz de anchura. La distribun ci´n de materia oscura, aunque invisio ble se puede inferir por c´lculos como a

en la foto de cabecera. Esta informaci´n nos puede servir a la hora de diso cernir el realismo de los modelos propuestos. Los datos de todos los detectores de WIMPs durante todos estos a˜os n han sido negativos hasta el presente salvo por un muy discutido resultado procedente de DAMA. DAMA est´ instalado en el laboa ratorio italiano de Gran Sasso y los cient´ ıficos que los gestionan dicen haber encontrado pruebas que parecen indicar la detecci´n de materia oscura. o Lo malo es que los resultados obtenidos no son los que cabr´ esperar por ıa los producidos en colisiones de WIMPs, adem´s de contradecir los resultaa dos negativos de otros experimentos en otros laboratorios. Ahora, David Kaplan y sus colaboradores de Johns Hopkins University dicen que el problema se podr´ ıa solucionar si consideramos que los impactos de materia oscura son producidos por los equivalentes de “´tomos” a e “iones” compuestos de part´ ıculas WIMPs “cargadas”. Los investigadores apuntan que la existencia de este tipo de part´ ıculas habr´ alterado la evoluci´n de la maıa o teria oscura en el universo primitivo. Las WIMPS sin “carga” tradicionales se habr´ desacoplado del resto ıan de la radiaci´n 1 segundo despu´s del o e Big Bang, mientras que los “´tomos a oscuros” habr´ alcanzado el equiliıan brio t´rmico 20 minutos despu´s del e e Big Bang. La expansi´n cosmol´gio o ca habr´ expandido los agregados de ıa materia oscura hasta cierto tama˜o n antes de que la gravedad producida por su propia masa tirara de ellos hasta alcanzar un tama˜o espec´ n ıfico en la actualidad. Para explicar la discrepancia entre DAMA y los otros experimentos, Kaplan y sus colegas proponen que las colisiones detectadas en DAMA son inel´sticas. En ellas parte de la energ´ a ıa cin´tica es absorbida por los “objetos e oscuros” en el choque para terminar siendo un poco m´s masivas (adquiria do m´s energ´ El fen´meno se dar´ a ıa). o ıa

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NeoFronteras Trimestral m´s f´cilmente con el yoduro de sodio a a pesado que DAMA usa como material detector que con el silicio o germanio usados en otros experimentos. La ganancia en energ´ de los “objetos osıa curos” se podr´ explicar si asumimos ıa que son “´tomos oscuros” que saltan a a un estado excitado de mayor energ´ ıa al colisionar, en lugar de deberse a la creaci´n de nuevas part´ o ıculas como se suele postular en este tipo de procesos. Los investigadores admiten que, para que cuadren los n´meros y se exu pliquen las estructuras observadas en el Universo antes mencionadas, parte de estos “´tomos oscuros” deben de a

Espacio estar “ionizados”. Ellos mismos admiten que la teor´ ıa es muy especulativa pero tiene el beneficio de traer a la materia oscura hasta un terreno m´s familiar y sia milar a la materia ordinaria. Sugieren que atomos de “hidr´geno oscu´ o ro” podr´ crean enlaces con otros ıan a ´tomos iguales para formar “mol´cue las oscuras” y que agregando este tipo de material oscuro se formar´ “esıa trellas oscuras” y otros “objetos compactos oscuros” (¿planetas oscuros?). ¿Habr´ tambi´n una qu´ a e ımica oscura que d´ lugar a una vida oscura? e A˜aden que la interacci´n entre fon o tones oscuros con fotones ordinarios

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podr´ dar lugar a l´ ıa ıneas espec´ ıficas de emisi´n en el espectro de rayos gamo ma c´smicos, por lo que la teor´ es o ıa comprobable. A otros expertos del campo les gusta esta explicaci´n para la materia o oscura. Adem´s, ya vimos en Neoa Fronteras (ver referencias) que hay ciertos estudios de F´ ısica te´rica que o podr´ avalar este tipo de ideas. ıan Fuentes y referencias: Noticia en Physicsworld. Copia art´ ıculo original. Luz oscura iluminando materia oscura.

ESPACIO

El espacio un poco m´s accesible a
Tres nuevos resultados acercan al ser humano a la estaci´n espacial, a Marte, a la Luna y a otros o lugares del Sistema Solar.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Concepci´n art´ o ıstica de una nave impulsada por un motor VASIMR. Foto: Ad Astra Rocket Company.

Varias noticias surgidas estos d´ nos hacen pensar que el ıas espacio exterior y la exploraci´n espacial est´n ya un poco o a m´s cerca. a La raz´n por la que no volvemos a la Luna, no estao blecemos una colonia all´ o exploramos el sistema solar de ı una manera tan lenta es sobre todo porque es muy caro y utilizamos una tecnolog´ muy anticuada. B´sicamente ıa a seguimos utilizando la misma tecnolog´ cohete de hace ıa 50 a˜os, pero ya se est´n dando t´ n a ımidos pasos en otras direcciones. Por un lado est´ el problema de colocar cargas en ´rbia o ta baja. Esto es necesario para abastecer la estaci´n eso pacial, colocar sat´lites en ´rbita baja o, a partir de ese e o punto, subirlos a ´rbitas m´s alejadas o incluso abandonar o a la Tierra.
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Pero hacer estas cosas sale muy caro porque utilizamos tecnolog´ cohete. Utilizar un ascensor espacial saldr´ ıa ıa mucho m´s barato, pero esto es ahora (y probablemena te lo ser´ por siempre) ciencia ficci´n. Aunque quiz´s la a o a ciencia ficci´n del pasado nos eche una mano al respecto. o ¿Qu´ tal el ca˜´n de Julio Verne? Tal cual no funcionar´ e no ıa, pero seg´n John Hunter con algunas modificaciones la idea u s´ podr´ funcionar, al menos para lanzar cargas a ´rbita ı ıa o baja. El concepto viene de un ca˜´n de hidr´geno comprino o mido de 47 metros que este f´ ısico ayud´ a construir en o el Lawrence Livermore National Laboratory. El ca˜´n era no capaz de lanzar proyectiles de unos pocos kilogramos a 3 km/s. Ahora se ha juntado con otros colegas para fundar en San Diego la compa˜´ Quicklaunch, que pretender desanıa rrollar esta tecnolog´ hasta alcanzar su viabilidad comerıa cial, seg´n informa NewScientist. u Seg´n los nuevos dise˜os, presentados en Boston duu n rante el congreso Space Investment Summit, un ca˜´n de no 1100 metros de longitud ser´ capaz de lanzar cargas de ıa 450 kilogramos a 6 km/s. Como esta velocidad no es suficiente como para situar dicha carga en ´rbita baja (LEO), o un peque˜o cohete terminar´ el trabajo. n ıa Lo mejor es que con este sistema el precio por kilogramo situado en LEO ser´ diez veces menor que con la ıa tecnolog´ actual. Aunque estiman el coste de construcci´n ıa o del sistema en 500 millones de d´lares. o Lo malo es que la aceleraci´n tan brutal en el inteo rior del proyectil destruir´ cualquier carga delicada y maıa tar´ a cualquier persona. Sin embargo, este sistema podr´ ıa ıa abastecer de combustible a la estaci´n espacial o situar o cargas robustas en ´rbita. Otro escollo es el calor geneo rado por la fricci´n con la atm´sfera, aunque seg´n los o o u

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proponentes se podr´ solucionar con un buen escudo y ıa gracias al corto periodo tiempo que el proyectil necesita para cruzar la atm´sfera. Su velocidad no obstante se ver´ o ıa reducida en 0,5 km/s debido a esta fricci´n atmosf´rica. o e Tambi´n se podr´ instalar en la Luna donde no hay e ıa atm´sfera y por tanto no hay fricci´n atmosf´rica. Haso o e ta cierto punto esta idea recuerda la tecnolog´ del ca˜´n ıa no electromagn´tico que de vez en cuando tambi´n parece ree e sucitar, aunque ultimamente lo hace como arma a bordo ´ de barcos de guerra.

La segunda noticia proviene de la compa˜´ Ad Astra nıa Rocket que est´ desarrollando un motor a plasma desa de hace unos a˜os: el VASIMR (Variable Specific Impuln se Magnetoplasma Rocket). En una prueba en c´mara de a vac´ realizada recientemente han conseguido batir una ıo marca de 201 kw de potencia con su modelo VX-200. Este motor, como ya vimos en estas p´ginas, acelera un plasa ma de arg´n a altas velocidades gracias a campos electroo magn´ticos. e

Seg´ n John Hunter el ca˜ on de Julio Verne podr´ funcionar con u n´ ıa algunas modificaciones, al menos para lanzar cargas a orbita baja. ´
Este mismo motor podr´ ser acoplado a la estaci´n esıa o pacial para darle impulsos peri´dicos (y as´ evitar su ca´ o ı ıda) con muy poco combustible y alimentado con electricidad procedente de paneles solares. Ese sistema abaratar´ muıa cho los gastos de mantenimiento de la estaci´n espacial. o En lugar de las 7,5 toneladas anuales de combustible que se consumen en la actualidad se necesitar´ s´lo 0,3 toneıa o ladas de arg´n para realizar el mismo trabajo. o Este motor, a esa potencia de consumo, produce un empuje de unos 5 newtons que, aunque parezca peque˜o, n es suficiente para llevar dos toneladas de carga desde las cercan´ del Sol hasta J´piter en 18 meses. ıas u Una versi´n mayor de este tipo de motor, de entre 10 y o 20 Megavatios, permitir´ hacer un viaje r´pido a Marte de ıa a 40 d´ disminuyendo as´ la exposici´n de los astronautas ıas, ı o a la lesiva radiaci´n espacial (el factor m´s limitante ahora o a mismo para un viaje a Marte adem´s del econ´mico). a o Tambi´n podr´ servir para desviar asteroides peligroe ıa sos cuyas ´rbitas se acerquen en exceso a la Terrestre y o evitar as´ una colisi´n. ı o El competidor m´s cercano a este motor es el impulsor a Hall de 50 kw de la NASA que acelera iones a alta velocidad como chorro de propulsi´n. Sin embargo, se dej´ de o o desarrollar en 2005 debido a recortes presupuestarios. Aunque hay otros motores i´nicos funcionando en el eso pacio para acelerar sondas espaciales, su potencia es muy inferior a la de estos casos. La compa˜´ espera probar su VASIMR en el espacio nıa el pr´ximo a˜o con vistas a ser utilizado en la estaci´n o n o espacial para 2013. Pero si queremos aplicaciones de gran potencia, como la misi´n corta a Marte, el VASIMR no puede ser alimeno tado con energ´ solar, sobre todo en misiones alejadas del ıa sistema solar interior. En ese caso se necesita alimentaci´n o nuclear. de corriente el´ctrica este tipo de sistemas de propulsi´n e o o provea de energ´ a una hipot´tica base lunar. ıa e La NASA ha efectuado una serie de pasos cr´ ıtico hacia el desarrollo de un generador nuclear de fisi´n del tama˜o o n de un cubo de basura. Este sistema estar´ alimentado ıa con uranio enriquecido y basado en reacciones en cadena de fisi´n nuclear, en lugar de hacerlo en la desintegraci´n o o espont´nea de is´topos de plutonio, como ven´ siendo el a o ıa caso de las sondas enviadas al sistema solar exterior. En este paso, en el que no se ha empleado material radiactivo, se ha querido comprobar el sistema t´rmico e que obtendr´ la energ´ a partir del calor generado por a ıa la fisi´n nuclear. Parad´jicamente se basa en un motor o o Stirling como el empleado en algunos sistemas de energ´ ıa solar t´rmica terrestre y que hemos cubierto en NeoFrone tera alguna vez. El concepto de motor de Stirling se basa en dise˜os de motores de combusti´n externa del siglo XIX n o realizador por Robert Stirling. Los ciclos de expansi´n de o un gas en un circuito cerrado permiten transformar calor en movimiento y a partir de ´ste y un generador el´ctrico e e puede obtener energ´ el´ctrica. ıa e En las pruebas efectuadas tambi´n se trataban de tese tar los materiales empleados y la transferencia de calor en el sistema. El pr´ximo paso ser´ la prueba en 2012 de un prototio a po que a´ne radiador t´rmico, motor Stirling y generador u e el´ctrico, pero sin el reactor nuclear propiamente dicho. e Un sistema nuclear de este tipo, y del tama˜o mencion nado, proporcionar´ unos 40 kw de potencia el´ctrica, que ıa e ser´ suficiente para alimentar una base lunar o marciana. ıa Para otras aplicaciones se podr´ utilizar una bater´ de ıa ıa estos generadores o escalar el sistema a un tama˜o a uno n mayor.

Fuentes y referencias: Nota de prensa en pdf. Nota de la NASA La tercera noticia versa precisamente sobre el desarro- ¿C´mo ir a Marte? o llo de un futuro generador nuclear espacial que alimente Alto rendimiento en energ´ solar t´rmica. ıa e

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2009 Edici´n de oto˜o 6 / 108 o n

Qu´ ımica estelar y exoplanetas rocosos
La firma qu´ ımica de las estrellas podr´ ayudar a identificar sistemas solares donde haya planetas de ıa tipo terrestre.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Seg´n un grupo de astr´nomos nuevos u o an´lisis sobre la composici´n del Sol a o podr´ proporcionar nuevos m´todos ıan e de detectar planetas similares a la Tierra orbitando otras estrellas.

Ya conocemos la existencia de cientos de exoplanetas, pero, debido a los sistema actuales de detecci´n, y a o la espera de los resultados de la misi´n o Kepler, casi todos son gigantes gaseosos como J´piter, en donde se supone u

que no puede haber vida. Puede que tengan compa˜eros de tipo rocoso o n puede que no sea as´ Si es el segundo ı. caso una nueva teor´ trata de expliıa car la raz´n. o

Interpretaci´n art´ o ıstica de un exoplaneta (NASA)

Estos investigadores, dirigidos por Jorge Mel´ndez de la Universidad e de Oporto, creen que la composici´n o qu´ ımica del Sol puede que est´ relae cionada con la formaci´n de planeo tas de tipo rocoso. Adem´s, esta fira ma qu´ ımica, observable en su espectro, podr´ servir para identificar posiıa bles sistemas solares similares al nuestro, con presencia planetas rocosos. Su teor´ ha sido publicada en Astrophyıa sical Journal Letters. Quiz´s lo m´s interesante de la a a idea, seg´n Martin Asplund del Instiu tuto Max Planck, sea que el Alfa centauri A es una estrella muy similar al Sol y sus posibles planetas podr´ ser ıan pronto observados directamente gracias a los poco m´s de 4 a˜os luz que a n nos separan de ella. El equipo tuvo esta idea al comparar los espectros de 11 estrellas similares al Sol y 10 estrellas un poco menos similares con el telescopio Magallanes del observatorio Las Campanas en Chile y el telescopio Keck en Hawaii. Aunque en estudios previos se suger´ que la composici´n del Sol es ıa o t´ ıpica, Mel´ndez y Asplund sostienen e que la composici´n del Sol es inusual. o

Si la comparamos con sus gemelos tiene la misma cantidad de elementos ligeros, como ox´ ıgeno o carbono, que elementos m´s pesados como alumia nio, hierro o n´ ıquel, y muestra una abundancia de entre un 10 % a un 20 % menor. La distribuci´n de elementos se o correlaciona fuertemente con sus temperaturas de condensaci´n. o Apuntan que esta distribuci´n de o elementos se correlaciona fuertemente con sus temperaturas de condensaci´n y sugieren que una alta tempeo ratura de condensaci´n estuvo implio cada en el proceso de formaci´n del o sistema solar. El escenario que proponen es que durante la formaci´n del o Sol parte del gas se condens´ en polvo o que finalmente dio lugar a los planetas. Un 10 % ´ 20 % de las estrellas eso tudiadas tienen una qu´ ımica que se parece a la solar. Sin embargo, seg´n u Mel´ndez, las estrellas con planetas gie gantes no son qu´ ımicamente similares al Sol. Otra caracter´ ıstica especial del Sistema Solar es que el Sol, al care-

cer de elementos refractarios, podr´ ıa haber facilitado la presencia de planetas rocosos. Por ejemplo, la masa total de los elementos perdidos por el Sol es similar al total encontrado en los planetas rocosos. Adem´s, la cora teza terrestre contiene relativamente menos elementos ligeros y m´s refraca tarios comparados con el Sol. Sin embargo, Jos´ Robles, del Kene nedy Space Centre en Florida, duda de esta interpretaci´n. Seg´n ´l, o u e aunque las medidas realizadas por Mel´ndez son muy buenas, se sabe e que la presencia de elementos ligeros vol´tiles en las estrellas var´ y la aua ıa sencia relativa de elementos refractarios en el Sol puede deberse precisamente a la p´rdida de los primeros. e El equipo de Mel´ndez va ahora e a estudiar 100 estrellas en busca de similitudes con el Sol. Si tienen raz´n o el Sol, y por tanto tambi´n el Sistema e Solar, ser´ un lugar especial, de los ıa pocos con planetas tel´ricos. Aunque u como hay tantas estrellas en la galaxia, no deber´ de ser dif´ encontrar ıa ıcil planetas de tipo terrestre, m´xime si a podemos identificarlos f´cilmente por a el espectro de su estrella.

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2009 Edici´n de oto˜o 7 / 108 o n

Retraso para LIFE
El retraso en la misi´n rusa a Fobos pospone los posibles resultados del experimento LIFE en dos o a˜os m´s. n a
J. J. Moreno, NeoFronteras

previsto enviar a la luna marciana Fobos. La noticia sirve como excusa para hablar de un bonito experimento que se va llevar a cabo esta misi´n y que o ha sido dise˜ado por la Sociedad Plan netaria. El experimento se llama LIFE (Living Interplanetary Flight Experiment) y tratar´ de estudiar, cuana do finalmente vuele en 2011, la habilidad de diversas formas simples de vida para sobrevivir en el espacio profundo. Los objetivos principales de la mio El biom´dulo del experimento LI- si´n son otros (principalmente recoger o muestras de suelo), pero este peque˜o n FE. Foto: Bruce Betts, The Planem´dulo nos puede ayudar a saber soo tary Society. bre las posibilidades de un viaje triLa agencia espacial rusa retras´ en pulado a Marte y sobre la posibilidad o e septiembre pasado la misi´n que ten´ de que se d´ o no la transpermia. o ıa

Los retrasos en las misiones marcianas son habituales. Adem´s, como a la ventana de lanzamiento se da cada 26 meses hay que esperar m´s de dos a a˜os para la siguiente oportunidad. n Aunque en los meses anteriores el equipo ruso de la misi´n hizo un gran o esfuerzo para llegar a la ventana de octubre, al final no pudo ser y habr´ que a esperar. La Sociedad Planetaria reconoce que es mejor que se tenga que esperar para tener una misi´n exitoo sa que improvisar un lanzamiento que puede significar un fracaso, aunque ten´ muchas ganas de ver los resulıan tados del experimento LIFE.

Dibujo en donde se explican las distintas partes del biom´dulo del expeo rimento LIFE. Foto: The Planetary Society.
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NeoFronteras Trimestral La misi´n a Phobos-Grunt preteno de recoger muestras del sat´lite natue ral de Marte Fobos y traerlas a la Tierra. Es la unica misi´n espacial pro´ o gramada que permite la realizaci´n de o un experimento como LIFE. Adem´s del biom´dulo que ir´ en a o a la sonda, en tierra se conservar´n dos a copias de control de este biom´dulo. o Todas estar´n cargadas de microorgaa nismos y formas de vida sencilla como los tard´ ıgrados. Ya se ha demostrado la resistencia de los tard´ ıgrados a las condiciones de vac´ y radiaci´n intenıo o sa, sobre todo gracias a una misi´n eso pacial realizada en 2007. El biom´dulo o porta 30 muestras y pesa 100 gramos. En ´l est´n representados tres domie a nios de la vida: bacteria, eucariotas y arqueas. La idea es que el m´dulo viajero o simule las condiciones de un meteorito que transporta formas de vida de un planeta otro en un fen´meno que o podemos denominar transpermia. Se sabe que algunos impactos de

Espacio meteoritos expulsan rocas al espacio exterior que eventualmente pueden caer en otros lugares del sistema solar como otros meteoritos. En experimentos realizados en el pasado se demostr´ que algunos microorganismos o pueden sobrevivir al impacto y a las fuertes desaceleraciones que se dan en este tipo de eventos. En este nuevo experimento se probar´ por primera vez si la vida puede a sobrevivir en el espacio profundo durante a˜os (similares misiones a la Lun na s´lo duraron unas pocos semanas), o de manera similar a como lo har´ en ıa un meteorito. Aunque tambi´n se han e realizado este tipo de experimentos prolongados en ´rbita terrestre, hay o que recordar que esas formas de vida estaban bajo el paraguas protector de la magnetosfera terrestre. Algo que no se da en un viaje a Marte, en el cual las radiaciones pueden ser letales. Despu´s de un viaje de 10 meses e el biom´dulo llegar´ a Fobos, despu´s o a e los organismos sobrevivientes espera-

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ran en ´l hasta que regresen, junto con e muestras de suelo de la luna Fobos, a la Tierra. La duraci´n total de viao je de ida y vuelta ser´ de 34 meses. a Una vez aqu´ los cient´ ı ıficos abrir´n el a biom´dulo y comprobar´n qu´ orgao a e nismos han sobrevivido al viaje. De momento los m´dulos actuao les permanecer´n sellados (ya estaban a preparados para ser utilizados) hasta que se decida qu´ hacer con ellos due rante estos dos a˜os. Es de suponer n que se preparen otros nuevos para esas fechas. La Sociedad Planetaria es una organizaci´n privada sin ´nimo de lucro o a fundada por Carl Sagan y hasta el momento tiene miembros en 125 pa´ ıses. Fuentes y referencias: Nota de prensa 1. Nota de prensa 2. Supervivencia de tard´ ıgrados a condiciones espaciales. ¿Sembr´ la Tierra vida en el sistema o solar?

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Sobre la supernova m´s lejana a
Publican los resultados del an´lisis de la supernova m´s lejana registrada hasta la fecha. Al parecer a a no pertenece a la primera generaci´n de estrellas. o
J. J. Moreno, NeoFronteras

Hay estallidos gamma tan potentes que cuesta imaginar. Uno de los m´s a interesantes sucedidos recientemente es el denominado GRB 090423 y que ha batido la marca como el objeto m´s lejano conocido hasta la fecha, sia tu´ndose a 13100 millones de a˜os luz a n de distancia (un corrimiento al rojo de 8,2).

Para hacernos una idea de importancia de este descubrimiento hay que remontarse al Big Bang. Seg´n creeu mos, el Universo tiene una edad de unos 13700 millones de a˜os m´s o n a menos. Despu´s del propio Big Bang, e y durante unos 400.000 a˜os, el estan do del universo era de plasma y, por tanto, la luz no lo pod´ cruzar. El ıa Universo era opaco a la luz. Despu´s e de ese momento, seg´n el Universo se u enfriaba, los electrones libres fueron atrapados por los n´cleos cre´ndose u a a ´tomos neutros y los fotones primordiales creados en el propio Big Bang pudieron ser por fin libres (o los que se recrearon a partir de ellos). A esta etapa la llamamos la de la recombinaci´n y en ella el Universo se hio zo transparente por primera vez en su historia. Hay diez ´rdenes de magnio tud m´s fotones primordiales que proa tones en el Universo y ahora constituyen lo que denominamos fondo c´smio co de microondas (FCM).

Despu´s no se gener´ m´s luz due o a rante un tiempo hasta que la primera generaci´n de estrellas empez´ a o o brillar. En el momento actual carecemos de telescopios lo suficientemente potentes como para poder captar la luz de esas primeras estrellas. De hecho, tenemos mapas del Universo muy deficientes en los que s´lo conocemos o los c´mulos de galaxias m´s cercanos u a a nosotros. Gracias a las fotos Deep Field del telescopio Hubble se cuenta, eso s´ con un par de vistazos al ı, Universo remoto, fotos para las que se necesit´ exposiciones de muchos d´ o ıas de duraci´n. En esas fotos ya hay gao laxias que son bastante posteriores a la primera generaci´n de estrellas. o Las estrellas masivas tienen una vida corta y unos pocos millones de a˜os despu´s de su formaci´n explon e o tan en forma de supernovas, explosiones de las que a veces podemos captar rayos gamma que son producidos en un proceso no totalmente aclara-

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NeoFronteras Trimestral do. Cada semana se dan dos o tres estallidos de rayos gamma o GRBs en sus siglas en ingl´s, algunos asociados e a explosiones de tipo supernova. Algunas de esas estrellas de la primera generaci´n debieron de estallar como o explosiones de supernovas y hay esperanzas de poder registrarlo alg´n d´ u ıa. En primera aproximaci´n* podeo mos considerar que estamos en el centro del Universo visible y que ´ste tiee ne un radio de unos 13700 millones de a˜os luz. Es decir, m´s o menos, la disn a tancia que a la luz le ha dado tiempo recorrer en los 13700 millones de a˜os n transcurridos desde que se produjo la recombinaci´n. Si podemos observar o un fen´meno situado 13100 millones o de a˜os luz estamos hablando de aln go que ocurri´ hace 13100 millones de o a˜os y por tanto relacionado quiz´s n a con las primeras generaciones de estrellas.

Espacio Gracias a la informaci´n recogida o se pudo averiguar que el estallido supernova que produjo este estallido se dio en la “Edad oscura” del Universo, unos 600 millones de a˜os despu´s del n e Big Bang, cuando el Universo ten´ ıa una edad de un 5 % la actual. En esa ´poca la luz emitida por las e estrellas y este tipo de eventos deb´ ıa de reionizar el medio material en un Universo que todav´ estaba bastanıa te caliente, lo que dificulta su estudio. Seg´n se registren m´s fen´menos de u a o este tipo sabremos m´s acerca de este a fen´meno de reinoizaci´n y su histoo o ria. La marca anterior la ostentaba GRB 090423 con un corrimiento al rojo de z=6,7, lo que equivale a una distancia 180 millones de a˜os luz m´s n a cercana. Dos estudios sobre los resultados de este evento han sido publicados recientemente en Nature. El an´lisis esa pectral de la luz procedente de este evento sugiere que a pesar de su proximidad al Big Bang la estrella progenitora de esta explosi´n de supernova o no pertenece a la primera generaci´n o estelar. Se estima que la densidad de estrellas en esa ´poca era lo suficientemene te grande como para esperar la detecci´n m´s fen´menos de este tipo en o a o el futuro, incluso de estrellas supernovas pertenecientes a la primera generaci´n. Tambi´n se espera mejorar el o e sistema de alerta y colaboraci´n para o as´ tomar espectros muy r´pidamenı a te y aumentar la calidad de los datos disponibles. As´ que un d´ de estos recibiremos ı ıa probablemente la luz de alguna estrella primordial explotando como supernova en un momento en el que ni la Tierra ni nuestra galaxia exist´ ıan, envi´ndonos un mensaje que ha tardado a casi la edad del Universo en llegarnos. * En realidad en Astrof´ ısica no se habla de una distancia determinada a la que se encuentran estos cuerpos, sino de corrimiento al rojo. Bajo el modelo est´ndar de Big Bang y los a par´metros conocidos de ´l se puea e de traducir este corrimiento al rojo a

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distancia. Estos par´metros, como la a constante de Hubble, no se conocen con exactitud, por lo que las cifras que se dan no son exactas.

Contrapartida infrarroja de GRB 090423. Foto: Gemini Observatory, NSF, AURA, D Fox, A Cucchiara (Penn State Univ.) y E Berger (Harvard Univ.).

Distribuci´n de los estallidos gamo ma.

En este caso, la luz de un evento de tipo supernova se registr´ el pasado o 23 de abril, pero se calcula que estuvo viajando durante todo ese tiempo. Los fotones gamma de ese evento fueron registrados por el sat´lite Swift y r´pie a damente se puso en marcha el sistema de alerta temprana para este tipo de sucesos. En los siguientes minutos ya hab´ telescopios convencionales (peıa ro alguno entre los m´s grandes que a actualmente hay) en tierra apuntando a ese punto del cielo para registrar m´s informaci´n y ver la contrapara o tida ´ptica de ese estallido gamma, o en este caso situada en el infrarrojo, ya que la expansi´n cosmol´gica hab´ o o ıa corrido al rojo todas las frecuencias emitidas por suceso.

Adem´s, hay que tener en cuenta a que durante todo este tiempo el Universo ha estado expandi´ndose y por e tanto el borde el Universo visible (el FCM) debe de encontrarse ya a unos 46.000 millones de a˜os luz de noson tros. Por cierto, si el lector encuentra otras fuentes sobre este evento en la que se mencionan otros n´meros u en cuento a distancia o edad, no se preocupe. Es normal que puedan ser diferentes, porque el error en este tipo de medidas suele ser bastante apreciable. Fuentes y referencias: Noticia en Science. Art´ ıculo original en Science (resumen).. Art´ ıculo original en Nature (resumen). Art´ ıculo original en Nature (resumen). Video. Imagen cabecera: Imagen en falso color en rayos X (naranja), ultravioleta (azul) y ´ptico (verde) tomada por o Swift y que cubre 6,3 minutos de arco. Foto: Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

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Kepler tiene problemas
El telescopio espacial Kepler, especializado en la b´squeda de exoplanetas, tiene problemas con tres u de sus amplificadores, por lo que se retrasa el posible hallazgo de planetas similares a la Tierra.
J. J. Moreno, NeoFronteras

tado la mayor´ de los m´s de 400 exoıa a planetas conocidos, prima la detecci´n o de planetas masivos. Sin embargo, la precisi´n de los espect´metros prono o to alcanzaran la sensibilidad suficiente como para detectar planetas de masa similar a la terrestre. Seg´n el investigador principal de u esta misi´n, William Borucki, no van o a poder detectar planetas de tipo terrestre en la zona habitable hasta que solucionen este problema. Esperan resolver el problema para 2011 Los tres amplificadores ruidosos pertenecen a los que se encargan de amplificar la se˜al de los CCD (el sisn tema cuenta con 42 CCD) que forman el coraz´n del telescopio de un metro o de abertura. La informaci´n de cada o CCD es dividida en dos y enviada por dos canales distintos, sumando en total 84 canales de datos. Tres canales de esos 84 son los que est´n controlaa dos por estos amplificadores, que introducen ruido electr´nico y comproo mete la “visi´n” del telescopio. Auno que s´lo afecta a una porci´n peque˜a o o n de los datos, los miembros del equipo tienen que solucionarlo. Lo har´n con a software, ya que hacerlo a mano es inviable. Esperan resolver el problema para 2011. Los amplificadores ruidosos fueron detectados en tierra antes del lanzamiento y todo el mundo estaba preocupado al respecto, pero al final pen-

Impresi´n art´ o ıstica. Foto: NASA.

El telescopio Kepler fue lanzado en marzo de este a˜o con la misi´n de n o encontrar planetas extrasolares, incluso alguno de tama˜o terrestre. B´sican a mente vigila una peque˜a regi´n del n o cielo constantemente a la espera de ver parpadear alguna las 100.000 estrella que hay all´ Si eso ocurre es que ı. alg´n planeta ha pasado por el disco u de su estrella seg´n nuestra perspectiu va, fen´meno conocido como tr´nsito. o a Sin embargo, no podr´ encontrar a ning´n planeta como la Tierra hasu ta 2011, seg´n el equipo de la miu si´n. La raz´n de este retraso se debe o o a unos amplificadores ruidosos de la electr´nica del telescopio. o Este equipo compite con la misi´n o europea Corot y los telescopios convencionales en ser los primeros en detectar el primer exoplaneta de tama˜o n similar a la Tierra. Actualmente la t´cnica de medida de velocidad radial e por Doppler, con la que se han detec-

saron que era m´s arriesgado abrir las a entra˜as del telescopio que lanzarlo n as´ y solucionar el problema despu´s. ı e En realidad el problema es m´s a bien estad´ ıstico y depende si la mala suerte hace caer a alguno de estos planetas sobre la parte comprometida de los CCD, pues entonces no ser´ ıan detectados. Boruki se˜ala que el equipo pron bablemente tendr´ que esperar al mea nos tres a˜os para detectar un plan neta rocoso en la zona habitable. Los astr´nomos t´ o ıpicamente esperan a detectar tres tr´nsitos antes de confira mar la presencia de un planeta por esta t´cnica. Como la Tierra tarda un e a˜o en completar una ´rbita, si busn o camos algo similar habr´ que esperar a tres a˜os. Aunque tambi´n puede darn e se la situaci´n en la que un planeta de o este tipo orbite mucho m´s cerca de su a estrella en la zona habitable de la misma si la estrella es m´s d´bil. En ese a e caso se podr´ detectar antes, incluso ıa s´lo en unos meses. o No todo son malas noticias. Las estrellas vigiladas por Kepler son intr´ ınsecamente menos variables de lo que se pensaba por lo que ser´ m´s a a f´cil detectar tr´nsitos. a a Una vez m´s hay que esperar. a Fuentes y referencias: Noticia en Nature. En busca de exoplanetas propicios para la vida. ¿Encontrar´ Kepler lunas habitaa bles?

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2009 Edici´n de oto˜o 11 / 108 o n

Estrellas primordiales de materia oscura
Proponen la existencia de estrellas primordiales de materia oscura. Al igual que las ordinarias emitir´ luz. ıan
J. J. Moreno, NeoFronteras

Algo se ha especulado sobre la primera generaci´n de estrellas, sobre todo o c´mo explicar su formaci´n y funcioo o namiento en las condiciones del Universo primitivo. Pero desde hace s´lo o unos pocos a˜os se viene teorizando n sobre las estrellas de materia oscura o black stars. En un art´ ıculo publicado el pasado octubre, Katherine Freese, Peter Bodenheimer, Paolo Gondolo y Douglas Spolyar especulan que entre las primeras estrellas podr´ haıa ber habido tambi´n este tipo de estree llas ex´ticas, muy distintas de las que o conocemos en la actualidad. Pese a su nombre, este tipo de estrellas emitir´ luz ordinaria, pero, ıan en lugar de estar basadas en reacciones de fusi´n nuclear para produo cir energ´ se basar´ ıa, ıan en la aniquilaci´n part´ o ıcula-antipart´ ıcula de WIMPs (part´ ıculas d´bilmente ine teractuantes propuestas por algunas teor´ de altas energ´ ıas ıas). Basta pasearse por el repositorio arXiv para encontrarse con bastantes art´ ıculos acerca del asunto. En el caso de este estudio te´rico que ahora reo latamos se trata de explicar cosas como la materia oscura, los agujeros negros supermasivos y otros fen´menos o astrof´ ısicos utilizando modelos te´rio cos de estrellas de materia oscura. Seg´n los autores del art´ u ıculo, 200 millones despu´s del Big Bang la dene sidad de materia oscura era mucho m´s alta que en la actualidad y sugiea ren que se podr´ haber formado este ıan tipo de estrellas en el centro de los halos de materia oscura, que se suponen que son los precursores de los c´muu los de galaxias (la materia ordinaria, m´s escasa, se vio atra´ gravitatoa ıda riamente y se agreg´ gracias a estos o halos). Con el tiempo estos objetos pudieron haber incorporado m´s matea ria oscura por acreci´n, aumentando o en masa y en tama˜o. Con la masa sun ficiente se pudo llegar a un equilibrio hidrost´tico entre gravedad y el calor a producido por la aniquilaci´n de las o

WIMPs de manera similar a las estrellas ordinarias. En este caso, como el proceso de aniquilaci´n produce muo cha energ´ comparado con la fusi´n, ıa o s´lo una peque˜a cantidad de materia o n oscura ser´ necesaria para mantener ıa el sistema caliente y en equilibrio, gener´ndose luz corriente formada por a fotones ordinarios (no fotones oscuros como se propone en otros modelos).

Seg´n sus c´lculos este tipo de obu a jetos ser´ ıan muy grandes, muy brillantes, del orden de una unidad astron´mica o m´s, ser´ relativameno a ıan te fr´ (10.000 kelvins) y tendr´ un ıos ıan aspecto similar al de una estrella corriente pero miles o millones de veces m´s masivos que el Sol. Con el aporte a de m´s materia oscura de los alredea dores este tipo de estrellas crecer´ ıan sin parar. Pero con el tiempo algunas de estas estrellas de materia oscura ser´ expulsadas de sus localizaciones ıan en el centro de los halos, qued´ndoa se sin el combustible (materia oscura) necesario para mantener el calor interno. Despu´s pasar´ a una fase e ıan de fusi´n nuclear ordinaria y finalmeno te colapsar´ en agujeros negros. Los ıan autores creen que estos agujeros negros podr´ explicar los agujeros neıan gros supermasivos que hay en el centro de las galaxias y que, de momento, son objetos para los que no se dispone de una explicaci´n convincente en o cuanto a su origen. Quiz´s los restos a apagados de estas estrellas, en forma de agujeros negros, hicieron de semillas para estos agujeros negros supermasivos gal´cticos. a Calculan que la vida media de este tipo de estrellas va de un mill´n o de a˜os a miles de millones de a˜os. n n

Quiz´s todav´ quede alguna de esa ıa tas estrellas en funcionamiento hoy en d´ ıa. Afortunadamente esta teor´ no ıa est´ falta de comprobaci´n experia o mental. Como ya sabemos, debido a la velocidad finita de la luz, cuanto m´s a lejos miremos m´s atr´s en tiempo poa a demos observar. Los autores predicen que ser´ posible detectar estos objeıa tos primordiales con la pr´xima geneo raci´n de telescopios, que podr´ exo ıan plorar el borde del Universo justo en el momento en el que aparecieron las primeras estrellas. A diferencia de las estrellas ordinarias de la secuencia principal, estas estrellas ser´ m´s grandes y m´s ıan a a fr´ Como punto de comparaci´n se ıas. o podr´ utilizar estrellas corrientes de ıan la primera generaci´n, que explotao ban como supernovas en esa ´poca y e que enriquecieron el medio interestelar con proporciones precisas de determinados elementos. Se espera que en los pr´ximos cinco a˜os se puedan o n medir estas abundancias relativas de elementos. Por otro lado, las estrellas de materia oscura al no utilizar fusi´n o nuclear no producir´ ese enriqueciıan miento. Lo interesante es que si se logra encontrar algunos ejemplos de este tipo de estrellas ex´ticas (algo ya revoluo cionario en s´ mismo) se podr´ saber ı ıan m´s cosas sobre la materia oscura per a se. Recordemos que la naturaleza de la materia oscura es, a d´ de hoy, un ıa enigma y ni siquiera se ha detectado una sola part´ ıcula WIMP directamente. Aunque lo m´s probable es que a quede como una idea te´rica m´s, de o a las muchas que se proponen y que no se confirman experimentalmente. Fuentes y referencias: Art´ ıculo original (resumen). Copia art´ ıculo original. Foto cabecera: ilustraci´n art´ o ıstica (NASA).

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2009 Edici´n de oto˜o 12 / 108 o n

Atm´sfera de carbono en estrella de neutrones o
Seg´n un estudio la estrella de neutrones de Casiopea A podr´ tener una atm´sfera compuesta por u ıa o carbono.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Foto del tomada por Chandra de Casiopea A y dibujo de la estrella de neutrones de su centro. Foto e ilustraci´n: NASA, CXC, Southampton, W. Ho et al, o M.Weiss.

Todos ya conocemos la evoluci´n estelar de las estrellas o masivas. Despu´s de unos pocos millones de a˜os consue n miendo hidr´geno, se pasa a fusionar helio que dura un o mill´n de a˜os m´s, despu´s se fusiona carbono, ox´ o n a e ıgeno, ne´n, magnesio y finalmente silicio que produce hierro. Es o decir, la estrella alcanza una estructura como la de una cebolla, en la que en cada capa se fusionan elementos cada vez m´s pesados cada vez m´s r´pidamente. En el centro a a a hay un coraz´n de hierro que s´lo tarda un d´ en formaro o ıa se. Pero el hierro no produce energ´ al fusionarse, as´ que ıa ı a falta de energ´ la estrella implosiona. Esto hace que el ıa n´cleo de hierro se caliente hasta los 10.000 millones de u grados kelvin, lo que produce la fotodesintegraci´n de hieo rro. Entonces, cuando ya no se puede comprimir m´s, las a capas exteriores rebotan produci´ndose una explosi´n que e o ilumina toda la galaxia. Es lo que se llama una supernova de tipo II. Lo queda despu´s es un remanente de supere nova, una nube de gas en expansi´n hecha jirones, y una o estrella de neutrones o un agujero negro en el centro. Supongamos que estamos en el caso en el queda una estrella de neutrones. Este tipo de objetos son muy peque˜os, del orden del tama˜o de una ciudad, e incre´ n n ıblemente densos. Son como n´cleos at´micos, con la misma u o densidad. S´lo el principio de exclusi´n impide que los neuo o trones (fermiones) que compone su interior colapsen por efecto de la gravedad. Se cree que las estrellas de neutrones est´n cubiertas por una corteza de hierro y se ha especua lado con monta˜as de hierro de un mil´ n ımetro de altura que constar´ miles de veces m´s trabajo de subir que el ıa a Everest. Adem´s, el campo magn´tico de las estrellas de neua e trones es muy fuerte. A lo largo de su eje magn´tico se e aceleran part´ ıculas que producen potentes haces de ondas
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electromagn´ticas. e Como el eje de giro no suele coincidir con el eje magn´tico, el efecto que se produce es similar a un faro e y bajo nuestro punto de vista las estrellas de neutrones parpadean, a veces incluso en periodos del orden del milisegundo. Es lo que llamamos pulsar. Es muy dif´ imagiıcil nar un objeto de 15 kil´metros de di´metro y masa estelar o a girar cientos de veces por segundo, pero, a veces, as´ es. ı Por eso hubo cierta sorpresa cuando el telescopio de rayos X Chandra ech´ un vistazo al remanente de supernova o Casipea A en 1999 durante su primera luz y encontr´ que o la estrella de neutrones que hab´ ah´ (a no ser que huıa ı biera un agujero negro se esperaba encontrar una estrella de neutrones) no parpadeaba. Casiopea A se encuentra a 11.000 a˜os luz de distancia de nosotros. n Ahora investigadores canadienses y brit´nicos han ena contrado una explicaci´n para este comportamiento: la eso trella de neutrones de Casiopea A tiene una atm´sfera de o carbono. Casiopea A es muy joven, pues s´lo han pasado 330 o a˜os desde que explot´ la supernova que la form´. Puede n o o que en lugar de estar rodeada por hidr´geno, como el las o estrellas de neutrones m´s viejas, lo est´ por carbono. a e Craig Heinke de University of Alberta y Wynn Ho de Southampton University llegan a este resultado despu´s de e comparar los espectros proporcionados por Chandra con modelos te´ricos. Se cre´ que el tama˜o de este objeto era o ıa n demasiado peque˜o, pero result´ que todo encajaba bien n o si se supon´ un tama˜o de unos 8-17 km (habitual en este ıa n tipo de objetos) y una atm´sfera de carbono. o El campo gravitatorio es tan intenso que los elementos est´n estratificados. Por eso el carbono podr´ formar la a ıa atm´sfera de esta estrella y por encima haber hidr´geno. o o Es la primera vez que se deduce la existencia de una atm´sfera de carbono en una estrella de neutrones, aunque o no se esperaba algo as´ ı. La temperatura en la superficie de este objeto es elevada, de unos 1,6 × 10 6 K, no tanto como los fabulosos miles de millones de grados que se alcanzaron justo despu´s de la explosi´n de supernova, pero es suficiente como e o para calentar un atm´sfera de carbono de s´lo 10 cm de o o grosor. Pero esta situaci´n no durar´ mucho. Estos inveso a tigadores creen que un campo gravitatorio tan intenso dar´ cuenta de esta atm´sfera y har´ que desaparezca en a o a 1000 ´ 2000 a˜os. Seg´n la temperatura baje, el carbono o n u de la atm´sfera caer´ sobre la superficie y quedar´ la hao a a bitual atm´sfera de hidr´geno, que al ser m´s ligero puede o o a evitar caer. Este estrella de neutrones es la m´s joven conocida, a as´ que de momento no hay otros casos con los que se ı pueda comparar. Por tanto, va a ser dif´ comprobar de ıcil manera independiente esta idea.

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Atm´sfera terrestre comparada con la atm´sfera de carbono de la estrella de neuo o trones de Casiopea A. Foto: NASA, CXC, M.Weiss.

Fuentes y referencias: Nota de prensa.

Art´ ıculo original (resumen). V´ ıdeo.

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¿D´nde buscar vida inteligente? o
Seg´n un estudio los mundos m´s propicios para encontrar vida inteligente orbitan alrededor de u a estrellas como el Sol.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Impresi´n art´ o ıstica de un mundo habitado cubierto por agua. Foto: Nahks Tr’Enhl.

Por primera vez en la Historia estamos detectando mundos alrededor de otras estrellas. Quiz´s dentro de relaa tivamente poco tiempo podamos incluso detectar planetas similares en tama˜o a la Tierra. La esperanza es n que alguno de ellos est´ a una distane cia tal de su estrella que caiga dentro de la zona habitable, esto es, la regi´n o Seg´n el principio de mediocridad, nifica que sea probable. Seg´n este esu u en la cual el agua puede permanecer a menos que haya evidencias de lo con- tudio los m´s probable es que la vida a
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en estado l´ ıquido, ni demasiado cer- trario, nuestras observaciones deben ca de la estrella (demasiado caliente de ser las t´ ıpicas entre las de los oby el agua se evapora) ni muy dema- servadores inteligentes. siado lejos (tan fr´ como para que se ıo Seg´n Daniel Whitmire, de Uniu congele). versity of Louisiana en Lafayette, hay La zona habitable var´ mucho de un pero, y es que nuestra estrella no ıa una estrella a otra. En estrellas fr´ ıas es una estrella t´ ıpica. Las estrellas m´s a ese anillo estar´ muy cerca de la es- abundantes en nuestra galaxia son las a trella y en estrellas calientes lejos. estrellas de baja masa y no vivimos Adem´s, las abundancias relativas de alrededor de una estrella de baja maa los distintos tipos de estrellas no son sa. Seg´n ´l, en su art´ u e ıculo se explica la misma en nuestra galaxia, y encima por qu´. El 93 % de las estrellas de la e cada tipo de estrella brilla durante un galaxia son menos masivas que el Sol, periodo de tiempo muy distinto al res- menos luminosas y m´s fr´ a ıas. La esto. trella t´ ıpica pesa un d´cimo de la mae Seg´n un estudio reciente si que- sa solar. En el estudio se confirma el u remos buscar planetas propicios para principio de mediocridad si se aplica la vida inteligente lo ideal es que lo al Sol. hagamos alrededor de estrellas como En NeoFronteras ya nos hicimos el Sol, con una temperatura de entre eco de ciertas teor´ que sostienen ıas 5300 y 6000 Kelvins. Esto es algo que que la vida es posible alrededor de los cient´ ıficos siempre hab´ sospe- enanas rojas o en lugares incluso m´s ıan a chado. ex´ticos. Pero que sea posible, no sigo

NeoFronteras Trimestral inteligente se d´ en estrellas m´s escae a sas, como la nuestra. Para realizar los c´lculos Whitmia re y John Matese combinaron modelos de formaci´n planetaria con datos de o la distribuci´n de estrellas en la V´ o ıa L´ctea en funci´n de la masa. a o Los modelos de formaci´n mueso tran cu´ndo es m´s f´cil que se forme a a a un planeta en la zona habitable, que es donde es m´s f´cil que pueda surgir a a la vida. Los modelos astrof´ ısicos predicen

Espacio adem´s que cuanto m´s masiva es la a a estrella m´s grande es su zona habia table. Pero seg´n lo que sabemos, las u estrellas masivas son menos abundantes y cuanto m´s masiva es una estrea lla m´s corta es su vida al consumir el a combustible nuclear m´s r´pidamena a te. Por encima de un l´ ımite incluso explotan como supernovas a los pocos millones de a˜os de haberse formado. n Es muy dif´ que a la vida le de ıcil tiempo aparecer y evolucionar en un planeta que orbite alrededor de una

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estrella demasiado masiva. Pedir, encima, que aparezca vida inteligente es pedir demasiado en este caso. Puede que haya planetas en la zona habitable de una enana roja. Contar´ con la ventaja de que la posible ıan vida que hubiera all´ tendr´ mucho ı ıa tiempo para evolucionar. Pero la probabilidad de que un planeta se forme en una zona habitable tan estrecha y cerca de la estrella es muy baja.

Distribuci´n de los exoplanetas conocidos en funci´n de su mao o sa y distancia orbital. Se a˜ aden algunos planetas de nuestro n sistema solar y una franja habitable: la nuestra. Foto: NASA.

Por tanto, la probabilidad de que haya vida compleja en un planeta depende de un compromiso entre la distribuci´n de tipos de estrellas que hay o y la probabilidad de que haya un planeta en la zona habitable. Hay que distinguir tambi´n entre un planeta en la e zona habitable y uno que adem´s puea da llegar a tener vida inteligente. En nuestro caso se necesitaron 4500 millones de a˜os para que apareci´ramos n e por aqu´ ı. Estos autores llegan a la conclusi´n que el equilibrio se alcanza justo o con estrellas como el Sol. Tienen suficiente masa como para que haya cierta probabilidad de que haya planetas en sus zonas habitables, pero son lo suficiente longevos como para permitir la aparici´n de vida inteligente. Seg´n o u ellos un 10 % de las estrellas de la V´ ıa L´ctea caen dentro de esta categor´ a ıa, es decir, hay unos 10.000 millones de candidatos.

Seg´n Whitmire este resultado miu tiga el argumento, usado frecuentemente, de que la vida inteligente debe de ser muy escasa. Esta idea se basa en el principio antr´pico y fue ino troducida por Brandon Carter. Seg´n u Carter hay una coincidencia entre el tiempo que le llev´ a la vida alcanzar o la inteligencia sobre la Tierra y la vida del Sol. Si asumimos que estas dos escalas son independientes esta coincidencia hace que la vida inteligente sea muy improbable, ya que la vida necesita en general de m´s tiempo que la a estrella le puede dar. Seg´n Whitmire, en su estudio se u explica la coincidencia de que el tiempo de vida del Sol es el que es. El otro argumento en contra del razonamiento de Carter es que la vida inteligente necesita de varios miles de millones de a˜os para aparecer, si asumimos n que nuestro caso es el t´ ıpico, pero esto puede ser proporcionado por cierto

tipo de estrellas. Lo malo de las estad´ ısticas basadas en un solo caso es que realmente no sabemos cu´nto tiempo se necesia ta en promedio para llegar a la vida compleja o a la vida inteligente una vez aparece la primera c´lula. Ni sie quiera sabemos la probabilidad de que aparezca la vida una vez tenemos un planeta propicio situado en la zona habitable. Otro punto flaco de este estudio es que hasta que tengamos datos reales sobre planetas en zonas habitables con los que elaborar una estad´ ıstica, debemos de conformarnos con modelos de formaci´n planetaria, que no o tienen por qu´ ser necesariamente coe rrectos. Fuentes y referencias: Noticia en Astrobiology magazine. Art´ ıculo original.

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2009 Edici´n de oto˜o 15 / 108 o n

Rosetta: bonitas fotos y quiz´s anomal´ a ıa
a ultima maniobra de asistencia gravitatoria de la sonda Rosetta ha producido bellas fotos e intere´ santes registros. Se espera tener adem´s datos sobre una supuesta anomal´ gravitatoria. a ıa
J. J. Moreno, NeoFronteras

Dibujo de Rosetta. Foto: ESA.

Rosetta es una misi´n europea o destinada a estudiar el cometa Churyumov-Gerasimenko a trav´s de e un viaje de 11 a˜os que comenz´ el 5 n o de marzo de 2004. Para poder alcanzar su objetivo ha tenido que realizar tres asistencias gravitatorias con la Tierra y una con Marte. En el camino estudi´ el asteroide 2867 Steins o (septiembre 2008) y estudiar´ el a˜o a n

pr´ximo a 21 Lutetia. Alcanzar´ su o a destino final en 2014. El pasado d´ 13 realiz´ la ultima ıa o ´ de estas maniobras de asistencia gravitatoria, tomando bellas fotograf´ ıas de la Tierra. Rosetta pas´ sobre el o oc´ano, justo al sur de la isla de Jae va, exactamente a las 08:45:40 CET, con una velocidad de 13,34 km/s respecto a la Tierra y a una altitud de 2481 km. La maniobra hab´ sido ıa pre-programada y se realiz´ completao mente en autom´tico, aunque el sat´lia e te mantuvo comunicaci´n directa con o Tierra durante la aproximaci´n, con o la estaci´n de la ESA de New Norcia, o en Australia. El ´xito de la maniobra fue confire mado a las 09:05 CET cuando los controladores de la misi´n reestablecieron o el contacto con Rosetta a trav´s de la e estaci´n de la ESA de Maspalomas, o en Espa˜a. Aunque a´n se est´ realin u a

zando un an´lisis detallado de la maa niobra, el equipo de operaciones del sat´lite ha confirmado que la asistene cia gravitatoria ha impulsado la nave 3,6 km/s. Algunos de los instrumentos de Rosetta han permanecido encendidos desde principios de noviembre, tomando im´genes, realizando observacioa nes atmosf´ricas y magnetosc´picas, y e o buscando agua en la Luna. El primer conjunto de im´genes y datos recogia dos justo antes y durante la maniobra de asistencia gravitatoria fueron enviados a Tierra durante ese d´ ıa. Adem´s de las fotos y datos tomaa dos durante este evento, y del ´xito e que supone esta maniobra para que la sonda alcance sus objetivos y termine con ´xito la misi´n, hay un inter´s e o e desde el punto de vista de la F´ ısica Te´rica. o

Franja iluminada de la Tierra, mostrando parte de Sudam´rica y la Ant´rtida. Foto: ESA. e a

Desde 1990 los cient´ ıficos de la NASA y de la ESA han venido notando unas inexplicables diferencias entre las velocidades ganadas en este tipo de asistencias con la Tierra y lo que predec´ los modelos te´ricos basados en ıan o las teor´ de gravedad conocidas. ıas

Ya en 1990 la sonda Galileo de la NASA realiz´ una maniobra similar y o se pudo comprobar un aumento de la velocidad superior al que te´ricameno te se esperaba, concretamente de 3,9 mm/s. La m´xima diferencia se oba serv´ en 1998 con la sonda NEAR con o

13 mm/s. Sin embargo, con Cassini y Messenger la diferencia fue despreciable. Roseta ya ha recibido dos asistencias gravitatorias gracias a la Tierra y midi´ un aumento inexplicado de o 1,8 mm/s en 2005, pero una diferencia

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NeoFronteras Trimestral despreciable en 2007. Estas diferencias suponen un misterio, aunque hay algunos que mantienen que quiz´s se deban a correccioa nes a´n por descubrir de la teor´ de u ıa la Relatividad General. Entre las posibles otras causas para estas anomal´ que no recurren a ıas modificaciones de la teor´ de la graıa vedad estar´ la presi´n de radiaci´n ıan o o de la luz reflejada por la Tierra o el roce con las altas capas de la atm´sfera. o Y entre otras explicaci´n ex´ticas eso o tar´ ıan, como no, la materia y energ´ ıa oscuras. Causas m´s mundanas, como mea

Espacio didas err´neas de la velocidad debio do problemas de software, errores de seguimiento y similares han sido sistem´ticamente eliminadas, as´ que las a ı anomal´ siguen sin tener explicaıas ci´n. o Entre las anomal´ m´s famosas, ıas a aunque no referidas a asistencias gravitatorias, est´ la anomal´ experia ıa mentada por las sondas Pioner 10 y 11, que en su viaje m´s all´ de los plaa a netas exteriores del sistema solar han experimentado una aceleraci´n hacia o el Sol extra. Tampoco se ha encontrado una explicaci´n convincente para o esta anomal´ ıa.

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En este caso, tanto desde las estaciones de New Norcia y Maspalomas, como desde otras de la NASA, se ha puesto especial cuidado en la toma de datos que puedan ayudar a aclarar este misterio. Despu´s del an´lisis de estos datos e a sabremos si esta vez se ha presentado esta anomal´ y en qu´ cuant´ ıa e ıa. Fuentes y referencias: Nota de prensa 1. Nota de prensa 2. Nota de prensa 3. Imagen de alta resoluci´n (0,6M). o

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Nuevos datos sobre el flujo oscuro
Un nuevo an´lisis, m´s amplio, parece confirmar la existencia de un “flujo oscuro” de c´mulos de a a u galaxias.
J. J. Moreno, NeoFronteras

C´ mulo de Coma. Foto: NASA. u

Un an´lisis sobre m´s de 1000 c´mua a u los de galaxias revela que muchos de ellos parecen moverse en la misma direcci´n. A este flujo se le ha denomio nado flujo oscuro (por desgracia, ulti´ mamente hay un abuso del adjetivo “oscuro” como sin´nimo de “misterioo so” en Astrof´ ısica) y algunos investigadores especulan que el efecto podr´ ıa atribuirse a otro universo “cercano” al nuestro. El a˜o pasado Sasha Kashlinsky y n sus colaboradores del Goddard Space Flight Center identificaron un patr´n o inusual en el movimiento de 800 c´mulos de galaxias. Lo vieron gracias u a los datos aportados por WMAP sobre el fondo c´smico de microondas o o FCM. Los fotones de este FCM interaccionan con los electrones que hay en los c´mulos seg´n viajan a trav´s u u e del espacio hacia la Tierra y esto hace cambiar sutilmente la temperatura

aparente de dicho fondo. El equipo combin´ los datos de o WMAP con observaciones de rayos X y encontraron que los c´mulos se u mov´ netamente a 1000 km/s haıan cia una zona particular del Cosmos (The Astrophysical Journal Letters, vol 686, p L49). Otros investigadores argumentaron que quiz´s este flujo oscuro no a se volver´ a ver en ulteriores obserıa vaciones (es decir, que no era real), pero ahora el mismo equipo de investigadores sostienen haber confirmado su existencia. En su ultimo an´lisis ´ a revelan que al menos 1400 c´mulos u gal´cticos forman parte de este flujo a y se prolonga al menos hasta los 3000 millones de a˜os luz de distancia de la n Tierra, lo que constituye una fracci´n o apreciable de la distancia al borde del universo visible, siendo una distancia dos veces m´s lejana que en el estudio a anterior. El flujo oscuro parece estar causado por algo posterior al Big Bang que ya no est´ en el Universo observable. a No tendr´ efecto a d´ de hoy porque ıa ıa nada, ni siquiera la luz, puede llegar m´s all´ de ese borde. Simplemente no a a ha habido tiempo para ello. El flujo oscuro podr´ estar ıa causado por un universo vecino al nuestro.

T´ngase en cuenta que todo esto se e complica con la expansi´n y el ritmo o de aceleraci´n de esta. Si la expansi´n o o del Universo se parase, conforme pasa el tiempo ver´ ıamos cada vez m´s parte a del Universo y el Universo visible crecer´ Pero debido a la expansi´n, que ıa. o cada vez parece acelerarse m´s debido a a la energ´ oscura, iremos perdiendo ıa informaci´n sobre el Universo porque o los c´mulos ir´n cruzando el borde del u a Universo visible. Adem´s, como observamos estos a c´mulos a 3000 millones de a˜os luz u n de distancia podemos decir que el fen´meno se dio hace 3000 millones de o a˜os. n Una explicaci´n para este flujo oso curo ser´ la existencia de una gran ıa concentraci´n de materia, pero eso to parece imposible que suceda bajo los modelos cosmol´gicos actuales que o predicen una distribuci´n m´s o meo a nos homog´nea de materia. e Pero podr´ haber una explicaci´n ıa o m´s ex´tica. La observaci´n del flujo a o o oscuro fue predicha en 2006 por Laura Mersini-Houghton, de University of North Carolina, cuando propuso que nuestro universo pudo alguna vez verse influenciado por un dominio cercano. Seg´n Mersini-Houghton el fluu jo oscuro podr´ estar causado por un ıa universo vecino al nuestro. Si la regi´n o de vac´ que sufri´ la inflaci´n cosıo* o o

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NeoFronteras Trimestral mol´gica primordial que dio origen a o nuestro universo estaba cu´nticamena te entrelazada a otras regiones similares (que dieron lugar a otros universos) se podr´ haber ejercido una fuerıa za desde m´s all´ del horizonte actual a a en alg´n momento. u Mersini-Houghton especul´ que si o una fuerza era ejercida por otro universo deb´ de afectar al nuestro, geıa ner´ndose un efecto repulsivo que ima pedir´ la contracci´n de los c´mulos, ıa o u pero que no dejar´ huella a escalas ıa m´s peque˜as. Esto deformar´ la disa n ıa tribuci´n de los agregados de mateo ria del Universo de tal modo que no ser´ los mismos en todas las direcıan ciones, por tanto habr´ una direcci´n ıa o privilegiada, es decir un flujo oscuro. La isotrop´ del Universo es uno de ıa los principios cosmol´gicos y quedar´ o ıa invalidado si esto fuera verdad. Adem´s predijo que deb´ de haa ıa ber dos agujeros o regiones con menos galaxias y que estos deb´ de verse ıan como zonas m´s fr´ en el FCM. Al a ıas menos parece se ha visto una de estas regiones en los mapas levantados por WMAP. El agujero es una gran regi´n del espacio en donde el fondo de o microondas es m´s fr´ en promedio, a ıo, que el resto. Sin embargo, la causa de este agujero, o incluso su propia existencia, es todav´ muy controvertida ıa dentro de la comunidad cient´ ıfica.

Espacio Pero, a pesar de los nuevos hallazgos, el flujo oscuro es un tema controvertido entre los especialistas por m´s motivos. Seg´n Charles Bennett, a u investigador principal del WMAP, el an´lisis no es estad´ a ısticamente significativo y, por tanto, se puede decir que no hay pruebas de la existencia de un gran flujo oscuro a partir de los datos disponibles. Sobre el tema de otros universos siempre surgen dos preguntas. Si por definici´n el Universo es todo lo obsero vable y podemos observar luego otros universos, ¿son o no parte del Universo estos nuevos universos? Si no podemos ver o medir otros posibles universos, ¿podemos decir realmente que podemos hacer ciencia sobre ellos? Fuentes y referencias: Noticia en New Scientist. Copia art´ ıculo original 1. Copia art´ ıculo original 2.

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gen desconocido. De la misma manera podr´ haber surgido otros universos ıan con los que no habr´ conexi´n cauıa o sal (o s´ seg´n esta teor´ ex´tica). La ı u ıa o inflaci´n permite eliminar varios proo blemas, como el de la homogeneidad observada del Universo, o la inexistencia de paredes de dominio entre nuestro universo y el universo m´s pr´xia o mo. Paredes que no observamos y que separar´ un universo con ciertas caıan racter´ ısticas (un dominio) de otro con caracter´ ısticas distintas (otro dominio). Como nuestro universo est´ “ina flado”, las posibles paredes de dominio quedar´ m´s all´ del horizonte ıan a a del Universo observable. Seg´n esto, u b´sicamente s´lo vemos una peque˜a a o n porci´n de nuestro universo: el Unio verso observable. Nosotros ocupamos el centro del Universo observable y a nuestro alrededor vemos la parte del Universo que la velocidad finita de luz permite ver ahora. M´s all´ incluso a a podr´ haber otros universos que a su ıa vez habr´ sufrido inflaci´n. ıan o

* Desde un punto de vista mec´nico-cu´ntico un vac´ no es la a a ıo nada, sino que tiene propiedades. En este caso incluso la capacidad de inflar un universo a partir de ese vac´ (o ıo falso vac´ universo que crecer´ exıo), ıa ponencialmente debido a una inflaci´n o causada por un campo escalar de ori-

Nota: como siempre se reserva la palabra “Universo” con may´sculas u para “el Universo”, el nuestro. Mientras que si hablamos de un universo gen´rico cualquiera o “nuestro univere so” en comparaci´n con otros lo haceo mos con min´sculas. u

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2009 Edici´n de oto˜o 18 / 108 o n

Una misi´n con doble objetivo o
Una misi´n espacial de la ESA para medir la energ´ oscura tambi´n servir´ para detectar exoplao ıa e ıa netas.
Peter Garnavich, de la Universidad de Notre Dame, dice que ambos casos, la energ´ oscura y el efecto de miıa crolentes gravitatoria, pueden estudiarse con un telescopio de campo amplio optimizado para el infrarrojo. En Europa los cient´ ıficos que proponen la misi´n Euclio des creen que el proyecto ser´ m´s atractivo, y por tanto ıa a m´s f´cil de financiar (sobre todo ahora que parece no haa a ber mucho dinero para estas cosas), si se incluye la b´squeu da de exoplanetas, maximizando as´ el retorno cient´ ı ıfico de la misi´n. o Para estudiar la energ´ oscura, adem´s de estudiar las ıa a supernovas, se puede estudiar la manera en la que las galaxias forman c´mulos u observar la distorsi´n aparente u o en la forma de las galaxias provocada por la materia existente en la l´ ınea de visi´n. Euclides explorar´ esta tercera o ıa v´ ıa. Para ello se necesita un telescopio que observe una gran porci´n del cielo con gran precisi´n. o o El proyecto Euclides proviene de dos proyectos anteriores cancelados: DUNE y SPACE, a los que la ESA oblig´ a o unirse. Euclides est´ actualmente bajo proceso de evaluaa ci´n y todav´ bajo proceso de dise˜o. Ser´ un telescopio o ıa n ıa de 1,2 m de abertura con un sistema ´ptico de alta resoo luci´n. Con ´l se espera levantar mapas de la distribuci´n o e o de galaxias en el cielo, as´ como medir el grado de distorı Esquema del efecto de microlente gravitatoria. Foto: si´n (de lente gravitatoria d´bil) provocado cuando la luz, o e JPL PlanetQuest. en su viaje hacia la Tierra, cruza el espacio curvado por Por esta raz´n, y desde hace alg´n tiempo, se planea regiones densas de materia. o u Sin necesidad de efectuar ning´n cambio t´cnico podr´ u e ıa lanzar una misi´n espec´ o ıfica para el estudio de la energ´ ıa tambi´n servir para detectar eventos de microlente grae oscura. Saber la naturaleza de la energ´ oscura, o incluso es- vitatoria provocados por un mecanismo muy similar al ıa a tar seguros de su existencia, es importante porque si existe anterior, pero en el que est´n implicados exoplanetas y estrellas. determinar´ el destino ultimo del Universo. Si asumimos a ´ que se comporta como una constante cosmol´gica el Unio verso se expandir´ cada vez m´s r´pidamente. Todas las a a a galaxias salvo las m´s cercanas desaparecer´n m´s all´ del a a a a horizonte causal y las pocas vecinas colapsar´n localmena te en una sola galaxia aislada en un vac´ c´smico. Si esta ıo o energ´ oscura es m´s poderosa que una constante cosıa a mol´gica el espacio terminar´ por expandirse tan r´pido o a a que hasta los ´tomos ser´n desgarrados por la expansi´n. a a o Se han propuesto varias misiones espaciales para estudiar esta energ´ que supuestamente forma el 70 % de la ıa energ´ total del Universo, tanto en la NASA como en la ıa ESA. El ultimo proyecto de la ESA sobre este objetivo se ´ denomina Euclides y est´ todav´ sin aprobar. Consistir´ a ıa ıa en un telescopio dedicado al estudio de lentes gravitatorias en lugar de dedicarse a observar supernovas. Seg´n una propuesta reciente lo mejor en este caso es u que con ´l tambi´n se podr´ detectar exoplanetas, pues e e ıa ´stos producen un efecto de microlente gravitatoria basa- La gr´fica ilustra c´mo cambiar´ el brillo de una estree a o ıa do en el mismo principio de la Relatividad General y por lla durante un evento de microlente gravitatoria. Foto: tanto servir´ el mismo instrumental. ıa Arnaud Cassan, IAP. La energ´ oscura se descubri´ gracias a las explosiones de ıa o supernova de tipo Ia. Pero este tipo de estudio no es f´cil a de realizar. Hay que esperar a que se d´ una explosi´n de e o ese tipo espec´ ıficamente y tomar los datos antes de que desaparezca. Adem´s, las supernovas que nos dar´ los a ıan mejores datos, correspondientes a una ´poca muy anterior e en la cual la energ´ oscura ten´ menos fuerza que la graıa ıa vedad, se dan a una distancia muy lejana. Hacer este tipo de medidas desde tierra es complicado, costoso y necesita de mucho tiempo en los mejores telescopios.
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Un evento de microlente gravitatoria se da cuando la luz procedente de una estrella del fondo (pertenecientes a nuestra galaxia) es enfocada por otra estrella m´s cercana a que pase por delante de ella (bajo nuestra perspectiva). De este modo, la luz de la estrella se amplifica, aunque en algunos casos el efecto es el contrario. La ganancia en brillo puede ser desde unas pocas veces el brillo original a un factor 1000. Si hay un exoplaneta orbitando alrededor de la segunda estrella entonces se tiene una ganancia (o disminuci´n) o adicional del orden de un 20 % o 30 %. Se ha detectado alg´n exoplaneta con esta t´cnica, que u e b´sicamente explora una zona del cielo y espera a ver si a alguna estrella brilla s´bitamente m´s de lo normal. B´siu a a camente s´lo hay una oportunidad para detectar un exoo planetas en concreto alrededor de cada estrella que tenga la posibilidad de pasar frente a otra. El evento no se vuelve a repetir en un tiempo razonable. El estudio de los datos obtenidos de este tipo de eventos permite calcular la masa de la estrella, del planeta y la separaci´n orbital entre ambos, adem´s de la distancia o a

al sistema. Este tipo de eventos se observan s´lo cuando la distano cia es muy grande y son muy dif´ ıciles de estudiar desde tierra, de hecho s´lo se han detectado unos pocos exoplao neta con esta t´cnica usando telescopios en tierra. Usando e un telescopio espacial se aumentar´ la resoluci´n angular ıa o y permitir´ estudiar m´s estrellas, ya que s´lo hay una ıa a o posibilidad en un mill´n de que se d´ este efecto. o e Sin embargo, esta t´cnica tiene la ventaja estad´ e ıstica de ser m´s sensible a distancias orbitales superiores a una a unidad astron´mica, por lo que puede revelar la existencia o de planetas que no se pueden detectar con otras t´cnicas e (velocidad radial y tr´nsito). Esto ayudar´ a la hora de a ıa perfeccionar los modelos de formaci´n planetaria. o Jean-Philippe Beaulieu, del equipo de Euclides, cree que esta misi´n podr´ estudiar en tres meses 200 millones o ıa de estrellas y detectar 10 planetas similares a la Tierra. Ahora mismo la ESA est´ evaluado 5 misiones, entre a ellas Euclides, para seleccionar 2 de ellas, que ser´ lanıan zadas entre 2015 y 2025. Sirva este art´ ıculo para animar a que finalmente sea aprobada.

Esquema en el que se representa en horizontal la distancia orbital de un exoplaneta en UA frente a la masa en vertical en masas terrestres del mismo. Las dos regiones definen los posibles candidatos a ser detectados por Kepler y por Euclides. Los planetas ya detectados por el m´todo de la e velocidad radial est´n representados por puntos negros, mientras que por a puntos rojos se representan los exoplanetas ya descubiertos por microlente gravitatoria. Foto: JP Beaulieu IAP & D Bennett Notre Dame.

Garnavich habla acerca de la pol´ ıtica, no siempre noble, dentro de las agencias espaciales. Seg´n ´l las agencias u e se dividen en ´reas de temas amplios, como por ejemplo a “Cosmolog´ y “Sistema Solar” a la hora de asignar reıa” cursos. Cuando aparece un proyecto que puede producir buena ciencia a lo largo de estas divisiones, frecuentemente los imperativos territoriales y la burocracia hacen

que los grupos no est´n dispuestos a compartir recursos e econ´micos e incluso a trabajar con otro grupo aunque o pertenezca a la misma organizaci´n. o

Fuentes y referencias: Noticia en Astrobio.

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2009 Edici´n de oto˜o 20 / 108 o n

Proponen escudo magn´tico de reentrada e
Est´n desarrollando un sistema magn´tico para proteger a las c´psulas en su reentrada en la atm´sfera a e a o terrestre.
J. J. Moreno, NeoFronteras

la que efect´a la reentrada en ella, pero a cambio de unas u condiciones infernales. Toda la energ´ cin´tica que lleva ıa e la c´psula debe de disiparse entonces en forma de calor, a pero esa energ´ es mucha y, por tanto, el calor generado ıa muy grande. La consecuencia inmediata es que la temperatura sube tanto que el gas se ioniza, transform´ndose en a un plasma. La parte m´s emocionante de los documentales o a pel´ ıculas sobre la carrera espacial es cuando las c´psua las espaciales alcanzan el nivel de ionizaci´n y todas las o comunicaciones con ella se interrumpen. Al recuperar la se˜al el equipo en tierra suele respirar tranquilo. Aunque n en la actualidad parece que todo est´ bajo control, siempre a hay una posibilidad de que falle algo, incluso ahora cuando han pasado d´cadas desde los primeros lanzamientos e espaciales. La tragedia del Columbia as´ lo demuestra. ı Para proteger la c´psula se suele utilizar un pesado esa cudo de ablaci´n que, b´sicamente, se quema poco a poco, o a llev´ndose lejos de la c´psula el calor abrasador. Otras vea a ces, como en la lanzadera espacial, se utiliza un material refractario de alta tecnolog´ que irradia el calor generado. ıa

Hay una maniobra que siempre entra˜a peligro para una n c´psula espacial y es la de su retorno a la superficie. La a incre´ velocidad de 7 o m´s kil´metros por segundo deıble a o be de reducirse a casi 0 para que as´ sus ocupantes o carga ı sobrevivan. La atm´sfera de la Tierra facilita el trabajo o mediante el rozamiento o fricci´n que produce en la c´psuo a

Un campo magn´tico potente se proyectar´ fuera de la nave y e ıa desviar´ las part´ ıa ıculas de plasma. Seg´ n afirman sus partidarios u este sistema ser´ m´s ligero y fiable que los sistemas tradicionales. ıa a
Ahora diversas agencias y compa˜´ espaciales euronıas peas est´n pensando en utilizar otra aproximaci´n para a o resolver este problema. Como fuera de la c´psula se fora ma un plasma, ¿por qu´ no utiliza un campo magn´tico e e para desviarlo? Al fin y al cabo los sistemas de fusi´n por o confinamiento magn´tico hacen algo parecido. e Para conseguirlo est´n desarrollando un im´n supera a conductor que genere el campo magn´tico potente que se e necesita para la tarea. Este campo se proyectar´ fuera de ıa la nave y desviar´ las part´ ıa ıculas de plasma. Seg´n afiru man sus partidarios este sistema ser´ m´s ligero y fiable ıa a que los sistemas tradicionales. En la actualidad est´n en pleno desarrollo del sistema a y no han finalizado los detalles t´cnicos que permitan eme barcar el sistema en una c´psula rusa Volan para realizar a una prueba. Tambi´n tendr´n que modificar la trayectoria e a de reentrada para compensar el nuevo sistema de desv´ ıo de aire caliente. Adem´s en el experimento ser´ complia a cado recoger datos de telemetr´ debido al problema de ıa ionizaci´n. o La c´psula Volan y el nuevo sistema magn´tico ser´ a e ıan lanzados en un vuelo suborbital desde un submarino ruso en el mar. Para el lanzamiento se utilizar´ un misil a bal´ ıstico modificado Volna. La reentrada se efectuar´ a a Mach 21 y la c´psula aterrizar´ sobre la remota regi´n de a a o la pen´ ınsula de Kamchatka. Detlev Konigorski de EADS Astrim afirm´ el mes pao sado que esperan que el lanzamiento se efect´e en unos u tres a˜os si es finalmente aprobado. n Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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2009 Edici´n de oto˜o 21 / 108 o n

Reflejos y niebla en Tit´n a
Seg´n los ultimos dados se ha podido ver la luz del sol reflejada en la superficie de alg´n lago de u ´ u metano de Tit´n, adem´s de bancos de niebla. a a
J. J. Moreno, NeoFronteras

Reflejo de la luz del sol sobre un lago de Tit´n. Fuente: a NASA, JPL, University of Arizona y DLR.

Cuando se dise˜o la misi´n Cassini-Huygens a Saturno no n o s´lo se pretend´ estudiar todo el sistema saturniano, sino o ıa que se ten´ un especial inter´s en descubrir la fuente de ıa e metano de su mayor luna: Tit´n. Desde mucho antes se a sospechaba que deb´ de haber mares de metano, aunque ıa se fueron rebajando estas expectativas a extensiones l´ ıquidas de menor ´rea como lagos y similares. a Una de las primeras maniobras de Cassini que fueron dise˜adas para revelar la presencia de estos lagos estaba n encaminada a ver el reflejo de la luz del Sol sobre la superficie calma de uno de esos hipot´ticos lagos, el brillo e inequ´ ıvoco de las unicas extensiones l´ ´ ıquidas superficiales en el Sistema Solar fuera de la Tierra. No pudo ser posible en aquellos primeros y apasionantes momentos de la llegada de la sonda espacial al sistema saturnino, pero ahora por fin tenemos una de esas po´ticas y excitantes e im´genes. a Ya contamos con otras pruebas de la existencia de lagos en Tit´n, principalmente a trav´s del radar, de las a e que hemos dado ya cuenta en NeoFronteras. Sin embargo, hay que se˜alar que el estudio de la superficie de esta n luna es muy dif´ porque Tit´n est´ cubierto al compleıcil, a a to de una calima que bloquea la luz visible. Esta capa de part´ ıculas org´nicas (denominadas tolinas) est´ a gran ala a tura e impide ver su superficie. S´lo el radar y una gama o en el infrarrojo pueden penetrar esa calima. La raz´n por la cual no se hab´ visto estos reflejos o ıan hasta el presente es porque en esta estaci´n titaniana (las o estaciones en Tit´n son mucho las largas que las terresa tres) los lagos est´n situados principalmente en el hemisa ferio norte, que ha siso el m´s fr´ hasta ahora. Pero ha a ıo sido precisamente el m´s fr´ porque estaba en invierno y a ıo casi no recib´ la luz del Sol. Tit´n pas´ por el equinoccio ıa a o en agosto pasado y con la llegada de la primavera la luz del Sol empez´ a caer sobre estas g´lidas regiones. o e La imagen que ahora se presenta se tom´ por casualio dad en pasado 8 de julio, pero ha sido revelada ahora en San Francisco en el congreso de la American Geophysical
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Union. Katrin Stephan, del Centro Aeroespacial Alem´n, esa taba procesando la imagen original cuando vio el reflejo. “Fue muy excitante porque el reflejo me record´ una o imagen de nuestro planeta tomada desde ´rbita terrestre o mostrando el reflejo de la luz del sol por el oc´ano.” e Queda trabajo por hacer, pues hay que descartar que la luz infrarroja recibida provenga de una erupci´n volc´nio a ca. Para ello los cient´ ıficos comparar´n la localizaci´n de a o este reflejo con las im´genes de radar e infrarrojas adquia ridas con anterioridad. Se especula que el fen´meno pudo o darse en la superficie del lago Kraken Mare, que cubre una superficie de 400.000 kil´metros cuadrados. o Tit´n ha resultado ser un mundo a la vez extra˜o y a n familiar. Un mundo con lagos de metano l´ ıquido, nubes de metano y en donde llueve metano. Este compuesto se comporta de manera similar a como el agua lo hace en la en la Tierra. En Tit´n el metano (o una mezcla de metano-etano) a forma parte de su tiempo atmosf´rico. La lluvia de metano e rellena esos lagos durantes las estaciones fr´ y se evapora ıas durante las c´lidas. a Las “rocas” de Tit´n est´n formadas por hielo de agua a a que forman cantos rodados en los r´ de metano. El suelo ıos de Tit´n est´ hecho de hidrocarburos complejos sintetizaa a dos en la atm´sfera gracias al metano y a la luz del Sol. o

Niebla en Tit´n. Foto: Mike Brown, Caltech. a

Otra noticia reciente acerca de Tit´n es que parece que a se ha demostrado la presencia de nieblas de metano (de metano, ¡¿c´mo no?!). Seg´n Mike Brown y su equipo, o u todos del California Institute of Technology, la Tierra y Tit´n tambi´n comparte este fen´meno meteorol´gico lia e o o gado a la presencia de l´ ıquido en la superficie. El estudio fue presentado en el mismo congreso antes mencionado. Los bancos de niebla parece que se han movido a lo largo del hemisferio Sur de Tit´n en las im´genes reconsa a truidas por este cient´ ıfico. Despu´s del largo verano de e este hemisferio, durante el cual el metano ha estado evapor´ndose de la superficie y de los lagos que hay y hab´ a ıa

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all´ ahora, una vez que las temperaturas empiezan a bajar, ı, se van formando bancos de niebla de este gas. La presencia de niebla constituye una prueba directa del intercambio de materia entre la superficie y la atm´sfeo ra de Tit´n, y sobre un ciclo hidrol´gico activo. S´lo en la a o o Tierra se conoce un ciclo hidrol´gico similar. o Para poder llegar a esta conclusi´n de la presencia de o niebla en Tit´n, los cient´ a ıficos se basaron en los datos procedentes de la c´mara y espectr´metro infrarrojo VIMS a o de Cassini. El estudio no fue sencillo, pues hubo que filtrar los datos para poder as´ separar las distintas estructuras que se ı dan a distintas alturas sobre la superficie, centr´ndose en a aquellas que dispersan la luz de manera especial por estar constituidas por peque˜as part´ n ıculas, en este caso las gotitas de metano que forman la niebla o las nubes. Pudieron aislar nubes situadas a unos 750 metros de altura sobre el suelo que no se extend´ a mayor altura ıan como los hacen las nubes, es decir, estas nubes formaban niebla. Para que se forme niebla, nubes o roc´ se necesita en ıo general una humedad cercana al 100 % y hay dos maneras de conseguirlo: a˜adir l´ n ıquido (agua o metano en la Tierra y Tit´n respectivamente) o hacer que al aire sea muy fr´ a ıo de tal modo que no pueda con tanta humedad y ´sta se e condense. En la Tierra la niebla de la ma˜ana se forma porque n el aire cercano al suelo se ha enfriado durante la noche a un punto en donde no pude retener m´s vapor de agua. a Seg´n el Sol calienta el aire la niebla se disipa. u Si embargo, en Tit´n la atm´sfera tarda mucho m´s a o a

tiempo en calentarse o enfriarse, puede que necesite incluso 100 a˜os para ello seg´n Brown. La unica posibilidad n u ´ para que se forme niebla en Tit´n parece ser un aumento a de la humedad hasta el nivel de saturaci´n. En Tit´n esto o a se puede dar por una mayor evaporaci´n del metano (que o puede estar en los tres estados posibles). Esto significa que debe de haber lluvia, corrientes, charcas y erosi´n provocados por un ciclo hidrol´gico de o o metano. El ser humano explora otros lugares en busca de similitudes con la Tierra. Tit´n es un caso extremo de lo a diferente y parecido que puede ser un mundo a la Tierra. La existencia, ya comprobada, de un ciclo hidrol´gico es o un aspecto que une los dos mundos. La composici´n de su o atm´sfera y superficie o su gran diferencia de temperatura o los separa. ´ Ultimamente se viene hablando de la posibilidad de existencia de vida en Tit´n. Aunque son estudios muy esa peculativos, ponen de relieve la muy rica qu´ ımica org´nica a que puede haber el mayor sat´lite natural de Saturno. e Aunque las caracter´ ısticas apolares del metano le alejan del agua como disolvente para biomol´culas, quiz´s sea e a concebible una bioqu´ ımica diferente all´ ı. Fuentes y referencias: Nota de prensa de NASA. Nota de prensa del Caltech. Art´ ıculo original. Tit´n en NeoFronteras. a

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Si la luna Pandora de la pel´ ıcula Avatar existiera la podr´ ıamos detectar pronto
Si hay alguna luna orbitando alg´n exoplaneta gigante, como la luna Pandora de la pel´ u ıcula Avatar, la podremos detectar y estudiar dentro de un plazo de diez a˜os. n
J. J. Moreno, NeoFronteras

En estos tiempos de crisis y recortes en ciencias casi todo vale para poder “vender” la ciencia. La Astrof´ ısica casi se vende por s´ sola, pero el tir´n del ı o cine de ciencia ficci´n o, mejor a´n, de o u las pel´ ıculas de ´xito tampoco viene e mal. En el Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics se˜alan que en la n pel´ ıcula ‘Avatar’, recientemente estrenada, aparece la luna habitada Pandora y que una misi´n como Kepler, aco tualmente en funcionamiento, podr´ ıa revelar pr´ximamente mundos habitao bles similares, tanto planetas de tipo terrestres como lunas habitables orbitando alrededor de gigantes gaseosos. De ser as´ la ciencia ficci´n pasar´ a ı, o ıa

Hasta ahora hemos detectado unos 400 planetas extrasolares o exoplanetas, la mayor´ de ellos gigantes gaıa seosos similares a J´piter. Aunque esu te tipo de planetas masivos son f´ciles a de detectar no son un buen lugar para la existencia de vida tal y como la conocemos. Sin embargo, los cient´ ıficos vienen especulando sobre la existencia de lunas rocosas orbitando este tipo de planetas. Si el planeta, y por “Si Pandora existe podr´ ıamos tanto sus lunas, se encuentra en la zopotencialmente detectarla y na habitable (a una distancia tal de su estudiar su atm´sfera en la o estrella que la temperatura permita la pr´xima d´cada.” o e existencia de agua l´ ıquida) y alguna “Si Pandora existe podr´ ıamos po- luna tiene suficientemente masa como tencialmente detectarla y estudiar su para retener una atm´sfera, entonces o atm´sfera en la pr´xima d´cada”, dice es posible que en ella haya vida. o o e esta investigadora. ser ciencia real. Lisa Kaltenegger, astr´noma pero teneciente a esa instituci´n, mueso tra adem´s en un art´ a ıculo reciente que el futuro telescopio espacial Webb podr´ incluso quiz´s detectar la prea a sencia de gases clave como el di´xido o de carbono, el ox´ ıgeno o el vapor de agua en esos mundos.

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NeoFronteras Trimestral Seg´n Kaltenegger el hecho de que u todos los planetas gigantes de nuestro sistema solar tengan sat´lites naturae les incrementa las posibilidades que alg´n exoplaneta de este tipo tenga u alguna luna de tama˜o terrestre que n pueda mantener vida. En NeoFronteras ya hemos mencionado la misi´n Kepler y su estuo dio de tr´nsitos de exoplanetas coa mo m´todo de detecci´n de posibles e o exoplanetas y exolunas. Este tipo de tr´nsitos s´lo son visibles durante hoa o ras y requieren un alineamiento perfecto entre el exoplaneta, su estrella y la Tierra. Las exolunas pueden a su vez influir gravitatoriamente sobre su planeta y hacer que su tr´nsito tena ga para nosotros una firma especial. Las variaciones en el tr´nsito podr´ a ıan indicarnos la existencia de estas exolunas. Una vez detectada una de estas exolunas, lo l´gico ser´ preguntarse o ıa sobre la posible presencia de atm´sfeo ra y su composici´n. Un an´lisis eso a pectrosc´pico de la luz procedente de o su estrella, dispersada por la atm´sfeo ra de la exoluna o exoplaneta durante el tr´nsito, podr´ ayudarnos en esta a ıa tarea. Las se˜ales espectrosc´picas ser´ n o ıan f´cilmente detectables en caso de plaa netas gigantes pero ser´ m´s d´biles ıan a e para el caso de planetas de tipo terrestre o para exolunas. Separar la se˜al n espectrosc´pica del exoplaneta gigano te y de una posible luna de tipo terrestre suya ser´ m´s complicado, pero ıa a bajo las condiciones adecuadas ser´ ıa posible. Si la separaci´n orbital es sufio ciente y la suerte acompa˜ase, la luna n podr´ empezar a cruzar el disco solar ıa de su estrella antes que su planeta o abandonarlo despu´s. e Kaltenegger calcula qu´ condicioe nes son las mejores para examinar las atm´sferas de estas hipot´ticas (por o e ahora) exolunas. Cree que el sistema alfa Centauri A (el sistema que apa-

Espacio rece en la pel´ ıcula ‘Avatar’) ser´ un ıa blanco excelente. “Alfa Centauri A es brillante, est´ cerca y es similar al Sol, as´ que a ı nos dar´ una se˜al intensa”, dice. ıa n “Solamente necesitar´ de un tr´nsiıas a to adecuado para encontrar agua, ox´ ıgeno, di´xido de carbono y metano o en una exoluna de tipo terrestre como Pandora”.

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Concepci´n art´ o ıstica de una hipot´tica supertierra anillada y una e luna de tipo terrestre, ambas habitables y con agua l´ ıquida en su superficie.

“Si la pel´ ıcula ‘Avatar’ es correcta en su visi´n, podr´ o ıamos caracterizar esa luna con el telecopio espacial Webb en un futuro cercano”, a˜ade. n Aunque esta estrella ofrece una posibilidad tentadora, las peque˜as n enanas rojas son mejores blancos para buscar planetas o lunas habitables. La zona habitable de estas estrellas est´ muy cerca de las mismas, aumena tando as´ las posibilidades de ver un ı posible tr´nsito de un planeta o luna a habitable. Adem´s, el menor brillo y a a ´rea relativa del disco de estas estrellas hace que las se˜ales provocadas n por un tr´nsito seas m´s intensas. a a

Lo malo es que a esas distancias tan cortas las fuerzas de marea har´ ıan que el planeta mostrase siempre la misma cara a su estrella (como los hace la Luna con la Tierra). Un lado estar´ expuesto a la luz y otro a la osıa curidad permanentes. Hasta hace poco se cre´ que esto asar´ y congelar´ ıa ıa ıa respectivamente esos dos lados en un exoplaneta de tipo terrestre. Sin embargo, ahora se cree que la meteorolog´ har´ que la situaci´n no fuera ıa ıa o tan extrema. Una gigantesca tormenta tropical estar´ permanentemente ıa situada en el lado brillante y la zona lim´ ıtrofe entre ambas caras podr´ ser ıa propicia para la vida. En todo caso, una exoluna alrededor de una exoplaneta en esas condiciones no sufr´ el mismo destino. ıa Al orbitar alrededor de su planeta no ofrecer´ siempre una cara a su estreıa lla, aunque s´ lo hiciera con su plaı neta. Por tanto, tendr´ ciclos de d´ ıa ıa y noche, su atm´sfera tendr´ temo ıa peraturas moderadas y sus “plantas” tendr´ un suministro garantizado de ıan luz solar para realizar su fotos´ ıntesis. “Lunas alien´ ıgenas orbitando planetas gaseosos gigantes podr´ ser luıan gares habitables mejores que planetas de tipo terrestre con una cara enfrentada permanentemente a su estrella”, dice Kaltenegger. “Deber´ ıamos ciertamente mantener en nuestras mentes, seg´n trabajamos, que nuestra meta u ultima es encontrar vida alien´ ´ ıgena”. A Kaltenegger parece olvid´rsele a mencionar que una cosa es encontrar algo parecido a la luna Pandora y otra cosa muy distinta que todo lo dem´s a que sale en la pel´ ıcula sea posible. Fuentes y referencias: Nota de prensa del HarvardSmithsonian Center for Astrophysics. Copia art´ ıculo original. ¿Encontrar´ Kepler lunas habitables? a Foto cabecera ( en alta resoluci´n.). o Fuente: David A. Aguilar, CfA.

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Atravesamos una nube interestelar
El sistema solar est´ atravesando una nube interestelar local de 30 a˜os luz de ancho. a n
J. J. Moreno, NeoFronteras

Concepci´n art´ o ıstica de la nube interestelar local. Fuente: Linda Huff (American Scientist) y Priscilla Frisch (University of Chicago).

En el n´mero de Nature del 24 de diciembre un grupo u de cient´ ıficos de la NASA, liderados por Merav Opher, revelan que el sistema solar est´ atravesando una nube ina terestelar que seg´n la Astrof´ u ısica tradicional no deber´ ıa existir. Este resultado proviene del an´lisis de los datos que a todav´ proporcionan las sondas Voyager, que se encuenıa tran m´s all´ de la ´rbita de Plut´n gracias a un viaje a a o o que dura ya 30 a˜os. Este grupo de cient´ n ıficos ha podido comprobar, gracias a esos datos, que hay un fuerte campo magn´tico que mantiene cohesionada la nube interestelar e a partir del borde del Sistema Solar. A esta nube Interestelar local la llaman tambi´n “Loe cal Fluff”. Tendr´ unos 30 a˜os luz de di´metro de ancho ıa n a y estar´ compuesta principalmente por hidr´geno y helio ıa o a una temperatura de 6000 grados cent´ ıgrados. Para poder explicar el misterio de esta nube habr´ que ıa remontarse a hace 10.000 millones de a˜os, cuando un grun po de supernovas explot´ por “nuestras cercan´ o ıas”, creando una burbuja de gas a un mill´n de grados de tempeo ratura. La nube local actual est´ completamente rodeada a por el residuo a alta presi´n de esas explosiones y deber´ o ıa Anatom´ de la heliosfera (alta resoluci´n). Fuente: ıa o colisionar o dispersase debido a ello. La temperatura obNASA, Walt Feimer. servada en la nube local no proporciona suficiente presi´n o para resistir la presi´n del gas que la rodea procedente de o Esto tambi´n afectar´ la capacidad de los futuros ase ıa esas explosiones de supernova. Entonces, ¿c´mo es posible o tronautas de poder viajar a trav´s del espacio sin ser muy e que todav´ exista la nube local? ıa irradiados y nos dice que ´stos no podr´ viajar muy lee ıan jos, ya que el peligroso espacio interestelar estar´ mucho ıa Esta nube Interestelar local estar´ compuesta ıa m´s cerca. a principalmente por hidr´geno y helio a una o Sin embargo, este tipo de eventos necesitar´ de deceıa temperatura de 6000 grados cent´ ıgrados. nas o cientos de miles de a˜os para tener lugar. n Las sondas Voyager han encontrado la respuesta. Sus datos muestran que la nube local est´ m´s fuertemente Fuentes y referencias: a a magnetizada de lo que previamente se hab´ pensado, con- Nota de prensa de la NASA. ıa cretamente a 4 ´ 5 microgauss (el campo magn´tico terres- Foto cabecera: The American Museum of Natural Hiso e tre tiene unos 500 microgauss). Este campo proporciona tory.

una presi´n extra que se opone la destrucci´n de la nube o o local. La nube local empezar´ m´s all´ de la heliopausa, que ıa a a es una burbuja formada por el campo magn´tico del Sol e inflada por viento solar hasta los 10.000 millones de km de anchura. La heliosfera act´a como un escudo y nos protege u de los rayos c´smicos gal´cticos y de las nubes interesteo a lares. El tama˜o de la heliosfera es determinado por un n equilibrio de fuerzas. Por un lado el viento solar infla la burbuja desde el interior, mientras que la nube local la comprime desde el exterior. Las Voyager no se encuentran todav´ dentro de la nuıa be local, pero se aproximan cada vez m´s a ella y pueden a sentir su presencia. Se encuentran justo en la capa m´s a exterior de la heliosfera, donde el viento solar reduce su velocidad debido a la presi´n del gas interestelar. o El hecho de que la nube local est´ magnetiza significa e que otras nubes en nuestra vecindad gal´ctica tambi´n lo a e podr´ estar. Puede que el sistema solar finalmente entre ıan en alguna de estas otras nubes y que la heliosfera sea comprimida a´n m´s. Una compresi´n adicional podr´ peru a o ıa mitir que m´s rayos c´smicos entren en el Sistema Solar y a o que estos afecten el clima terrestre.

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2009 Edici´n de oto˜o 25 / 108 o n

Las estrellas pueden tener muertes complicadas
Unos te´ricos proponen la existencia de un nuevo tipo de estrellas: las estrellas electrod´biles. o e
J. J. Moreno, NeoFronteras

Estructura hipot´tica de una de estas estrellas. e

Antes de que una estrella colapse en un agujero negro puede que pase por una fase que unos cient´ ıficos denominan estrella electrod´bil. Y es que los procesos finales de una e estrella en sus ultimos estadios pueden ser m´s complica´ a dos de lo que en principio imaginamos. Una estrella corriente no se hunde bajo su propio peso porque las reacciones nucleares de fusi´n mantienen su o interior caliente y la presi´n debida a la temperatura se o opone a la gravedad. Cuando una estrella pesada, una vez ha pasado por la fase de supernova, colapsa en una estrella de neutrones el principio de exclusi´n de Pauli evita que o siga colaps´ndose y se transforme en un agujero negro. a Concretamente, si la masa es superior a 2,1 masas solares ni siquiera el principio de exclusi´n de Pauli impedir´ que o a se llegue a un colapso total y directo en un agujero negro. En a˜os recientes los f´ n ısicos han calculado que el colapso hacia un agujero negro podr´ ser m´s complejo de ıa a lo que originalmente se pens´. Una vez que el principio de o exclusi´n es vencido, el material de la estrella de neutroo nes puede sufrir una transici´n de fase compleja que libere o suficiente energ´ como para impedir el colapso, al menos ıa durante un tiempo. As´ por ejemplo, los neutrones podr´ ser comprimiı ıan dos hasta que se alcanzara una sopa de quarks. Lo malo es que desde nuestro punto de vista una estrella de quark Fuentes y referencias: no ser´ muy distinguible de una estrella de neutrones, lo Nota de prensa. ıa que impide o dificulta en extremo la comprobaci´n expe- Copia de art´ o ıculo original.

rimental de este tipo de objetos. Ahora, Glenn Starkman, De-Chang Dai, ambos en Case Western Reserve University, Dejan Stojkovic de State University of New York, y Arthur Lue del MIT proponen en Physical Review Letters la existencia de un nuevo tipo de objeto: la estrella electrod´bil. e Estas estrellas estar´ alimentadas por la conversi´n ıan o de quarks en leptones, que son m´s ligeras que los quarks a y que incluyen a part´ ıculas como electr´n y el neutrino. o Seg´n los autores, este tipo de reacci´n est´ avalada u o a por el Modelo Est´ndar de part´ a ıculas, pero a temperatura ambiente es tan rara que su probabilidad es pr´cticamente a nula. Probablemente no haya sucedido nunca en el Universo visible durante los ultimos 10.000 millones de a˜os, ´ n pero quiz´s s´ en el interior de las estrellas electrod´biles. a ı e O, seg´n Starkman, en los laboratorios de civilizaciones u muy avanzadas. Estos cient´ ıficos han calculado que cuando el colapso hacia agujero negro de un objeto masivo comienza deber´ ıa darse una r´pida conversi´n de quarks en leptones y que la a o energ´ liberada deber´ detener el colapso de manera siıa ıa milar a como la fusi´n nuclear ordinaria detiene el colapso o de una estrella corriente como el Sol. La estrella electrod´bil ser´ por tanto, una fase previa e ıa, a la del agujero negro. Han calculado que esta fase podr´ ıa durar m´s de 10 millones de a˜os, un tiempo largo para a n nosotros y suficiente para las labores observacionales de los astr´nomos, pero poco para una estrella. o Lo m´s fascinante es que si estas reacciones son lo sua ficientemente eficientes incluso podr´ consumir bastante ıan masa como para evitar el colapso para siempre. La mayor parte de la energ´ emitida por uno de estos ıa hipot´ticos objetos ser´ en forma de neutrinos, que ser´ e ıa ıan dif´ ıciles de detectar. Sin embargo, una peque˜a parte de n la energ´ liberada lo ser´ en forma de luz que podr´ ıa ıa ıamos captar y, por tanto, la detecci´n de un objeto as´ ser´ o ı ıa posible. ¿Qu´ apariencia tendr´ una de estas estrellas? Seg´n e ıa u estos investigadores no depender´ de su n´cleo central, ıa u donde se dan las reacciones ex´ticas mencionadas, sino de o las capas externas donde se producen los fotones. Aunque se requieren m´s estudios te´ricos para modelar la a o luminosidad y espectro de esas capas. Estos te´ricos est´n o a trabajando ya en ese sentido. Pero podr´ ser que, al final, estos objetos fueran, otra ıa vez, indistinguibles de una estrella de neutrones.

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Estrellas vampiro y estrellas can´ ıbales
Las estrellas “azules rezagadas” de los c´mulos globulares pueden formarse tanto por “vampirismo” u como por “canibalismo” por colisi´n. o
J. J. Moreno, NeoFronteras

Ilustraci´n de los dos procesos de formaci´n de azules rezagadas. Por un proceso de colisi´n o o o o “canibalismo” (izquierda) o por un proceso de “vampirismo” en sistemas binarios (derecha). Fuente: NASA, ESA.

Un tipo de objeto astron´mico que o suele ser impresionante de ver a trav´s e del ocular de un telescopio es el c´muu lo globular. Son bellos grupos compactos de cientos de miles de estrellas que est´n repartidos por toda la galaxia, a sobre todo en el halo, como uno de sus componentes m´s antiguos de la a V´ L´ctea. ıa a Las estrellas de estos c´mulos son u muy viejas y tienen entre 12.000 y 13.000 millones de a˜os. La formaci´n n o de estrellas se detuvo en estos c´mulos u hace 13.000 millones de a˜os. De hen cho constituyen un punto de referencia para calcular una cota inferior a la edad del Universo. Sin embargo, algunas pocas de las estrellas de los c´muu los aparentan ser mucho m´s j´venes a o que el promedio. Se las denomina azules rezagadas por comparaci´n con las o viejas gigantes rojas. En 1953 el astr´nomo Allan Sano dage encontr´ en el c´mulo M3 esta o u extra˜a poblaci´n de estrellas que pan o rec´ ir en contra de la evoluci´n esıan o telar, despu´s encontr´ estas estrellas e o en otros c´mulos. Las denomin´ “reu o zagadas” porque parec´ que se queıa daban atr´s en su evoluci´n estelar a o respecto a las dem´s, que ya hab´ a ıan pasado a la fase de gigante roja. Las azules rezagadas parecen retornar de una edad avanzada a una m´s juvenil, ganando “juventud” por a alg´n extra˜o proceso. Este proceso u n ha sido un misterio desde los a˜os cinn cuenta. Un grupo de astrof´ ısicos ha usado el telescopio espacial Hubble para es-

tudiar las azules rezagadas del c´mulo u M30, que tiene unos 13.000 millones de a˜os, unos 90 a˜os luz de di´men n a tro y est´ situado a 28.000 a˜os luz a n de distancia de nosotros, en direcci´n o a la constelaci´n de Capricornio. o Seg´n Francesco Ferraro, de la u Universidad de Bolonia, observar este tipo de estrellas en ese entorno es como ver ni˜os en una residencia de n ancianos. La ausencia de material protoestelar procedente de nubes interestelares y su baja velocidad muestran que no deben de haberse formado recientemente o viajado desde otros lugares de la galaxia.

rial, principalmente hidr´geno, proceo dente de otras estrellas en sistemas binarios. El nuevo aporte de combustible nuclear permitir´ a estrellas peıa que˜as crecer y calentarse hasta ser n estrellas azules, estrellas en apariencia mucho m´s j´venes. Esta transfea o rencia de materia se ha demostrado en otros entornos estelares, as´ que no ı parece una teor´ descabellada. ıa Seg´n el nuevo estudio el rejuveu necimiento se producir´ tambi´n por ıa e un proceso mucho m´s dram´tico de a a canibalismo estelar. Algunas estrellas colisionar´ ıan con otras estrellas vecinas y de las colisiones emerger´ ıan nuevas estrellas con nuevos aportes de combustible termonuclear. Recordemos aqu´ que los c´mulos son obı u jetos muy compactos y las estrellas est´n mucho m´s cerca unas de otras a a que, por ejemplo, en la regi´n gal´ctio a ca en donde nos encontramos nosotros. Tanto en un caso como en el otro las estrellas resultantes tendr´ una ıan masa t´ ıpica que ser´ el doble de la ıa masa t´ ıpica de las estrellas del c´muu lo. Seg´n mantienen los investigadou res implicados, las rezagadas azules o Imagen de unos 3 grados de M30 to- formadas por colisi´n tiene propiedades ligeramente diferentes a las formada con la c´mara ACS del Huba madas por “vampirismo”. Esto implible. Fuente: NASA, ESA. car´ que los dos escenarios son igualıa a a Una de las explicaciones para este mente v´lidos y operan simult´neau fen´meno lo constituye la teor´ del mente en el c´mulo. o ıa Seg´n los datos del Hubble las reu vampirismo estelar. Seg´n esta idea u las estrellas azules rezagadas rejuve- zagadas azules formadas por “canibaa a necer´ gracia a la succi´n de mate- lismo” est´n m´s concentradas en el ıan o

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NeoFronteras Trimestral centro del c´mulo. Esto indicar´ que u ıa este tipo estrellas son m´s masivas a que las estrellas promedio del c´mulo u y caer´ por gravedad m´s f´cilmente ıa a a hacia el interior. Adem´s, en esas regiones interioa res la densidad estelar es muy alta y las interacciones entre estrellas mucho m´s probables. a Estos investigadores conjeturan que hace 1000 ´ 2000 millones de o a˜os M30 sufri´ un colapso nuclear n o que aument´ la densidad estelar de o su parte central. Esto tuvo que aumentar la probabilidad de colisi´n eno

Espacio tre las estrellas, provocando la formaci´n de azules rezagadas. Por otro lao do, este colapso tambi´n favorecer´ e ıa el fen´meno de vampirismo estelar en o sistemas binarios. Por tanto, las azules rezagadas de este c´mulo ser´ reliquias de un cou ıan lapso nuclear ocurrido hace 2000 millones de a˜os. n Estos investigadores planean ahora hacer el mismo tipo de estudio en otros c´mulos estelares para comprou bar la universalidad de estos comportamientos. Otro grupo de astrof´ ısicos ha reali-

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zado un estudio similar con el c´mulo u NGC 188 situado a 5000 a˜os luz de n distancia en direcci´n la constelaci´n o o de Cefeo. Han descubierto que el 15 % de las azules rezagadas tienen compa˜eras con distancias ´rbitales simin o lares a la que tiene J´piter con el Sol, u lo que favorecer´ el efecto de “vampiıa rismo”.

Fuentes y referencias: Nota de prensa de la web del Hubble. Art´ ıculo original (en pdf).

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F´ ısica

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Miden corriente persistente en anillo resistivo
Logran medir un efecto mec´nico-cu´ntico postulado hace tiempo consistente en la presencia de a a corriente persistente en anillo no superconductor.
de corriente externa. Desde hace mucho tiempo se sabe que es posible tener una corriente perpetua en un anillo superconductor, pues este tipo de materiales no presenta resistencia al paso de la corriente por debajo de cierta temperatura. De hecho se ha llegado a pensar en sistemas superconductores de este tipo que almacenen energ´ el´ctrica sin p´rdidas. ıa e e Pero en este caso se trata de anillos met´licos resisa tivos, es decir no superconductores, y la corriente es tan d´bil que es muy dif´ de medir. El equipo de investigadoe ıcil res us´ un cantilever nanom´trico (similar al trampol´ de o e ın una piscina) para poder medir indirectamente esta corriente persistente a trav´s del campo magn´tico que produce. e e El logro se public´ el pasado d´ 9 en Science. o ıa Esta corriente que va en contra de la intuici´n es el reo sultado de un efecto mec´nico-cu´ntico que afecta a c´mo a a o Imagen de microscop´ de uno de los anillos empleado. ıa los electrones viajan a trav´s de los metales, y surge del e Foto: Jack Harris, Yale University. mismo tipo de movimiento que permite a los electrones Unos f´ ısicos de la Universidad de Yale han conseguido rea- de un ´tomo orbitar alrededor del n´cleo. Como resultado a u lizar la primera medida de una corriente persistente, una de este efecto una minicorriente (1 nanoamperio o menos) corriente el´ctrica que fluye de manera natural por un ani- fluye por siempre por un anillo resistivo peque˜o incluso e n llo met´lico no superconductor sin aplicaci´n de un fuente sin la aplicaci´n de un voltaje. a o o
J. J. Moreno, NeoFronteras

Esta corriente que va en contra de la intuici´n es el resultado de un o efecto mec´nico-cu´ntico que afecta a c´mo los electrones viajan a a a o trav´s de los metales. e
El efecto fue propuesto de forma te´rica hace d´cadas, o e pero es tan d´bil y sensible al ruido ambiental que hasta e ahora no hab´ sido posible medirlo (lo t´ ıa ıpico es refrigerarlo a 1 K). El anillo debe de tener adem´s un tama˜o a n del orden del grosor del cableado de los chips modernos (por debajo de una micra), as´ que abrirlo en un punto ı para colocar un amper´ ımetro es una idea absurda. En el pasado se intent´ medir este fen´meno con un o o SQUID que es un sistema superconductor capaz de medir campos magn´ticos de manera muy precisa, en el orden e de la unidad cu´ntica de campo magn´tico. Curiosamente a e un SQUID es precisamente otro anillo peque˜o, esta vez n superconductor, al que se ha aplicado una o dos uniones Josephson. Sin embargo, en este caso los resultados obtenidos con SQUID eran contradictorios e inconsistentes. Seg´n Jack Harris, lider del proyecto, se daba por heu cho que un SQUID era la herramienta adecuada para medir campos magn´ticos extremadamente d´biles. Seg´n ´l e e u e era muy optimista por su parte pensar que un dispositivo nanomec´nico pudiera ser m´s sensible que un SQUID. a a Los investigadores usaron cantilevers para detectar cambios en el campo magn´tico producido por la corriene te seg´n ´sta flu´ por un anillo de aluminio. El montaje u e ıa experimental les permiti´ obtener medidas un orden de o magnitud m´s precisas que en intentos previos. Adem´s a a midieron la corriente persistente en una amplia gama de temperaturas y tama˜os de anillo como nunca antes. n Seg´n Harris estas medidas podr´ decirnos algo aceru ıan ca de c´mo los electrones se comportan en los metales y o a˜ade que el hallazgo podr´ dar lugar a una mejor comn ıa prensi´n de c´mo los qubits (¿cubits?) que se usan en o o computaci´n cu´ntica se ven afectados por el ambiente. o a Tambi´n quiz´s ayude a saber c´mo se podr´ usar mee a o ıan tales como si fueran superconductores. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen).

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2009 Edici´n de oto˜o 29 / 108 o n

Comunicaci´n por neutrinos o
Proponen un sistema de comunicaci´n con submarinos nucleares basado en un haz intenso de neuo trinos.
J. J. Moreno, NeoFronteras Si alguien me hubiera preguntado hace unos d´ si se pueden usar neuıas trinos como sistema de comunicaci´n o habr´ dicho tajantemente que no, peıa ro sin hacer las pertinentes cuentas hubiera sido simplemente una asunci´n. Patrick Huberof, de Virginia o Tech, ha realizado los c´lculos y no soa lamente cree que es posible, sino que se podr´ utilizar para la comunicaıa ci´n con submarinos nucleares. o La leyenda atribuye el nombre de “neutrino” a Fermi. Cuando los c´lcua los sobre una reacci´n subat´mica que o o estaba realizando parec´ cuadrar si ıan exist´ una part´ ıa ıcula sin carga y sin apenas masa exclam´: “il neutrino” o (a˜´dase acento italiano para que tenna ga gracia). Como subproducto de las reacciones que se producen en el interior del Sol millones de neutrinos cruzan nuestros cuerpos incluso cuando ´ste (el e sol) est´ al otro lado de la Tierra. a Es decir, los neutrinos pr´cticamena te no interaccionan con la materia, y por eso los experimentos de detecci´n o de neutrinos son tan dif´ ıciles de realizar. B´sicamente se espera a que una a vez entre muchas uno que cruce interaccione con alg´n atomo y haga nou ´ tar su presencia. Esto significa que si queremos comunicarnos con neutrinos debemos de producirlos en gran cantidad y utilizar un detector muy grande. Habiendo tel´fonos celulares, Ine ternet, radio, televisi´n y se˜ales de o n humo a nadie se le ocurr´ utilizar ıa neutrinos para comunicarse, pues todos ellos (y el tam tam) son mucho m´s eficientes y baratos que la a comunicaci´n neutr´ o ınica. Pero mira por donde hay sitios con los que es muy dif´ comunicarse: los submariıcil nos nucleares. Al moverse a gran profundidad a trav´s de un fluido conduce tor no es f´cil mandarles una se˜al raa n diol´ctrica. Adem´s pueden estar sue a mergidos durante un periodo de meses. No importar´ tanto esta incomuıa nicaci´n si no fuera porque portan una o tremenda carga mort´ ıfera capaz de liquidar la civilizaci´n varias veces a bao

se de bombazos nucleares. El agua marina s´lo deja pasar las o ondas electromagn´ticas de la parte e del visible correspondientes al verde y al azul, y a ondas de frecuencias inferiores a los 100Hz. El uso de rayos l´ser verdiazules (¿verzules?) no paa rece pr´ctico (habr´ que estar justo a ıa encima de donde se encuentra el submarino) y las frecuencias por debajo de 100 Hz no son pr´cticas a la hora a de enviar informaci´n porque los dao tos se transmiten a un ritmo muy bajo (1 bit por minuto). Por esta raz´n o los submarinos despliegan una antena VLF flotante en superficie unida al buque, mientras ´ste sigue sumergido, e que permite recibir transmisiones de baja frecuencia a 50 bits por segundo, pero esto restringe la profundidad y velocidad del submarino.

Patrick Huber cree que este problema de comunicaci´n se podr´ solo ıa ventar si se usaran neutrinos. Como para los neutrinos el planeta es transparente, un submarino podr´ recoger ıa informaci´n enviada desde cualquier o parte del globo que viajara en un haz de neutrinos. La detecci´n de dicha informaci´n o o ser´ un problema. Como interaccioıa nan poco con la materia son dif´ ıciles de detectar, como antes se ha se˜alan do. En la actualidad se efect´an expeu rimentos con haces de neutrinos para estudiar F´ ısica. Los neutrinos generados en el Fermilab son detectados por un detector situado en una mina a 700 km de distancia, pero a un ritmo de 2 neutrinos diarios. Seg´n Huber esu ta eficiencia se deber´ de mejorar en ıa un factor un mill´n para que los neuo trinos pudieran ser utilizados para enviar mensajes. Fuentes y referencias: Huber cree que una factor´ de Noticia en Physicsworld. ıa neutrinos ser´ la soluci´n. Esta ser´ Copia de art´ ıa o ´ ıa ıculo original.

una fuente de neutrinos sobre la que los f´ ısicos est´n trabajando te´ricaa o mente y que se podr´ construir de ıa aqu´ a diez a˜os. Consistir´ b´sicaı n ıa a mente en un haz de protones impactando sobre un blanco de mercurio que producir´ piones que decaer´ ıa ıan en muones y ´stos a su vez producir´ e ıan neutrinos. La se˜al producida por el haz n podr´ ser registrada por detectores de ıa luz Cerenkov situados en la cubierta del submarino. A veces uno de esos neutrinos interaccionar´ con el agua ıa circundante produciendo un mu´n que o generar´ un destello de luz Cerenkov. ıa Es decir, el detector en s´ ser´ el agua ı ıa oce´nica circundante. La luz Cerena kov se produce cuando hay part´ ıculas subat´micas viajando por un meo dio material m´s r´pidamente que lo a a hace la luz por ese mismo medio. El resplandor azul que vemos en la cuba de un reactor nuclear se debe a este proceso. Con un sistema as´ se podr´ tener ı ıa una velocidad de transmisi´n de ino formaci´n de 1 a 100 bits por segundo o seg´n este esquema. Los bits estar´ u ıan codificados en el haz, que ser´ pulıa sado, y el flujo de informaci´n ser´ o ıa, obviamente, unidireccional. Una factor´ de neutrinos no ser´ ıa ıa barata (miles de millones de d´lares) o pero Huber cree que el coste podr´ ıa ser asumido por el presupuesto que ya tiene el programa Trident. Eso s´ si al ı, final se construye el coste del sistema ser´ infinito si el mensaje (final) es: ıa “lanzad los misiles”. En estos tiempos de recortes presupuestarios en ciencia (incluso en EEUU), y en especial en ciertas ´reas, a la puesta en marcha de un sistema de este tipo ser´ un soplo de aire fresco ıa para algunos sectores. En todo caso, s´lo el estudio te´rico de algo as´ ya o o ı merece la pena, aunque su prop´sito o sea funesto.

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2009 Edici´n de oto˜o 30 / 108 o n

¿Se han detectado WIMPs?
Recientemente se ha comentado mucho sobre la posible detecci´n de part´ o ıculas WIMPs en el experimento CDMS.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Uno de los cristales de germanio empleados en el detector CDMS. Foto: Fermilab.

Durante estas dos ultimas semanas de diciembre hemos ´ asistido a bastante rumorolog´ y excitaci´n respecto a la ıa o posible detecci´n de part´ o ıculas d´bilmente interactuantes, e m´s conocidas como WIMPs en sus siglas en ingl´s. Como a e todos ya sabemos, las WIMPs son unos posibles candidatos a constituir la materia oscura de Universo, esa materia que parece ejercer fuerza gravitar´ pero que es poco m´s ıa, a o que menos que invisible. Hasta ahora, debido a su propia naturaleza, no se hab´ detectado. ıan De hecho, todav´ no se puede decir que se hayan deıa tectado, pese a las ganas de hacerlo por parte de ciertas comunidades dentro de la F´ ısica actual. Se lleg´ hasta tal o punto que incluso se hizo una retransmisi´n en Internet o de una charla en la que se expusieron los resultados antes de que ´stos fueran incluso publicados en el repositorio e arXiv. Al parecer hubo un problema inform´tico con el a fichero pdf enviado al sistema y el mecanismo de publicaci´n autom´tico no funcion´. Afortunadamente ya hay o a o disponibles copias del art´ ıculo original colgadas en Internet. Los resultados provienen del experimento Cryogenic Dark Matter Search (CDMS), que se encuentra a 747 metros de profundidad en la mina Soudan de Minnesota
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(EEUU). En este experimento colaboran unos 80 investigadores y con ´l tratan de detectar posibles WIMPs desde e 2003. Ya hablamos en el pasado sobre este experimento en NeoFronteras, su detector consiste b´sicamente en un apia lamiento de monocristales ultrapuros de germanio enfriados cerca del cero absoluto de temperatura. En teor´ una ıa part´ ıcula WIMP, que ser´ muy pesada en t´rminos relatiıa e vos pero poco dada a interaccionar con las dem´s, podr´ a ıa chocar con un n´cleo de germanio, transmiti´ndole una peu e que˜a energ´ que se propagar´ como un fon´n (vibraci´n n ıa ıa o o de la red cristalina y tambi´n equivalente a cuantos de cae lor) a trav´s del cristal, que resonar´ como una campana. e ıa Sensores al borde del mismo detectar´ dichas vibracioıan nes y los datos recogidos servir´ para caracterizar las ıan WIMPS. El dispositivo se encuentra a s´lo 40 milikelvins o para eliminar cualquier otro movimiento en la red cristalina, y a gran profundidad bajo tierra (una mina de hierro abandonada) para evitar que las part´ ıculas de los rayos c´smicos y la radiactividad natural den falsos positivos. o Hasta ahora los resultados parec´ haber sido totalmente ıan negativos. ¿De qu´ tipo de WIMPs estar´ e ıamos hablando? Seg´n u algunas teor´ de F´ ıas ısica de Altas Energ´ en concreto ıas, aquellas que incorporan la supersimetr´ Podr´ tratarse ıa. ıa de compa˜eras supersim´tricas de las part´ n e ıculas del modelo est´ndar, part´ a ıculas con el spin cambiado de tal modo que los fermiones tendr´ compa˜eras bos´nicos y al ıan n o rev´s. Ser´ mucho m´s pesadas que sus compa˜eras del e ıan a n modelo est´ndar y por esta raz´n no habr´ sido a´n a o ıan u creadas en los aceleradores. Desde hace unos meses se viene discutiendo un posible positivo por parte de un grupo italiano acerca de la existencia de posibles WIMPs, por lo que el terreno ya estaba abonado en exceso para la especulaci´n y la rumorolog´ o ıa. ¿Qu´ es lo que han visto realmente? Al parecer se han e registrado dos eventos que se considera puedan haber sido provocados por WIMPS. Cada evento se habr´ produciıa do en 2007 y 2008 respectivamente, y ser´ compatibles ıan con sendas part´ ıculas con una masa de unos 70 GeV o 100 GeV. Sin embargo, los cient´ ıficos no han podido eliminar la posibilidad de que las se˜ales fueran producidas por n part´ ıculas ordinarias. Desafortunadamente, las part´ ıculas ordinarias pueden colarse dentro del detector y crear un ruido de fondo que puede confundir los resultados, pese a todos los aislamientos y medidas tomadas. Una interacci´n t´ o ıpica que imitar´ a un evento WIMP ser´ el choque ıa ıa de un neutr´n con el n´cleo at´mico. Tambi´n los rayos o u o e gamma dan posibles positivos. Mediante la comparaci´n o de la intensidad y ritmo temporal de las se˜ales se puede, n hasta cierto punto, discriminar los eventos. Seg´n los datos disponibles hasta ahora (de estos dos u eventos), habr´ una probabilidad de un 77 % de existenıa

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2009 Edici´n de oto˜o 31 / 108 o n

cia de estas WIMPs. Por lo tanto, nadie deber´ afirmar ıa que, hoy por hoy, haya pruebas seguras de la existencia de estas part´ ıculas. En estas dos gr´ficas la l´ a ınea roja segmentada divide los eventos entre los que no pueden deberse a WIMPs (izquierda) y aquellos que s´ lo pueden hacer (derecha) bas´ndose ı a en el tiempo relativo de las se˜ales o debido a al ratio de n intercambio de calor producidas por las mismas. La caja roja encierra eventos que cumplen ambas condiciones y

que se corresponden con los dos famosos sucesos. Aunque algo es mejor que nada, la estad´ ıstica basada en una muestra de dos eventos es muy arriesgada, sobre todo cuando se est´ hablando de la existencia o no de una a part´ ıcula. Muchos f´ ısicos se muestran muy cautos en este asunto. Alguno ya ha dicho que la probabilidad de observar cero eventos o ver dos es pr´cticamente la misma e a igual de significativa, es decir, que sigue sin haber prueba segura alguna de la existencia de WIMPs.

En estas dos gr´ficas la l´ a ınea roja segmentada divide los eventos entre los que no pueden deberse a WIMPs (izquierda) y aquellos que s´ lo pueden hacer (derecha) bas´ndose en el tiempo relativo de ı a las se˜ ales o debido a al ratio de intercambio de calor producidas n por las mismas. La caja roja encierra eventos que cumplen ambas condiciones y que se corresponden con los dos famosos sucesos.

Obviamente se necesitan m´s datos y eventos, sobre a todo cuando lo que est´ en juego es la comprensi´n de a o una parte importante de la F´ ısica y un seguro premio Nobel. Se necesitar´ cinco eventos de este tipo para poder ıan decir, con cierta fiabilidad, que se han detectado WIMPs. Hay esperanzas de que cuando XENON100 en Gran Sasso (Italia), miniCLEAN en Ontario (Canada), SuperCDMS y otros experimentos similares empiecen a funcionar proporcionen muchos m´s eventos de este tipo y aporten, por tana to, pruebas m´s fiables sobre la existencia de estas part´ a ıculas. El LHC podr´ tambi´n aportar pruebas al respecto ıa e

cuando empiece a funcionar a energ´ m´s altas de las ıas a energ´ a las que esta trabajando ahora. ıas Quiz´s 2010 sea el a˜o en el que por fin se descubran a n las WIMPs y la naturaleza de la materia oscura, aunque a finales de 2009 alguno ya tratase de marcar territorio orinando figuradamente por las esquinas. Fuentes y referencias: Copia art´ ıculo original., Nota de prensa en el MIT., Noticia en Science., De momento ni rastro de WIMPS., Not even wrong., V´ ıdeo con Blas Cabrera.

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Mol´culas Casimir e
Proponen la creaci´n de agregados de nanopart´ o ıculas ligadas por fuerzas de Casimir que formar´ ıan una especie de “mol´culas”. e
J. J. Moreno, NeoFronteras El vac´ no es la nada y tiene propiedades que pueden ıo ejercer su influencia. Si en el vac´ colocamos muy pr´xiıo o mas dos placas met´licas aparece una fuerza que tiende a a juntarlas, es el efecto Casimir.

Esquema de una suspensi´n de objetos separados o seg´ n geometr´ cerradas (a), repulsi´n Casimir conu ıas o tragravitatoria (b) y dispersi´n material producida por o fuerzas de Casimir atractivas y repulsivas (c). Fuente: Alejandro Rodr´ ıguez y colaboradores.

El efecto Casimir es incre´ ıblemente misterioso. Propuesto por primera vez por Henrik Casimir en 1948 no fue medido experimentalmente con precisi´n hasta 1997. o En realidad este efecto es min´sculo, si no lo fuera ser´ u ıa incluso concebible extraer energ´ del vac´ Es debido a ıa ıo. que se estable una presi´n de radiaci´n que fuerza a las o o placas a juntarse. La fuerza que hace que las dos placas se vean atra´ ıdas en el efecto Casimir proviene de un efecto mec´nico cu´ntia a co. El vac´ en mec´nica cu´ntica no es un espacio-tiempo ıo a a vac´ del todo. En ´l hay part´ ıo e ıculas virtuales, fluctuaciones del vac´ que se crean y destruyen en una fracci´n de seıo, o gundo. Estas fluctuaciones pueden ser de naturaleza electromagn´tica y pueden interaccionar con las placas, tanto e desde fuera de las placas como en el interior. El espacio comprendido entre las placas contiene pocas fluctuaciones electromagn´ticas comparadas con el resto del espacio y e ´stas ultimas consiguen empujar las placas debido a que e ´ la presi´n de radiaci´n de las del interior es menor. En o o

el lenguaje de la F´ ısica: no todos los modos de vibraci´n o est´n permitidos en el interior, y s´lo las oscilaciones rea o sonantes cuyos m´ltiplos longitud de onda encajan en la u distancia interplaca sobreviven, suprimi´ndose las frecuene cias no resonantes. Este efecto es la raz´n por la cual los componentes de o las nanom´quinas se adhieran los unos a los otros, por lo a que esta fuerza puede resultar un engorro si estamos trabajando con dispositivos nanomec´nicos. De ah´ que haya a ı f´ ısicos que hayan prestado ultimamente atenci´n a este ´ o efecto, antes puramente acad´mico. e Debido a estos estudios se descubri´ que la fuerza Cao simir tambi´n pod´ ser repulsiva si se usaba una come ıa binaci´n diferentes materiales y formas. De este modo se o estudi´ otras geometr´ distintas a las famosas placas, o ıas como la esf´rica. Incluso se ha intentado su estudio expee rimental. Ahora, Alejandro Rodr´ ıguez y sus colaboradores del MIT proponen te´ricamente que se podr´ crear “mol´cuo ıan e las” de nanopart´ ıculas ligadas por fuerza de Casimir. Seg´n ellos se pueden formar agregados estables porque u a distancias muy cortas esta fuerza ganar´ sobre otras, ıa que tender´ a disgregar las part´ ıan ıculas. Para poder conseguir una de “mol´culas” hay que elee gir con cuidado diferentes tama˜os y materiales para la n creaci´n de las part´ o ıculas que la formen. De este modo, se puede llegar a una configuraci´n en la que las fuerzas de o Casimir den como resultado una estructura estable. Estos f´ ısicos, en su an´lisis, calculan el efecto de distina tas combinaciones de losetas de silicio y di´xido de silicio, o nanopart´ ıculas y una combinaci´n de ambos tipos. o Uno de los casos m´s interesantes es el de nanoesferas a tefl´n y silicio suspendidas en etanol. Seg´n los autores si o u se escogen cuidadosamente los radios de las esferas puede conseguirse que leviten contra la gravedad sobre una placa infinita de oro. La fuerza se torna atractiva si la separaci´n o es de 100 nm o menor y repulsiva si es mayor.

Hoy en d´ ser´ posible realizar este tipo de experimentos, aunque ıa ıa con cierta dificultad.
Este tipo de c´lculos no son sencillos de realizar pora que las fuerzas de Casimir no son aditivas como las fueras convencionales. Si se considera m´s de una fuerza la coma plejidad del c´lculo aumenta r´pidamente, de ah´ que se a a ı consideren objetos como placas infinitas. Seg´n los autores, hoy en d´ ser´ posible realizar este u ıa ıa tipo de experimentos, aunque con cierta dificultad. Creen que el caso del agregado de nanopart´ ıculas de silicio-tefl´n o ser´ un buen punto de partida para empezar con los exıa perimentos.

Fuentes y referencias: Copia art´ ıculo original. Logran medir un an´logo cl´sico del efecto Casimir. a a Efecto Casimir inverso producir´ levitaci´n. ıa o

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2009 Edici´n de oto˜o 33 / 108 o n

Noria bacteriana
Explotan el movimiento aleatorio de bacterias para conseguir movimiento neto en una direcci´n dada. o
J. J. Moreno, NeoFronteras Hace no tanto tiempo se ataban los burros a las norias para poder extraer agua de los pozos. Los pobres animales daban vueltas y vueltas mientras que el preciado l´ ıquido se derramaba en la tierra para regar las huertas. Este m´todo e

fue introducido por los musulmanes cuando invadieron la pen´ ınsula ib´rica, pero, al menos en Espa˜a, ya no quee n dan norias de este tipo en funcionamiento, aunque todav´ ıa quede alguna en estado ruinoso.

Diversos fotogramas en los que se puede ver c´mo las bacterias del exterior hacen o mover una rueda dentata a partir de su movimiento aleatorio. Foto: Roberto Di Leonardo.

¿Se podr´ hacer lo mismo a escala microsc´pica usanıa o do un microbio en lugar de un burro? Pues parece ser que s´ es posible. A diferencia del burro que se le puede obligar ı a girar en un sentido concreto, a la bacteria E. coli no se la puede arrear ni atar tan f´cilmente. En su lugar quiz´s a a nos podemos valer del movimiento aleatorio de ´sta para e obtener un movimiento neto en un sentido concreto. La idea que tuvo un grupo italiano de investigadores fue usar una rueda dentada microsc´pica de tipo trinquete o alrededor de la cual bacterias E. coli pod´ nadar libreıan mente. Seg´n ellos este tipo de dispositivos podr´ usarse u ıan para proporcionar energ´ a microm´quinas o (en un ataıa a que de optimismo) como fuente macrosc´pica de energ´ o ıa. Las bacterias nadan a trav´s de los fluidos gracias al e uso de unos elementos rotatorios embebidos en sus paredes celulares. Estos “motores” mueven unos filamentos en forma de h´lices que pueden girar en ambos sentidos. Algunos e investigadores han usado este movimiento en el pasado para impulsar microestructuras, pero como las bacterias se mueven al azar es muy dif´ de controlar su movimiento ıcil sin a˜adir productos qu´ n ımicos. Ahora, Roberto Di Leonardo y sus colaboradores de la Universidad La Sapienza de Roma han mostrado c´mo o explotar el movimiento aleatorio de bacterias E. coli sin intentar controlar las propias bacterias. Para ello explotan el hecho de que una colecci´n de bacterias inmersas o en un l´ ıquido representa un sistema fuera del equilibrio termodin´mico. Este sistema fuera del equilibrio, dicen, a debe proporcionar un movimiento ordenado sobre un objeto asim´trico, en contraste con el movimiento browniano e generado por mol´culas en equilibrio termodin´mico, coe a mo el sufrido por granos de polen suspendidos en agua.
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No existe un mecanismo de “u˜ eta” que impida el ren troceso de la rueda. Son las propias bacterias las que, con su movimiento, hacen prevalecer el giro en un sentido. Como se puede ver en b) o en c) las bacterias que se ven arrinconadas (flechas blancas) en un diente empujan netamente m´s que otras bacterias (flechas a negras) con otras trayectorias. Incluso lo pueden hacer de manera cooperativa como en d). Foto: Roberto Di Leonardo.

As´ que se pusieron manos a la obra y mediante fotoı litograf´ construyeron ruedas dentadas de tipo trinquete ıa

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2009 Edici´n de oto˜o 34 / 108 o n

(con dientes asim´tricos) de 48 micras de anchura y 10 mie cras de grosor a partir del pol´ ımero SU8. Depositaron estas ruedas en la superficie de una l´mina de vidrio sobre la que a vertieron una suspensi´n l´ o ıquida de E. coli, permitiendo que las ruedas acumularan una interfase liquido-aire para que as´ se impidiera que las fuerzas de capilaridad produı jeran una fuerte adhesi´n entre las dos superficies (la de o la rueda y la de la l´mina de vidrio). a Los investigadores observaron entonces lo que pasaba, y pudieron comprobar que la forma asim´trica de los e dientes de la rueda favorec´ el movimiento de la rueda ıan en una direcci´n cuando las bacterias chocaban reiterao damente con ese obst´culo (ver foto). Filmando lo que a ocurr´ pudieron medir la velocidad de giro, que era de 1 ıa revoluci´n por minuto en promedio, valor que encaja con o las simulaciones num´ricas que hab´ hecho previamente. e ıan Seg´n Di Leonardo, el rendimiento de este tipo de disu positivo se puede incrementar tremendamente. Hace notar que la velocidad lineal en el borde es de 2,5 micras por segundo mientras que las bacteria nadan a unas 20 micras por segundo. Cree que jugando con la forma de los dientes

y usando otro tipo de bacterias o concentraciones bacterianas se podr´ aumentar el rendimiento. Esto es algo que ıa esperan poder investigar en el futuro. Este grupo de investigadores cree que es posible crear una nueva tecnolog´ micromec´nica basada en este tipo ıa a idea. Seg´n ellos se podr´ crear microrm´quinas pasivas u ıan a que fueran alimentadas mediante su simple inmersi´n en o un l´ ıquido con microorganismos y sin necesidad de aplicar un campo el´ctrico o magn´tico externo que les proporcioe e ne energ´ para su funcionamiento. En el fondo toda la idea ıa se basa en la conversi´n de energ´ qu´ o ıa ımica (las sustancias metabolizadas por las bacterias) en energ´ mec´nica. ıa a La aplicaci´n pr´ctica est´ por ver, pero al menos la o a a idea es interesante. Sobre todo ilustra la gran diferencia que puede haber entre sistemas fuera del equilibrio termodin´mico de los que s´ lo est´n. Al fin y al cabo estas a ı a bacterias no son diablillos de Maxwell. Fuentes y referencias: Noticia en Physicsworld. Copia art´ ıculo original.

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No encuentran efecto de la textura en el espacio tiempo
Seg´n los datos de Fermi, los fotones gamma de alta energ´ tienen la misma velocidad aunque u ıa sus energ´ sean diferentes. Esto apoya obviamente la Relatividad Especial y contradice algunos ıas resultados te´ricos relacionados con teor´ cu´nticas de gravedad que predec´ lo contrario. o ıas a ıan
J. J. Moreno, NeoFronteras

ble de este tipo fue la teor´ cu´ntica ıa a de lazos, aunque esto fue introducido m´s bien ad hoc en la teor´ Al caa ıa. bo de un tiempo, cuando parec´ que ıa estas predicciones eran un caballo ganador, los te´ricos de cuerdas tambi´n o e se subieron al carro.

ma del espectro electromagn´tico) y e que as´ puedan interaccionar con esa ı supuesta textura del espacio-tiempo, cualquiera que sea ´sta. e

Un fot´n gamma de m´s alta o a energ´ tendr´ una velocidad meıa ıa nor que otro de baja energ´ seg´ n ıa u algunas ideas. Foto: NASA, Sonoma State University, Aurore Simonnet.

Una de las esperanzas puestas en el detector de rayos gamma Fermi (anteriormente conocido como GLAST) era la de comprobar ciertas hip´tesis proo puestas por algunos te´ricos que trao bajan en las nuevas teor´ cu´nticas ıas a de la gravedad, teor´ que pretenden ıas unir el mundo cu´ntico y el de la Rea latividad General y que est´n muy esa casas de comprobaciones experimentales. La primera de estas teor´ en ıas verse relacionada con un efecto medi-

Para poder medir este efecto se debe dar un proceso que produzca simult´neamente al menos dos fotones a de alta energ´ a una gran distancia ıa Seg´n estas teor´ u ıas el espaciocosmol´gica. Entonces un telescopio o tiempo tiene una textura a la esde rayos gamma podr´ medir la diıa cala de Planck, un estado “espumoferencia de tiempo a su llegada a la la so” en el que se confunden las diTierra. mensiones espacio-temporales. Seg´n u ciertas ideas esto deb´ de de tener ıa Hace relativamente poco hab´ alıa un efecto min´sculo, pero acumulati- gunos resultados con telescopios afinu vo a lo largo de grandes distancias so- cados en tierra firme que parec´ indiıa bre part´ ıculas sin masa en movimien- car que el efecto exist´ Sin embargo, ıa. to. De este modo, si un fot´n muy un resultado reciente de Fermi parece o energ´tico recorre miles de millones de haber ca´ como un jarro de agua fr´ e ıdo ıa a˜os de distancia tardar´ un poco m´s sobre este asunto. Unos fotones de disn a a de tiempo que uno menos energ´tico. tinta energ´ procedentes de un punto e ıa Es decir, la velocidad de la luz en el del espacio situado a 7300 millones de vac´ depender´ de la energ´ de los a˜os luz llegaron con una diferencia de ıo ıa ıa n fotones, algo que estar´ en principio tiempo de s´lo 9 d´cimas de segundo, ıa o e en contra de la Relatividad Especial. aunque uno de los fotones era milloPara que se pueda apreciar el efecto nes de veces m´s energ´tico que otro. a e los fotones deben de ser muy energ´ti- El evento se registr´ el pasado 10 de e o cos (lo que los coloca en el parte gam- mayo y hace unos d´ se han publiıas

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NeoFronteras Trimestral cado los resultados. La diferencia de tiempos para esa distancia y diferencia de energ´ deb´ de haber sido muıa ıa cho mayor si esas predicciones fueran correctas. Este resultado experimental nos dice que la velocidad de ambos fotones fue la misma al menos en una parte en 100.000.000.000.000.000. De momento parece pues que la Relatividad Especial gana la batalla, aunque los te´ricos mantienen que deo be de existir violaci´n de la simetr´ o ıa Lorentz. El caso es que este resultado, seg´n algunos, elimina todas las u aproximaciones a una nueva teor´ de ıa gravedad cu´ntica en la que haya una a fuerte dependencia entre la velocidad de la luz y la energ´ de los fotones. ıa Aunque estas teor´ no dan una ıas predicci´n exacta de la escala de o energ´ asociada a este tipo de ıa fen´meno, este resultado experimeno tal requerir´ que la escala de energ´ ıa ıa implicada en estas teor´ estuviera ıas estuviera por encima de la energ´ ıa Plank para poder ver el efecto, lo que les har´ ser “antinaturales”. ıa Este nuevo resultado se suma a

F´ ısica otro, tambi´n negativo, registrado en e septiembre del a˜o pasado, aunque en n este nuevo caso la estructura fina temporal es mejor y la escala de energ´ ıa mucho mayor. De momento parece pues que la Relatividad Especial gana la batalla. El marco experimental no ayuda a este tipo de ideas que predicen una diferencia de velocidad en part´ ıculas sin masa movi´ndose por ciertos caminos. e Si hubiera habido diferencia se podr´ ıa haber achacado a que los fotones no se habr´ emitido a la misma vez y que ıan el origen de esta diferencia depender´ ıa de la naturaleza del evento que produce el estallido gamma. Para poder mantener el efecto predicho por estas teor´ a pesar de esıas, te resultado, habr´ que asumir que ıa los fotones se habr´ confabulado paıa ra emitirse con una diferencia de tiempos tal que justo al llegar aqu´ pareı ciera que han llevado la misma velocidad, algo que parece altamente improbable.

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Hay dos modelos que explican el origen de los estallidos de rayos gamma energ´ticos. En unos casos, se proe ducir´ en algunas explosiones de suıan pernova y en otros en la colisiones de estrellas de neutrones. En este caso se achaca a esta ultima posibilidad el ori´ gen de este estallido. En resumidas cuentas, despu´s de e 100 a˜os, Einstein sigue ganando ban tallas. Ahora habr´ que ver c´mo se a o descuelgan los te´ricos de este cabao llo perdedor. Los te´ricos de teor´ o ıas de lazos ya empezaron a trabajar en esta posibilidad hace algunos a˜os y, n al fin y al cabo, este tipo de efectos no pertenece intr´ ınsecamente a la teor´ La teor´ de cuerdas vivi´ duıa. ıa o rante muchos a˜os sin este tipo de n efectos, as´ que es de suponer que soı breviva tambi´n a este resultado. e Fuentes y referencias: Nota de prensa. V´ ıdeo. Noticia en Physics World. Art´ ıculo original (resumen). ¿Tiene el espacio-tiempo textura?

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¿Colapso por ondas gravitacionales?
Proponen que las ondas gravitacionales son las responsables del colapso instant´neo de las funciones a de onda para objetos macrosc´picos. o
J. J. Moreno, NeoFronteras Hay un problema en la Mec´nica Cu´ntica que permanea a ce sin resolver: ¿por qu´ la f´ e ısica a escala peque˜a es tan n diferente de la f´ ısica a escala macrosc´pica? Nadie usa la o Mec´nica Cu´ntica (MC) para dise˜ar autom´viles, quiz´s a a n o a ´stos ser´ a´n m´s caros de ser as´ y los f´ e ıa u a ı ısicos por fin encontrar´ un lugar en donde ganar un sueldo digno, pero ıan en realidad no se hace porque no es necesario. Un auto no se comporta cu´nticamente. a Parece que hay una frontera de tama˜o entre el mundo n microsc´pico y el macrosc´pico m´s all´ de la cual ya no o o a a es necesario usar la MC para describir los fen´menos que o ocurren. Algo t´ ıpico, y extra˜o a nuestros ojos, que ocurre a n escalas peque˜as es la superposici´n de estados. As´ un n o ı, electr´n puede estar en un estado que sea una superpoo sici´n de dos, pero al medir su funci´n de ondas colapsa o o y s´lo est´ en uno de esos dos estados. No hay nada en o a el mundo macrosc´pico que se asemeje a esa situaci´n, o o incluyendo los gatos de Schr¨dinger. o La explicaci´n m´s directa es que los objetos grano a des no est´n sujetos a las mismas leyes cu´nticas que goa a biernan el mundo de las part´ ıculas elementales, atomos y ´

mol´culas. Pero, ¿por qu´ no? e e La localizaci´n de ese l´ o ımite entre el mundo cu´ntico a y el cl´sico ha sido siempre un misterio. Una idea intenta a solucionar la transici´n de un mundo a otro es que aquella o que dice que cualquier cosa (incluso un objeto macrosc´pio co) empieza como un estado cu´ntico, existiendo en una a superposici´n de estados, pero cuando interacciona con el o ambiente colapsa a un estado unico cl´sico, fen´meno que ´ a o se conoce como decoherencia cu´ntica. a Ahoras Brahim Lamine, de la Universidad Pierre y Marie Curie en Par´ y sus colaboradores dicen que las resıs, ponsables para este colapso generalizado ser´ las ondas ıan gravitacionales. Estas ondas, aunque nunca han sido detectadas directamente, son oscilaciones del propio espaciotiempo y se generan en fen´menos muy energ´ticos, como o e explosiones de supernova, colisiones de estrellas de neutrones o durante el Big Bang. La consecuencia es que siempre hay fondo de ondas gravitacionales en cualquier parte del Universo, aunque tengan unas amplitudes muy bajas. Seg´n informan estos investigadores en un congreso reu ciente, estas ondas podr´ ser responsables del colapso de ıan los sistemas cu´nticos. Calculan que estas fluctuaciones a

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F´ ısica

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principio esto podr´ proporcionar un test sobre si el efecıa to de decoherencia de las fluctuaciones del espacio-tiempo encaja con las predicciones. El sistema deber´ de estar completamente aislado a ıa la hora de poder descartar otros efectos, pero esto es imposible en la pr´ctica con los interfer´metros de materia a o actuales. Los primeros experimentos al respecto fueron realizados por Anton Zeilinger, Markus Arndt y sus colaboradores de la Universidad de Viena. Fueron capaces de hace interferir haces de buckybolas de carbono 60. Lo malo es que incluso con mol´culas de este tama˜o el efecto de las e n ondas gravitacionales es demasiado peque˜o en poderse n observar. Seg´n Lamine el efecto deber´ de ser mensurable pau ıa ra grandes sistemas o para altas energ´ Un haz de 300 ıas. a ´tomos de carbono mostrar´ el efecto si se le hace interıan ferir sobre un ´rea efectiva de 1 metro cuadrado, pero esto a est´ m´s all´ de la tecnolog´ actual. a a a ıa Algunas teor´ especulativas predicen, sin embargo ıas que la decoherencia cu´ntica podr´ ocurrir a escalas de a ıa energ´ menores a las predichas por Lamine. Si esto es ıa as´ se podr´ realizar el experimento. ı ıa Seg´n Arndt ´sta es la raz´n que hay detr´s de la u e o a pol´ ıtica de su grupo de llevar al l´ ımite la masa en sus experimentos. Aunque la propuesta es arriesgada no cabe duda que Esquema del interfer´metro de Zeilinger y Arndt. o tiene el valor de proponer una comprobaci´n experimeno Para comprobar si efectivamente las ondas gravitacio- tal de la misma. Aunque el efecto de tales ondas es tan u ıa nales provocan la decoherencia en objetos grandes los in- min´sculo (de hecho todav´ no se han detectado direcvestigadores proponen usar un interfer´metro de ondas de tamente por esta causa) que casi cualquier otro tipo de o ıa a materia con mol´culas a las que se les hace pasar reji- ruido ser´ m´s importante. e llas m´ltiples. La naturaleza ondulatoria de estos objetos u har´ que se difractaran y las ondas de difracci´n interac- Fuentes y referencias: ıa o cionan entre s´ para producir un patr´n de interferencia. Noticia en New Scientist. ı o La decoherencia cu´ntica destruir´ este patr´n, as´ que en Copia art´ a ıa o ı ıculo original.

del espacio-tiempo podr´ contribuir a la decoherencia ıan cu´ntica, de tal modo que para sistemas de masa grana de como la Luna la decoherencia inducida por las ondas gravitacionales disipar´ inmediatamente cualquier superıa posici´n cu´ntica. A otras escalas el efecto de estas ondas o a ser´ despreciable y por eso s´ que vemos superposici´n en ıa ı o al caso de los electrones, por ejemplo, o para los fotones (que no tienen masa).

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F´ ISICA

F´ ısica

2009 Edici´n de oto˜o 37 / 108 o n

Detectan neutrinos procedentes de J-PARC
Ya han registrado los primeros eventos de detecci´n de neutrinos procedente del haz de neutrinos o generado en el acelerador J-PARC.
J. J. Moreno, NeoFronteras F´ ısicos del grupo internacional del experimento T2K anunciaron hace unos d´ que ya han registrado los primeros ıas eventos de detecci´n de neutrinos del haz de neutrinos geo nerado por el acelerador J-PARC de Tokai (Jap´n). Este o resultado marca el comienzo de la fase operacional del experimento T2K. Los neutrinos se presentan en tres tipos sabores diferentes: neutrinos electr´nicos, mu´nicos y tau´nicos. Los o o o experimentos realizados en las ultimas d´cadas demostra´ e ron una propiedad especial de los neutrinos: sus oscilaciones. Gracias a esta extra˜a propiedad cualquier tipo de n neutrino puede transformase espont´neamente en las otras a dos clases de neutrinos seg´n se propaga por el espacio. u Esta propiedad requiere que los neutrinos tengan masa, aunque ´sta sea muy peque˜a. Adem´s esto nos habla e n a de una F´ ısica desconocida m´s all´ del modelo est´ndar a a a y quiz´s nos d´ pistas sobre la asimetr´ entre materia y a e ıa

antimateria. Para poder estudiar este fen´meno lo ideal es usar un o sistema controlado en el que se produzca un haz artificial estable de neutrinos, en lugar de usar los neutrinos producidos de manera natural por el Sol. Los esfuerzos realizados en el pasado en este aspecto han culminado en el experimento T2K que es una versi´n m´s poderosa y o a sofisticada del anterior experimento K2K. En el acelerador J-PARC los protones a 50 Gev del anillo principal del sincrot´n se hacen incidir sobre un blanco o de grafito (carbono), donde se producen piones debido a las colisiones. Los piones viajan entonces a trav´s de un e c´mara de helio en donde decaen produciendo neutrinos a en el proceso. Estos neutrinos pasan a trav´s de un prie mer detector, denominado INGRID, situado a 200 m de distancia, capaz de medir en detalle la energ´ tipo y diıa, recci´n de alguno de estos neutrinos. Hasta ahora se han o detectado tres eventos de este tipo en INGRID.

Detector Super-Kamiokande (Observatorio Kamioka, Universidad de Tokio).

J-PARC ha sido construido gracias a la colaboraci´n o de cient´ ıficos e instituciones de 13 pa´ ıses. El haz procede de J-PARC, que es b´sicamente una factor´ de neutria ıa nos, puede ser estudiado a distancia por otro detector de neutrinos. La idea es disparar el haz hacia el detector de neutrinos Super-Kamiokande, que ha sido recientemente mejorado con nueva electr´nica y software. Nada m´s ser o a producidos, los neutrinos son analizados in situ y luego se pretende comparar el resultado con los detectados en Super-Kamiokande, que est´ a 300 km de distancia, en a Hida, al noroeste de Tokai. El objetivo es analizar las oscilaciones que hayan podido sufrir en su viaje. Los neutrinos interact´an muy d´bilmente con la mau e teria, por eso el Super-Kamiokande consiste en un tanque con 50.000 toneladas de agua recubierto en su interior por

11.146 fotomultiplicadores de medio metro de di´metro. a El sistema se encuentra a 1 km de profundidad en la mina de Mozumi. Cuando un neutrino entre millones interacciona con una mol´cula de agua se produce un destello de e luz Cerenkov que es registrado por los tubos fotomultiplicadores. Se necesitar´n muchos eventos de este tipo para poder a tener una buena estad´ ıstica que permita llegar a conclusiones f´ ısicas. Se espera realizar experimentos completos de prueba en diciembre y empezar con los rutinarios en enero, con mejoras t´cnicas previstas para los pr´ximos a˜os. e o n Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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F´ ISICA

F´ ısica

2009 Edici´n de oto˜o 38 / 108 o n

Sobre la din´mica de alianzas a
La din´mica de alianzas de amistad-enemistad dentro de un grupo social se puede describir con un a perfil de energ´ potencial como en ciertos modelos f´ ıa ısicos.
J. J. Moreno, NeoFronteras

El m´todo cient´ e ıfico y las Matem´tia cas no tienen casi l´ ımites en su aplicabilidad a todo aquello con lo que se tenga contacto experimental. En los ultimos tiempos hemos visto como se ´ aplica la F´ ısica Estad´ ıstica a los mercados, o como la Matem´tica Discrea ta se aplica a la detecci´n de c´lulas o e terroristas. Ya hemos visto en NeoFronteras algunas de esas aplicacio-

nes, as´ como otras aplicadas a redes ı sociales (no necesariamente informatizadas). Ahora, un nuevo modelo trata de explicar la aparici´n de pol´ o ıticas de alianzas. O lo que es lo mismo, c´mo o se crean y modifican las redes de amigos y enemigos dentro de una comunidad. Quiz´s en su lugar de trabaa jo ha visto como se forman grupos de individuos, como se enemistan unos compa˜eros con otros y c´mo algun o nos cambian de bando. Probablemente incluso usted puede que haya participado en estas din´micas. ¿Se pueden a analizar y describir estas din´micas a desde un punto objetivo? ¿Es inevitable que se formen alianzas antag´nicas o dentro de un grupo? Si tiene un poco de paciencia y lee el resto le sorprender´n las respuestas. a Algunas veces los amigos terminan siendo enemigos y los enemigos terminan siendo amigos, pero es dif´ ıcil de entender exactamente c´mo puede o darse lugar este cambio. En este nuevo estudio se muestra que cuando el

cambio de aliados o rivales es interpretado usando los principios de la psicolog´ social, el comportamiento geneıa ral puede ser modelado como si surgiera de un proceso de minimizado de energ´ ıa. El estudio es parte de un proyecto de investigaci´n que usa heo rramientas te´ricas de la F´ o ısica para analizar sistemas sociales complejos. En el art´ ıculo que lo describe, Seth Marvel, Steven Strogatz y Jon Kleinberg, todos de Cornell University, usan teor´ de psicolog´ social ıa ıa para clasificar qu´ configuraciones de e amigos o enemigos son m´s estables a que otras. Muestran adem´s que estas a configuraciones pueden ser representadas por un perfil de energ´ potenıa cial en el que la disminuci´n de estr´s o e social se corresponder´ a una energ´ ıa ıa que se relaja (o aumento de la coherencia de las relaciones) seg´n las reu laciones cambian de signo, es decir, de amigos a enemigos y viceversa.

Se muestra el perfil de energ´ para los 4 casos posibles de alianzas entre 3 individuos ıa (A) y los 11 entre 4 individuos (B). El n´ mero sobre cada caso representa la multiu plicidad de las distintas permutaciones. Las l´ ıneas oscuras continuas o discontinuas representan la amistad o enemistad entre los v´rtices y las l´ e ıneas claras relacionan casos con s´lo una diferencia entre s´ En estos casos tan sencillos no se dan estados o ı. atascados.

Es parecido a lo que ocurre en otros sistemas f´ ısicos, como los sistemas Ising de espines, en los que el sistema puede caer en un m´ ınimo de energ´ local. Si el sistema cae en uno ıa de esos m´ ınimos es m´s dif´ que se a ıcil mueva de ah´ y, por tanto, esa configuı raci´n es estable. Si el sistema est´ en o a un m´ximo de energ´ entonces es a ıa muy f´cil que el sistema caiga hacia a cualquier otro estado de energ´ m´s ıa a baja y que el sistema se relaje.

En este caso la red social es representada por grafos cuyos v´rtices e son las personas y la arista que los une representa la relaci´n y su tipo. o Una arista puede tener peso positivo “+” (son amigos) o negativo “-” (son enemigos). Dado un determinado n´mero de u v´rtices se considera que unas confie guraciones son estables y otras inestables. Veamos un ejemplo simple. El sentido com´n, y la psicolog´ social, u ıa

nos dice que el enemigo de tu enemigo debe de ser tu amigo o que el amigo de tu amigo es tambi´n tu amigo. e Cuando tenemos situaciones de este tipo podemos decir que la situaci´n o est´ en equilibrio. En una situaci´n de a o estas caracter´ ısticas se requiere usar menos energ´ para mantenerla, por lo ıa que podemos afirmar que est´n situaa das en m´ ınimos del perfil de energ´ ıa potencial. Si el amigo de tu amigo es tu enemigo tendremos la situaci´n o

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NeoFronteras Trimestral contrar´ m´s conflicto, m´s estr´s y ıa: a a e mayor energ´ del sistema. El sentiıa do com´n nos dice que tarde o temu prano la situaci´n se volcar´ a otra o a m´s coherente. a La configuraci´n de energ´ m´s o ıa a baja se dar´ cuando dentro de un grua po haya dos bandos rivales formados cada uno de ellos por amigos que tienen como enemigos a todos los del otro bando. Aunque ya se hab´ descrito las ıan configuraciones de estados de m´ ınima energ´ en trabajos previos, no se ıa hab´ estudiado en detalle el perfil de ıa energ´ potencial de estos sistemas. ıa Estos investigadores han descubierto que estos perfiles son m´s complejos a de lo que previamente se cre´ ıa. As´ por ejemplo, una de las caı racter´ ısticas m´s interesantes que han a encontrado es la existencia de “estados atascados” en m´ ınimos de energ´ ıa local. Esto se da cuando el sistema es atrapado entre dos configuraciones adyacentes de mayor energ´ y una baıa rrera de energ´ le impide moverse haıa cia otro m´ ınimo de energ´ menor o ıa

F´ ısica hacia el m´ ınimo absoluto. De nuevo esto se parece a los sistemas de espines complejos (como cuando hay frustraci´n), en los que es o dif´ sacar el sistema de un m´ ıcil ınimo local. Los m´todos num´ricos que se e e usan para resolverlos tienen que implementar de alguna manera un “efecto t´nel” que permita al sistema caer u en otra regi´n y que finalmente alcano ce el m´ ınimo absoluto al que se quiere llegar. En este caso de las relaciones sociales, cuando los investigadores estudiaron este tipo de estados atascados vieron que se formaban m´s f´cila a mente a bajas energ´ Adem´s calıas. a cularon que los estados atascados de energ´ m´s alta son estructuralmente ıa a m´s complejos que los estados atascaa dos de energ´ m´s baja. ıa a Fij´monos en las implicaciones que e esto tiene en la vida real. Puede ser que dentro de un grupo humano se hayan formado alianzas, pero que en lugar de formarse dos grupos bien definidos haya personas en su seno que no lo est´n. Lo natural ser´ que tarde o e ıa

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temprano se definan, pero este estudio nos dice que la situaci´n de las relacioo nes dentro del grupo puede atascarse y no caer en la configuraci´n de dos o facciones bien definidas. Puede que el amigo del amigo del amigo de nuestro amigo sea nuestro enemigo, pero debido a la fortaleza de las relaciones ya formadas ser´ dif´ que ese india ıcil viduo se transforme en el enemigo de todos ellos o que lo hagamos nosotros. Hay un conflicto o estr´s (energ´ por e ıa) encima del que se dar´ en una conıa figuraci´n de dos bandos bien definio dos (m´ ınimo absoluto), pero al ocupar un m´ ınimo local es dif´ bajar a ıcil la situaci´n de m´ o ınimo estr´s absoluto e mediante el aumento de consistencia o coherencia entre las relaciones. Para poder llegar a ella hay que pasar por alguna configuraci´n a´n m´s conflico u a tiva (subir la barrera de energ´ en ıa), la cual la cadena antes descrita cambie el signo de varias aristas en diversas ocasiones, pasando por situaciones intermedias a´n peores. u

Algunos estados atascados para una red social de 26 v´rtices. e Los distintos tipos de alianzas se representan por s´ ımbolos y est´n espec´ a ıficados en la parte inferior. Para hallarlos hubo que realizar un c´lculo num´rico de la evoluci´n de 100 millones de a e o redes sociales hasta su estado de m´ ınima energ´ (local). ıa

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NeoFronteras Trimestral Otra consecuencia es que cuanta m´s complejas sean las relaciones dena tro de un grupo mayor ser´ el nivel a de estr´s. Lo m´s sorprendente de ese a te estudio es que nos dice que estos estados de alta energ´ alta complejiıa, dad o alto estr´s pueden caer tambi´n e e en m´ ınimos locales y atascarse. Estos investigadores esperan estudiar mejor este tipo de sistemas y comprender la estructura a gran escala, as´ como poder encontrar posibles ı caminos que lleven a la reconciliaci´n. o

F´ ısica El modelo es obviamente s´lo o te´rico y no cubre la complejidad de o las relaciones humanas y su psicolog´ ıa, pero sus consecuencias son interesantes. Nos creemos en posesi´n de un o libre albedr´ que supuestamente nos ıo permite elegir dentro de un grupo social nuestras relaciones de amistad, pero seg´n este estudio podemos esu tar sometidos a unas presiones tales que hagan quebrar nuestra voluntad a lo largo del tiempo. Una vez aparezca la enemistad en

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un grupo se ir´n formando alianzas a que crear´n din´micas imparables y a a situaciones enquistadas sin aparente soluci´n. En todo caso, parece que o el tr´gico destino final ser´ la aparia a ci´n de dos bandos bien definidos de o enemigos irreconciliables. ¿Le suena familiar al lector esta situaci´n? o

Fuentes y referencias: Copia art´ ıculo original. Art´ ıculo original (resumen).

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GEOLOG´ IA

Geolog´ ıa

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Terremotos inducidos por otros terremotos
Los grandes terremotos pueden debilitar zonas de fallas tect´nicas alejadas de tal modo que meses o m´s tarde se produzcan a su vez terremotos en esos lugares. a
J. J. Moreno, NeoFronteras

producen en la corteza terrestre debilitan las zonas de fallas a lo largo de todo el mundo y disparan periodos en los que aumenta la actividad s´ ısmica globalmente. Un n´mero inusualmente alto de terremotos de magu nitud 8 se dieron a lo largo de todo el mundo entre 2005 y 2005 y esto hizo pensar a los expertos que quiz´s estaa ban relacionados con el terremoto de Sumatra del 26 de diciembre de 2004. Sin embargo, seg´n Fenglin Niu, de u Rice University, ´sta es la primera prueba directa de que e efectivamente un terremoto puede cambiar la resistencia de una falla remota.

Lo que s´ se sab´ es que hab´ un cierto efecto doı ıa ıa min´ en los terremotos de tal modo que un terremoto o ocurrido en un sitio debilitaba la falla de otro lugar y all´ se produc´ otro terremoto al poco tiempo. As´ por ı ıa ı Vista a´rea de parte de la falla de San Andr´s. Foto: ejemplo, un terremoto de magnitud 7,9 ocurrido en Alase e Wikimedia. ka en 2002 provoc´ peque˜os terremotos en Wyoming y o n California al cabo de unas pocas horas. PresumiblemenUn grupo de sism´logos norteamericanos han encontrado o pruebas de que el terremoto que provoc´ el tsunami de te las vibraciones del primero dispararon o indujeron los o Sumatra que cruz´ el ´ o Indico en 2004 afect´ a la famosa segundos indirectamente. o falla de San Andr´s en California. e Lo novedoso del nuevo estudio es que estos terremotos El estudio, que aparece publicado esta semana en la inducidos se pueden demorar incluso meses o a˜os en el n revista Nature, sugiere que los grandes terremotos que se tiempo.

Lo novedoso del nuevo estudio es que estos terremotos inducidos se pueden demorar incluso meses o a˜ os en el tiempo. n
En el ejemplo en el que se centra el estudio es el terremoto del Sumatra de 2004 fue de magnitud 9. Se dio en el fondo oce´nico siendo, el segundo terremoto m´s ina a tenso jam´s registrado por sism´grafos. Este terremoto a o provoc´ una ola gigante que arras´ los pa´ o o ıses lim´ ıtrofes llev´ndose por delante a 230.000 personas. a En el estudio Niu, Robert Nadeau (University of California en Berkeley) Taka’aki Taira y Paul Silver (ambos de Carnegie Institution of Science en Washington) han examinado m´s de 20 a˜os de registros s´ a n ısmicos realizados en Parkfield (California), ciudad asentada sobre la falla de San Andr´s, fij´ndose en muchos microseismos que se e a dieron en la misma localizaci´n. A partir de estos datos o pudieron calcular la resistencia de la falla (es decir, el nivel de fuerza de cizalladura necesario para que la falla deslice) entre 1987 y 2008. Encontraron que la resistencia de la falla cambi´ noo tablemente tres veces durante este periodo de 20 a˜os. n La primera vez en 1992 cuando se produjo el terremoto Landers de magnitud 7 al norte de Palm Springs. Esto debilit´ la falla cerca de Parkfiled, provocando una serie de o terremotos de magnitud 4 m´s tarde. a El segundo cambio en la resistencia se dio en conjunci´n con un terremoto de magnitud 6 en Parkfield en sepo tiembre de 2004, d´ndose otro cambio un poco m´s tara a de ese a˜o que no puede ser explicado solamente por el n
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terremoto local anterior. Eventualmente, ´ste estar´ relae ıa cionado con el terremoto de Sumatra de ese a˜o. n La influencia de largo alcance del terremoto de Sumatra de 2004 en esta parte de la falla de San Andr´s, situada e a miles de kil´metros, sugiere que los terremotos pueden o afectar otras fallas en otros lugares haciendo que ´stas se e debiliten y provoquen a su vez otros terremotos al cabo del tiempo. Adicionalmentente los investigadores han estudiado el fen´meno de dispersi´n s´ o o ısmica en el que las ondas s´ ısmicas se reflejan en m´ltiples direcciones. Esto se deber´ seg´n u ıa, u este equipo de investigadores, a que el movimiento estar´ ıa asociado a la presencia agua subterr´nea profunda en la a falla, que esencialmente lubricar´ la misma, haci´ndola ıa e m´s d´bil y m´s susceptible a moverse a lo largo de donde a e a est´ agua a Todav´ no se sabe exactamente c´mo sucede este ıa o fen´meno del debilitamiento de la falla inducido por otros o terremotos y ser´ necesario hacer m´s investigaci´n sobre a a o el tema. Por desgracia, la predicci´n de terremotos est´ too a dav´ lejos. ıa Fuentes y referencias: Rice University. Art´ ıculo original. Noticia en Nature.

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Fuerzas de marea y terremotos
Las fuerzas de marea producidas por la Luna y el Sol debilitar´ algunas fallas mediante un mecaıan nismo indirecto y gracias a la presencia de agua a gran profundidad.
J. J. Moreno, NeoFronteras

El d´bil efecto de las mareas estimula e la producci´n de temblores a gran proo fundidad de la corteza terrestre. Esto sugiere que a m´s de 25 kil´metros a o debajo de la superficie, las rocas est´n a lubricadas por agua a alta presi´n que o les permite deslizarse con menos esfuerzo. Roland B¨rgmann, de la Univeru sidad de Berkeley, dice que los temblores parecen ser sensibles a cambios de estr´s. As´ por ejemplo, las ondas e ı s´ ısmicas despu´s del terremoto de Sue matra en 2008, al otro lado del mundo, dispararon temblores en la zona de subducci´n de Cascadia, en la coso ta del estado de Washington. Tambi´n el terremoto de Denali de 2002 e dispar´ temblores en varias fallas de o California. Ahora resulta de los ciclos diarios de marea tambi´n modulan los e se´ ısmos terrestres. En un art´ ıculo aparecido en Nature el pasado 24 de diciembre Roland B¨rgmann, Robert Nadeau y Amanu da M. Thomas, todos de la universidad antes mencionada, sostienen que los temblores son sensibles a las mareas, sobre todo al estr´s de cizalladue ra a lo largo de algunas fallas, y que esto significa que hay agua a alta presi´n a gran profundidad. o Para hacerse una idea de la presi´n o litoest´tica reinante a 15 ´ 30 kil´mea o o tros hay que pensar en una columna de roca de esa altura ejerciendo su peso en ese punto. A esa presi´n el agua o lubrica las rocas, haciendo que las fallas que est´n por encima sean m´s a a d´biles y, por tanto, que halla deslizae mientos en ellas m´s f´cilmente y, por a a consiguiente, que las fallas sean m´s a susceptibles de producir terremotos. La Luna y Sol, adem´s de ejercer a una fuerza gravitatoria, producen una marea por el diferencial de fuerza ejercido a un extremo y otro de la Tierra. Como ´sta depende de la diferencia de e esta fuerza a un lado y a otro, el efecto de la marea producida por la Luna es mayor que la producida por el Sol. La consecuencia m´s obvia se observa a en los oc´anos, cuyo nivel sube y baja e dependiendo de las mareas en ciclos

diarios y mensuales, gracias a que el agua es un fluido. Ahora que podemos medir con sat´lite la altura de las masas terrese tres con precisi´n, se puede comproo bar que los continentes tambi´n suben e y bajan en funci´n de las mareas. o Sin embargo, el efecto de marea sobre los terremotos es bastante sutil. Las fuerzas de marea no los disparan directamente, sino que, seg´n esu tos sism´logos, producen un enjambre o de temblores profundos que incrementan la probabilidad de terremotos en las fallas situadas por encima de esa zona de temblores. Se ha podido ver una correlaci´n o entre los temblores en la zona profunda debajo de Cascadia y un aumento de los terremotos m´s superficiales. a Los temblores en Cascadia se producen a 25 km de profundidad y producen deslizamientos que a su vez inducen otros a lo largo de la falla m´s a arriba. Aunque esta zona superficial de la falla siente los deslizamientos debajo de ella y a su vez “ve” las mareas, ´stas no disparan directamente los tee rremotos, o al menos no hay una correlaci´n entre terremotos y mareas. o El efecto es m´s sutil, y se basa en un a debilitamiento indirecto de la falla. Aunque en la zona de la falla de San Andr´s esta correspondencia no e est´ tan clara, estos investigadores a han podido comprobar que la Falla de San Andr´s se mueve m´s r´pie a a do cuando los temblores son m´s aca tivos, presumiblemente estresando la zona s´ ısmica y “cargando” la falla un poco m´s r´pido. a a Los sism´logos se sorprendieron o mucho cuando hace siete a˜os descun brieron los temblores profundos. Debajo de la falla de San Andr´s se proe ducen a entre 15 y 30 km de profundidad, pero a esa profundidad la roca no es susceptible a la fractura, sino que es deformable como mantequilla. Los denominaron “temblores no volc´nicos” para distinguirlos de a aquellos producidos por el magma y el agua fluyendo en las rocas situadas debajo de los volcanes. Sin embargo,

no estaba muy claro qu´ originaba e estos temblores, que son equivalentes a un terremoto de intensidad 1. Para estudiar estos temblores, este grupo de cient´ ıficos situ´ sism´grafos o o en varias localizaciones a lo largo de la falla de San Andr´s y correlacionaron e los datos obtenidos con el efecto de las mareas oce´nicas producidas por a la Luna y el Sol. Encontraron que el efecto m´s proa nunciado se produc´ cuando la Luna ıa y Sol produc´ una cizalladura a lo ıan largo de donde la falla normalmente se rompe. Como la falla de San Andr´s e es de deslizamiento y el movimiento es ´ hacia el noroeste, Los Angeles se van acercando a San Francisco poco a poco. Cuando el estr´s es paralelo a esta e direcci´n se produce un aumento de o los temblores. Este estr´s es muchos ´rdenes de e o magnitud menor que la presi´n que o hay a esa profundidad, lo que es muy sorprendente. En palabras de B¨rgu mann “esencialmente podr´ empuıas jar con tu mano y moverlo”. Haciendo un poco de n´meros se puede calcuu lar que el estr´s de cizalladura produe cido por la Luna el Sol y las mareas oce´nicas suman un total de unos 100 a pascales de presi´n o, en otras palao bras, una mil´sima parte de la presi´n e o atmosf´rica a nivel del mar; mientras e que, por otro lado, la roca situada en esos 25 km produce una presi´n de 600 o Megapascales o, lo que es lo mismo, una presi´n 6 millones de veces m´s o a grande. Como explicaci´n a este efecto eso tos investigadores proponen la hip´teo sis de la presencia de un fluido, probablemente agua, que har´ de lubricanıa te. Seg´n esta hip´tesis los temblores u o s´lo ocurrir´ cuando hubiera agua o ıan atrapada a gran profundidad y no hubiera grietas que le permitieran escapar. Esta ser´ la raz´n por la cual este ıa o tipo de temblores no han sido observados en otras fallas, pese a la intensa labor de investigaci´n realizada. o Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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NeoFronteras Trimestral
GEOLOG´ IA

Geolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 43 / 108 o n

Sobre la aparici´n del ox´ o ıgeno en la Tierra
Describen con detalle la evoluci´n de los niveles de ox´ o ıgeno durante los ultimos 3800 millones de ´ a˜os. n
J. J. Moreno, NeoFronteras

Representaci´n art´ o ıstica de la vida que surgi´ a ra´ de la explosi´n del o ız o C´mbrico. Foto: Conway Morris, S. a

A veces no somos conscientes de las cosas que nos vienen dadas, que damos por sentadas. Si disfruta de una buena calidad del aire (otros no la tenemos) pruebe por ejemplo a respirar. Inspire aire y d´jelo escapar, disfr´tee u lo, rel´jese, olv´ a ıdese de sus problemas. . . Con ese acto de la respiraci´n o est´ introduciendo ox´ a ıgeno en su organismo, gas esencial para que usted, animal como muchos otros que pueblan este planeta, pueda seguir vivo. Los animales, a diferencia de las plantas, necesitan de este gas en gran cantidad debido a nuestra profusa actividad f´ ısica, que precisa de un r´pido a metabolismo ´vido de ox´ a ıgeno. Pero, ¿cual es el origen del ox´ ıgeno? El ox´ ıgeno lo producen las plantas como subproducto de la fotos´ ıntesis. Este gas reacciona con todo lo que toca formando ´xidos, por o eso las cosas se oxidan a la intemperie. Si no se produjera continuamente terminar´ desapareciendo al formar ´xiıa o dos y nuestra atm´sfera se parecer´ a o ıa la de alg´n planeta muerto como los u que conocemos. No siempre el ox´ ıgeno estuvo ah´ incluso cuando hace miı, les de millones de a˜os las cianobacn terias empezaron a producirlo por primera vez, su reactividad impidi´ que o estuviera libre en la atm´sfera durano te mucho tiempo. Pero lleg´ un momento en el que o por fin hubo ox´ ıgeno libre en cantidad; el gas, que hab´ constituido una ameıa

naza para la propia vida que lo hab´ ıa generado, iba ahora a proporcionar las condiciones para que evolutivamente surgieran por primera vez seres complejos sobre la faz de la Tierra: los antepasados de todos los animales incluy´ndonos a nosotros. Los microore ganismos empezaron a compartir este planeta con seres que podr´ ver, ıan oler, sentir. . . , y m´s tarde pensar. a Incluso ahora lo comparten con seres que leen, escriben o meditan sobre este tipo de temas o los investigan. Los elementos que forman parte de la biosfera de este planeta se reciclan continuamente, as´ que ese ox´ ı ıgeno que respira ahora probablemente no procede directamente de esas cianobacterias ancestrales, pero la b´squeu da del origen del ox´ ıgeno primordial es la b´squeda de nuestro propio origen. u Buscar pistas geol´gicas de ese evento o es buscarnos a nosotros mismos. Este tipo de b´squeda es la unica fuerza u ´ que impulsa la ciencia, la que siempre la ha impulsado. Sobre este tema del ox´ ıgeno se han publicado varias noticias en NeoFronteras. Ahora publicamos la ultima al ´ respecto, que procedente de un equipo internacional de cient´ ıficos. Hasta ahora se sab´ que el ıa ox´ ıgeno apareci´ libre en la atm´sfeo o ra hace entre 2450 y 2200 millones de a˜os, en lo que los ge´logos conocen n o como Evento de la Gran Oxidaci´n o (EGO), y fue seguido de su aumento hace unos 750 millones de a˜os, pen ro no se conoc´ los detalles de esta ıan evoluci´n. o Seg´n el nuevo estudio, rocas que u una vez estuvieron en los mares primitivos arrojan luz sobre c´mo fue la o aparici´n del ox´ o ıgeno. Los cient´ ıficos implicados han sido capaces de describir c´mo cambiaron en detalle los o niveles de este gas durante los ultimos ´ 3800 millones de a˜os. n El estudio descansa en el an´lisis a de is´topos de cromo en sedimentos o ricos en hierro que forman parte de algunas de las rocas m´s antiguas de a la Tierra. Seg´n este estudio el nivel u de ox´ ıgeno subi´ hace 580 millones de o

a˜os, justo antes de la explosi´n de n o vida animal. Este resultado nos ofrece una nueva mirada a la aparici´n de la o vida animal sobre la Tierra. La raz´n por la cual se hab´ eso ıa tudiado el ox´ ıgeno del mar en aquella ´poca se debe a que la vida animal e compleja apareci´ y evolucion´ en el o o mar. Seg´n este estudio fue precisau mente el ox´ ıgeno libre atmosf´rico el e que permiti´ la oxigenaci´n del mar o o cuando los niveles de ´se subieron hae ce 580 millones de a˜os. El estudio n confirma, por tanto, trabajos previos en los que se se˜alaba al ox´ n ıgeno atmosf´rico como la fuerza impulsora de e la aparici´n de la vida compleja. o Las proporciones en las rocas continentales de los distintos is´topos de o cromo dependen de la erosi´n provoo cada por los elementos atmosf´ricos y e del nivel de ox´ ıgeno en la atm´sfera. o El cromo, el ox´ ıgeno y el manganeso participan en una danza qu´ ımica de distintos estados de oxidaci´n que deo pende de la cantidad de ox´ ıgeno atmosf´rico. El is´topo pesado cromo 53 e o es m´s susceptible que el 52 de ser lia berado por este proceso y, por tanto, de ser lavado y que termine el mar. All´ ambos is´topos son depositados ı o en el fondo oce´nico m´s profundo, a a quedando atrapados en rocas ricas en hierro que pueden ser eventualmente analizadas m´s tarde, incluso al caa bo de miles de millones de a˜os. La n proporci´n entre is´topos de cromo en o o esas rocas da la cantidad de ox´ ıgeno atmosf´rico que hab´ cuando ´stas se e ıa e formaron. Usando datos procedentes de este tipo de rocas (que no han sido muy alteradas durante todo este tiempo) los investigadores pudieron establecer que el disparador de la explosi´n de o vida animal fue precisamente un aumento del nivel de ox´ ıgeno atmosf´rie co, pero el fen´meno de la liberaci´n o o de ox´ ıgeno comenz´ a darse mucho ano tes, incluso antes de lo pensado, entre hace 2800 y 2600 millones de a˜os. Es n decir, la aparici´n del ox´ o ıgeno se dio, como m´ ınimo, 200 millones de a˜os n antes de lo dicho por otros estudios.

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NeoFronteras Trimestral Los niveles de ox´ ıgeno, aunque bajos, ya sub´ por esa ´poca. M´s tarde esıan e a to vino seguido por el EGO, hace 2450 o 2200 millones de a˜os. ´ n Luego, en lugar de producirse un aumento gradual en el tiempo del ox´ ıgeno atmosf´rico, lo que estos ine vestigadores han descubierto es que la situaci´n fue bastante inestable, con o periodos cortos en los que hab´ canıa tidades apreciables de ox´ ıgeno libre, seguidos de una ca´ en picado en los ıda niveles de este gas hace 1900-2000 millones de a˜os, en el que se lleg´ a van o

Geolog´ ıa lores previos al EGO (menos del 1 % del valor actual). Pero no fue hasta una segunda subida importante de estos niveles, hace 580 millones de a˜os, n cuando la vida animal compleja hizo su aparici´n. o Hacer Geopaleontolog´ Ficci´n es ıa o tan absurdo como hacer Historia Ficci´n o ucron´ o ıas, porque no tiene valor plantearse ciertas preguntas desde el punto de vista cient´ ıfico sobre esa materia, pero, ¿y si no hubiera subido el nivel de ox´ ıgeno hace 580 millones de a˜os o se hubiese retrasado?, ¿esn

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tar´ ıamos ahora aqu´ ¿Y si hubiera ı? subido mucho antes o le hubiese dado tiempo a la vida hacerse m´s coma pleja en esos periodos previos ricos en ox´ ıgeno?, ¿qu´ hubiera pasado entone ces? Como todo estudio sobre cadenas de eventos que descansan sobre la contingencia, nunca sabremos la respuesta a este tipo de preguntas retrospectivas.

Fuentes y referencias: Art´ ıculo original (resumen).

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Los oc´anos primitivos se enfriaron pronto e
Un estudio indica que los primeros oc´anos terrestres se enfriaron m´s pronto de lo pensado, por lo e a que la vida pudo extenderse antes.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Organismos fotosint´ticos verdes y e naranjas en una fuente hidrotermal de Yellowstone. Foto: Michael Tice, Texas A&M University.

Los supuestos oc´anos hirvientes que e fueron imaginados al comienzo de la formaci´n de la Tierra quiz´s no fueo a ron tales. Seg´n un estudio basado en u el an´lisis de is´topos encontrados en a o rocas que se formaron en el lecho marino, los oc´anos estaban ya fr´ hae ıos ce 3420 millones de a˜os. El hallazgo n sugiere que los oc´anos de esa ´poca e e eran m´s templados de lo que se cre´ a ıa y como resultado de esto la vida se pudo diversificar y extender m´s r´pia a damente por todo el globo antes de lo que se cre´ El hallazgo podr´ camıa. ıa biar las ideas actuales sobre las formas de vida m´s primitivas que apareciea ron en la Tierra. Seg´n los autores, pertenecientes a u varias universidades norteamericanas, la composici´n de los oc´anos primitio e vos era significativamente diferente a

la que tienen hoy en d´ lo que tamıa, bi´n cambia la interpretaci´n de c´mo e o o evolucion´ la atm´sfera terrestre. o o Cuando las rocas del fondo oce´nia co se forman lo hacen en equilibrio qu´ ımico con el agua del oc´ano, incore porando proporciones similares de los distintos is´topos de cada elemento. o Como ya sabemos, los is´topos pero tenecientes a un mismo elemento tienen el mismo n´mero de protones (y u por tanto de electrones y mismas propiedades qu´ ımicas) y un n´mero disu tinto de neutrones (lo que les confiere propiedades f´ ısicas ligeramente diferentes). La proporci´n exacta entre los diso tintos is´topos contenidos en el agua o depende de la temperatura. De este modo, los distintos ratios isot´picos de o la ´poca quedaron fijados en las rocas e cuando ´stas se formaron. e En estudios previos sobre is´too pos de ox´ ıgeno contenidos en rocas de 3500 millones de a˜os de edad se n suger´ que los oc´anos de la ´poca ıa e e ten´ ıan una temperatura de 55 grados cent´ ıgrados como m´ ınimo, pero que ´sta pod´ llegar hasta los 85 grae ıa dos. Temperatura esta ultima dema´ siado cercana la punto de ebullici´n o del agua y s´lo soportable por los oro ganismos extrem´filos. o Pero los ratios entre los distintos is´topos presentes en las rocas depeno den adem´s de la composici´n qu´ a o ımica del agua marina en la cual las rocas

se formaron, y en el pasado se asumi´ que esencialmente la composici´n o o de esos oc´anos era similar a la ace tual. Estos investigadores no han asumido esta hip´tesis y en su lugar usao ron una nueva aproximaci´n al probleo ma. Analizaron tanto las proporciones de is´topos de hidr´geno como los o o de ox´ ıgeno de rocas areniscas sudafricanas compuestas principalmente por cuarzo. Al usar estos dos elementos pudieron establecer restricciones a la composici´n de los oc´anos primitivos y o e as´ determinar con m´s precisi´n la ı a o temperatura de los mismos. La idea es fundamental es que la abundancia de ox´ ıgeno 18 cae dram´ticamente si a la roca se forma a temperaturas superior a los 55 grados, mientras que la abundancia relativa de deuterio permanece pr´cticamente estable. a Llegan a la conclusi´n de que la o temperatura de los oc´anos de esa e ´poca no pudo superar los 40 grados e cent´ ıgrados y ser inferior a esa marca en otros puntos. Esto quiere decir que hace 3420 millones de a˜os hab´ muchos lugares n ıa en la Tierra en los que organismos no extrem´filos pod´ sobrevivir y proso ıan perar. Adem´s se sugiere que la coma posici´n de los oc´anos primitivos era o e diferente a la actual. Los oc´anos primitivos conten´ e ıan m´s hidr´geno convencional que a o deuterio si los comparamos con los

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NeoFronteras Trimestral oc´anos actuales. En aquella ´poca e e hab´ menos tierra emergida que la ıa actual y casi todo estaba bajo las aguas. La atm´sfera era bastante difereno te a la actual y en equilibrio con el agua oce´nica, por lo que la atm´sfea o ra tuvo que perder durante este tiempo m´s hidr´geno que deuterio hasta a o alcanzar la proporci´n actual. Probao blemente se perdi´ en el espacio exteo rior al ser m´s ligero. Esta idea est´ de a a acuerdo con los modelos actuales sobre evoluci´n atmosf´rica. o e Las muestras de roca sudafricanas fueron recolectadas hace a˜os y no es n la primera vez que han proporcionado resultados interesantes. Gracias a ellas, en 2004 se describi´ un ecosisteo ma bacteriano f´sil conservado en eso tas rocas, y que son similares a los ta-

Geolog´ ıa petes fotosint´ticos mareales que floe recen en algunos sitios costeros en la actualidad. Pero seg´n los resultados anteriou res, que hablaban de altas temperaturas, estos microorganismos no podr´ ıan haber sobrevivido. Gracias a este nuevo trabajo se compatibiliza una cosa con la otra, ya que estas temperaturas m´s bajas son c´modas para ese tipo a o de microorganismos. Recordemos que la presencia de organismos fotos´ ınteticos es esencial, pues constituyen la base de la pir´mide tr´fica. a o En resumidas cuentas, seg´n estos u nuevos resultados, los oc´anos se ene friaron mil millones de a˜os antes de n lo que se cre´ El resultado sugiere ıa. adem´s que la vida de la ´poca pua e do existir en una m´s amplia gama de a ambientes de lo que se cre´ As´ por ıa. ı

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ejemplo, la vida pudo aparecer primero como term´fila, en ambientes muy o calientes, cerca de fuentes hidrotermales (como las que hay en la actualidad en algunos sitios) y luego pudo aventurarse fuera, hacia lugares m´s fr´ a ıos por el resto del oc´ano. Un oc´ano e e m´s fr´ proporciona adem´s m´s esa ıo a a pacio para la vida, permitiendo su diversificaci´n. o Estos investigadores planean hacer lo mismo con otras rocas similares de la ´poca que hayan sufrido un envejee cimiento distinto para as´ definir meı jor estos resultados y acallar las posibles cr´ ıticas. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original. V´ ıdeo.

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Sobre el origen de la atm´sfera o
Seg´n una nueva teor´ la atm´sfera se cre´ despu´s de que la Tierra ya se hab´ formando compleu ıa o o e ıa tamente gracias al impacto de cometas provenientes m´s all´ del sistema solar interior. a a
J. J. Moreno, NeoFronteras

La Tierra es unica. Esta rocosa bola ´ azulina suspendida en la inmensa negrura del espacio vac´ tiene una capa ıo gaseosa casi invisible que permite la vida sobre su superficie. Quiz´s a noa sotros, como seres peque˜os de miran da estrecha e intereses mezquinos que somos, esa capa gaseosa que estamos contaminando aceleradamente se nos antoje inmensa, pero es muy fina comparada con el resto del planeta. Basta subir a una monta˜a de m´s n a de 3000 metros para sentir en nuestro cuerpo el menor suministro de ox´ ıgeno. S´lo muy pocos pueden subir o hasta los casi 9000 metros de altura de la cumbre del Everest. Si viajamos en avi´n podemos comprobar que el o cielo ya es oscuro y viol´ceo. Una desa compresi´n a esa altura nos matar´ o ıa. Con un globo de helio, una c´mara dia gital corriente y un tel´fono podemos e fotograf´ la Tierra desde unos 30 km ıa de altura y ver ya un cielo color azabache. A cien kil´metros ya podemos o poner una sat´lite en ´rbita, una dise o tancia que podemos recorrer f´cilmena te en superficie en autom´vil en menos o de una hora. El espacio est´ muy cerca a

Para llegar a esta nueva teor´ ıa y la atm´sfera que nos protege es muy o fina. Pero, ¿c´mo se gener´ cre´ ´sta? Greg Holland, Dr Martin Cassidy y o o oe Durante un tiempo se pens´ que la Chris Ballentine analizaron los gases o a atm´sfera y los oc´anos proven´ en volc´nicos en busca de pruebas. o e ıan Seg´n ellos los gases volc´nicos u a su gran parte del interior de la Tierra y que el agua y los gases hab´ si- no pueden haber contribuido signiıan o do expulsados en erupciones volc´ni- ficativamente a la composici´n de a o cas. Durante la formaci´n de la Tie- la atm´sfera terrestre. Los gases ato e e rra se agregaron por acreci´n los ma- mosf´ricos, y probablemente tambi´n o e teriales de la nebulosa primitiva del los oc´anos, deben de provenir de otra ´ interior del sistema solar. A partir de fuente distinta, posiblemente del ultiıtico, que fue ellos se formaron las distintas capas de mo bombardeo meteor´ este planeta, incluyendo el manto te- producido por objetos ricos en hielo rrestre. Seg´n la teor´ tradicional la y gases como los cometas. u ıa actividad volc´nica posterior ir´ exa ıa Pero nadie hab´ encontrado prueıa pulsando estos gases atrapados en el bas inequ´ ıvocas de este episodio en las interior y los depositar´ por encima muestras del interior terrestre debido ıa a que las firmas qu´ ımicas son muy sude la corteza terrestre. tiles y dif´ ıciles de medir. Desde hace un tiempo se viene diEn este caso en concreto se midieciendo que lo m´s probable es que el a agua viniera del espacio, aunque sin ron trazas de gases nobles provenienu aportar muchas pruebas al respecto. tes de la actividad tel´rica, como el o o Ahora, seg´n un nuevo estudio reali- cript´n y xen´n, en busca de sus prou o ı zado por cient´ ıficos de la Universidad porciones isot´picas y as´ poder comde Manchester (RU) y de la Universi- pararlas con las presentes en la como dad de Houston (EEUU), puede que posici´n de ciertos meteoritos. Gracias la atm´sfera provenga tambi´n del es- a ello pudieron saber, por primera vez, o e o o o pacio exterior. Seg´n este equipo de la composici´n isot´pica del cript´n u investigadores la vieja hip´tesis de los en el manto terrestre. o volcanes no ser´ correcta. ıa La vida ha cambiado la composi-

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2009 Edici´n de oto˜o 46 / 108 o n

ci´n qu´ o ımica de la atm´sfera terrestre, bre. Pero la actividad biol´gica no ha gases nobles, como en el caso de los o o incluyendo la presencia de ox´ ıgeno li- alterado la relaci´n isot´pica de los pesados cript´n y xen´n. o o o o

La atm´sfera terrestre es una delgada capa de aire que cubre nuestra unica casa posible en todo el o ´ Universo. Desde el espacio se puede admirar su inmensa y delicada fragilidad. Foto: NASA.

Para su sorpresa la composici´n o isot´pica encontrada en las emanacioo nes volc´nicas concuerda con la coma posici´n del material que form´ el o o sistema solar interior y que todav´ ıa est´ registrada en los meteoritos cara bon´ceos. Esto significa que el interior a de la Tierra adquiri´ sus vol´tiles por o a acreci´n a partir de esos materiales al o comienzo del sistema solar. Sin embargo, las relaciones isot´pio cas de la atm´sfera son distintas a o las halladas en el interior y, por tanto, ´sta tuvo que formarse despu´s, a e e partir de objetos provenientes de m´s a all´ del sistema solar interior. a No deja de ser sorprendente que los primeros gases que la Tierra atrap´ en su interior no contribuyeo ran a la composici´n atmosf´rica aco e ´ tual. Estos vinieron despu´s, y m´s e a

tarde de lo esperado, a bordo de cometas cuando la Tierra ya se hab´ ıa formando completamente. Para confirmar esta hip´tesis se espera analio zar estas mismas relaciones isot´picas o en las muestras cometarias capturadas por la misi´n Stardust de la NASA. o Quiz´s, a ra´ de hallazgo, debaa ız mos cambiar nuestra imaginer´ h´diıa a ca en la que un mont´n de volcanes o primitivos expulsaban gases sin parar y cambiarla por la ca´ de cuerpos ıda helados en un bombardeo fren´tico. e Esto tambi´n explica por qu´ las e e agencias espaciales est´n interesadas a en estudiar el sistema solar, gast´ndoa se dinero p´blico en ello: nos ayuda u entender la presencia del ser humano en el Cosmos. Recuerde, si ahora mismo puede respirar es porque los gases que le ro-

dean proceden de planetesimales que llegaron aqu´ desde m´s all´ de la ´rbiı a a o ta de Plut´n hace mucho tiempo. o Sin embargo, la ciencia tambi´n e nos dice que perdemos atm´sfera a o un ritmo superior al de su reposici´n. o Dentro de unos mil millones de a˜os, n mucho antes de que el Sol se transforme en gigante roja, habremos perdido casi toda nuestra atm´sfera y la Tieo rra tendr´ un aspecto muy parecido a al que Marte tiene ahora. A partir de entonces la vida, tal y como la conocemos, ya no ser´ posible. a ¡Qu´ importante es esa peque˜a e n capa gaseosa! Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen).

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2009 Edici´n de oto˜o 47 / 108 o n

Sobre extinciones masivas
Repaso de las ultimas teor´ que tratan de explicar algunas extinciones masivas. Una de ellas culpa ´ ıas a las algas de envenenar al resto de las especies.
J. J. Moreno, NeoFronteras

tinciones. A lo largo de la historia biol´gica o de este planeta se han dado muchas extinciones, aunque s´lo hay 5 grano des extinciones masivas. Hay multitud de teor´ que tratan de explicar esıas tos fen´menos de extinci´n masiva, y o o cada d´ hay m´s. Algunas de estas ıa a teor´ las hemos visto ya en el paıas Reconstrucci´n tridimensional del sado en NeoFronteras ahora vamos a o cr´ter Shiva, de 500 km de ancho. a ver algunas que han aparecido recienComo dijo aquel, en una primera apro- temente. ximaci´n toda especie est´ ya extinta. o a Los viejos Apalaches Y es que la extinci´n es algo irremeo diable, ocurre y ha ocurrido continuamente, lo malo es cuando, en lugar La primera se refiere a la gran exde tener una tasa de extinci´n baja tinci´n del Ordov´ o o ıcico, hace 450 miy constante que es compensada con llones de a˜os y que constituye la sen la creaci´n de nuevas especies, s´bi- gunda gran extinci´n en magnitud. o u o tamente (desde el punto de vista del Seg´n una nueva teor´ la aparici´n u ıa o tiempo geol´gico) tenemos muchas ex- de los Apalaches, cadena monta˜osa o n

que est´ en lo que hoy es los EEUU, a pudo dar lugar a una serie de acontecimientos en cadena que provocaron una glaciaci´n y una extinci´n masio o va. Desde hace tiempo se sospechaba que la causa de esta extinci´n hab´ sio ıa do una gran glaciaci´n, pero se descoo noc´ qu´ hab´ provocado esta edad ıa e ıa del hielo. Ahora SethYoung, de Indiana University, y sus colaboradores proponen que hubo dos factores que conspiraron para dar lugar a esa glaciaci´n. o El primero ser´ una actividad ıa volc´nica inusualmente baja en ese a momento, que habr´ enfriado la Tieıa rra al haber menor aporte de gases de efecto invernadero. Las distintas capas de lava de la ´poca as´ lo parecen cone ı firmar.

Tasa de extinci´n en porcentaje de g´neros de anio e males marinos. Arriba se simbolizan los periodos geol´gico y abajo el tiempo, que corre de izquierda o a derecha. Foto: Wikipedia.

El segundo factor ser´ un increıa mento de la erosi´n en las rocas de o los Apalaches entre hace 462 y hace 454 millones de a˜os. La pruebas son bre este punto vendr´ dadas por el ıan cambio entre las distintas proporciones de is´topos de estroncio en las roo cas oce´nicas de aquella ´poca. a e Seg´n los autores estos factores u combinados provocaron una ca´ en ıda la concentraci´n de di´xido de caro o bono, una disminuci´n del efecto ino vernadero y, por tanto, una disminuci´n de las temperaturas que dio lugar o a la glaciaci´n. o

El cambio fue demasiado r´pido a como para que muchas especies tuvieran tiempo de adaptarse y se extinguieron. Curiosamente este asunto sobre el di´xido de carbono es justo lo o opuesto de lo que est´ ocurriendo aca tualmente. Nuevo cr´ter cret´cico a a Otra extinci´n para la cual se han o propuesto muchas teor´ es la del ıas Cret´cico, famosa porque elimin´ a a o todos los dinosaurios. La Teor´ m´s ıa a ampliamente aceptada al respecto es

la del meteorito que impact´ al lao do de lo que hoy es Yucat´n (y cuyo a impronunciable nombre es mejor olvidar) y que supuestamente inyect´ polo vo y cenizas en la atm´sfera, bloo queando la luz del sol, matando a las plantas y luego, por efecto domin´, a o los dem´s seres vivos que se extinguiea ron sin remedio. Sin embargo, recientes estudios ponen en duda esa teor´ El impacıa. to parece poco importante como para provocar esos efecto e incluso su edad no se ajusta exactamente con la ´poca e en la que se dio esa extinci´n (hace 65 o

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NeoFronteras Trimestral millones de a˜os). n Ahora parecen haber encontrado otro cr´ter impacto que parece encaa jar mejor como causante de esta extinci´n. o Sankar Chatterjee de Texas Tech University y su equipo han estado estudiando la cuenca Shiva, una depresi´n sumergida al oeste de India y que o se explota para extraer gas y petr´leo. o Algunos cr´teres complejos est´n ena a tre los m´s productivos en cuento a a hidrocarburos se refiere (recordemos aqu´ la nueva teor´ acerca del origen ı ıa no f´sil de parte de los hidrocarburos o del subsuelo). Si Chatterjee est´ en lo cierto, a este cr´ter ser´ el mayor encontraa ıa do en nuestro planeta: unos 500 km de di´metro. El objeto que lo produa jo tendr´ que tener unos 40 km de ıa ancho. Sin embargo, el cr´ter de la a pen´ ınsula de Yucat´n habr´ sido proa ıa ducido por un objeto de “solamente” 8 o 10 km de tama˜o. ´ n En impacto Shiva es dif´ de imaıcil ginar. Tuvo que vaporizar en el punto de colisi´n la corteza terrestre, dejano do nada m´s que material del mana to ultracaliente en su lugar. El impacto cambi´ incluso la tect´nica teo o rrestre de la zona sacando a las islas Seychelles de la placa indost´nica y a ´ mand´ndolas hacia Africa. Probablea mente tambi´n provoc´ las erupciones e o volc´nicas de Deccan que tambi´n han a e sido relacionadas con esta extinci´n. o Al parecer, las pruebas son dram´ticas. El cr´ter, en su mayor a a parte sumergido en el agua y bajo los sedimentos marinos, tiene un borde que forma un c´ ırculo de 500 km de di´metro, con un pico en el centro a de casi 5 km de alto conocido como Bombay High. El impacto parece que destruy´ una capa de granito de casi o 50 km de espesor. El borde emergido est´ subrayado todav´ por aguas a ıa termales y fallas tect´nicas activas. o El equipo de investigadores espera ir a India m´s tarde este a˜o para a n examinar muestras obtenidas por perforaci´n y as´ acumular m´s pruebas. o ı a Chatterjee dice que las rocas del fondo del cr´ter hablar´n de las se˜ales a a n del impacto, sobre todo si encuentran rocas que fueron fundidas durante el evento, as´ como cuarzo fracturado o ı una abundancia an´mala de iridio. La o corteza terrestre es pobre en iridio, pero los asteroides son ricos en este elemento. A lo largo del globo se ha

Geolog´ ıa podido comprobar en los estratos una abundancia de este elemento justo en el momento en el que se produjo la extinci´n. o Algas asesinas Pero quiz´s no fue un impacto mea teor´ ıtico, ni un desastre clim´tico, ni a una actividad volc´nica tremenda la a que dispar´ la extinci´n de los dinoo o saurios y de otras criaturas en otras extinciones, quiz´s se debi´ simplea o mente a las algas. Aquel que es aficionado a comer ostras o mejillones sabe que hay algas que son t´xicas. All´ donde hay o a agua seguro que hay alg´n alga que u es t´xica. Naturalmente no estamos o hablando de algas macrosc´picas visio bles f´cilmente, y por tanto evitables, a sino de algas microsc´picas. Estas alo gas usualmente se dan en peque˜as n concentraciones, pero un s´bito calenu tamiento de las aguas o su fertilizaci´n o con polvo o sedimentos procedentes de tierra firme pueden originar una gran proliferaci´n de las mismas y matar o miles de peces, envenenar moluscos o incluso intoxicar a los incautos humanos que se atrevan a comerlos. James Castle y John Rodgers, de Clemson University, creen que lo mismo pudo pasar durante las cinco grandes extinciones masivas. Han encontrado restos f´siles de algas que formao ron estromatolitos en muchos lugares del globo. Castle dice que si se piensa con detenimiento, en las grandes extinciones masivas siempre hay preguntas sin contestar. As´ por ejemplo, ı si un meteorito impacta, ¿qu´ causa e exactamente la extinci´n?, ¿el camo bio clim´tico posterior?, ¿el polvo ata mosf´rico que bloquea la luz solar? e Seg´n ´l es probable que ninguno de u e esos factores mate a todas esas especies por s´ mismo. ı Aunque no lo menciona, no est´ de a m´s recordar que en esos eventos de a extinci´n tambi´n sobreviven especies o e (a veces reiteradamente), a´n siendo u sensibles a ciertas supuestas consecuencias de un impacto. Plantas sin semillas duraderas o insectos de ciclo de vida corto han sobrevivido a alguna extinci´n. o Seg´n estos autores si sucede u alg´n desastre en tierra autom´ticau a mente se produce un aporte de nutrientes a las aguas. Entonces se pro-

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duce una explosi´n de la poblaci´n de o o algas y ´stas liberan sustancias qu´ e ımicas irritantes o neurot´xicas. Adem´s, o a las plantas pueden absorber esas sustancias a trav´s de las ra´ e ıces y envenenar a los animales herb´ ıvoros que se las coman. Si la teor´ es correcta responıa der´ a muchas cuestiones acerca de ıa c´mo las especies desaparecieron en o esos episodios de extinci´n masiva del o pasado. De paso debemos preocuparnos por un mundo cada vez m´s c´lia a do debido a nuestras emisiones y de c´mo pueden las algas da˜ar los ecoo n sistemas. La proliferaci´n de algas se ve fao vorecida por temperaturas m´s c´lia a das. Se acelera su metabolismo y su ritmo de reproducci´n, particularo mente para las cianobacterias productoras de toxinas. Castle a˜ade que en EEUU las aln gas t´xicas parecen estar emigrando o lentamente hacia el norte a trav´s de e lagos, charcas y l´ ıneas costeras. Su proliferaci´n y el aumento de exteno si´n de las zona afectada puede tero minar resultando un problema para la vida salvaje, la pesca e incluso los humanos seg´n invadan los embalses y u pantanos. Mira t´ que si al final morimos tou dos envenenados por algas microsc´pio cas. No dejar´ de ser ir´nico que la ıa o especie m´s soberbia sobre la faz de a la Tierra fuera eliminada por la m´s a humilde de todas: una que ha estado aqu´ desde hace miles de milloı nes de a˜os, antes incluso de la aparin ci´n de la vida animal compleja. Si es o as´ estar´ reclamando lo que siempre ı ıa le perteneci´. o Puede que quiz´s nunca sepamos a la causa o causas de las extinciones masivas del pasado. Ni siquiera sabemos por qu´ las extinciones masie vas parecen producirse peri´dicameno te. Por cierto, ya toca la siguiente, aunque ya sabemos la causa de la gran extinci´n masiva en este caso: nosoo tros, los unicos seres conocidos que po´ demos pensar y discutir acerca de las extinciones masivas. Fuentes y referencias: Art´ ıculo original (resumen). Nota de prensa. Abstract de congreso. Nota de prensa. Abstract de congreso.

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´ MATEMATICAS

Matem´ticas a

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El conjunto mandelbulb
Proponen un nuevo conjunto fractal que en tres dimensiones tiene una caracter´ ısticas similares al conjunto de Mandelbrot (que se define en 2 dimensiones) y al que llaman conjunto mandelbulb
J. J. Moreno, NeoFronteras

Si | z |< 2 salir del bucle - Si t < tmax pintar c de blanco (el punto no pertenece al conjunto) - Si t = tmax pintar c de negro (el punto pertenece al conjunto)

Como se puede apreciar, un punto pertenecer´ o no al a conjunto si el m´dulo del punto iterado tmax veces cumple o o no una condici´n dada, si converge o no. o El conjunto, una vez llegamos a una profundidad de exploraci´n dada por tmax, viene a ser como la figura de o m´s adelante. a Los puntos coloreados (que no son negro) corresponden a n´meros que no pertenecen al conjunto y para los u que se ha asignado un color en funci´n de lo supuestao mente “lejos” que se han quedado de ´l. Si aumentamos e mucho el n´mero de iteraciones, y escogemos regiones cau da vez m´s peque˜as, podemos apreciar la autosimilitud y a n Conjunto mandelbulb. Foto: Daniel White. la intrincada estructura de este objeto que algunos han lleHay otros espacios a explorar que no son el espacio ex- gado a calificar como monstruo. Es decir, aparecen nuevos o terior. Son espacios abstractos habitados por objetos ma- detalles al aumentar la resoluci´n, a todas las escalas estudiadas, e incluso aparecen “copias” del conjunto entero tem´ticos. A veces su representaci´n gr´fica es incre´ a o a ıbleısimas. mente bella. Uno de los m´s famosos es el conjunto de a resoluciones fin´ a Mabdelbrot que pertenece al plano complejo. Benoˆ Manıt delbrot lo estudio en 1980 y por eso lleva su nombre, aunque en realidad ´ste fue descubierto por Pierre Fatou y e Gaston Julia a principios del pasado siglo y representado por primera vez en 1978 Robert Brooks y Peter Matelski. El conjunto de Mandelbrot, al estar contenido en el plano complejo, es plano. Sin embargo, posee una rica geometr´ Es el arquetipo de fractal, de las figuras que son ıa. autosemejantes. Es decir, que cada parte, por peque˜a que n sea, tiene una forma similar a la de cualquier otra parte a cualquier escala. Hay muchos ejemplos de fractales que se pueden construir de una manera sencilla. Uno de ellos puede ser el de la curva de Koch, que contiene un ´rea finita bajo un a per´ ımetro infinito de dimensi´n fractal 1,26. Y es que otra o caracter´ ıstica de estos objetos es que tienen, en general, dimensi´n fraccionaria. o Lo m´s fascinante quiz´s sea que se puede demostrar a a Adem´s de estas caracter´ a ısticas extra˜as, el conjunto n que el conjunto de Mandelbrot es incomputable. Hay vade Mandelbrot posee valor en Ciencias de la Computaci´n. o Se obtiene por recursi´n, iterando una funci´n compleja rios tipos de incomputabilidad, pero en este caso nos referio o (que usa n´meros complejos) una y otra otra vez, concre- mos a si podemos contestar la pregunta de si un programa u se detendr´ o no (un problema de decisi´n). Asumimos a o tamente esta f´rmula: o adem´s que el programa que se quiere comprobar termina a 2 cuando alcanza una soluci´n a un problema determinado o zt+1 = zt + c y no lo hace si no la encuentra. El algoritmo utilizado para representar el conjunto es Alan Turing demostr´ que hay muchos problemas que o como sigue: no son computables y que, por tanto, algunas veces no poPara cada punto c perteneciente al plano complejo. demos decir si un programa se detendr´ o no. Una vez que a - Fijar z0 = 0 un modelo de computaci´n tiene la habilidad de estudiarse o - Iterar desde t = 1 hasta tmax a s´ mismo paga el precio de no ser capaz de parar bajo un ı 2 Calcular zt = zt + c conjunto apropiado de circunstancias (ciertas o err´neas). o
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Matem´ticas a

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Recordemos que G¨del demostr´ que todo formalismo rema de G¨del es un caso particular del de Turing, ya que o o o matem´tico lo suficientemente complejo para que sea con- cualquier afirmaci´n matem´tica puede ser implementada a o a sistente es necesariamente incompleto. Pues bien, el teo- en un programa.

White llama a esta regi´n del conjunto la cueva de los secretos perdidos. o

Por tanto la pregunta “¿Hay una demostraci´n ma- puntos del plano complejo nunca sabremos si pertenecen o tem´tica para esta afirmaci´n?” es equivalente a “¿Pa- o no a este conjunto tan singular. a o rar´ el programa?”. a

As´ que, como vemos, el conjunto de Mandelbrot da ı para mucho m´s que unas figuras atractivas. Pero como a En realidad el algoritmo antes expuesto no represen- hay que captar la atenci´n del lector de alguna manera o ta el conjunto de Mandelbrot, sino una aproximaci´n a podemos seguir con esta historia y publicar figuras realo ´l. Esto se debe a que hemos truncado el c´lculo a una mente bonitas sobre este tema, concretamente sobre un e a profundidad dada (tmax). Habr´ puntos que hemos califi- nuevo conjunto, ente que adem´s nos ha servido para cona a cado como no pertenecientes al conjunto que si hubi´ramos tar todo lo anterior. e esperado m´s tiempo (m´s iteraciones) hubieran convera a gido y cumplido el criterio. Y da lo mismo si aumentamos En los a˜os ochenta hubo una aut´ntica fiebre por parn e el n´mero de iteraciones, porque seguir´ habiendo puntos te de los aficionados a la hora de calcular y representar el u a para los cuales exista el mismo problema (y no sabremos conjunto de Mandelbrot con mayor resoluci´n, sobre todo o a priori cu´les son). Esto quiere decir que para algunos a trav´s del seguimiento que hizo Sicentific American (el a e
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A los aficionados a la coliflor romanesca les encantar´ esta imagen. a

Estas otras regiones evocan a corales submarinos.

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Matem´ticas a

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que escribe todav´ recuerda leer esos art´ ıa ıculos sin entender mucho los detalles). Se inventaron atajos y algoritmos que permit´ un c´lculo que se hac´ cada vez menos ıan a ıa llevadero para lo ordenadores conforme se aumentaba la resoluci´n. o Como todas las cosas, pas´ de moda, pero desde entono

ces se esperaba descubrir conjuntos similares que tuvieran toda esta rica gama de caracter´ ısticas, a poder ser incluso en dimensiones superiores. Lo m´s que se lleg´ a descubrir fue un conjunto simia o lar en cuatro dimensiones del cual se representaban cortes tridimensionales que parec´ bastante pobres. ıan

La espina de mandelbulb le ser´ familiar a todo aficionado al conjunto de a Mandelbrot.

Obviamente hab´ fractales tridimensionales que se ıa pod´ construir de manera sencilla, pero, o bien eran ıan totalmente estoc´sticos, o bien completamente regulares. a Ninguno captaba la filosof´ del conjunto de Mandelbrot. ıa Y los algoritmos de iteraci´n que se propon´ en 3D no o ıa mostraban un comportamiento fractal real. Los trucos de hacer girar sobre s´ mismo al conjunto de Mandelbrot tamı poco proporcionaban resultados satisfactorios. Ahora se propone un conjunto contenido en el espacio tridimensional que, si bien no se ha demostrado que sea tan rico matem´ticamente como el de Mandelbrot, s´ proa ı duce im´genes comparables. Denominan al nuevo conjunto a como “conjunto mandelbulb”, se supone que por similitud fon´tica con el de Mandelbrot y porque se parece a un e bulbo (bulb). Daniel White, un brit´nico aficionado al tema, posee a una p´gina web en donde muestra algunos ejemplos del a conjunto mandelbulb calculados en los ultimos dos a˜os. ´ n Para crear el nuevo conjunto White se vale de coordenadas esf´ricas y de una funci´n iterada con una filosof´ e o ıa similar a la empleada en el caso del conjunto de Mandelbrot. Las primeras versiones del algoritmo produc´ objetos ıan
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que carec´ del detalle fractal fino que tiene el conjunto ıan de Mandelbrot, pero gracias al foro sobre fractales y a la cooperaci´n con otros aficionados se ha llegado a una o formula o f´rmulas que producen objetos incre´ o ıblemente bellos, aunque no sean equivalentes a un Mandelbrot tridimensional. Todav´ queda por introducir rigor matem´tico en esıa a te tema y est´ por ver si al final se consigue algo an´loa a go al conjunto Mandelbrot en tres dimensiones, pero de momento nos podemos deleitar con unas bellas y g´ticas o im´genes. a En la p´gina web de White se pueden encontrar esa tas mismas im´genes en alta resoluci´n y muchas otras, a o as´ como el algoritmo para obtenerlas. ı Fuentes y referencias: P´gina web de White. a V´ ıdeo 1. V´ ıdeo 2. V´ ıdeo 3. V´ ıdeo 4. P´gina de Wikipedia. a Ejemplo de imagen en alta resoluci´n. o

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BIOLOG´ IA

Biolog´ ıa

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EvoGrid
Un sistema inform´tico pretende simular las condiciones de los oc´anos primitivos en miles de ordea e nadores y ver si aparecen formas autoorganizadas de vida digital.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Visi´n conceptual de biomol´cuo e las artificiales en formaci´n. Foto: o Ryan Norkus, DigitalSpac.

La diferencia entre pa´ que apoyan ıses la ciencia y los pa´ que no lo hacen ıses no depende tanto de la calidad de la clase pol´ ıtica, sino de la calidad de la sociedad sobre la que ´sta se asienta. e Que la sociedad de un pa´ tenga ıs inquietudes cient´ ıficas es algo cultural, no s´lo de la cultura oficial proo veniente del sistema educativo, sino adem´s de la cultura antropol´gica y a o cultura popular. Un ejemplo lo tenemos en EEUU, que adem´s de contener alg´n que a u otro fan´tico creacionista, tiene una a poblaci´n que apoya la ciencia. Una o manera de demostrar esto mismo es la cantidad de proyectos participativos que surgen all´ para que la poblaı ci´n en general aporte su granito de o arena a la ciencia. Hay proyectos como el que estudia las abejas de la zona en la que se vive y as´ saber sobre la ecolog´ loı ıa cal y la evoluci´n del colapso de las o colmenas, pudi´ndose elaborar mapas e al respecto. Hay otro que ha solicitado a aficionados a la jardiner´ datos ıa sobre fechas de floraci´n y desarrollo o de las plantas para ver c´mo est´ evoo a lucionando el cambio clim´tico. Gaa laxy Zoo, otro proyecto participativo, permite a sus voluntarios clasificar galaxias procedentes de un cat´logo asa tron´mico. o El que sin duda abri´ la veda en o este tipo de proyectos fue Seti at Home que usa tiempo de CPU, en momentos de desuso de los ordenadores, para el an´lisis de datos proveniena tes de se˜ales radiol´ctricas en busca n e de se˜ales extraterrestres. Las person

nas interesadas s´lo ten´ que instao ıan lar un programa especial que funcionaba a modo de salvapantallas. Hubo otro proyecto, basado en el mismo concepto inform´tico, para el estudio a de f´rmacos y hay otro para encontrar a n´meros primos de Mersenne a´n en u u curso. Un subproducto salido de esa idea es EvoGrid. Si Seti at Home no parece proporcionar pruebas de vida inteligente, ¿por qu´ no buscar el origen de e la vida aqu´ mismo, en una granja de ı ordenadores de sobremesa o con miles de computadores conectados en red? Ver c´mo evoluciona una vida artifio cial en directo puede ser muy interesante e instructivo. Este mes un equipo de investigadores de Silicon Valley planea transformar parte del software originalmente dise˜ado para la b´squeda de vida exn u traterrestre de Seti at Home en uno que simule vida artificial en clusters de ordenadores. El proyecto es la tesis doctoral de Bruce Damer, un experto en computaci´n de Silicon Valley que ha desao rrollado software para la NASA en la compa˜´ Digital Space (Santa Cruz, nıa California), y Peter Newman, un ingeniero inform´tico. Tienen como meta a encontrar pruebas de comportamiento autoorganizativo en simulaciones inform´ticas masivas que corran en mua chas CPU simult´neamente. De este a modo se trata de explicar la aparici´n o de la vida en el mundo f´ ısico o c´mo o lo hizo en la Tierra. El sistema de reconocimiento de patrones usado para Seti at Home parece ser una herramienta muy buena en esta b´squeda. u La vida digital artificial est´ baa sada en una idea original de los matem´ticos John von Neumann y Staa nislaw Ulam, cuando ambos trabajaban en Los Alamos Laboratory en los a˜os cuarenta. El h´ngaro contrin u buy´ a la primera bomba at´mica y o o el polaco principalmente a la bomba H, pero tambi´n pensaban en otros e asuntos y proyectos de investigaci´n. o Al primero se le ocurri´ la idea del o

aut´mata celular, una cuadr´ o ıcula de elementos capaces de estar en distintos estados que se adquieren bajo reglas sencillas y que se puede programar f´cilmente. El “juego de la vida” a de Conway es un buen ejemplo de esto. M´s tarde, con el advenimiento del a hardware potente se dieron pasos m´s a sofisticados. Thomas Ray creo “Tierra”, que despert´ gran atenci´n a o o principios de los noventa. El programa, que corr´ en m´s de 100 estacioıa a nes de trabajo, demostr´ que ciertos o aspectos de la evoluci´n biol´gica se o o pod´ simular digitalmente. M´s reıan a cientemente se ha comercializado Spore, un juego que explora este tipo de ideas en plan l´dico. u A pesar del inter´s de este tipo e de sistemas, el modelado de mundos “biol´gicos” de juguete es un campo o que no escapa a la cr´ ıtica, porque la creaci´n de formas digitales de vida o no tiene comparaci´n con la inmensa o complejidad de los procesos biol´gicos o reales. Seg´n George Dyson, historiador u cient´ ıfico entrevistado por el New York Times, cada 10 a˜os se hace ren vivir este tipo de ideas. Aunque otros, como Richard Gordon de University of Manitoba, apoyan este tipo de esfuerzos. Damer, respondiendo a los esc´ptie cos, dice que acoplando un mayor n´mero de sistemas computacionales u entre s´ de tal modo que conste de miı les de CPU, EvoGrid podr´ detectar ıa la emergencia de la vida. El principal desaf´ seg´n ´l no es la generaci´n ıo u e o de alg´n tipo de interacci´n molecuu o lar novedosa, sino el an´lisis de lo que a est´ sucediendo. a Para la construcci´n de EvoGrid o los investigadores se apoyan en dos proyectos open-source. El primero es Boic, que es un sistema (financiado por la NSF) que usa Internet para que los cient´ ıficos aprovechen los periodos de baja actividad computacional de ordenadores conectados al sistema. La semana antepasada, por ejemplo, el sistema estaba compuesto por 500.000

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NeoFronteras Trimestral ordenadores que generaron 2,45 petaflops de capacidad de c´mputo. Por el o contrario en junio pasado la computadora m´s potente del mundo consa truida por IBM en Los Alamos “s´lo” o lleg´ a los 1,1 petaflops. o Adem´s, para esta evoluci´n digia o tal de la vida, EvoGrid usa un segundo programa denominado Gromacs,

Biolog´ ıa desarrollado por la Universidad de Groningen (Holanda) que simula la interacci´n molecular. o La idea es que EvoGrid sea capaz de simular las condiciones qu´ ımicas de los oc´anos primitivos y as´ crear una e ı “sopa primordial digital” que evolucione a formas m´s complejas. a De momento, o al menos as´ lo ı

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parece, no planean dejar que participen voluntarios con sus ordenadores caseros, pero ¿qui´n sabe? Seguro que e en algunos sitios hay gente dispuesta a hacerlo. Fuentes y referencias: Noticia en el New York Times. Web de Evogrid.

BIOLOG´ IA

Picaduras de mosquito y fiebre del Nilo
Los humanos producimos un olor similar al de las aves que atrae a los mosquitos portadores del virus de la fiebre del Nilo.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Los investigadores utilizan papel de aluminio para recolectar los olores corporales que atraen a los mosquitos. Foto: S. Zainulabeuddin y W. S. Leal, PNAS, USGS.

En 1999 la enfermedad v´ ırica conocida como fiebre del Nilo occidental fue introducida en Nueva York. Desde entonces se ha extendido por toda Norteam´rica. Aunque afecta prine cipalmente a las aves, tambi´n puede e infectar a humanos y otros animales. Los s´ ıntomas van desde dolor de cabeza a par´lisis y coma. El a˜o paa n sado murieron 44 personas por este virus. El vector que utiliza el virus para propagarse son los mosquitos, en este caso en concreto una de las especies m´s responsables es Culex pipiens a quinquefasciatus, conocido all´ como ı mosquito casero del sur. Seg´n las u aves van emigrando ahora a zonas m´s a c´lidas los mosquitos que quedan ema piezan a picar a m´s personas. La prea gunta es por qu´ lo hacen. e En general los mosquitos se gu´ ıan por el calor, el di´xido de carbono, la o

humedad y ciertos productos vol´tiles a como indicadores de por d´nde se eno cuentra su v´ ıctima. Los entom´logos o Walter Leal y Zainulabeuddin Syed, de University of California en Davis, quer´ ıan saber qu´ atrae al mosquie to Culex pipiens quinquefasciatus en particular hacia las presas a las que pica. Se preguntaban si estos mosquitos se guiaban por el mismo olor tanto para personas como para aves, as´ que ı analizaron la composici´n qu´ o ımica de las sustancias producidas por los antebrazos de 16 voluntarios de diverso origen ´tnico, e hicieron los mismo e con palomas y pollos, dos especies a las que este mosquito tambi´n le guse ta picar. Entre los cuatro ingredientes que dominan el olor humano los investigadores encontraron uno, denominado nonanal, que por alguna raz´n descoo nocida est´ tambi´n presente en altos a e niveles en las aves analizadas. Luego analizaron los receptores olfatorios de los mosquitos, o sensilas, en busca de alguno que fuera espec´ ıfico a esa sustancia. Encontraron que este compuesto disparaba una reacci´n muy fuerte en m´s de la mitad o a de 1300 sensilas. Esto suger´ que la ıa mol´cula en cuesti´n dirige el compore o tamiento del mosquito. Finalmente comprobaron si efectivamente los mosquitos se ve´ ıan atra´ ıdos por este compuesto, as´ que ı usaron trampas antimosquitos basa-

das en di´xido de carbono, en forma o de hielo seco, que normalmente son utilizadas en campa˜as de vigilancia n de mosquitos portadores de virus, y sustituyeron el hielo seco por nonanal. Pudieron comprobar c´mo el n´mero o u de capturas aumentaba en un 50 %. Seg´n Leal, el hallazgo explica por u qu´ la fiebre del Nilo ha cruzado tan e f´cilmente de aves a humanos. Pero a adem´s puede ayudar a combatir la a enfermedad. El nonanal puede usarse para dise˜ar trampas m´s eficientes en n a lugar de dispersar insecticidas por el medio ambiente, algo que puede tener otros efectos adversos. Adem´s puede a servir para vigilar este tipo de enfermedades. Pero los esc´pticos sostienen e que las trampas no ser´n capaces de a capturar el suficiente n´mero de mosu quitos como para que sean efectivas bajo el punto de vista epidemiol´gico. o Aunque no se menciona en este estudio, ser´ interesante saber si otras ıa especies de mosquitos, como las que transmiten la malaria, se ven atra´ ıdas por compuestos similares. Tambi´n ser´ la explicaci´n de e ıa o por qu´ a unas personas les pican m´s e a los mosquitos que a otras, quiz´s esa tas persona exudan en mayor cantidad alg´n compuesto espec´ u ıfico que los atrae. Fuentes y referencias: Noticia en Science. Art´ ıculo original (en abierto).

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BIOLOG´ IA

Biolog´ ıa

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¿Por qu´ hab´ poco ox´ e ıa ıgeno en el Proterozoico?
Microorganismos metabolizadores de azufre podr´ haber mantenido bajos los niveles de ox´ ıan ıgeno libre en la Tierra primitiva.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Bacterias del azufre. Foto: David Patterson, Linda Amaral Zettler, Virginia Edgcomb.

Durante miles de millones de a˜os la vida en la Tierra esn tuvo dominada por microorganismos. La aparici´n de vida o compleja, como la multicelular que dio lugar a los animales como nosotros, se dio hace muy poco tiempo, hace menos de 600 millones de a˜os. Se cree que el aumento de ox´ n ıgeno terrestre fue el que precisamente sustent´ un metabolismo o r´pido que permiti´ la aparici´n de esas nuevas formas de a o o vida. En esta misma web vimos hace poco c´mo hab´ o ıan conseguido describir el perfil de aumento de este gas en la atm´sfera terrestres a lo largo de cientos de millones de o a˜os. n Pero los organismos fotosint´ticos llevaban miles de mie llones de a˜os produciendo ox´ n ıgeno, ¿Ad´nde se fue ese o ox´ ıgeno? Se ha echado la culpa de este bajo nivel de ox´ ıgeno, sobre todo en los primeros tiempos, a su implicaci´n de o ciclos geoqu´ ımicos, en los cuales el ox´ ıgeno oxidaba otros elementos. Los grandes dep´sitos de ´xido de hierro preo o sentes en la corteza terrestre y que son de esas ´pocas e primitivas as´ parecen atestiguarlo. Pero no est´ clara la ı a raz´n para estos bajos niveles de ox´ o ıgeno en ´pocas pose teriores. Ahora proponen una nueva hip´tesis al respecto. o Seg´n un estudio publicado en PNAS ciertos microorgau nismos del azufre podr´ haber contribuido a mantener ıan los niveles de ox´ ıgeno bajos. Seg´n los autores varios ciclos u de realimentaci´n que relacionan la biota con los nutrieno tes mantuvieron esos ciclos, creando un ambiente bajo en ox´ ıgeno y poco amistoso para vida multicelular.

Los cient´ ıficos se han estado preguntado porqu´ la Tiee rra permaneci´ tanto tiempo con niveles de ox´ o ıgeno bajo. Incluso despu´s de “La Gran Oxidaci´n” y el desarrollo de e o seres eucariotas, todo estuvo en un extra˜o par´n durante n o mil millones de a˜os, con bajos niveles de ox´ n ıgeno y sin vida compleja. Seg´n Mark Claire, de University of Washington u (Seattle), no comprendemos totalmente los sistemas biogeoqu´ ımicos que estaban funcionando en esas ´pocas, algo e estaba manteniendo esos niveles de ox´ ıgeno bajos. Ese algo podr´ haber sido microorganismos que viıan vieran de la oxidaci´n del azufre. Estos microbios no lio beran ox´ ıgeno de la atm´sfera, sino que m´s bien lo cono a sumen. En estudios previos se sugiere que oc´anos de esa e ´poca (Proterozoico) eran ricos en azufre. As´ que estos ine ı vestigadores proponen que un abundancia relativa de este tipo de microbios metabolizadores del azufre estar´ interıa firiendo en el ciclo biogeoqu´ ımico, produciendo esta estasis. Aunque los organismos fotosint´ticos normales segu´ e ıan produciendo ox´ ıgeno en las capas superficiales de los oc´anos, una capa t´xica se extend´ por debajo de ella. e o ıa All´ bacterias verdes y p´rpuras, as´ como otros microorgaı u ı nismos usaban el azufre que la erosi´n transportaba desde o la parte continental para sobrevivir. Seg´n Andrew Knoll u de Harvard University, como es m´s f´cil usar compuestos a a de azufre (sulfuros) que mol´culas de agua, estos microore ganismos ten´ una ventaja. Pero la fotos´ ıan ıntesis basada en el azufre no produce ox´ ıgeno libre, que en la “normal” proviene del agua. Este tipo de fotos´ ıntesis prevalecer´ ıa sobre la normal y de ah´ los bajos niveles de ox´ ı ıgeno. Seg´n los microorganismos basados en azufre iban muu riendo, su descomposici´n robaba ox´ o ıgeno disuelto en el agua produciendo una “capa muerta” gruesa. Estos procesos siguen ocurriendo en la actualidad, como en el Golfo de M´xico. e Finalmente esto cambi´, quiz´s el hierro continental o a entr´ en el ciclo biogeoqu´ o ımico reaccionando con el azufre y formando pirita, lo que dejar´ a los microorganismos ıa del azufre en clara desventaja sobre los fotosintetizadores normales y la producci´n de ox´ o ıgeno libre aument´. Juso to despu´s, hace unos 600 millones a˜os, aparecieron las e n primeras formas de vida multicelular compleja. Estos investigadores tienen planes de buscar rastros en el registro f´sil en busca de pruebas para su hip´tesis. o o Fuentes y referencias: Nota en Science News. Los oc´anos primitivos eran t´xicos. e o Sobre la aparici´n del ox´ o ıgeno en la Tierra.

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NeoFronteras Trimestral
BIOLOG´ IA

Biolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 55 / 108 o n

Evoluci´n en 40000 generaciones o
Estudian el hecho evolutivo en durante 40000 generaciones de bacterias. Un experimento que, hasta ahora, ha durado 21 a˜os. n
J. J. Moreno, NeoFronteras

Cultivo de E. coli realizado por Richard Lenski. Foto: Greg Kohuth, Michigan State University.

Hace 150 a˜os que Darwin propuso n los mecanismos mediante los cuales se produce la evoluci´n de las especies. o Pero ver a ´stos en acci´n es come o plicado para unos seres, los humanos, que viven poco tiempo. Bajo nuestra perspectiva temporal la evoluci´n de o la vida animal en la Tierra se produce a un ritmo pavorosamente lento. Incluso desde la emergencia de los pri-

meros organismos pluricelulares hasta la aparici´n del ser humano han pao sado solamente unos 600 millones de a˜os. La sustituci´n de unas especies n o por otras, las extinciones masivas o la conquista de la tierra firme se dieron en ese periodo de tiempo, pero nos cuesta imaginar la escala de tiempo implicada. Si un humano tiene una esperanza de vida de 75 a˜os y asumimos que en n un a˜o se corresponde a un cent´ n ımetro, entonces 20 cm ser´ recorridos ıan por cada generaci´n, 0,75 metros en o una vida humana y para recorrer esos 600 millones de a˜os habr´ que recon ıa rrer 6000 km, que es casi el radio terrestre. Para que transcurran 40.000 generaciones, y que la evoluci´n teno ga un efecto significativo sobre el ser humano, habr´ que esperar 800.000 ıa a˜os (8 km seg´n la analog´ Deman u ıa). siado tiempo para unos simples mortales. Pero si en lugar de seres humanos u otros seres complejos utilizamos seres cuyas generaciones se den a un rit-

mo m´s r´pido quiz´s se pueda ver la a a a evoluci´n en marcha. En el caso de la o bacteria E. coli esas 40000 generaciones necesitan de 21 a˜os. Esto es pren cisamente lo que ha hecho un grupo de investigadores de Michigan State University: un experimento evolutivo de 21 a˜os de duraci´n con E. coli. n o El experimento no s´lo demuestra o el papel de la selecci´n natural en la o evoluci´n, sino que puede dar lugar a o nuevos avances en investigaci´n m´dio e ca seg´n sus autores. Richard Lensu ki y sus colaboradores documentan los procesos del experimento y su an´lisis a en la revista Nature. El experimento comenz´ en 1988 o en cultivos bacterianos de E. coli, que son bacterias de r´pida reproducci´n a o y cl´sicas en experimentos gen´ticos. a e Supusieron que si alguna mutaci´n dao ba a algunas c´lulas una ventaja come petitiva sobre el resto a la hora de hacerse con los nutrientes, tarde o temprano ´stas deb´ de dominar sobre e ıan el resto.

Este experimento ha durado ya 21 a˜ os, unas 40.000 generaciones. n
Aunque hay muchas pruebas que demuestran los mecanismos darwinistas de la evoluci´n, nunca se ha hab´ o ıa hecho un estudio a este nivel de detalle. Seg´n Lenski ha sido maravilloso u ser capaces de mostrar de manera precisa c´mo la selecci´n natural ha ido o o cambiando el genoma de estas bacterias a lo largo de miles de generaciones. De manera peri´dica estos investio gadores tomaban muestras que congelaban para su estudio posterior en el que se secuenciaba su genoma. Pudieron ver que al cabo de 20.000 generaciones se hab´ producido s´lo 45 ıan o mutaciones en las c´lulas superviviene tes, aquellas mutaciones que precisamente daban una ventaja adaptativa, precisamente lo predicho por la teor´ ıa de Darwin. Este experimento es unico a la ´ hora de responder a cuestiones cr´ ıticas, como aquellas acerca de la tasa de cambio en el genoma bacteriano. Seg´n el investigador principal el acou plamiento entre genoma y evoluci´n o bajo la adaptaci´n es complejo y pueo de ser contraintuitivo. salt´ a partir de entonces, alcanzando o las 653 mutaciones al llegar a la generaci´n 40.000. Lo interesante es que la o mayor´ de estas mutaciones tard´ ıa ıas no ayudaban a la hora de mejorar la adaptaci´n de las bacterias. o

Una habilidad que surgi´ evolutio vamente en una de las poblaciones fue El genoma, seg´n el experimenu u to, evolucionaba a un ritmo sorpren- la capacidad de metabolizar un az´car que E. coli normalmente no puede medentemente constante en la primera mitad del tiempo de estudio, inclu- tabolizar. A partir de entonces toda o o so cuando la adaptaci´n de las bac- la poblaci´n termin´ por adquirir y o transmitir este nuevo rasgo. terias disminu´ Entonces una nueva ıa. de tasa de mutaci´n apareci´ s´bitao o u Seg´n Jeffrey Barrick las mutau mente y una nueva din´mica de rela- ciones gen´ticas del ADN humano a e ci´n entre el ambiente y el genoma se est´n relacionadas con algunos tipos o a estableci´. Una mutaci´n relacionada de c´ncer y su progreso es muy sio o a con el metabolismo del ADN apare- milar a un proceso evolutivo. De este ci´ al cabo de 26000 generaciones, pro- modo todo lo que se pueda aprender o duciendo un aumento dram´tico de la de este experimento puede ser util a a ´ tasa de mutaci´n en todas las partes la hora de comprender mejor el curo del genoma. El n´mero de mutaciones so de este tipo de enfermedades. Otro u

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NeoFronteras Trimestral aspecto interesante podr´ ser saber ıa el tempo y evoluci´n de determinadas o cepas bacterianas perjudiciales para el ser humano y su relaci´n con su trao tamiento con antibi´ticos. o Miles de generaciones despu´s las e bacterias de este experimento siguen evolucionando y quiz´s nos digan m´s a a cosas en el futuro. Este experimento recuerda en algunos aspectos al realizado en ´poe ca por Martin Boraas de University ´ of Wisconsin en Milwaukee. El y sus colaboradores tomaron un alga (Chlorella vulgaris), que vive casi siempre como ser unicelular, y lo cultivaron aisladamente en el laboratorio du-

Biolog´ ıa rante 1000 generaciones. Despu´s ine trodujeron un depredador unicelular flagelado (Ochromonas vallescia), que se alimentaba de ellas englob´ndolas a de manera similar a c´mo lo hacen las o amebas. Al cabo de menos de 200 generaciones las algas evolucionaron formando agregados de muchas c´lulas e para as´ evitar ser comidas. Con el paı so del tiempo el n´mero de c´lulas que u e formaban el agregado de algas se estabiliz´ en 8 c´lulas, n´mero que parece o e u ser ´ptimo a la hora de evitar ser coo midas. Una vez retiraron al depredador las algas continuaron viviendo como agregados (¿seres pluricelulares?) de 8 c´lulas. Quiz´s la aparici´n de see a o

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res de pluricelulares se debi´ a un meo canismo similar. Como dice Lenski, en este tipo de estudios pasa lo mismo que ocurre en otros campos de la ciencia: responden a ciertas preguntas, pero hacen aparecer otras nuevas. Fuentes y referencias: Notas de prensa. V´ ıdeo con entrevista al investigador. Art´ ıculo original (resumen). Phagotrophic by flagellate selects for colonial prey (pdf). Sobre la aparici´n de pluricelulares o (pdf).

BIOLOG´ IA

L´ ımites a la velocidad de evoluci´n o
Aplican un modelo te´rico al experimento bacteriano de 40.000 generaciones encontrado pruebas a o favor de la evoluci´n neutra. Las especies podr´ seguir evolucionando aunque esto no se traduzca o ıan a una mejora de la adaptaci´n. o
e la poblaci´n, muy poco se conoce acer- de las mutaciones gen´ticas disponio ca de c´mo o c´mo de r´pido esto se bles. Estas categor´ determinan la o o a ıas Investigadores de la Universidad de velocidad y el patr´n de evoluci´n, o o Pennsylvania han desarrollado un mo- consigue. prediciendo la adaptaci´n promedio o La informaci´n sobre la evoluo delo te´rico que proporciona una meo o u o jor comprensi´n de la evoluci´n y de- ci´n entre generaciones consecutivas de la poblaci´n y el n´mero de muo o taciones beneficiosas acumuladas, que ıcil termina c´mo de r´pido una especie es dif´ de conseguir, y esta falta de o a evolucionar´ a partir de un cat´lo- conocimiento tiene implicaciones en el se espera aumenten en el tiempo. a a go de “l´ ımites de velocidad de evo- mundo real. Las autoridades sanitaLos investigadores comparan esta ıan a luci´n”. El modelo proporciona pre- rias podr´ tener m´s facilidades a la teor´ con los datos de dos d´cadas o ıa e dicciones cuantitativas a la velocidad hora de preparar las vacunas o com- de estudio sobre E. coli para as´ inı de evoluci´n sobre varios “perfiles de batir mejor la resistencia a los anti- vestigar c´mo evolucionan las bacteo o o ımites de rias. Organismos cuya simpleza y ritadaptaci´n”, din´mica y condiciones bi´ticos si entendieran los l´ o a o varias bajo las cuales las bacterias, vi- velocidad de la evoluci´n de virus y mo de reproducci´n r´pido ha permio a rus e incluso humanos se adaptan al bacterias, como por ejemplo del virus tido estudiar 40.000 generaciones hasde la gripe o del bacilo de la tubercu- ta el d´ de hoy. Un art´ medio. ıa ıculo sobre eslosis. te experimento fue publicado en NeoUna importante conclusi´n del o Fronteras recientemente. trabajo es que algunas especies, posiblemente incluyendo los humanos, contin´an evolucionando aunque esu to no se traduzca en un aumento de la adaptaci´n. Adem´s, una poblaci´n o a o puede acumular mutaciones a un ritmo constante (un patr´n largamente o considerado la antesala de la evoluci´n o “neutra” no darwiniana) incluso cuando las mutaciones sufren una selecci´n o darwiniana. Mientas se conoce bastante acerca de los aspectos cualitativos de la teor´ evolutiva, esto es, que los orgaıa nismos sufren mutaciones y estas mutaciones son seleccionadas por el ambiente y gradualmente absorbidas por “Nos preguntamos, cualitativamente, c´mo la adaptaci´n de una poo o blaci´n aumentar´ en el tiempo seg´n o a u las mutaciones beneficiosas se acumulen”, dice Joshua B. Plotkin, investigador principal y profesor en el departamento de Biolog´ Su investigaci´n ıa. o se centra sobre la evoluci´n a escala o molecular. Estos investigadores de la Universidad de Pennsylvania presentan una teor´ sobre c´mo la adaptaci´n de ıa o o una poblaci´n aumentar´ en el transo a curso del tiempo para un total de 14 tipos de perfiles o “l´ ımites de velocidad” que describen las consecuencias “Esto fue un intento de proporcionar un marco te´rico para as´ estudiar o ı ritmos en la evoluci´n molecular”, o afirma Sergey Kryazhimskiy, tambi´n e del mismo departamento. “Aplicamos esta teor´ para inferir el perfil de ıa adaptaci´n subyacente de las bacteo
J. J. Moreno, NeoFronteras

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NeoFronteras Trimestral rias, usando datos de un experimento a largo plazo.” Para algunos perfiles te´ricos cono cebibles, se espera que los niveles de adaptaci´n aumenten exponencialo mente por siempre debido de un aporte inagotable de mutaciones beneficiosas. Pero en un perfil m´s realista el a ritmo de las sustituciones adaptativas (mutaciones que mejoran la adaptaci´n del organismo) finalmente pero der´ fuerza, dando lugar a un crecia miento en la adaptaci´n sub-lineal. En o algunos de estos perfiles, la adaptaci´n terminar´ por nivelarse y los oro a ganismos dejar´n de adaptarse, auna que las mutaciones contin´en acuu mul´ndose. a Se ha observado, por ejemplo, que E. coli aument´ en ese experimento su o ritmo de divisi´n celular en un 40 % o durante esas 40.000 generaciones. Inicialmente, la adaptaci´n de las baco terias aument´ r´pidamente, pero fio a nalmente se nivel´. Estos datos han o

Biolog´ ıa permitido a los investigadores inferir que las mutaciones tempranas, aunque confieran grandes efectos beneficiosos, adem´s reducen los efectos bea neficiosos de las mutaciones siguientes. Seg´n el estudio, la adaptaci´n de u o una poblaci´n y las trayectorias de o sustituci´n (las mutaciones adquirio das para alcanzar un mayor grado de adaptaci´n) no dependen de una diso tribuci´n completa de la adaptaci´n o o de las mutaciones disponibles, sino de la probabilidad esperada fija y del incremento esperado de adaptaci´n o de mutaciones. Esta observaci´n mao tem´tica simplifica grandemente las a posibles trayectorias de evoluci´n en o 14 categor´ distintas. ıas Los investigadores demuestran que las trayectorias de sustituci´n lineao les que significan un ritmo constante de acumulaci´n de mutaciones, cono sideradas durante mucho tiempo la antesala de la evoluci´n neutra, pueo

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den surgir incluso cuando las mutaciones son fuertemente beneficiosas. El resultado proporciona las bases para una comprensi´n de las din´micas de o a adaptaci´n y permite inferir propieo dades del perfil de adaptaci´n de los o organismos en experimentos de larga duraci´n. Aplicando estos m´todos o e a datos procedentes de experimentos bacterianos permiti´ a estos investigao dores caracterizar las relaciones evolutivas entre las mutaciones beneficiosas en el genoma de E. coli.

Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (en abierto). Foto cabecera: Gr´fica no relacionada a con la esta nota procedente de University of North Carolina en Chapel Hill (departmento de Biolog´ Se supone ıa). que representar´ de manera abstracıa ta dos poblaciones (en naranja) sobre un perfil de adaptaci´n (en azul). o

BIOLOG´ IA

Nitr´geno y hormigas cortadoras de hojas o
Unas bacterias fijadoras de nitr´geno ayudan a las hormigas cortadoras a tener una dieta m´s rica. o a
J. J. Moreno, NeoFronteras

Reina de hormigas cortadoras en el jard´ de hongos. Foto: Michael ın Poulsen.

Es casi incre´ c´mo las distintas esıble o pecies que forman un ecosistema se interconectan entre s´ c´mo forman una ı, o urdimbre compleja sobre la que crece una trama sofisticada de relaciones. A veces, estas relaciones son de tal modo que algunas especies no pueden sobrevivir en ausencia de cualquiera de las dem´s especies que forman su red de a relaciones.

Estas situaciones se dan sobre todo en ecosistemas complejos y ricos (y en peligro inminente de desaparici´n) o como los de las selvas tropicales. Un ejemplo lo tenemos en las hormigas cortadoras de hojas u hormigas jardineras. Se puede ver a estas hormigas c´mo suben a los ´rboles para cortar o a trozos que hojas que luego acarrean al hormiguero. A un observador exterior primerizo le parecer´ que se llevan las a hojas para com´rselas, pero no es as´ e ı. Las hojas, una vez son introducidas en su hormiguero son masticadas hasta formar una pasta sobre las que cultivan hongos. Son precisamente los hongos (que no son plantas) los que constituyen el alimento para de las hormigas cortadoras. Pero este cultivo no prosperar´ sin los pesticidas que ıa unas bacterias acarreadas por las hormigas segregan y que protegen a los hongos de los ataques de otros microorganismos. Pues ahora se ha descubierto que hay otras especies de bacterias que

tambi´n entran en el juego y que asee guran que la dieta de estas hormigas es sana y equilibrada. Las hojas son ricas en az´cares, u pero son pobres en nitr´geno, que es o fundamental a la hora de fabricar prote´ ınas. Cameron Currie, de University of Wisconsin, se puso a investigar a estas hormigas para ver c´mo diablos se o hac´ con el nitr´geno a partir de esa ıan o dieta tan pobre. Para descartar que el nitr´geno no o proced´ del suelo, estos investigadoıa res recolectaron colonias con sus jardines de estas hormigas y las colocaron en contenedores de pl´stico. La unica a ´ fuente de nitr´geno pas´ a ser el aire. o o Pudieron comprobar que el contenido en nitr´geno aumentaba seg´n el aire o u pasaba por la colonia. Un estudio posterior demostr´ que o dos g´neros de bacterias fijadoras e de nitr´geno viv´ o ıan en los jardines de hongos. Estas bacterias convierten el nitr´geno atmosf´rico en amonia, o e compuesto que los dem´s seres puea den asimilar y usar para fabricar pro-

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NeoFronteras Trimestral te´ ınas. Los investigadores esperaban que estas bacterias vivieran en tracto digestivo de las hormigas, pero en realidad resulta que el jard´ de honın gos es como un sistema digestivo externo y tiene sentido que los fijadores de nitr´geno est´n en ´l. o e e Para saber cu´nto nitr´geno oba o ten´ las hormigas de estos microıan organismos Curri y sus colaboradores midieron los niveles de nitr´geno 15 o que se acumulaba seg´n se estudiaba u cada organismo de la cadena alimenti-

Biolog´ ıa cia. Pudieron comprobar que las hormigas recib´ entre el 45 % y el 61 % ıan del nitr´geno producido por sus baco terias amigas. A lo largo de un a˜o una colonia n madura puede fijar 1,8 kilogramos de nitr´geno atmosf´rico, o lo que es lo o e mismo la misma cantidad que hay en una hect´rea de suelo tropical. Seg´n a u Currie esta debe de ser la raz´n por o la cual los ´rboles crecen alrededor de a hormigueros de cortadoras de hojas, no para que les realicen una poda, sino

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para obtener el nitr´geno que se proo duce en sus colonias. Es decir, con esto se cierra el c´ ırculo de una de las relaciones simbi´ticas o m´s interesantes y complejas de la sela va tropical, de momento.

Fuentes y referencias: Noticia en science. Art´ ıculo original (resumen). V´ ıdeo. Hormigas que portan pesticidas.

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Petunias asesinas
Plantas tan comunes como las petunias o las patatas pueden considerarse plantas carn´ ıvoras.
J. J. Moreno, NeoFronteras

“Purple Petunias”, por ColinD40 v´ Flickr. ıa

Algo que siempre ha capturado la imaginaci´n de la gente o es la existencia de plantas carn´ ıvoras, o m´s exactamena te plantas insect´ ıvoras. Algunas de ellas son francamente complejas y fascinantes, y cuesta trabajo saber c´mo evoo lucionaron hasta adquirir esa fisiolog´ y esa capacidad de ıa atrapar insectos. La falta de eslabones intermedios dificulta esa tarea. Ahora cient´ ıficos del los Reales Jardines Bot´nicos en a Kew y del Museo de Historia Natural proponen que las plantas carn´ ıvoras puede que est´n m´s extendidas de lo e a que previamente se hab´ pensado. De hecho, plantas tan ıa comunes como las petunias o las patatas podr´ consideıan rarse tambi´n plantas carn´ e ıvoras. En el pasado, como en el siglo XIX, se lleg´ a afirmar o que hab´ plantas carn´ ıa ıvoras capaces de comer seres humanos, pero esto se ha desmentido totalmente. Aunque en ciertas pel´ ıculas como “La peque˜a tienda de los horrores” n se ha jugado con esta idea. Lo que s´ que es verdad es que ı ha plantas capaces de digerir peque˜os vertebrados. n Las plantas carn´ ıvoras tambi´n fascinaron a Darwin y e a su amigo Sir Joseph Hooker. Estos dos personajes tuvieron una extensa correspondencia dedicada al asunto. Darwin incluso escribi´ un libro sobre estas plantas que o
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jug´ un papel critic´ en la generalizaci´n de la idea de que o o o eran capaces de comer animales. Antes de esto ni siquiera Lineo aceptaba que eso fuera posible. Desde tiempos de Darwin se han identificado varios grupos de plantas carn´ ıvoras y sobre otras se ha sugerido que fueran carn´ ıvoras por alg´n autor, aunque ha habido u dificultades para aceptar algunos casos. Definir qu´ constituye que una planta carn´ e ıvora es dif´ y algunas plantas entran y salen de esta clasificaıcil ci´n dependiendo de la definici´n o criterio que se escoja. o o Seg´n Mark Chase y sus colaboradores la distinci´n u o entre planta carn´ ıvora de planta no carn´ ıvora no debe de ser unan situaci´n de blanco o negro. En su lugar habr´ o ıa que considerar una escala entre aquellas que no lo son en absoluto y plantas como la planta Venus. Plantas como las petunias y las plantas de patatas tienen pelos pegajosos que atrapan insectos, y algunas especies tienen el sobrenombre de atrapamoscas por la misma raz´n. Sin embargo, algunas de las plantas com´nmente o u consideradas como carn´ ıvoras no tienen habilidades demostradas de poder digerir los insectos que atrapan o de absorber los productos de su descomposici´n. o En el art´ ıculo de estos investigadores se revisan los grupos con potenciales plantas carn´ ıvoras. Mark Chase, tambi´n de los Reales Jardines Bot´nie a cos en Kew, dice que aunque los ´rboles comedores de a hombres son ficci´n, muchas plantas comunes resulta que o son carn´ ıvoras misteriosas. Algunas absorben a trav´s de e sus ra´ los productos resultantes de los animales en desıces composici´n que anteriormente atraparon. Seg´n ´l, puede o u e que estemos rodeados de m´s plantas carn´ a ıvoras de lo que creemos. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original. Planta carn´ ıvora gigante. C´ctel digestivo de plantas carn´ o ıvoras.

NeoFronteras Trimestral
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Sobre el ´xito de las angiospermas e
Las plantas con flores fueron capaces de dominar sobre las dem´s en tierra firme gracias a un sistema a hidr´ulico m´s eficiente que permiti´ aumentar el rendimiento de la fotos´ a a o ıntesis.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Fuente: NeoFronteras.

Ahora que el a˜o Darwin est´ tern a minando no est´ de m´s recordar el a a “abominable misterio” que para el naturalista ingl´s supon´ la aparici´n de e ıa o las plantas con flores sobre la Tierra. Durante la mayor parte de la historia biol´gica de este planeta no hab´ o ıa plantas con flores, o simplemente flores. La Tierra era un jard´ verde, ın pac´ ıfico y sobre todo sobrio. Ese paisaje estaba habitado por peces, reptiles y lib´lulas que volaban entre con´ e ıferas ancestrales. Como no hab´ floıa res tampoco hab´ mariposas, ni abeıa jas, ni ning´n otro animal que se aliu mentara de n´ctar. No hab´ pradee ıa ras de hierba, ni cereales y, por tan-

to, tampoco rumiantes. De pronto, en el Cret´cico, surgieron las plantas con a flores y el mundo se llen´ de color. o Esta aparici´n s´bita y posterior o u dominio de las angiospermas sobre todas las dem´s plantas es algo que cona tin´a intrigando a los bi´logos evoluu o cionistas. ¿C´mo aparecieron y se exo tendieron estas plantas? Las angiospermas representan en la actualidad cientos de miles de especies y suponen el 96 % de la vegetaci´n. Estas plantas o son obviamente las m´s exitosas sobre a tierra firme. Una de las razones que se han dado para explicar el ´xito de estas plantas e es su capacidad de llegar a acuerdos con ciertos insectos para as´ ser poliı nizadas o para repartir sus semillas. Ahora se propone otra teor´ alternaıa tiva o complementaria a ´sta. e Un estudio publicado en Ecology Letters revela que hubo un disparador evolutivo que dot´ a las angiospermas o de una ventaja adaptativa respecto a las dem´s especies, dando lugar a su a gran abundancia posterior. Tim Brodribb y Taylor Field, de University of Tasmania y University of Tennessee respectivamente, tuvieron en cuenta la fisiolog´ de las plantas para mosıa

trar c´mo las angiospermas fueron cao paces de dominar en tierra firme sobre todas las dem´s gracias a un sisa tema hidr´ulico m´s eficiente que pera a miti´ aumentar el rendimiento de la o fotos´ ıntesis. Las angiospermas son las plantas m´s abundantes y de mayor ´xito a e ecol´gico de todas las plantas terreso tres. Una de las razones de que suceda esto es, seg´n Brodribb, la mayor cau pacidad fotosint´tica de sus hojas, pee ro es un misterio cu´ndo y c´mo evoa o lucion´ esta capacidad. o Estos investigadores notaron que la densidad de nervios o vasos conductores de la angiospermas primitivas fue menor que en ´pocas posterioe res. As´ que midieron la “densidad de ı nervaduras” de distintas plantas con semilla y la asociaron a un modelo hidra´lico-fotosint´tico. En su trabau e jo de campo examinaron durante 6 a˜os las hojas de 504 plantas con flon res y otras 225 gimnospermas repartidas en 13 pa´ distintos, incluyendo ıses 166 plantas extintas. Adem´s midiea ron el intercambio de di´xido de caro bono y agua de 35 especies de plantas, tanto con flores como sin flores.

De izquierda a derecha se ve un aumento de las nervaduras en las hojas de distintas especies de plantas. Foto: Timothy Brodribb.

Sus resultados revelan que hubo res que elev´ su capacidad fotosint´ti- denso en las hojas de las plantas con o e una transformaci´n evolutiva en el ca a un mayor nivel. La aparici´n y flores se dio entre hace 140 y 100 mio o bombeo de agua de las plantas con flo- evoluci´n de un sistema de irrigaci´n llones de a˜os. En ese tiempo fueron o o n

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NeoFronteras Trimestral surgieron plantas con flores con un mejor sistema hidr´ulico que las ana giospermas anteriores. Estas plantas duplicaron, triplicaron y hasta llegaron a multiplicar por 10 la densidad de nervios en sus hojas. Para poder absorber el di´xido de o carbono, las plantas abren los estomas de sus hojas, pero al hacerlo pierden vapor de agua. Por tanto, se necesita un sistema eficaz que transporte agua a cada parte de las hojas para as´ reemplazar las p´rdidas del preı e ciado l´ ıquido. Esto tiene consecuencias en el rendimiento de la fotos´ ıntesis. As´ por ejemplo, seg´n el modelo ı u de estos investigadores, al triplicar la densidad de nervios se duplica la efi-

Biolog´ ıa cacia de la fotos´ ıntesis. La raz´n del ´xito de este paso evoo e lutivo estriba en que se dio una menor concentraci´n relativa de di´xio o do de carbono en la atm´sfera y eso tas plantas lograron un transporte de agua m´s eficaz, pero estos dos faca tores est´n muy relacionados con la a fotos´ ıntesis. El mayor rendimiento en la fotos´ ıntesis otorg´ a las plantas con o flores una ventaja adaptativa sobre las dem´s al proporcionar una mayor proa ductividad y, por tanto, un est´ ımulo para que se extendieran por toda la biosfera, jugando un papel esencial en la funci´n atmosf´rica y biol´gica de o e o la Tierra. Seg´n estos investigadores sin este u

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sistema hidr´ulico el rendimiento de a la fotos´ ıntesis ser´ dos veces inferior ıa al que se produce en la actualidad en este tipo de plantas. Por tanto, las flores jugaron un gran papel en la diversificaci´n de o las angiospermas, pero la densidad de nervios de sus hojas ayud´ a que estas o plantas fueran abundantes. Otros expertos en el campo apoyan la val´ de este trabajo y predicen ıa que ser´ un estudio que tendr´ mucha a a influencia en el futuro. Fuentes y referencias: Nota de prensa.

BIOLOG´ IA

No hay “reina roja” en la especiaci´n o
Las nuevas especies podr´ surgir como resultado de eventos raros en lugar de a trav´s de una ıan e acumulaci´n de peque˜os cambios a lo largo del tiempo. o n
J. J. Moreno, NeoFronteras

Hay una pelea acad´mica en el tee ma evolutivo que parece no tener fin. ¿Surgen las nuevas especies de manera suave acumulando cambios poco a poco o de golpe? En “Alicia en el pa´ de las maraıs villas” Lewis Carroll escribe acerca de un personaje -la Reina Roja- que explica precisamente a Alicia que se necesita correr todo lo que se pueda para poder mantenerse en el mismo lugar. Esta figura literaria se ha utilizado como met´fora para explicar el hea cho evolutivo. La hip´tesis tradicional o sostiene que las especies cambian continuamente para as´ poder adaptarse ı a un ambiente cambiante y poder sobrevivir en el mismo nicho ecol´gico. o

Se comportar´ ıan, por tanto, como dice la Reina Roja. Esta hip´tesis, seg´n o u la cual las especies cambian continuamente para adaptarse, coevolucionando con las dem´s y as´ mantenerse en a ı su nicho, fue propuesta en 1973 por Leigh Van Valen. Seg´n un estudio reciente, realiu zado sobre miles de especies y sus a ´rboles evolutivos, las nuevas especies podr´ surgir como resultado de ıan eventos raros en lugar de a trav´s de e una acumulaci´n de peque˜os cambios o n a lo largo del tiempo. Y esto estar´ en ıa contra de la hip´tesis de la Reina Roja o antes expuesta. Una consecuencia de esta hip´tesis o tradicional es que todas las especies de una familia particular evolucionan gradualmente para formar nuevas especies al mismo ritmo. Mark Pagel y su equipo de University of Reading (RU) desaf´ esıan ta hip´tesis en su trabajo. Estudiaron o qu´ hip´tesis podr´ explicar el ritmo e o ıa de especiaci´n en m´s de 100 grupos o a distintos del reino animal y vegetal, que inclu´ especies como las rosas, ıan zorros, tortugas o abejorros. Se fijaron en la longitud de las ramas del a ´rbol evolutivo de las miles de especies pertenecientes a esos grupos para estimar los periodos de tiempo entre

eventos de especiaci´n. o La diferencia de este estudio respecto a otros similares, m´s tradicioa nales y realizados anteriormente, es que en este caso el m´todo de estudio e utiliza muchos datos filogen´ticos que e son masivamente analizados computacionalmente. Cuando el equipo de investigadores compar´ c´mo de bien encajaban o o los modelos con la historia evolutiva de estas especies descubrieron que la hip´tesis de la Reina Roja s´lo pod´ o o ıa explicar un 8 % de los casos. Por el contrario, el 80 % de los casos encajaban con un modelo seg´n el cual u las especies nuevas emergen de raros eventos unicos. Seg´n esto las espe´ u cies no sufrir´ cambios graduales paıan ra as´ permanecer en el “mismo siı tio”, sino que experimentar´ “saltos” ıa y luego permanecer´ ıan en “reposo” evolutivo durante un tiempo. Obviamente, las nuevas especies no aparecer´ ıan de la noche a la ma˜ana de forma m´gica, todav´ se n a ıa necesita de un tiempo geol´gico pao ra que esto ocurra. La idea central es que largos periodos de “estasis”, en lo que casi no se producen cambios, est´n salpicados de cortos periodos de a cambio en los que se producen eventos de especiaci´n. o

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NeoFronteras Trimestral Seg´n Pagel lo que su estudio u muestra es que la especiaci´n se proo duce debido a “accidentes felices”. Un cambio brusco en el ambiente, como un cambio clim´tico o la aparici´n de a o una cadena monta˜osa podr´ dispan ıa rar estos eventos de especiaci´n. o Este resultado podr´ agitar el ıa mundo acad´mico, pues la visi´n de la e o Reina Roja, heredera directa del dar-

Etolog´ ıa winismo m´s estricto, es el modelo ima perante. Seg´n algunos expertos adem´s u a podr´ hacer centrar la atenci´n en ıa o c´mo los grupos evolucionan, en lugar o de c´mo la competencia o la depreo daci´n afectan evolutivamente a espeo cies en particular. El trabajo podr´ ıa sugerir que la selecci´n natural contio nua lenta no es la causa de la especia-

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ci´n, pues es incompatible con la idea o de que esta especiaci´n es el resultado o de peque˜os eventos acumulados en el n tiempo de la visi´n darwniana tradio cional. Fuentes y referencias: Noticia en Nature. Art´ ıculo original (resumen). ´ Arbol filogen´tico. e

ETOLOG´ IA

Un pez se come a sus propios hijos
El pez tuber´ extrae nutrientes de sus propios hijos en un comportamiento que podr´ ıa ıamos calificar de canibalismo filial.
J. J. Moreno, NeoFronteras Los peces tuber´ (Syngnathus typhıa le), que est´n emparentados con los a caballitos de mar, cuidan de sus propias cr´ al igual que ´stos, salvo de ıas e aquellos a los que se come como un Saturno devorando a sus hijos. A pesar de que es la hembra la que pone los huevos son los machos los que cuidan de los huevos, recibi´ndoe los de las hembras y d´ndoles cobijo a durante un largo periodo de tiempo en una bolsa especial en donde los incuba. All´ el macho recrea una espeı cie de placenta que proporciona a los embriones ox´ ıgeno y nutrientes. Con esto se aumentan las posibilidades de supervivencia de la descendencia pues est´n m´s a salvo de los depredadores a a y mejor alimentados que si la hembra abandonara los huevos en el medio. Las hembras regulan el tama˜o de n los huevos en relaci´n al tama˜o del o n macho. Aunque los machos ajustan la cantidad de ox´ ıgeno que transfieren a su prole en respuesta de la cantidad de ox´ ıgeno disuelta en el agua, algunos de los embriones pueden padecer hipoxia (carencia de ox´ ıgeno), especialmente los procedentes de huevos m´s a grandes. Algunos de los embriones desaparecen durante este periodo dentro del macho. El macho almacena unos 100 embriones en su bolsa, de los cuales pueden sobrevivir casi todos o ninguno. Los embriones desaparecidos han sido un misterio que ha estado intri-

gando a los especialistas durante un tiempo.

tes a su descendencia sino que tambi´n la usa en sentido contrario, para e extraer nutrientes de sus propios hijos. Como resultado de esta t´ctica algua nos de los embriones desaparecen de la bolsa. Para poder descubrir este comportamiento los cient´ ıficos idearon un experimento en el que marcaron radiactivamente los nutrientes de los huevos de las hembras. De este modo era f´cil a seguir la ruta que segu´ estos nuıan trientes con un instrumental al uso. Si los hermanos fueran los culpables estos nutrientes pasar´ al cuerpo de ıan ellos. Result´ que fue el cuerpo del pao dre el que absorb´ estos nutrientes raıa diactivos, delat´ndose as´ al culpable a ı real. El padre utiliza, por tanto, este sistema en su propio provecho en virtud de las necesidades del momento. Como siempre, no es justo juzgar este tipo de comportamientos bajo la ´tica humana. Es de suponer que este e comportamiento sea en beneficio de la especie, pues debe de haber sido seleccionado por evoluci´n para ese comeo tido. Probablemente esta t´ctica maa En el pasado se especul´ que ximice el n´mero de pececillos que fio u quiz´s otros embriones hermanos nalmente terminan en el mundo extea podr´ reabsorber a los desapareci- rior. ıan dos. Ahora Gry Sagebakken y sus colaboradores han descubierto que no se Fuentes y referencias: trata de un canibalismo entre herma- Nota de prensa. nos, sino un canibalismo filial. Art´ ıculo original (resumen). En su estudio pudieron demostrar Foto cabecera: pez tuber´ (Syngnatıa que el macho no solamente usa su hus typhle), Fuente: Universidad de “placenta” para proporcionar nutrien- Gothenburgo.

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Los humanos contin´an evolucionando u
Seguimos evolucionando al mismo ritmo que el resto de los animales. En el futuro seremos m´s bajitos a y gordos, pero con menos colesterol y presi´n arterial. o
J. J. Moreno, NeoFronteras

guien que antes se mor´ por casi cualquier cosa antes de ıa reproducirse ahora sobrevive y tiene hijos. Pues nada m´s a lejos de la realidad, al menos seg´n un estudio realizado u por Stephen Stearns de Yale University y sus colaboradores. La selecci´n natural sigue ejerciendo presi´n sobre o o nuestro ´xito reproductor: cuantos m´s ni˜os tengamos e a n m´s f´cilmente podremos dispersar nuestros rasgos en la a a poblaci´n humana futura. o Stearns y sus colaboradores decidieron saber si la selecci´n natural est´ todav´ actuando sobre el ser humano o a ıa hoy en d´ Encontraron no solamente que efectivamenıa. te estamos evolucionando, sino que adem´s lo hacemos al a mismo ritmo que el resto de los seres vivos.

Para llegar a esta conclusi´n usaron los datos recoleco tados durante los ultimos 60 a˜os, sobre m´s 5000 mujeres ´ n a norteamericanas y sus descendientes, por un estudio sobre enfermedades cardiovasculares realizado en Framingham (Massachusetts). Los investigadores analizaron los datos Sabemos por estudios recientes que el ser humano ha es- relativos a caracteres o rasgos importantes para la salud tado evolucionando y est´ evolucionando en la actualidad, humana y vieron qu´ efectos ten´ estos rasgos sobre el a e ıan sobre bajo el marco de los ultimos 10.000 a˜os, que es n´mero de ni˜os que las mujeres ten´ a lo largo de su ´ n u n ıan cuando empezamos a cultivar y a hacer uso del ganado. vida. A partir de esto fueron capaces de estimar la fuerza Pero, ¿y en las ultimas d´cadas?, ¿sucede lo mismo? ´ e de selecci´n y hacer una predicci´n a corto plazo sobre de o o Podemos creer que como se ha avanzado mucho en me- la evoluci´n de cada uno de estos rasgos en el futuro. Para o dicina y en higiene en este tiempo es m´s dif´ que el ser ello tuvieron que ajustar factores no biol´gicos como la a ıcil o humano est´ bajo las fuerzas de selecci´n natural, pues al- educaci´n y el h´bito de fumar en su modelo. e o o a

La selecci´n natural no solamente est´ todav´ actuando sobre el ser o a ıa humano hoy en d´ sino que adem´s evolucionamos al mismo ritmo ıa, a que el resto de los seres vivos.
Encontraron, por ejemplo, que las mujeres que ten´ ıan colesterol bajo ten´ m´s hijos, aunque no saben la causa ıan a de esta correlaci´n. o El modelo predice que los descendientes de estas mujeres ser´n el futuro un poco m´s bajitos y gordos, tendr´n a a a una presi´n arterial m´s baja, su colesterol ser´ m´s bao a a a jo, podr´n tener su primer hijo a edad m´s temprana y a a llegar´n a la menopausia m´s tarde. a a Los cambios ser´n, lentos y graduales, pero el ritmo a predicho no es muy diferente a aquellos que se dan en la Naturaleza respecto a otras especies animales o en plantas. Seg´n Stearns la tasa de cambio en la especie humana u es un poco m´s lenta que en otras especies, pero esto no a significa que seamos especiales respecto a lo r´pido que a evolucionamos. ¿Y cuanto es esta tasa de cambio? Calculan que en 10 generaciones, y respecto a la actualidad, las descendientes de estas mujeres aumentaran un 1 % en peso, tendr´n la a menopausia un 1 % m´s tarde, su altura disminuir´ en un a a 1 %, tendr´n un primer hijo un 1 % antes y disminuir´ su a a
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nivel de colesterol en un 4 %. Hay alguna pega al estudio. Los investigadores asumieron que el ambiente en el que viven estas mujeres no cambiar´ significativamente en el futuro, algo que no est´ claa a ro que ocurra. Adem´s, a pesar que las mujeres de Fraa mingham pueden considerarse un promedio de la mujer actual, sus antepasados son casi todos europeos por lo que quiz´s los resultados en detalle no sean extrapolables a a la poblaci´n mundial. Los investigadores esperan analizar o datos procedentes de estudios de otras partes del mundo para poder comparar. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Byars, S., D. Ewbank, et al. Natural selection in a contemporary human population. Proceedings of the National Academy of Sciences, 106(42) DOI: 10.1073/pnas.0906199106. El ser humano sigue evolucionando. Entrevista al investigador (mp3 en ingles).

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Explicaci´n para el proceso de especiaci´n o o
Una regi´n del cromosoma X impedir´ que dos especies de moscas distintas tengan descendencia o ıa viable.
J. J. Moreno, NeoFronteras Uno de los temas centrales de la teor´ ıa evolutiva es explicar el proceso de especiaci´n. Es decir, c´mo a partir de o o una especie pueden surgir otras diferentes. El sistema cl´sico de especiaa ci´n ocurre cuando una poblaci´n de o o una especie se queda aislada geogr´fia camente del resto de los miembros y

los genes de ambas poblaciones van divergiendo poco a poco. Es lo que ocurre en las islas, como los famosos pinzones de las Gal´pagos. Tambi´n a e hay que explicar por qu´ raz´n una ese o pecie establecida al cruzarse con otra similar vecina no produce descendencia o su descendencia no es f´rtil, de e este modo se garantiza que no se re-

vierta lo evolutivamente andado, sobre todo si las fronteras geogr´ficas a no est´n muy definidas. As´ por ejema ı plo, si cruzamos una yegua y un burro obtenemos mulas, pero ´stas son e est´riles. Por tanto, aunque estas dos e especies coexistan geogr´ficamente se a mantendr´n como especies distintas. a

Proceso de divisi´n normal (izquierda) y an´malo (derecha). La heterocromatina es o o mostrada en rojo.

Investigadores de Cornell University, en un estudio publicado en PLoS, sugieren que el proceso de especiaci´n o podr´ estar controlado por una parte ıa especial del cromosoma X, al menos en moscas de la fruta. Hace 100 a˜os se comprob´ que n o cuando se cruzaban dos especies de moscas, concretamente hembras de Drosophila melanogaster y machos de D. simulans, los machos descendientes sobreviv´ pero los embriones hemıan bras mor´ ıan. La cuesti´n es qu´ es lo o e que est´ matando a las hembras de esa tos h´ ıbridos y c´mo lo hace. o En muchas especies (no todas) el sexo est´ ligado a los cromosomas X a e Y, de tal modo que si se hereda un cromosoma Y procedente del padre se obteni´ndose un macho (que tiene la e pareja XY), si se hereda uno X se obtiene una hembra (XX). Estos investigadores encontraron que un fragmento de ADN en el cromosoma X del padre es el que pro-

duc´ hembras no viables. ıa Este segmento se encontr´ preo cisamente en la heterocromatina del cromosoma X, un amasijo altamente compacto de ADN y pobre en genes que se encuentra cerca del centro del cromosoma. La heterocroamtina del cromosoma X del macho de D. melanogaster ha evolucionado tan r´pidamente que la a maquinaria de empaquetamiento de ADN de D. simulans de la madre ya no es capaz de reconocer.

Los investigadores comprobaron que estos embriones mor´ ıan muy pronto en proceso de desarrollo. Durante las divisiones iniciales del embri´n este segmento se vuelve “pegao joso” y detiene el proceso de divisi´n o celular, al evitar que el cromosoma X se separe apropiadamente. Como re- Fuentes y referencias: sultado el embri´n muere. o Nota de prensa.

Los investigadores saben que el ADN de la heterocromatina evoluciona m´s r´pidamente que otras partes a a del genoma. Adem´s, durante el desaa rrollo temprano, las prote´ ınas requeridas para la divisi´n celular provienen o de la madre. Los autores del estudio especulan que la heterocroamtina del cromosoma X del macho de D. melanogaster ha evolucionado tan r´pidaa mente que la maquinaria de empaquetamiento de ADN de D. simulans de la madre ya no es capaz de reconocer. Esta regi´n problem´tica del croo a mosoma X contiene en D. melanogaster alrededor de 5 millones de bases de ADN, mientras que la regi´n equio valente de D. simulans contiene s´lo o 100.000. Esta diferencia entre la heterocromatina de las dos especies explicar´ por qu´ las hembras h´ ıa e ıbridas no son viables.

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Problemas con el reloj gen´tico e
Un estudio siembra dudas sobre la precisi´n del reloj gen´tico a la hora de datar muestras gen´ticas o e e por cambios evolutivos.
J. J. Moreno, NeoFronteras Ping¨inos muertos hace 44.000 a˜os u n en la Ant´rtida, que proporcionan a muestras extraordinarias de ADN congelado, desaf´ la fiabilidad del ıan tradicional reloj gen´tico. Un estudio e sugiere que esta t´cnica ha subestimae do rutinariamente la edad de ciertas especies en un 200 ´ 600 por ciento. o Es decir, si por ejemplo un esp´cimen e biol´gico es datado por el m´todo trao e dicional de ADN por comparaci´n fio logen´tica y se llega a la conclusi´n de e o que tiene 100.000 a˜os, puede que en n realidad tenga 200.000 ´ 600.000 a˜os. o n El hallazgo siembra dudas sobre la precisi´n de los an´lisis gen´ticos o a e convencionales utilizados para datar muestras y que se basan en asumir un ritmo evolutivo equivocado. La idea del reloj gen´tico es base tante simple. Si nos hacemos con unas secuencias de ADN antiguo y las comparamos con las mismas secuencias de ADN moderno podemos ver cu´ntos a cambios se han producido en el tiempo. Si asumimos que en promedio se produce un cambio o sustituci´n cao da cierto tiempo, entonces contando el n´mero de cambios tenemos la edad u de las muestras. Pero, al parecer, las cosas no son tan sencillas. Seg´n Dee Denver, de Oregon Stau te University y autor del trabajo, en estudios anteriores basados en peque˜as cantidades de ADN ya se n se˜alaba el mismo problema, pero n ahora hay pruebas m´s fuertes, basaa das en el estudio de casi todo el genoma mitocondrial, contra el m´todo e tradicional. El ADN de las mitocondrias (un org´nulo celular encargado a de producir energ´ es usado t´ ıa) ıpicamente en este tipo de an´lisis. a Las observaciones realizadas en este estudio parecen ser fundamentales y pueden ser extendidas al resto de las especies animales. Denver y sus colaboradores creen que la t´cnica tradie cional es err´nea y que las tasas de o cambio evolutivas son m´s grandes de a lo que las t´cnicas convencionales nos e han hecho creer. El hallazgo desaf´ principalmente ıa las t´cnicas usadas para determinar la e

edad de muestras gen´ticas por s´ soe ı las, pero no las t´cnicas basadas en e an´lisis del registro f´sil. En particua o lar, esto podr´ forzar a un re-examen ıa de cu´ndo ciertas especies divergieron a de otras si esto se determin´ bas´ndoo a se en pruebas gen´ticas tradicionales. e Los autores llegan a esta conclusi´n gracias a un estudio realizado o con huesos de ping¨inos (Pygosceu lis adeliae) conservados bajo el punto de congelaci´n en la Ant´rtida. Eso a tos ping¨inos han habitado las misu mas ´reas rocosas durante miles de a a˜os, siendo muy simple determinar la n edad de los huesos mediante excavaci´n en ciertos lugares donde los hueo sos simplemente se apilan unos sobre otros a una tasa constante. Gracias a las bajas temperaturas, el ADN que contienen esos huesos se conserva durante miles de a˜os, algo imposible en n otras latitudes, lo que constituye una fuente notable de informaci´n cient´ o ıfica.

Fuente: Oregon State University.

Esto cient´ ıficos analizaron el ADN mitocondrial de huesos de entre 250 y 44.000 a˜os y pudieron establecer n los ritmos de cambios gen´ticos que e se han dado a lo largo de ese periodo de tiempo. Adem´s analizaron el a ADN de ping¨inos modernos vivos a u partir de muestras sangu´ ıneas. Los resultados obtenidos difieren de los an´lisis convencionales. Los Fuentes y referencias: a ıculo original. investigadores determinaron adem´s Nota de prensa., Art´ a

que las secuencias de ADN diferentes cambiaron a ritmos diferentes. Las regiones gen´ticas hipervariables son e susceptibles de sufrir efectos de saturaci´n o sustituciones m´ltiples. Por o u eso, estas regiones no pueden usarse para inferir tasas de cambio molecular en genomas mitocondriales, precisamente porque estas regiones evolucionan mucho m´s deprisa que el resa to del genoma, como por ejemplo m´s a deprisa de aquellas cuya expresi´n en o prote´ ınas vitales restringe los posibles cambios que se puedan dar en ellas. Durante a˜os los investigadores n han estado utilizando, junto a la informaci´n procedente del registro o f´sil, las tasas o ritmos de mutaciones o gen´ticas en las c´lulas para determie e nar la edad de muestras antiguas y lo que se llama comparaci´n filogen´tica, o e para as´ poder estudiar la edad de los ı f´siles y la historia evolutiva. o Seg´n los autores, el ritmo de u la evoluci´n molecular apuntala gran o parte de la Biolog´ Evolutiva moderıa na. Sin embargo, para que el an´lisis a gen´tico sea adecuado, uno debe coe nocer el ritmo de cambio molecular correcto. Denver cree que los an´lisis a convencionales de ADN no capturan muchos cambios gen´ticos. Son an´lie a sis f´ciles de implementar, pero demaa siado indirectos, lo que compromete su precisi´n. o Adem´s de levantar dudas sobre a precisi´n al datar muchas especies con o los an´lisis tradicionales, el estudio a proporciona herramientas para mejorar la precisi´n en estimaciones futuo ras. Esto tambi´n nos recuerda la e p´rdida de informaci´n cient´ e o ıfica que se puede dar debido al cambio clim´tia co. No solamente desaparecer´n mua chas especies, sino que adem´s las a muestras gen´ticas conservadas hasta e ahora en las regiones polares pueden ver comprometida su preservaci´n fuo tura, sobre todo porque en estas regiones es donde las temperaturas subir´n a m´s. a

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Origen gen´tico del lenguaje humano e
Dos peque˜os cambios en el gen FOXP2 probablemente facilitaron la aparici´n del lenguaje en n o humanos.
J. J. Moreno, NeoFronteras Seamos francos, es verdad que la ciencia produce productos que nos hacen la vida m´s c´moda, que nos salvan la a o vida cuando enfermamos, que nos permiten transportarnos a largas distan-

cias, que nos permiten comunicarnos con otras personas sin movernos, que producen energ´ o riquezas. . . Estas ıa son las razones gracias a las cuales se consigue financiaci´n y reconocimieno to. Pero lo que motiva al verdadero

cient´ ıfico (un subconjunto de todos los cient´ ıficos) es que, en el fondo, lo uni´ co que quiere saber es qu´ somos, de e d´nde venimos y ad´nde vamos. o o

En el grafo se representan los genes influenciados por las versiones humanas y de chimpanc´ del gen e FOXP2. Las l´ ıneas rojas muestran los genes blanco que se expresan de la misma manera en las dos especies, mientras que las azules indican los genes que se expresan en direcciones contrarias. Foto: UCLA

Desde el estudio cosmol´gico del o Universo al estudio de los f´siles de o los primeros tetr´podos lo que se a desea es contestar a algunas preguntas: ¿qu´ nos hace humanos?, ¿qu´ nos e e diferencia de los dem´s animales?, a ¿c´mo funciona nuestro cerebro y o qu´ tiene de especial?, ¿qu´ es lo que e e nos proporciona la capacidad del habla?. . .

la inmensa mayor´ de los genes, se na del lenguaje, gen que est´ tambi´n ıa a e han planteado diversas preguntas so- presente en los chimpanc´s, pero no e bre la esencia humana. S´lo una pe- con la misma secuencia gen´tica. o e que˜a cantidad de diferencias nos han Los cient´ ıficos han sospechado desce humanos. de hace tiempo que este misterio de¿Por qu´ un chimpanc´ no puede be de estar relacionado, al menos en e e hablar? No nos referimos obviamen- parte, con el gen FOXP2. Cuando este a la capacidad fonadora de la gar- te gen se presenta en una forma muganta, sino a la capacidad mental de tada altera profundamente la capaciprocesar un lenguaje. De alg´n modo dad del habla en humanos. Investigau nuestros cerebros se desarrollan de tal dores de la Universidad de California Un resultado reciente trata preci´ samente de contestar a esa ultima pre- manera que obtenemos una capacidad en Los Angeles revelan c´mo funcio´ o gunta. Desde que se secuenci´ el ge- innata para el lenguaje, cosa que no nan las dos diferentes versiones de eso e noma del ser humano y el del chim- les pasa a los chimpanc´s. te gen en humanos y chimpanc´s, y e panc´ (la especie m´s cercana a noe a Este ultimo estudio relaciona a un explican parcialmente por qu´ la ca´ e sotros) y se sabe que compartimos simple gen con la capacidad huma- pacidad para el lenguaje es unica en ´
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NeoFronteras Trimestral humanos. El estudio proporciona pistas sobre la evoluci´n del cerebro humano y o adem´s quiz´s sirva para el desarrollo a a de f´rmacos contra las patolog´ que a ıas afectan al lenguaje en humanos como en el autismo o en la esquizofrenia. En estudios anteriores se suger´ ıa que la secuencia gen´tica de FOXP2 e cambi´ r´pidamente en el tiempo en o a el que el lenguaje apareci´ por primeo ra vez en humanos. Este estudio es el primero en examinar el efecto de estas sustituciones en FOXP2 en las c´lue las humanas. Muestra que las versiones de FOXP2 en chimpanc´s y humae nos no solamente parecen diferentes, sino que funcionan de manera diferente. Aunque la versi´n humana del gen o s´lo presenta dos peque˜os cambios o n en su secuencia respecto a la versi´n o del chimpanc´, su efecto es dram´tico. e a Recordemos que algunas veces se pueden dar sustituciones en un gen de tal modo que la prote´ codificada por ına ´l tenga la misma funci´n y no haya e o alteraci´n en su funcionamiento, pero o no en este caso. En este caso esta diferencia permite que el cerebro humano se forme con una circuiter´ especial para el lenguaıa je que no se da en los chimpanc´s. Se e debe a que FOXP2 no es un simple gen, sino que controla muchos otros. A unos los activa y a otros los desactiva. En este trabajo se ha estudiado qu´ genes son controlados por FOXP2 e y de qu´ manera afecta esto al ceree bro humano. Para ello han usado una combinaci´n de c´lulas humanas y de o e chimpanc´s, as´ como tejidos posmore ı tem cerebrales de ambos. Se centraron sobre todo en la expresi´n de estos geo nes y su efecto sobre sus genes blanco. Para sorpresa de los investigado-

Gen´tica e res se descubri´ que las versiones de o chimpanc´ y humanas del gen FOXP2 e produc´ efectos muy distintos sobre ıan los genes blanco en las c´lulas humae nas. Un n´mero significativo de blanu cos identificados en este estudio se expresaban de manera muy diferente en los cerebros del chimpanc´ y en hue manos. Esto sugiere que FOXP2 controla estos genes para que se comporten de manera distinta en las dos especies. Nada menos que 61 genes son controlados por la versi´n humana de o FOXP2, frente a los solamente 51 de la versi´n del chimpanc´. o e El lenguaje, por tanto, no evolucion´ desde la nada, sino o sobre la modificaci´n de o caminos gen´ticos que ya e estaban presentes en nuestros antepasados no hablantes. La investigaci´n demuestra que eso tas mutaciones ocurridas en FOXP2 fueron de vital importancia en la evoluci´n del cerebro humano al camo biar la funci´n de muchos genes, camo biando en consecuencia la actividad de muchos blancos gen´ticos en ese e o ´rgano. El lenguaje, por tanto, no evolucion´ desde la nada, sino sobre la o modificaci´n de caminos gen´ticos que o e ya estaban presentes en nuestros antepasados no hablantes. Gracias a se˜alar qu´ genes son inn e fluenciados por FOXP2 se han identificado un nuevo conjunto de herramientas para el estudio de la regulaci´n de la capacidad humana para el o lenguaje a nivel molecular. El descubrimiento proporcionar´ tambi´n pisa e tas sobre la evoluci´n humana de la o capacidad para aprender a trav´s del e uso de capacidades cognitivas superio-

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res, como la percepci´n la intuici´n y o o el raciocinio. El efecto de FOXP2 no se centra solamente en la capacidad neuronal del lenguaje, sino que adem´s afecta a a la formaci´n y desarrollo de tejidos o blandos relacionados con el lado f´ ısico del habla y la articulaci´n. Por tano to, el protagonismo de FOXP2 en el habla es central. Por ultimo, como tanto en el au´ tismo como en la esquizofrenia hay problemas de lenguaje, esta nueva visi´n a nivel molecular quiz´s permita o a arrojar luz sobre c´mo estos des´rdeo o nes afectan la capacidad del cerebro de procesar el lenguaje. Obviamente las diferencias cerebrales entre humanos y chimpanc´s no e s´lo se deben a la acci´n de FOXP2, o o sino adem´s a la acci´n de muchos a o otros. Pero puestos a filosofar y especular, ¿qu´ pasar´ si se creara un e ıa chimpanc´ transg´nico con la versi´n e e o humana de FOXP2?, ¿tendr´ capaciıa dad para el lenguaje?, ¿ser´ m´s huıa a mano? Tambi´n nos hace recapacitar soe bre los sucesos azarosos, contingentes, que controlan la evoluci´n biol´gica. o o Si no se hubieran dado en ese momento esas mutaciones sobre nuestros antepasados no hablantes, ¿qu´ habr´ e ıa pasado? ¿Se hubiese dado tarde o temprano? Quiz´s nunca lo sepamos. Puea de que incluso haya posibles mutaciones hipot´ticas que nos pudieran dar e mayores capacidades cognitivas o nuevas capacidades que no podemos ni imaginar. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Noticia en Nature. Art´ ıculo original (resumen).

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MEDIO AMBIENTE

Medio Ambiente

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Malos augurios para la Tierra en 2050
Diversos modelos clim´ticos pronostican un aumento de 4 grados en la temperatura global con graves a consecuencias para la vida en la Tierra.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Todas los d´ urgen nuevas noticias, todas malas, que nos ıas

indican con pruebas f´ ısicas de que el clima est´ cambiando a y que es culpa nuestra. Ya casi no quedan negacionistas, los hechos son los hechos. Donde hay menos consenso es sobre qu´ pasar´ en el futuro. e a ¿C´mo ser´ el mundo para 2055? Depender´ mucho de o a a lo que hagamos o no hagamos a partir de ahora, pero lo m´s probable es que el mundo, tal y como lo conocemos, a habr´ desaparecido. Si seguimos arrojando gases de efecto a invernadero a la atm´sfera tal y como lo hacemos ahora o la temperatura media mundial habr´ subido unos 4 graa dos cent´ ıgrados por esas fechas. Es la conclusi´n a la que o llegan una serie de estudios presentados en un congreso celebrado en Oxford estos d´ atr´s. ıas a ¿Por qu´ tan pronto? Pues porque el aumento de teme peratura provocado por las emisiones de gases de efecto invernadero est´n disparando ciclos de retrolimentaci´n a o positiva que a su vez a aumentan las emisiones. La naturaleza y escala de estos ciclos de retroalimentaci´n es o un tema sujeto a vigorosos debates entre los climat´logos. o Pero se sabe que un mar m´s caliente libera m´s di´xia a o do de carbono o un permafrost en deshielo m´s metano. a Adem´s, con el cambio de temperatura se pueden liberar a m´s metano de los claratos submarinos o hacer que las a plantas decaigan m´s r´pidamente, liberando di´xido de a a o carbono.

Si seguimos arrojando gases de efecto invernadero al rito actual la temperatura media mundial podr´ subir unos 4 grados para 2055. ıa
Met Office ha corrido 17 modelos clim´ticos distintos a contando con estos ciclos de retroalimentaci´n. Todos cono cluyen que habr´ un aumento de 4 grados para 2055 si las a emisiones contin´an aumentando a este ritmo. Incluso si u tuvi´ramos mucha suerte esta misma situaci´n s´lo se ree o o trasar´ hasta 2070. ıa ¿C´mo ser´ el mundo con 4 grados m´s de media? El o a a panorama expuesto por los 130 investigadores en el congreso celebrado en Oxford parece desolador. Un promedio de 4 grados significa un aumento de 15 grados en el polo ´ norte. Los veranos en el Artico ser´n tan acogedores como a el valle de Napa en California. La temperatura media global subir´ 4 grados en proa medio respecto a los valores preindustriales debido a las emisiones de gases de efecto invernadero. Pero “en pro´ medio” significa que en algunos sitios como el Artico la subida ser´ de 16 grados. Foto: Met Office Hadley Centre. a

Seg´n Wolfgang Cramer, en un mundo con 4 grados u m´s de temperatura en promedio, la deforestaci´n y los a o incendios destruir´n el 83 % de las selva amaz´nica para a o 2100. El 30 % de ella ser´ convertida en terreno degradado a cubierto de matojos. En su modelo se asume la optimista premisa de que el di´xido de carbono atmosf´rico extra beo e neficiar´ la fotos´ a ıntesis de las plantas que all´ hay, fij´ndolo ı a en sus tejidos y haciendo que crezcan m´s. Seg´n ´l, si ha a u e El aumento del nivel del mar ser´ de 1,4 metros, seg´n sobrestimado este efecto beneficioso entonces la p´rdida a u e Stefan Rahmstorf del Instituto para la Investigaci´n del de la Amazon´ ser´ del simplemente del 100 %. o ıa a Cambio Clim´tico de Potsdam. Incluso la predicci´n m´s a o a optimista predice una subida de 0,65 metros para 2100, Millones de personas que ahora viven en India y Chique colocar´ a 190 millones de habitantes al a˜o en peli- na dependen de las lluvias monz´nicas para sus cultivos ıa n o gro de sufrir inundaciones. y para sus reservas de agua potable. El cambio clim´tico a ¿Hay esperanzas? Si se acuerda y se cumple por parte cambiar´ este patr´n de lluvias. Seg´n el modelo de Ana o u de todos reducir las emisiones un 3 % anual a partir de ders Levermann de la Universidad de Potsdam, que refleja ahora las temperaturas “s´lo” subir´ 2 grados. Algo ya la f´ o ıan ısica que controla los monzones, se producir´ una meza de pos s´ bastante negativo. ı cla entre monzones muy intensos y otros extremadamente
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secos, complic´ndose en extremo la planificaci´n agr´ a o ıcola. Incluso peor, el fino aerosol de part´ ıculas liberadas a la atm´sfera por parte de la quema de combustibles f´siles o o podr´ detener completamente las lluvias monz´nicas en ıa o China central y norte de India. Los monzones son generados por un fuerte gradiente de temperatura en la atm´sfera donde el terreno c´lido se o a encuentra con un oc´ano fr´ Bloqueando la luz solar (con e ıo. este aerosol, por ejemplo) se enfr´ la costa y se disminuye ıa este gradiente.

Fran¸ois Gemenne, del Instituto de Desarrollo sostenic ble y Relaciones Internacionales de Par´ espera que para ıs, 2050 la falta de agua y el aumento del nivel del mar fuerce a 200 millones de personas a dejar sus hogares. Se espera que haya millones de estos inmigrantes llamando a las puertas de los pa´ occidentales m´s pr´speros. En caso ıses a o de desastre, como se predice, la gente m´s desfavorecida a tendr´ menos posibilidades de escapar y tendr´n que lua a char para sobrevivir en su pa´ ıs.

La temperatura media global subir´ 4 grados en promedio respecto a los valores preindustriales a debido a las emisiones de gases de efecto invernadero. Pero “en promedio” significa que en ´ algunos sitios como el Artico la subida ser´ de 16 grados. Foto: Met Office Hadley Centre. a

El cambio clim´tico ya est´ forzando a la gente a emia a grar. El aumento del nivel del mar est´ produciendo un a ´xodo desde Tuvalu, Kiribati, Papua Nueva Guinea y las e islas Carteret. Mientras que la sequ´ hace lo mismo en ıa Mauritania, Sudan, Gana y Kenya. La fusi´n del permao frost est´ expulsando a las personas que viven en ciertas a regiones de Alaska y las inundaciones hacen lo propio en el delta de Bangladesh y en Vietnam. Las proyecciones para Australia son un interrogante. Parece que escapar´ a un aumento de temperatura de 10 a

grados o m´s, pero el patr´n de lluvias dibuja un panoraa o ma m´s problem´tico. Hay poco consenso entre los distina a tos modelos en este caso. Lo m´s alarmante es la predica ci´n de un estudio en el que los incendios forestales ser´n o a intensos y muy frecuentes debido a la baja humedad y fuertes vientos. Incluso en el escenario m´s optimista la a frecuencia de incendios sube a un 10 ´ 50 % seg´n David o u Karoly de University of Melbourne. Referencia: New Scientist.

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Los l´ ımites de la Tierra
Intentan determinar los l´ ımites de estabilidad de los sistemas terrestres en distintas direcciones y ponen de manifiesto que ya hemos cruzado la frontera de sostenibilidad de tres de ellos.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Seg´n un art´ u ıculo publicado en Nature y elaborado por 29 cient´ ıficos europeos, norteamericanos y australianos, la actividad humana ya ha sobrepasado tres umbrales de sostenibilidad biof´ ısicos, con consecuencias catastr´ficas para grandes partes del o mundo. Otros seis de estos l´ ımites puede que sean cruzados en las pr´xio mas d´cadas. e Los cient´ ıficos han estado avisando durante d´cadas de que la exploe si´n de actividad humana desde la reo voluci´n industrial est´ empujando la o a Tierra y sus sistemas naturales m´s a all´ de sus l´ a ımites. Los datos confirman que 6000 millones de personas son capaces de generar una fuerza global geof´ ısica equivalente a algunas de las m´s grandes fuerzas de la Naturaa leza, simplemente por llevar su cotidiana vida diaria. Esta nueva fuerza a dado lugar a una nueva era: el Antropoceno, en la que las acciones humanas son el principal motor de los cambios medioambientales globales. Sander van der Leeuw, uno de los autores del art´ ıculo, afirma que sobre un planeta finito llevaremos los recursos vitales a un punto de declive irreversible si nuestro consumo no es compensado por la regeneraci´n y una aco tividad sostenible. ¿C´mo definir los l´ o ımites del pla-

neta? Simplemente sabiendo cuanta presi´n podemos someter a la Tierra o antes de que los sistemas colapsen. Hasta ahora la comunidad cient´ ıfica no hab´ intentado determinar los ıan l´ ımites de estabilidad de los sistemas terrestres en tantas direcciones y hacer una propuesta como esta, seg´n u van der Leeuw. La idea es lanzar estas ideas a la comunidad cient´ ıfica para que sean examinadas. Con ello esperan un debate sobre cambio clim´tico, a porque no s´lo son las emisiones de gao ses de efecto invernadero las que est´n a poniendo el planeta fuera del equilibrio. Hay muchos otros sistemas en interacci´n en la Tierra, de tal modo o que si uno cruza su l´ ımite hace que se desestabilicen otros. Seg´ n estos investigadores la u presi´n humana sobre los o sistemas terrestres han alcanzado una escala en la cual ya no se puede excluir un cambio medioambiental global abrupto.

Seg´n van der Leeuw la amenaza u es tan enorme que “ya es demasiado tarde para ser pesimista”. Los investigadores usaron una aproximaci´n interdisplicinar, estuo diando los datos para cada uno de los nueve procesos e identificando su variable de control. Si, por ejemplo, nos fijamos en la p´rdida de biodiversidad, e la variable de control es la tasa de extinci´n, que se expresa como el n´meo u ro de extinciones por mill´n de espeo cies y a˜o. n Luego exploraron c´mo los boro des interaccionan entre s´ En el ejemı. plo anterior, la p´rdida de biodivere sidad tiene impacto en el secuestro de di´xido de carbono (calentamiento o global), reservas de agua dulce, ciclos del nitr´geno y f´sforo y en el uso del o o suelo.

En su estudio estos investigadores proponen los l´ ımites por debajo de los cuales se puede mantener un mundo capaz de sostener la vida. Para la p´rdida de biodiversidad ser´ de 10 e ıa unidades de las antes expuestas, pero o Este estudio se basa en la identifi- la situaci´n actual es diez veces esa, es decir 100 extinciones por mill´n de o caci´n de 9 l´ o ımites: el cambio clim´tia especies y a˜o. El valor preindustrial n co, ozono estratosf´rico, uso del suelo, e uso de agua dulce, diversidad biol´gi- estaba entre 0,1 y 1. o ca, acidificaci´n oce´nica, introduco a El estudio no proporciona solucioci´n de nitr´geno y f´sforo en la bios- nes o v´ de soluci´n, pero permite o o o ıas o fera, carga de aerosol y contamina- identificar los l´ ımites cr´ ıticos de los ci´n qu´ o ımica. El estudio sugiere que sistemas terrestres. tres de estos l´ ımites ya han sido soSeg´n estos investigadores la preu brepasados: cambio clim´tico, diversia si´n humana sobre los sistemas terreso dad biol´gica y nitr´geno introducido o o tres han alcanzado una escala en la en la biosfera. cual ya no se puede excluir un cambio En este gr´fico se trata de repre- medioambiental global abrupto. a sentar el cambio desde 1950 de diferentes variables de control para siete sistemas terrestres. El pol´ ıgono verde representa el espacio de operaci´n seo guro. La humanidad ya ha sobrepasado los l´ ımites de tres de ellos con posibles graves consecuencias para el futuro de la raza humana. Foto: Stockholm Resilience Centre, NeoFronteras. Seg´n Johan Rockstr¨m, para que u o la humanidad pueda sobrevivir de manera segura debe de alejarse de esos l´ ımites cr´ ıticos y respetar los procesos clim´ticos, geof´ a ısicos, atmosf´ricos e y ecol´gicos del planeta. Cruzar esos o l´ ımites puede ser devastador para la humanidad, seg´n ´l, pero si los resu e petamos podr´ ıamos tener un brillante futuro durante siglos.

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En este gr´fico se trata de representar el cambio desde 1950 de diferentes variables a de control para siete sistemas terrestres. El pol´ ıgono verde representa el espacio de operaci´n seguro. La humanidad ya ha sobrepasado los l´ o ımites de tres de ellos con posibles graves consecuencias para el futuro de la raza humana. Foto: Stockholm Resilience Centre, NeoFronteras.

Diana Liverman, otra autora, advierte en similares t´rminos sobre la e gravedad de cruzar estos l´ ımites y de las graves consecuencias de hacerlo. Ya hemos sobrepasado con creces tres de esos l´ ımites: 350 ppm de di´xio do atmosf´rico, 100 extinciones por e

mill´n de especies anuales y 35 mio llones de toneladas de nitr´geno cono taminado los ecosistemas. Los hemos excedido debido al abuso de combustibles f´siles, el uso del suelo y la cono taminaci´n agr´ o ıcola. Segun Liverman nuestro comportamiento nos est´ llea

vando a niveles que est´n produciendo a riesgos reales para nuestra supervivencia. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen).

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2009 Edici´n de oto˜o 71 / 108 o n

Sobre el crecimiento de la poblaci´n mundial o
Paul Ehrlich, de Stanford University, habla del problema del crecimiento de la poblaci´n mundial y o de c´mo tratar de contenerlo. o
Paul Ehrlich, New Scientist

El crecimiento global de la poblaci´n se ha ralentizado sigo nificativamente, pero no se ha parado. Para 2050 habr´ un a 35 % m´s de poblaci´n en la Tierra que hoy en d´ Ya esa o ıa. tamos viendo un aumento en la escasez de comida, agua y otros recursos, y el n´mero de hambrientos est´ creciendo. u a Entrar en una discusi´n acerca de limitar el n´mero de o u habitantes es entrar en un territorio sensible y controvertido. Quiz´s esto no es una sorpresa, ya que desde los a˜os a n sesenta, cuando el crecimiento de poblaci´n empez´ a ser o o un asunto de preocupaci´n generalizada, la discusi´n tuvo o o un tono racista, en el que se se˜alaba a las naciones en n v´ de desarrollo. ıas Actualmente se entiende que la clave del asunto del crecimiento de poblaci´n es la presi´n destructiva que la o o actividad humana est´ ejerciendo sobre los sistemas que a soportan la vida, y que suponen una amenaza creciente al sostenimiento de la civilizaci´n. Desde luego, todo eso to no se debe s´lo al n´mero de humano; se debe adem´s o u a a cu´nto consume cada humano. Esta es la raz´n por la a o cual EEUU, con sus 300 millones de habitantes y su alto consumo per capita, deber´ ser considerado como el pa´ ıa ıs m´s superpoblado de la Tierra. Es adem´s la raz´n por a a o la que la aparici´n de “nuevos consumidores” constituye o un gran asalto a los sistemas que soportan la vida en el planeta. Es m´s, los 2300 millones de habitantes que se a a˜adir´n para 2050 socavar´n a´n m´s gravemente estos n a a u a sistemas que los 2300 millones previos, y cada persona, en promedio tendr´ que ser mantenida por recursos cada vez a m´s escasos y de peor calidad a un mayor coste medioama biental. A´n as´ mucha gente asume que la humanidad u ı podr´ soportar f´cilmente m´s de 9000 millones de habia a a tantes a partir de 2050. Tama˜a confianza ignora algunas n posibilidades inexorables. Hay s´lo dos maneras de parar o
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el crecimiento de la poblaci´n: disminuyendo el ritmo de o nacimientos o aumentando la tasa de muertes. Ya hemos visto el aumento de la tasa de muertes en ´ el sur de Africa y Rusia, y puede que haya m´s aumena tos de este tipo por venir, especialmente cuando el cambio clim´tico desestabilice los sistemas agr´ a ıcolas. Incluso hoy, m´s de 1000 millones de personas pasan hambre. a

“Frecuentemente prometemos a los pa´ ıses en v´ ıas de desarrollo que si adoptan s´lo buenas o pol´ ıticas. . . ellos, tambi´n, ser´n capaces de e a disfrutar del estilo de vida del primer mundo. Esta promesa es imposible, es una patra˜ a cruel: n nosotros estamos teniendo dificultades para soportar el estilo de vida del primer mundo, incluso ahora, para s´lo 1000 millones de o personas.”, sostiene Jared Diamond.

El deterioro medioambiental resultante de m´s gente a consumiendo todav´ a´n m´s recursos a˜adir´ una carıa u a n a ga pesad´ ısima sobre aquellos menos capaces de soportarla, como lo ser´n esa gran mayor´ de miles de millones a ıa de personas adicionales que vivir´n en las naciones m´s a a pobres, donde la pobreza y la alta tasa de nacimientos est´n ´ a ıntimamente relacionadas. La poblaci´n de Ugano da, por ejemplo, se espera que crezca de los 33 millones de habitantes de la actualidad hasta los 91 millones en los pr´ximos 40 a˜os. El r´pido aumento de la poblaci´n o n a o socavar´ los esfuerzos de desarrollo del pa´ El resultado a ıs. ser´ una educaci´n m´s pobre, una ausencia de servicios a o a p´blicos de salud y unas infraestructuras inadecuadas a u cambio de un fomento de la natalidad.

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La prioridad sobre los asuntos relacionados con la poblaci´n ha menguado comparado con la preocupaci´n acero o ca del desarrollo. Si el crecimiento de la poblaci´n contin´a o u sin reducirse, nos tememos que los problemas de desarrollo ser´n “resueltos” por el aumento en la tasa de muertes. a Por esta raz´n, el esfuerzo por reducir el aumento de la poo blaci´n debe de ser tratado como un asunto de derechos o humanos. La manera de disminuir la natalidad es bien conocida. Consiste en un cambio cultural hacia un aumento de la educaci´n y el estatus de la mujer, haciendo que la plao nificaci´n familiar y el aborto seguro est´n ampliamente o e disponibles, y movi´ndose hacia un mundo en donde cada e ni˜o sea un ni˜o deseado. n n Casi todos los pa´ en v´ de desarrollo tienen proıses ıas gramas de planificaci´n familiar, pero necesitan desespeo radamente un apoyo renovado. Tiene que haber un reconocimiento, al nivel pol´ ıtico m´s alto, de la importancia a de reducir la tasa de natalidad, tanto como un asunto de derechos humanos como un contribuidor demostrado a un desarrollo exitoso. Esto debe de ser unido a los programas sociales de salud y bienestar, la educaci´n (especialmente dirigido a las o ni˜as) y a la apertura de oportunidades a la mujer de parn ticipar en la econom´ de sus naciones. Un ejemplo de lo ıa que se puede conseguir lo proporciona el banco Grameen, que ofrece cr´ditos a gente pobre de Bangladesh, especiale mente a mujeres. No hay dudas de que ha ayudado a reducir la tasa de natalidad mediante la simple estimulaci´n o de la ra´ ıces del desarrollo econ´mico. o De alg´n modo, la actitud cultural hacia las grandes u familias que hay por todos los lados debe de cambiar. Debe de considerarse inmoral tener un n´mero excesivo de hijos u (una actitud que existe en muchas naciones industrializadas con bajas tasas de natalidad). Nada es m´s claro que a la responsabilidad gubernamental en mantener la poblaci´n de una naci´n en su tama˜o sostenible con medidas o o n benevolentes. A la vez de cambiar el aumento de la tasa de natalidad, no debemos de olvidar el asunto de la presi´n de un o consumo excesivo por parte de los m´s ricos. La humania dad necesita hablar a nivel mundial acerca de este asunto, quiz´s a trav´s del marco que hemos llamado Millennium a e Assessment of Human Behavior. ´ Este es un foro para el dialogo mundial sobre las claves ´ticas y los asuntos culturales relacionados con el aprieto e en el que se encuentra la raza humana. El elemento de discusi´n m´s importante debe de ser c´mo parar el creo a o

cimiento de la poblaci´n mundial y dar comienzo a un deo clive en esta tendencia, como afortunadamente comenz´ a o pasar en Europa y Jap´n. Si se puede hacer, entonces es o posible un futuro sostenible para la civilizaci´n. o

El inexorable aumento de la poblaci´n ha sido el o tema dominante en nuestro planeta durante siglos. En la historia reciente, los d´ conocidos que hayan terminado ıas con menos personas que con los que empezaron son extremadamente raros. El m´s reciente se dio el 26 de diciembre a de 2004, cuando un tsunami en el ´ Indico mat´ a 250.000 o personas. Otras 160.000 murieron por otras causas y el nacimiento de 370.000 ni˜os no pudo compensarlo, seg´n el n u medioambientalista Robert Engelman y su libro “More”. Hay irse a la d´cada de los setenta para encontrar e otros momentos similares, como el terremoto Tangshan en China del 28 de julio de 1976 o el cicl´n que impact´ en o o Bangladesh el 12 de noviembre de 1970, ambos eventos mataron 250.000 personas. Incluso la gran hambruna china de 1958 a 1961, que provoc´ 15 millones de muertos, o s´lo hizo una peque˜a mella en el crecimiento de la poblao n ci´n en lugar de pararlo. o Yendo m´s atr´s en el tiempo, las 70.000 muera a tes causadas por la bomba arrojada sobre Hiroshima en agosto de 1945 super´ el crecimiento de la poblaci´n en o o 60.000 personas, que de otro modo se hubiera dado ese d´ Con un n´mero de bajas inferior, lo mismo probableıa. u mente no es cierto para la bomba de Nagasaki tres d´ ıas m´s tarde. Incluso un d´ particularmente malo de la pria ıa mera guerra mundial, como el 1 julio de 1916 cuando s´lo o los brit´nicos perdieron 20.000 hombres en la batalla de a Somme (Francia), probablemente no par´ el aumento de o la poblaci´n mundial. Sin embargo, la pandemia de grio pe de 1918 a 1920, que mat´ a 50 millones de personas o ciertamente s´ lo hizo. ı El mayor impacto relativo sobre la poblaci´n muno dial se dio durante la Peste Negra en el siglo XIV, que quiz´s mat´ a 75 millones de personas y redujo la poblaa o ci´n de Europa en un 30 %. o Las cosas ser´n muy diferentes en el futuro. a Habr´ desastres y guerras, desde luego, pero alg´n tiempo a u despu´s de 2050 el mundo entrar´ en una nueva era en la e a que la poblaci´n mundial disminuya durante muchos d´ o ıas. Podemos simplemente tener menos ni˜os. n Por Alison George

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2009 Edici´n de oto˜o 73 / 108 o n

La Tierra despu´s de nosotros e
En una revisi´n de estudios se documenta c´mo ser´ la Tierra despu´s de que el ser humano haya o o a e colapsado todos los sistemas ecol´gicos. Se habla sobre las consecuencias y de una posible recuperaci´n o o del planeta, ya sin humanos.
de nuestro planeta. Ni los cambios clim´ticos ni las extina ciones masivas son exclusivos del tiempo actual. La Tierra ha pasado por ellos antes. As´ que, ¿qu´ podemos esperar ı e esta vez? Consid´rese el calentamiento por efecto invernadero. e La mayor preocupaci´n de los climat´logos es que el cao o lentamiento global empuje el sistema clim´tico de la Tiea rra m´s all´ de dos picos que har´ que las cosas fuea a ıan ran dram´ticamente peores. El primero ser´ la emisi´n a ıa o de di´xido de carbono por parte del permafrost. Seg´n el o u ´ Artico se haga m´s c´lido, la descomposici´n de la turba a a o emitir´ 3 billones de toneladas carbono (quiz´s excediendo a a los 3 billones de toneladas que el ser humano podr´ emiıa tir al consumir todo el combustible f´sil concebible). El o segundo es la emisi´n del metano almacenado en los clao ratos de los sedimentos oce´nicos. Seg´n el oc´ano se vaya a u e calentando, el metano (un potente gas de efecto invernadero) pasar´ a la atm´sfera y contribuir´ todav´ m´s al a o a ıa a calentamiento, acelerando as´ un c´ ı ırculo vicioso. El premio Nobel Paul Crutzen propuso hace diez a˜os la n “Si pusi´ramos todo el combustible f´sil en la atm´sfera, e o o palabra Antropoceno para dar a luz una poderosa idea: las temperaturas llegar´ al punto donde ambas reservas ıan la actividad humana est´ ahora afectando a la Tierra tan a de carbono ser´ liberadas”, dice el ocean´grafo David ıan o profundamente que estamos entrando en una nueva era Archer de la Universidad de Chicago. Nadie sabe c´mo de o geol´gica. o catastr´fico resultar´ el calentamiento. o ıa Puede que se acepte Antropoceno como periodo geol´gico, o pero a´n as´ terminar´ siendo el m´s corto de todos y el u ı, a a n o ultimo. No es dif´ imaginar una ´poca que acabe justo Hace 55 millones de a˜ os la Tierra pas´ por una ´ ıcil e crisis muy similar a la que est´ sucediendo ahora: a a los pocos cientos de a˜os de haber comenzado, en una n un s´ bito repunte del di´xido de carbono, u o org´ de calentamiento global y sobreconsumo. ıa seguido de una liberaci´n descontrolada a´ n o u Supongamos que eso ultimo ocurre. La huella humana el ´ mayor de gases de efecto invernadero mundo natural, siempre en expansi´n en los dos o tres ultio ´ mos siglos sobre, da lugar a un colapso ecol´gico y a una o ´ Esta es la raz´n por la cual los climat´logos est´n o o a extinci´n masiva. Sin combustibles f´siles para soportar o o mirando con un inter´s creciente a la ´poca de hae e la agricultura, la humanidad estar´ en dificultades. “Un ıa n a e mont´n de cosas tienen que morir, y un mont´n de esas co- ce 55 millones de a˜os denominada M´ximo T´rmico o o Paleoceno-Eoceno, cuando las temperaturas subieron 9 sas ser´n humanos”, dice Tony Barnosky, un paleont´logo a o ıgrados en unos pocos miles de a˜os (aproxin de la Universidad de Berkeley. En el m´s pesimista de los grados cent´ a madamente el ritmo actual en las predicciones clim´ticas). a escenarios la sociedad colapsar´ dejando detr´s a unos ıa, a “Es el momento m´s reciente en el que hubo un calentaa pocos miles de personas que llevar´ una precaria exisıan miento r´pido”, dice Peter Wilf, un paleobot´nico de la a a tencia en una nueva Edad de Piedra. Universidad del Estado de Pennsylvania. “Y precisamente porque fue muy reciente, todav´ hay muchas rocas que ıa “Un mont´n de cosas tienen que morir, y un o tienen registro del evento.” mont´n de esas cosas ser´n humanos” o a Mediante las medidas de los sedimentos oce´nicos deposia tados en el m´ximo t´rmico, el geoqu´ a e ımico James Zachos Si nuestra especie sobrevivir´ o no es dif´ de prede- de la Universidad de California en Santa Cruz, ha encona ıcil cir, pero ¿cu´l ser´ el destino de la Tierra en s´ Se dice trado que el calentamiento coincidi´ con un gran aumento a a ı? o frecuentemente que cuando hablamos de “salvar al plane- en los niveles de di´xido de carbono atmosf´rico. Entre 5 y o e ta” realmente estamos hablando de salvarnos a nosotros 9 billones de toneladas de carbono entraron el la atm´sfera o mismos, pues el planeta estar´ bien sin nosotros. Pero, en no m´s de 20.000 a˜os (Nature, vol 432, p 495). ¿De a a n ¿ser´ as´ o el cataclismo al final del Antropoceno da˜ar´ d´nde vino semejante cantidad de carbono? ıa ı, n ıa o el mundo tan severamente que se convertir´ una tierra La actividad volc´nica no puede dar cuenta de ese aumenıa a bald´ y est´ril? ıa e to del di´xido de carbono, dice Zachos. En su lugar, ´l o e La unica manera de saberlo es echar un vistazo al pasado culpa a la descomposici´n de turba, que podr´ haberse ´ o ıa
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Bob Holmes, New Scientist

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producido no de la fusi´n del permafrost (hac´ demasiao ıa do calor para que hubiera permafrost en esa ´poca), sino e a un cambio clim´tico que hizo al mundo m´s seco. El rea a gistro f´sil de las plantas de la ´poca testifica ese episodio o e de sequ´ ıa. Repunte del carbono Si Zachos y sus colaboradores est´n en lo cierto, entona ces hace 55 millones de a˜os la Tierra pas´ por una crisis n o muy similar a la que est´ sucediendo ahora: un s´bito a u repunte del di´xido de carbono, seguido de una liberaci´n o o descontrolada a´n mayor de gases de efecto invernadero. u Lo que pas´ despu´s puede que nos permita echar un o e vistazo a lo que se espera que ocurra si la presente crisis golpea con toda su fuerza. Los geoqu´ ımicos saben desde hace mucho tiempo que cuando un pulso de di´xido de carbono entra en el aire, la o mayor parte de ´l se disuelve en las capas superficiales de e oc´ano antes de que gradualmente se disperse a aguas m´s e a profundas. En unos pocos siglos se alcanza el equilibrio con alrededor del 85 % de di´xido de carbono disuelto en o los oc´anos y un 15 % en la atm´sfera. Este di´xido de e o o carbono persiste decenas o centenares de miles de a˜os (lo n que Archer cree que ser´ la “larga estela” del Antropoa ceno). Hasta tiempos recientes, sin embargo, los modelos clim´ticos eran un poco confusos sobre c´mo ser´ esta a o ıa estela.

Los bi´logos dicen que puede que ya estemos al o comienzo de un evento de extinci´n que o potencialmente podr´ dar lugar a uno de los m´s ıa a grandes eventos de extinci´n masiva, uno que o alterar´ la trayectoria de la evoluci´n. ıa o “Hasta que no tuvimos estudios sobre el pasado hab´ ıa cierto grado de incertidumbre en los modelos”, dice Zachos. Sus estudios est´n empezando a aclarar estas dudas. a Las rocas carbonatadas del lecho oce´nico revelan que los a oc´anos se hicieron muy ´cidos durante el repunte de las e a emisiones (Science, vol 308, p 1611). Pero esta extrema acidificaci´n dur´ s´lo entre 10.000 y 20.000 a˜os, un peso o o n ta˜eo en el ojo del tiempo geol´gico est´ndar, y los oc´anos n o a e retornaron a condiciones casi normales despu´s en los sie guientes 150.000 a˜os. Incluso el almacenamiento de turba n e hidratos de metano pueden haberse regenerado en 2 millones de a˜os, dice Zachos, porque en ese tiempo el planen ta sufri´ otra crisis de carbono, en la que que tuvieron que o estar implicados la turba o los claratos. Esto sugiere que la larga estela del Antropoceno es improbable que dure m´s a de 2 millones de a˜os (todav´ un periodo corto para los n ıa est´ndares geol´gicos). a o Sin embargo, el repunte del carbono actual difiere del Paleoceno tard´ en un importante factor: nuestro planeıo ta est´ ahora m´s fr´ que en aquellos tiempos, as´ que a a ıo ı el calentamiento tendr´ efectos m´s profundos. Durante a a el Paleoceno tard´ el mundo era c´lido y libre de hielo. ıo a Ahora tenemos unos brillantes y blancos casquetes polares que reflejan la luz del Sol al espacio. La fusi´n de este o hielo, dar´ lugar a regiones oscuras de rocas y tierra que a
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absorber´n energ´ solar. Y adem´s su fusi´n elevar´ el a ıa a o a nivel del mar, lo que har´ que el permafrost se descongea le m´s r´pidamente, empujando el calentamiento todav´ a a ıa m´s all´. a a Este golpe extra podr´ sacar a la Tierra fuera del preıa sente ciclo de periodos glaciares e interglaciares y llevarla de nuevo a un estado antiguo m´s c´lido. “La Tierra esa a tuvo libre de hielos durante millones de a˜os. Las actuan les glaciaciones se han dado s´lo durante los ultimos 35 o ´ millones de a˜os, as´ que nosotros podr´ n ı ıamos sacarnos a nosotros mismos de ah´ dice Pieter Tans, un cient´ ı”, ıfico de la atm´sfera del NOAA en Boulder (Colorado). Incluso o as´ el nuevo mundo libre de hielo retornar´ a un estado ı ıa vagamente familiar. En esta lectura de las pruebas, incluso la cat´strofe clim´tica m´s dram´tica tendr´ pocas posia a a a ıa bilidades de empujar los l´ ımites f´ ısicos de la Tierra hacia un territorio desconocido. No tan r´pido, dice James Hansen, director del Insa ´ tituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA. El discute que los episodios del pasado sean una buena gu´ ıa para saber qu´ es lo que pasar´ en un futuro por la simple e a raz´n de que el Sol es un poco m´s brillante ahora que o a entonces. A˜´dase esto a la mezcla de liberaci´n metano na o y di´xido de carbono y pod´ darse lugar a un catastr´fico o ıa o e imparable calentamiento global denominado “s´ ındrome de Venus” que provocar´ la ebullici´n de los oc´anos y lleıa o e var´ a la Tierra hacia un destino similar al de su tostado ıa vecino. ¿Y qu´ pasar´ con la vida en la Tierra? Si Hansen e ıa est´ en lo cierto, la Tierra se dirigir´ hacia la esterilizaa ıa ci´n. Pero si el escenario es m´s benigno ser´ una historia o a ıa diferente. Los bi´logos dicen que puede que ya estemos al comieno zo de un evento de extinci´n que potencialmente podr´ o ıa dar lugar a uno de los m´s grandes eventos de extinci´n a o masiva, uno que alterar´ la trayectoria de la evoluci´n. ıa o Extra˜amente, los cambios clim´ticos del M´ximo n a a T´rmico no dieron lugar a una gran p´rdida de la bioe e diversidad. “Nadie a se˜alado al borde Paleoceno-Eoceno n como la frontera de una gran extinci´n animal. Ni siquieo ra de una menor”, dice Scott Wing, un paleobot´nico del a Smithsonian en Washington DC. En su lugar, el registro f´sil muestra c´mo las especies simplemente migraron, sio o guiendo su clima preferido a lo largo del globo. Hoy en d´ desde luego, eso ya no es posible debido a ıa, la presencia de carreteras, ciudades y campos de cultivo, que han fragmentado muchos habitats naturales. Las especies polares y alpinas se encontrar´n que sus habitats a se habr´n desvanecido totalmente, y eso sin mencionar las a otras maneras en las que la gente pone a las especies en peligro. “Estamos en una ‘tormenta total’ en cuanto a la biodiversidad se refiere”, dice David Jablonski, un paleont´logo o de la Universidad de Chicago. “No solamente estamos sobrepescando y sobrecazando. No s´lo estamos cambiando o la qu´ ımica de la atm´sfera y acidificando los oc´anos. No o e solamente estamos eliminando los grandes animales. Estamos haciendo todo esto simult´neamente”. A pesar de eso, a Jablonski cree que los humanos no somos capaces de causar una gran extinci´n comparable a la del P´rmico, hace o e 251 millones de a˜os, cuando se estima que desapareci´ el n o

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96 % de las especies marinas y el 70 % de las terrestres. Si la extinci´n en masa del Antropoceno finalmente o igualar´ en magnitud a la del P´rmico o ser´ inferior es a e a algo que todav´ se baraja en la mesa evolutiva. Una vez ıa m´s, el pasado nos da una idea de lo que podemos esperar. a El registro f´sil nos dice que cada extinci´n funciona de o o manera diferente, porque cada una tiene sus causas uni´ cas. Sin embargo, hay un factor en com´n: las especies u en mayor peligro son aquellas con el intervalo geogr´fia co m´s estrecho. Los estudios que Jablonski ha hecho de a los caracoles marinos muestran que las especies con larvas planct´nicas (que se dispersan ampliamente) resisten meo jor que otras especies con una distribuci´n mas restringida o (Science, vol 279, p 1327). Mundo de cucarachas A˜´dase a esa perturbaci´n masiva del habitat, dice na o Jablonski, la recuperaci´n de la vida despu´s de la extino e ci´n del Antropoceno. Animales de cuerpo peque˜o, altas o n tasas de reproducci´n y la habilidad de explotar habitats o perturbados se demostrar´n todas ventajosas. “Es un tipo a de mundo con ratas, hierbas y cucarachas”, dice Jablonski. La ola de extinci´n barrer´ las especies de una manera o a bastante predecible. “Primero probablemente perderemos las especies que ya est´n en peligro, entonces vendr´n las a a siguientes”, dice Barnosky. “Finalmente alcanzar´ a las a especies que consideramos que no est´n en peligro en la a actualidad; por ejemplo, muchos de los herb´ ıvoros africanos que hoy parecen tener poblaciones saludables”. Sin embargo, las predicciones acerca del destino final de una especie en particular son casi imposibles, ya que la suerte juega un papel. Los supervivientes ser´n probaa blemente m´s o menos una selecci´n al azar de plantas a o herb´ceas y animales oportunistas, hace notar Doug Era win del Smithsonian. Si el Antropoceno termina con una extinci´n masiva, o el registro f´sil nos dice mucho acerca de c´mo ser´ la reo o a cuperaci´n. Si las noticias son buenas o malas depende de o la perspectiva. “La recuperaci´n es r´pida desde el punto o a de vista geol´gico, pero desde el punto de vista humano o son incre´ ıblemente lentas. Estamos hablando de millones de a˜os”, dice Jablonski. n Inmediatamente despu´s de una extinci´n masiva, las e o pruebas del registro f´sil sugieren que los ecosistemas alo canzan un estado de shock durante varios millones de a˜os. n Durante muchos millones de a˜os despu´s de la extinci´n n e o del P´rmico, por ejemplo, el medioambiente marino del e mundo estuvo dominado por las mismas 25 ´ 30 especies. o “Es muy aburrido”, dice Erwin. Algo similar pas´ sobre tierra firme despu´s de la extino e ci´n del Cret´cico. Los f´siles de plantas de Norteam´rica o a o e antes del evento testifican que los ecosistemas florec´ ıan, con una gran variedad de insectos aliment´ndose sobre a una amplia variedad de plantas. Despu´s de la extinci´n, e o sin embargo, tanto la diversidad de plantas como la de insectos decay´ dram´ticamente, con algunos m´todos de o a e alimentaci´n que desaparecieron casi completamente. o

Despu´s de eso, la confusi´n reina durante 10 milloe o nes de a˜os. Seg´n los f´siles se produjeron diversas comn u o binaciones: unas con pocos insectos y plantas, otras con muchos insectos pero pocas plantas, y otras con muchas plantas y pocos insectos, todo excepto las configuraciones que los ec´logos denominan “normal” (Science, vol 313, p o 1112). “En ning´n momento tenemos lo que se puede deu nominar un ecosistema sano, con una gran diversidad de insectos aliment´ndose sobre una gran diversidad de plana tas” dice Wilf. La diversidad permaneci´ baja, con pocas o nuevas especies evolucionando. “Solo tratas de resistir”, dice Erwin. Un estudio de la diversidad f´sil marina apoya lo miso mo. Hace casi una d´cada, James Kirchner, de la Universie dad de Berkeley, y Anne Weil, de la Universidad de Duke University (North Carolina), tomaron una base de datos de todos los f´siles marinos y la usaron para saber c´mo o o de cerca estaban los picos de especiaci´n de los picos de o extinci´n (Nature, vol 404, p 177). “Como todo el mundo o cre´ ıamos que cuando se da una extinci´n enseguida empieo za la recuperaci´n de manera inmediata”, dice Kirchner, o ahora en el Instituto Suizo de Investigaci´n Federal de los o Bosques Nieve y Paisaje de Birmensdorf. En su lugar encontraron que el pico de especiaci´n se daba 10 millones o de a˜os despu´s de la extinci´n. “Casi nos ca´ n e o ımos de nuestras sillas”, dice. De hecho, durante los primeros millones de a˜os despu´s n e de la extinci´n la tasa de especiaci´n realmente cae. “Esto o o nos sugiere algo as´ como una biosfera herida. Los eventos ı de extinci´n no s´lo eliminan organismos del ecosistema, o o dejando montones de oportunidades a nuevas especies para diversificarse. En lugar de esto, lo que pensamos que pasa es que los nichos en s´ mismos colapsan, as´ que no ı ı tienen nuevos organismos emergiendo para ocuparlos. Los nichos dejan de existir por s´ mismos”, dice Kirchner. ı Finalmente, sin embargo, la evoluci´n termina por gao nar, y despu´s de unas pocas decenas de millones de a˜os e n la biodiversidad se recupera. Alguna veces, como tras la extinci´n de Ordov´ o ıcico de hace 440 millones de a˜os, el n nuevo r´gimen se parece mucho al anterior. Pero m´s free a cuentemente emerge un nuevo mundo.”No restableces el tablero de ajedrez previo, sino que se redise˜as un nuevo n juego”, dice Erwin. En el P´rmico, los oc´anos estaban dominados por anie e males filtradores, comos los braqui´podos y lirios de mar, o que viv´ toda su vida anclados al fondo. Los depredadoıan res eran escasos. Todo eso cambi´ despu´s de la extinci´n, o e o dando lujar a un ecosistema m´s rico y din´mico. “Desde a a mi punto de vista la extinci´n del P´rmico fue lo mejor o e que le pudo pasar a la vida terrestre”, dice Erwin. Entonces, de una manera perversa, en el fondo la lecci´n es positiva. Incluso si superpoblados y sobreconsumio mos hasta volver a la Edad de Piedra, la Tierra probablemente sobreviva. La vida continuar´. Cuando la estela a del Antropoceno se haya acabado, y lo poco que hubiera quedado de la humanidad haya desaparecido, una nueva era geol´gica aparecer´. Una verg¨enza que no haya nadie o a u por all´ para darle un nombre. ı

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Acidificaci´n y declive de los moluscos o
La acidificaci´n oce´nica ya amenaza la supervivencia de larvas de moluscos y el efecto ser´ mucho o a a mayor en el futuro.
J. J. Moreno, NeoFronteras

gos sugieren que la acidificaci´n supone un riesgo de igual o gravedad para los recursos de nuestros oc´anos”, dice Goe bler. Talmage y Gobler examinaron en el laboratorio el crecimiento y supervivencia de larvas de las tres especies comerciales mencionadas anteriormente, que adem´s son vaa liosas ecol´gicamente. Criaron a las larvas en contenedoo res en donde eran expuestas a distintas concentraciones de di´xido de carbono dentro de la gama que se da y se o espera que se d´ en el presente siglo y posteriormente. e Bajo concentraciones estimadas que se den al final de siglo, las larvas de almeja y vieira mostraron una supervivencia un 50 % menor. Adem´s estas larvas eran menores a y necesitaron m´s tiempo para llegar a su estadio juvenil. a Las ostras crec´ m´s lentamente aunque su supervivenıan a cia no se ve´ muy afectada. ıa Seg´n Talmage, cuanto m´s tiempo pasen en estado u a larvario m´s expuestas est´n las larvas a diversos peligros. a a Como las larvas son nadadoras corren m´s riesgos de ser a devoradas por los depredadores. Un peque˜o cambio en la n duraci´n de la fase de larva puede tener un gran efecto en o Desarrollo de larvas de tres especies bajo dos concenel n´mero de larvas que sobreviven y esto podr´ alterar u ıa traciones distintas de CO2 la composici´n de la poblaci´n entera. o o Uno de los efectos secundarios que, por desgracia, se suele ignorar a la hora de tener en cuenta las emisiones antroe e pog´nicas de di´xido de carbono es el del aumento de la “En d´cadas recientes, hemos visto a los oc´anos e o o acidez en los oc´anos. Durante el pasado siglo los oc´anos amenazados por la sobrepesca, la proliferaci´n de e e algas perjudiciales o el aumento de la han absorbido cerca de la mitad del di´xido de carbono o arrojado a la atm´sfera por las actividades humanas. El temperatura. Nuestros hallazgos sugieren que la o o di´xido de carbono se disuelve en el agua carbonat´ndola acidificaci´n supone un riesgo de igual gravedad o a para los recursos de nuestros oc´anos” e y aumentando su acidez por la presencia de ´cido carb´nia o co. B´sicamente estamos convirtiendo el agua del mar en a Aunque los niveles de di´xido de carbono disuelto en el o gaseosa salada. a Pero los organismos que construyen conchas o estruc- agua continuar´n subiendo durante este siglo, los organisa o turas de carbonato c´lcico (como los corales) son los que mos costeros est´n ya expuestos a altos niveles de di´xido a u ıa o a al final terminan pagando la factura. A los corales y a de carbono. Seg´n Talmage esto podr´ ser una raz´n m´s los moluscos les es m´s dif´ construir dichas estructuras por la cual vemos un declive en las reservas de molusa ıcil porque la acidez del agua tiende a disolverlas. Lo peor es cos a lo largo del tiempo. Hemos culpado de esto a las o que este fen´meno se est´ dando a un ritmo superior al mareas rojas, a la sobreexplotaci´n o a episodios de baja o a o o ritmo de adaptaci´n que puede proporcionar la evoluci´n oxigenaci´n. Sin embargo, es probable que la acidificaci´n o o tambi´n haya contribuido a este declive de las poblaciones e natural. Seg´n un estudio a publicar en Limnology and Oceano- de moluscos. u Los investigadores esperan que este estudio contribuya graphy el problema ya ha comenzando, y puede que precie o samente este efecto est´ tambi´n contribuyendo al declive a mejorar el ´xito en la repoblaci´n de estas especies. En e e ıan de la poblaci´n de moluscos que se viene dando desde hace Long Island ya hay personas que con la acuicultura cr´ o tiempo. Investigadores de la Universidad de Stony Brook larvas en instalaciones especiales y luego las liberan en los u ıa afirman que el efecto ya se hace notar en almejas, vieiras estuarios. Seg´n Talmage, se les podr´ aconsejar sobre o y ostras. Chris Gobler y Stephanie Talmage muestran que las condiciones ideales de di´xido de carbono a la hora de la clave est´ en los estados larvarios de estas especies, que criar las larvas y darles otras sugerencias a la hora de lia son extremadamente sensibles al aumento de di´xido de berarlas en un momento en el que las condiciones locales o sean favorables. carbono disuelto en el agua marina. “En d´cadas recientes, hemos visto a los oc´anos amee e nazados por la sobrepesca, la proliferaci´n de algas perju- Fuentes y referencias: o diciales o el aumento de la temperatura. Nuestros hallaz- Nota de prensa.

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El colapso de Nazca
La desaparici´n de la civilizaci´n de Nazca se debi´ a una sobreexplotaci´n de los recursos ecol´gicos o o o o o de la regi´n por parte de sus habitantes. o
J. J. Moreno, NeoFronteras

Conocemos la civilizaci´n Nazca por o su famosas figuras que se pueden ver desde el aire, pero ¿cu´ndo desapaa recieron y por qu´ aquellos que las e construyeron? Esta civilizaci´n desao pareci´ hace 1500 a˜os o, en otras pao n labras, 1000 a˜os antes del descubrin miento de Am´rica por parte de los e Europeos. Ahora un nuevo estudio nos dice adem´s por qu´ desaparecieron y a e resulta ser un viejo conocido: colapso ecol´gico. o De este modo Nazca se suma a la muchas civilizaciones del pasado que desaparecieron o sufrieron mucho por sobreexplotar sus recursos ecol´gicos: o mayas, isle˜os de Pascua, anasazis, vin kingos groenlandeses. . . Recordemos que las famosas l´ ıneas de Nazca no tienen origen extraterrestre (se pueden hacer f´cilmente moa viendo piedras) como alguno ha llegado a decir, sino que eran caminos sagrados que los habitantes de la regi´n o utilizaban para sus rituales religiosos. Esta civilizaci´n ocupaba los valles o de la costa sur de Per´, pero desapau recieron a consecuencia de un colapso catastr´fico alrededor del a˜o 500 de o n nuestra era. Aunque quedan algunos aspectos de esta civilizaci´n sin aclao rar, los expertos est´n de acuerdo en a que prosper´ en la primera mitad del o primer milenio antes de Cristo hasta que colaps´ en una guerra sangrienta o por los recursos y finalmente desapareci´. o

Entre las teor´ cient´ ıas ıficas que han tratado de explicar lo que sucedi´ hab´ una que culpaba del desastre o ıa al fen´meno de El Ni˜o (un efecto clio n malot´gico natural provocado por el o calentamiento del agua del Pac´ ıfico), aunque en este caso deb´ de haber ıa sido mucho m´s intenso de lo que nora malmente es. Ahora, David Beresford-Jones, de la Universidad de Cambridge, y sus colaboradores sugieren en un estudio publicado en Latin American Antiquity que los indios de esa regi´n del o mundo fueron v´ ıctimas de su propia ignorancia al sobreexplotar los recursos naturales de un fr´gil ecosistema. a Estos investigadores recolectaron restos vegetales en el valle de Ica, encontrando pruebas de este comportamiento a lo largo de generaciones. Las pruebas dicen que los habitantes de la ´poca de esa regi´n talaban e o los bosques para as´ tener m´s tierras ı a de cultivo. Los granos de polen encontrados indican que los bosques de huarango cubr´ en el pasado una regi´n ıan o que ahora es un desierto, pero que estos ´rboles fueron gradualmente susa tituidos por cultivos como ma´ o alız god´n a lo largo del tiempo. o Pero el huarango (Prosopis pallida) es mucho m´s que un simple ´rbol, a a es una parte crucial del fr´gil ecosistea ma del desierto, pues aumenta la fertilidad del suelo y lo humedece. Estos a ´rboles ayudaron en ´poca a mantee ner el vulnerable sistema de canales de irrigaci´n de la civilizaci´n de Nazo o ca. Finalmente lleg´ un d´ en que o ıa se terminaron por talar demasiados a ´rboles y se alcanz´ el punto de no o retorno en el que el ´rido ecosistema a estaba ya irreversiblemente da˜ado. n Los autores del estudio no niegan que un fen´meno intenso de El Ni˜o o n contribuyera al desastre, de hecho hay pruebas a favor de esto ultimo. Sin ´ embargo, el impacto de las inundaciones provocadas por este fen´meno huo bieran sido mucho menos devastador si hubiera habido ´rboles que protea gieran el fr´gil ecosistema de la zoa

na. Recordemos que una de las causas m´s importantes de la erosi´n es prea o cisamente la deforestaci´n. Una vez la o erosi´n se lleva el suelo de un sitio es o muy complicado que vuelvan a crecer de nuevo las plantas en el mismo lugar. El bosque de huarango es muy especial porque tiene la asombrosa capacidad de fijar nitr´geno atmosf´rico o e y es una importante fuente de comida, forraje, madera y combustible para locales. Es una especie clave en el desierto de la zona, porque, adem´s de a aumentar la fertilidad y humedad del suelo, crea un microclima bajo su sobra que atempera las condiciones extremas del desierto. Adem´s, tiene un a sistema radicular muy profundo capaz de retener el suelo cuando se producen inundaciones. Cuando esta civilizaci´n aclar´ los o o bosques por encima de su umbral ecol´gico expuso el suelo de la reo gi´n a las extraordinarias condiciones o des´rticas de la zona, a fuertes vientos e y a las inundaciones provocadas por El Ni˜o. n En ausencia de la protecci´n de o los bosques El Ni˜o afect´ con toda n o su crudeza a la regi´n. El sistema de o irrigaci´n de ese pueblo fue da˜ado o n y las tierras de cultivo no fueron ya apropiadas para la agricultura. Esto encaja con otras pruebas que muestran que las generaciones que vinieron despu´s lo pasaron bastante peor que e sus antepasados: la mortalidad infantil subi´, la esperanza de vida baj´, o o los cultivos tradicionales desaparecieron del valle de Ica y una sequ´ exıa trema afect´ gravemente a la zona. o Seg´n los autores del estudio tou do esto contradice la visi´n popular o seg´n la cual los nativos americanos u siempre vivieron en armon´ con el ıa medio hasta la llegada de los europeos. Quiz´s lo m´s importante del esa a tudio es se˜alar la importancia de los n bosques de huarango para crear ´reas a f´rtiles en ese tipo de ambientes. En e el presente no hay ninguna ´rea en la a regi´n en donde el ecosistema est´ sin o e alterar y lo que queda de los viejos

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NeoFronteras Trimestral bosques de huarango est´ siendo desa truido en operaciones ilegales de producci´n de carb´n vegetal. o o “Los errores de la prehistoria nos

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ofrecen una importante lecci´n so- Referencias: Nota de prensa. o bre la administraci´n de las fr´giles o a a ´reas des´rticas en el presente”, die ce Oliver Whaley, coautor del estudio.

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Plantas de interior y calidad del aire
Algunas plantas ornamentales de interior tienen la capacidad de eliminar compuestos contaminantes del aire.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Una nota de la Sociedad Americana de las Ciencias Hort´ ıcolas nos sirve para recordar el problema que hay con la calidad del aire en el interior de las casas y su influencia sobre la salud, sobre todo ahora que la gente pasa el 90 % de su tiempo en interiores y muy

poco al aire libre. Sorprendentemente el aire interior de los edificios de los pa´ desarrollaıses dos tiene un 12 % m´s contaminantes a que el aire exterior en ciertas ´reas. a Ese aire se contamina con sustancias procedentes de las pinturas, barnices, pegamentos, muebles, ropa, disolventes, materiales de construcci´n e ino cluso del agua del grifo. La lista de compuestos org´nicos vol´tiles o COV a a que se pueden encontrar es larga: benceno, xileno, hexano, heptano, octano, decano, tricloroetileno, cloruro de metileno. . . Se ha podido demostrar que estas sustancias provocan enfermedades en las personas que est´n expuestas a a ellas en espacios cerrados. Entre las graves patolog´ que pueden provoıas car est´n el asma, nauseas y enfermea

dades cr´nicas de tipo neurol´gicas, o o reproductivas, de desarrollo. . . Incluso pueden provocar c´ncer. a Seg´n calculaba un informe de u 2002 de la Organizaci´n Mundial de o la Salud los contaminantes en espacios cerrados son responsables de 1,6 millones de muertes cada a˜o, lo que n representa un grave problema de salud. Stanley J. Kays de University of Georgia, es el l´ ıder de un estudio publicado en HortScience en el que se comprob´ la capacidad efectiva de las o plantas ornamentales de interior para eliminar COV del aire en los espacios cerrados. A esta habilidad de las plantas de eliminar VOC del aire se le denomina “fitorremediaci´n”. o

El aire interior de los edificios de los pa´ ıses desarrollados tiene un 12 % m´s contaminantes que el aire exterior en ciertas ´reas. a a
Adem´s el estudio muestra c´mo a o las plantas mejoran la salud psicol´gio ca. Colocar plantas en casa o en la oficina reduce el estr´s, mejora la proe ductividad y reduce los s´ ıntomas de las enfermedades. Para comprender mejor la fitorremediaci´n este grupo de investigadoo res prob´ la capacidad de 28 plano tas ornamentales de interior de eliminar 5 componentes vol´tiles del aia re: benceno o tolueno procedentes de recubrimientos, disoluciones, pl´sticos a y humo de tabaco; octano procedente de pinturas adhesivos y materiales de construcci´n; tricloroetileno proceo dente del agua corriente, productos de limpieza, insecticidas y productos pl´sticos; y alfa-pineno procedente de a pinturas y perfumes. Durante los experimentos se cultivaron las plantas en un vivero durante ocho semanas y despu´s se aclimatae ron durante 12 semanas bajo las condiciones habituales de los interiores de casas u oficinas antes de colocarlas en contenedores especiales de vidrios de atm´sfera controlada. o Entonces las plantas fueron expuestas a los compuestos antes mencionados y se comprob´ c´mo dismio o nu´ su concentraci´n a lo largo del ıa o tiempo. Despu´s se clasific´ a las dise o tintas especies ensayadas como superiores, intermedias o pobres en su capacidades de eliminar COV del aire. De las 28 especies comprobadas, Hemigraphis alternata, Hedera helix, Hoya carnosa y Asparagus densiflorus ten´ la mayor capacidad de eliminaıan ci´n de compuestos org´nicos vol´tio a a les, siendo Tradescantia pallida calificada como superior en este aspecto. El estudio concluye que la introducci´n de plantas ornamentales en o interiores tiene el beneficio de mejorar la calidad del aire. Adem´s de los a beneficios para la salud, el aumento de plantas de interior podr´ tener un ıa tremendo impacto positivo para la industria de plantas ornamentales. Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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2009 Edici´n de oto˜o 79 / 108 o n

Peque˜a edad de hielo s´bita n u
La peque˜a edad del hielo de hace 12.800 a˜os pudo darse como m´ximo en s´lo unos meses. n n a o
J. J. Moreno, NeoFronteras

Foto de sat´lite en falso color donde e se ve el comienzo de la corriente del Golfo. Foto: NASA.

¿Qu´ nos puede ense˜ar el pasado? e n Muchas cosas, entre ellas cuestiones clim´ticas que tan importantes puea den llegar a ser en un futuro pr´ximo. o Hace 12.800 a˜os el Hemisferio n Norte sufri´ una peque˜a glaciaci´n o n o producida por una reducci´n de la coo

rriente del Golfo que dur´ 1300 a˜os. o n Esto llev´ al declive de la cultura Cloo vis en Norteam´rica. Ahora William e Patterson de la Universidad de Saskatchewan en Saskatoon (Canada) y sus colaboradores llegan a la conclusi´n de que el tiempo que se neceo sit´ para esta glaciaci´n afectara a Euo o ropa es mucho m´s corto de lo que se a cre´ un tiempo que fue estimado en ıa, d´cadas. Sin embargo, seg´n este grue u po de investigadores, s´lo se necesitao ron unos meses, o a lo m´s un a˜o, paa n ra que sucediera. As´ dicho parece el ı argumento de una pel´ ıcula catastrofista de Hollywood. Recordemos que la corriente del Golfo tiene origen precisamente en el Golfo de M´xico. All´ se generan coe ı rrientes de agua c´lida que viajan mia les de kil´metros, con diversas ramifio caciones, por el Atl´ntico. Una de esas a corrientes ba˜a las costas del norte de n Europa. Si no fuera por esta corriente la vida humana en, por ejemplo, Escocia, Noruega o Suecia ser´ muy dif´ ıa ıcil

o imposible, dada la latitud. Interrumpir o reducir esa corriente tendr´ consecuencias graves, como ıa lo tuvo hace 12800 a˜os, y las tempen raturas bajar´ fuertemente en esas ıan zonas. Lo dif´ es averiguar el plazo ıcil de tiempo en el que esta bajada de temperaturas de dio en esas fechas. Para averiguarlo estos investigadores viajaron al lago Monreagh en el oeste de Irlanda y extrajeron testigos del fondo del mismo. En el lecho del lago han venido acumul´ndose sedia mentos durante miles de a˜os de tal n modo que en ´l est´ escrito el pasado e a clim´tico de la zona. a Usando un escalpelo estos investigadores cortaron rodajas de entre medio y un mil´ ımetro de grosor para as´ tener una buena resoluci´n tempoı o ral. Cada rodaja representa un intervalo de tiempo de tres meses. Al parecer, ninguna medici´n anterior se ha o aproximado a este nivel de detalle y precisi´n. o

Algunos climat´logos sugieren que la capa de hielo de Groenlandia o podr´ producir el mismo efecto en un futuro relativamente cercano ıa si se derrite debido al calentamiento global.
Las proporciones de los diversos is´topos de carbono en cada rodao ja revelaron la productividad del lago en ese momento y las de is´topos o de ox´ ıgeno proporcionaron datos sobre temperaturas y r´gimen de lluvias. e Encontraron que cuando comenz´ esta edad de hielo las tempeo raturas y productividad se detuvieron en unos meses. Seg´n Patterson esu to ser´ equivalente a mover ahora ıa Irlanda hasta donde est´n las islas a ´ Svalbard, en el Artico, para as´ tener ı el mismo. Este periodo de tiempo es mucho m´s corto de lo que se cre´ pero, a ıa seg´n otros investigadores, es totalu mente plausible. La cota temporal superior se habr´ cifrado anteriormenıa te entre uno y tres a˜os por Hans n Renssen, de la Universidad de Vrije en Amsterdam (Holanda), usando testigos de hielo de Groenlandia. Las muestras de sedimentos del lago irland´s dicen adem´s que el clima e a de la zona necesit´ dos siglos para reo cuperarse. ¿Y qu´ caus´ esta detenci´n o ree o o ducci´n de la edad la corriente del o Golfo? Se cree que se debi´ a que un o lago congelado que cubr´ gran parıa te del noroeste de Canad´ verti´ sus a o aguas en el Atl´ntico. Como era agua a dulce disolvi´ m´s la sal del oc´ano, o a e disminuyendo el flujo de la corriente del Golfo. Recordemos que la corriente del Golfo, al igual que otras situadas en otros lugares, son corrientes termohalinas basadas en la concentraci´n o salina. Unos estudios de 2006 apuntaban a que el mismo tipo de evento sucedi´ de nuevo hace 8200 a˜os cuando o n el Hemisferio Norte sufri´ otro perioo do de fr´ intenso. ıo Algunos climat´logos sugieren que o la capa de hielo de Groenlandia podr´ ıa tener el mismo efecto en un futuro relativamente cercano si se derrite debido al calentamiento global, aunque seg´n el informe de 2007 del Grupo u Intergubernamental para el Cambio Clim´tico es dif´ que esto ocurra en a ıcil el presente siglo. El grupo de Paterson est´ ahoa ra tratando se saber con m´s precia si´n c´mo sucedi´ esta mini glaciao o o ci´n. Han construido un robot capaz o de cortar rodajas de 0.05 micras de espesor a lo largo de caparazones fosilizados de moluscos, lo que dar´ una ıa precisi´n temporal de un d´ Seg´n o ıa. u ellos ser´n capaces de saber la tempea ratura con precisi´n de hace 400 mio llones de a˜os. n

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2009 Edici´n de oto˜o 80 / 108 o n

Pinos testigos del cambio clim´tico a
Una especie concreta de pino revela en sus anillos de crecimiento que la temperatura de la zona monta˜osa en la que vive ha estado subiendo durante las ultimas d´cadas. n ´ e
J. J. Moreno, NeoFronteras

Bristlecone. Foto: M. K. Hughes.

La Naturaleza habla para quien la quiera escuchar. A veces lo hace a trav´s de especies fascinantes, como el e pino bristlecone (Pinus longaeva) que habita en algunas monta˜as, princin palmente de California y Nevada. Estos ´rboles son de los m´s longevos del a a planeta, e incluso se han utilizado sus anillos de crecimiento para calibrar el sistema de dataci´n de carbono 14. El o ejemplar m´s antiguo tiene casi 5000 a a˜os de edad*. n Ahora un grupo de cient´ ıficos de la Universidad de Arizona ha usado estos ´rboles para demostrar que la a temperatura media en las zonas en las que viven ha aumentado m´s desde los a a˜os cincuenta hasta ahora que en los n 3700 a˜os anteriores. n Estos pinos han vivido durante miles de a˜os en las secas laderas de las n monta˜as del oeste de los EEUU, enn tre los 2.500 y 3.500 metros de altitud, pero las poblaciones pueden estar separadas una gran distancia. Este equipo de investigadores analiz´ poo blaciones de ´rboles separados cientos a de kil´metros entre s´ tomando mueso ı, tras de los troncos de ´rboles situados a a distintas alturas. En concreto extrajeron testigos para estudiar el grosor de los anillos de crecimiento. El mayor o menor grosor de los anillos de estos pinos depende de lo bien o mal que le haya ido al ´rbol ese a˜o. A gran ala n tura, donde las temperaturas son generalmente bajas, y el fr´ es el facıo tor limitante, crecer´n m´s conforme a a la temperatura sea m´s moderada. A a alturas m´s bajas esto depender´ de a a la humedad.

En realidad este crecimiento r´pia do por encima de lo normal fue ya notado hace 25 a˜os. Como los camn bios medioambientales afectan al crecimiento de estos pinos y su habilidad de generar madera, los investigadores quer´ saber si el aumento de temıan peratura los estaba afectando. Obviamente hay un l´ ımite (l´ ınea de crecimiento) m´s all´ del cual los ´rboa a a les ya no prosperan, aunque la monta˜a contin´e subiendo. Para ello ton u maron muestras de anillos de crecimiento que abarcaban un lapso temporal que iba desde el presente hasta hace 4600 a˜os. n Incluso despu´s de muertos estos e a ´rboles siguen siendo utiles, pues los ´ anillos de crecimiento de sus troncos pueden calibrarse por solapamiento con otros vivos y as´ tener un regisı tro clim´tico de la zona de 8000 a˜os a n de extensi´n. o Adem´s, estos cient´ a ıficos se valieron de un nuevo m´todo de registro e clim´tico denominado PRISM que no a estaba disponible hace 25 a˜os. Esn te sistema combina registros meteorol´gicos, la topograf´ de la zona y o ıa el clima para obtener conclusiones que sean independientes de factores como la inclinaci´n de la falda monta˜osa. o n Solamente los ejemplares que crec´ a unos 150 metros de la l´ ıan ınea de crecimiento, es decir, a unos 3.300 metros de altitud, mostraron un repentino aumento del grosor de los anillos en las ultimas d´cadas, o lo que es ´ e lo mismo, sufrieron una mayor velocidad de desarrollo. A 3.100 metros de altitud, 220 metros por debajo, estos ´rboles no mosa traban la misma anchura de crecimiento en sus anillos que los que estaban m´s arriba. Esto est´ de acuerdo a a con los factores que limitan el crecimiento: el fr´ a mayor altura y la huıo medad a altura m´s baja. a Hay otro factor que sucede a gran altura, y es el de la fusi´n de o los peque˜os glaciares que hay all´ n ı, fen´meno que aportar´ humedad a o ıa los ´rboles. a Encontraron un correlaci´n clara o

entre los anillos de crecimiento y el aumento de temperatura. Este grupo de investigadores sugiere, a partir de los datos obtenidos, que la temperatura ha estado subiendo en las ulti´ mas d´cadas r´pidamente y que ese a to se corresponder´ con el r´pido auıa a mento de la temperatura (que se sabe esta subiendo en el continente), presumiblemente a consecuencia del cambio clim´tico. a Seg´n los autores el aumento de u la temperatura, aunque s´lo se dieo ra en las monta˜as, tiene efectos en n otras partes de la regi´n situadas muo cho m´s abajo. Las monta˜as son de a n vital importancia a la hora de proporcionar agua para la agricultura, la ganader´ y las ciudades, aunque estas ıa explotaciones y ´reas urbanas est´n a a e altitudes m´s bajas. Si la nieve se dea rrite antes, la monta˜a no podr´ reten a ner agua durante el mismo periodo de tiempo que lo hace ahora, por lo que producir´ un desabastecimiento. a Estos investigadores planean ahora realizar este mismo estudio en otras a ´reas, como en las monta˜as Rocosas n o en los picos San Francisco de Arizona. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen). Audiovisual. * La historia m´s triste sobre estos a arboles se dio en 1964, cuando un estu´ diante (Donald R. Currey), al comprobar que algunos de estos arboles ten´ m´s ´ ıan a de 4000 a˜os, pidi´ permiso para talar n o uno de ellos y as´ medir su edad, ya que ı la herramienta de obtener testigos se le hab´ roto al final del verano (normalıa mente s´lo se extrae un testigo que no o mata al arbol). Increiblemente se lo con´ cedieron y pudo comprobar que, efectivamente, ese ejemplar (Prometheus) era el m´s viejo, con 4844 a˜os en el momena n to de su muerte (provocada). Posteriormente un nuevo an´lisis demostr´ que en a o realidad ten´ 4950 a˜os. ıa n Prometheus se convirti´ en un m´rtir o a y gracias este esc´ndalo el movimiento a conservacionista logro que estos arboles ´ lograran una protecci´n especial. o

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2009 Edici´n de oto˜o 81 / 108 o n

¿Es el calentamiento global inevitable?
Un estudio dice que, dado el actual sistema econ´mico, es muy dif´ evitar el calentamiento global. o ıcil
J. J. Moreno, NeoFronteras

Quiz´s entre las predicciones m´s a a terror´ ıficas de los ultimos tiempos ´ est´ la que dice que el calentamiento e global es ya imparable. Seg´n Tim Garrett, profesor en la u Universidad de Utah, las emisiones de di´xido de carbono no se pueden estao bilizar, no ya disminuir, a no ser que la econom´ mundial colapse totalmenıa te o se construya el equivalente a una central nuclear cada d´ Algo que en ıa. la pr´ctica parece imposible. a El estudio llega a varias conclusiones de las que se pueden extraer las siguientes a modo de resumen que: - El ahorro de energ´ o la eficienıa cia no hacen que se consuma menos energ´ en su lugar hace que la ecoıa, nom´ crezca y se acelere el consumo ıa de energ´ ıa. - Existe una constante a lo largo de la historia que liga el uso global de la energ´ a la productividad econ´miıa o ca acumulada ajustada por la inflaci´n. As´ que no es necesario consideo ı rar el crecimiento de la poblaci´n y el o est´ndar de vida para predecir el cona sumo de energ´ y la resultante emiıa si´n de di´xido de carbono. o o - La estabilizaci´n de las emisiones o al ritmo actual requerir´ aproximadaıa mente unos 300 Gigavatios de potencia de energ´ nuevos cada a˜o libres ıa n de emisiones. O lo que es lo mismo, el equivalente a construir una central nuclear nueva cada d´ Seg´n Garrett ıa. u no hay otra manera sin afectar gravemente la econom´ ıa. Algunos economistas han criticado fuertemente el estudio argumentando la carencia de conocimientos econ´mio cos de su autor. Garret se defiende que

ha usado una aproximaci´n econ´mio o ca a un problema que en realidad es f´ ısico y como consecuencia ha llegado a un modelo de crecimiento econ´mico o global diferente al convencional. Garret considera que la civilizaci´n es como un motor t´rmico que o e consume energ´ y produce trabajo en ıa forma de producci´n econ´mica. Sin o o consumo de energ´ la civilizaci´n no ıa o valdr´ nada, es la energ´ la que manıa ıa tiene el valor econ´mico. Si nos faltase o energ´ la civilizaci´n colapsar´ ıa o ıa. Seg´n ´l la acumulaci´n del la prou e o ducci´n econ´mica en el curso de la o o Historia est´ ligada al consumo de a energ´ por un factor constante evaıa luado en 9,7 ± 0,3 milivatios por d´lar o (ajustado por inflaci´n). Llega a esta o conclusi´n a partir de datos sobre el o producto interior bruto y la estimaci´n de la producci´n econ´mica a lo o o o largo de los ultimos 2000 a˜os. Lue´ n go investig´ las implicaciones que esto o tiene para las emisiones de di´xido de o carbono. Seg´n Garret los economistas u creen que se necesita tener en cuenta la poblaci´n y el est´ndar de vio a da para estimar la productividad, pero que en su modelo la unica cosa que ´ se necesita es saber c´mo de r´pido es o a el aumento en el consumo de energ´ ıa. Seg´n ´l son precisamente la poblau e ci´n y el est´ndar de vida los que se o a ajustan a la disponibilidad de energ´ ıa. Seg´n Garret todo esto significa u que la aceleraci´n en las emisiones de o di´xido de carbono es dif´ que camo ıcil bie pronto porque el uso de la energ´ ıa actual est´ ligado a la productividad a econ´mica del pasado. o Seg´n este modelo la civilizaci´n u o evoluciona en un ciclo de retroalimentaci´n espont´neo mantenido s´lo por o a o el consumo de energ´ y la incorpoıa raci´n de materia medioambiental. Al o crecer consume m´s y en consecuencia a crece m´s y puede consumir m´s. a a Lo m´s provocativo del modelo de a Garret, y que es contrario a lo que cre´ antes del estudio, quiz´s sea la ıa a afirmaci´n de que el ahorro de energ´ o ıa no reduce el uso de energ´ sino que ıa, hace crecer la econom´ y por tanto ıa

el uso de energ´ Seg´n Garret hacer ıa. u a la civilizaci´n m´s eficiente simpleo a mente le permite crecer m´s r´pido y a a consumir m´s energ´ a ıa. “S´lo estoy diciendo que no es realo mente posible ahorrar energ´ de una ıa manera significativa porque la actual tasa de consumo de energ´ est´ deıa a terminada por la producci´n econ´mio o ca del pasado. . . Ahorrar energ´ haıa ce sentir bien, y eso est´ bien, pero no a deber´ de haber pretensiones de que ıa esto marcar´ una gran diferencia.” a Pese a todo Garret contin´a usanu do su bicicleta, tomando el autob´s, u utilizando una cuerda de tender ropa tradicional y una segadora de c´sped e manual. Seg´n Garret a la hora de dismiu nuir las emisiones de gases de efecto invernadero frecuentemente se discuten estrategias como el ahorro de energ´ reducir la poblaci´n, usar ıa, o fuentes de energ´ alternativas. . . Peıa ro casi nadie menciona una: disminuir el est´ndar de vida, que adem´s se a a dar´ de todos modos si hay una fuera te crisis energ´tica o si la econom´ e ıa colapsa. Garret cree que el sistema es determinista. La poblaci´n y el est´ndar de o a vida son s´lo una funci´n de la actual o o eficacia energ´tica. Esto deja el came bio a fuentes de energ´ que no emiıa tan di´xido de carbono como la unio ´ ca opci´n disponible. Pero para poder o estabilizar las emisiones (no ya reducirlas) deber´ ıamos de pasarnos a ese tipo de fuentes de energ´ a un ritmo ıa de un 2,1 % anual, que es el equivalente a construir una central nuclear al a˜o. n “Si la sociedad invierte suficientes recursos en nuevas fuentes de energ´ ıa que no emitan di´xido de carbono, eno tonces quiz´s pueda continuar creciena do sin aumentar el calentamiento global.” Garret advierte que su estudio no es una invitaci´n a la inacci´n, pero o o que no est´ claro que las decisiones a pol´ ıticas tengan la capacidad de cambiar el curso futuro de la civilizaci´n. o Fuentes y referencias: Nota de prensa., Ilustraci´n : Wikimedia. o

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2009 Edici´n de oto˜o 82 / 108 o n

M´s deshielo polar a
Tanto en el casquete polar norte como en el sur los nuevos estudios apuntan, una vez m´s, a una a aceleraci´n del deshielo debido al cambio clim´tico. o a
J. J. Moreno, NeoFronteras

Extensi´n de los hielos polares (los colores representan distintos tipos de o hielo) en los a˜ os recientes y en la misma ´poca del a˜ o. Foto: NOAA. n e n

Extensi´n de los hielos polares (los o colores representan distintos tipos de hielo) en los a˜os recientes y en la misn ma ´poca del a˜o. Foto: NOAA. e n Ahora que unos hackers negacionistas han irrumpido en el sistema inform´tico del Centro para el Cambio a Clim´tico del Reino Unido, y publicaa do cientos de correos electr´nicos pero sonales y documentos para desprestigiar la ciencia del clima, no est´ de a m´s fijarnos en unas noticias cualesa quiera referidas al cambio clim´tico de a las muchas que hay, sobre todo de cara a la futura (y parece que ya fracasada de antemano) reuni´n de Copeno hague. Viajemos primero al norte para comprobar que el deshielo se est´ acea lerando. Michiel van den Broeke de la Universidad de Utrecht (Holanda) y sus colaboradores calculan la diferencia entre la acumulaci´n de nieve en o Groenlandia y el hielo que vierrte al mar. Entre 2000 y 2008 se han vertido de forma neta 1500 kil´metros c´bicos o u de hielo y esta tasa de vertido est´ aua mentando en el tiempo. Adem´s comparan los resultados a de su modelo con los datos procedentes del sistema de sat´lites GRACE, e que es capaz de medir la masa de hielo a trav´s de la fuerza de gravedad e que ejerce, comprobando que ambos resultados concuerdan en l´ ıneas generales. Seg´n esto Groenlandia contribuu ye a la elevaci´n del nivel del mar gloo bal en 0,46 mm anuales, pero el ritmo se est´ acelerando y desde 2006 los vea ranos c´lidos hacen que esa contribua

ci´n se eleve a 0,75 mm anuales. o Se estima que en total, debido a las distintas contribuciones, en la actualidad el nivel del mar se eleva 3 mm anuales en promedio. La situaci´n no parece mejor al o otro lado del mundo. El hielo ant´rtia co, que una vez parec´ no verse afecıa tado por el cambio clim´tico, piera de, seg´n un estudio reciente miles de u millones de toneladas de hielo desde 2006. Este deshielo podr´ aumentar ıa el nivel del mar en el futuro. Los cient´ ıficos est´n preocupados a sobre una posible fusi´n de la paro te Oeste de la Ant´rtida, que contiea ne tanta agua congelada como hacer subir el nivel del oc´ano en 5 metros. e Jianli Chen y sus colaboradores de University of Texas han analizado recientemente cerca de siete a˜os de dan tos de la interacci´n entre el oc´ano y o e los hielos ant´rticos. Los datos inclua yen los recopilados por el sistema de sat´lites GRACE que, como ya sabee mos es capaz de medir el cambio en el campo gravitatorio terrestre inducido por este tipo de fen´menos. o Ha podido comprobar que la placa Oeste vierte cada a˜o al oc´ano un n e promedio de 132.000 millones de toneladas de hielo, mientras que la Este vierte 26.000 millones de toneladas. Hasta ahora se cre´ que esta ıa p´rdida se compensaba por la acumue laci´n de nieve en el continente, pero o estos investigadores llegan a la conclusi´n de que la Ant´rtida es ahora un o a contribuidor neto de agua al oc´ano. e En 2007 el Grupo Intergubernamental para el Cambio Clim´tico a

(IPCC) predijo una subida del nivel del mar de entre 18 cm a 59 cm para 2100, pero puede que se quede corta. Una subida espectacular da˜ar´ n ıa los f´rtiles deltas donde hay muchos e cultivos, sobre todo en pa´ ıses en v´ ıa de desarrollo como Bangladesh, y borrar´ del mapa pa´ ıa ıses enteros que ahora est´n constituidos por archia pi´lagos de peque˜as islas. Otras ree n giones m´s ricas como Florida y Hoa landa tambi´n sufrir´ graves consee ıan cuencias. En ´ste ultimo pa´ las autoe ´ ıs ridades ya est´n aumentando la altura a de los diques. A esto tambi´n habr´ que sumar e ıa una noticia reciente sobre la capacidad de absorci´n del di´xido de caro o bono por parte del oc´ano. Al parecer e la capacidad de absorci´n de este gas o por parte de los oc´anos est´ disminue a yendo debido a que ´stos se est´n ya e a saturando. Conforme los mares se acidifican pierden capacidad de absorber m´s di´xido de carbono. Este efecto a o ya hab´ sido predicho, pero es la priıa mera que se logra medir este hecho. Tambi´n, seg´n un nuevo estudio, e u la tasa de emisiones de di´xido de caro bono no s´lo no ha disminuido en los o ultimos a˜os, sino que ha aumentado ´ n y encaja en al las opciones m´s pesia mistas del IPCC. Fuentes y referencias: Art´ ıculo original 1., Art´ ıculo original 2., Nota de prensa., Noticia de NOAA, Reportaje ´ del NOAA sobre el Artico., Reportaje sobre la absorci´n de CO2 en el mar. o

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2009 Edici´n de oto˜o 83 / 108 o n

Acidez oce´nica y gigantismo a
El efecto de la acidez oce´nica es muy desigual dependiendo de la especie que la sufra. Incluso puede a hacer que los organismos produzcan exoesqueletos m´s grandes. a
J. J. Moreno, NeoFronteras

(2850 ppm). Se espera que el segundo y tercer caso se den a lo largo del presente siglo y el ultimo que no se d´ en ´ e much´ ısimo tiempo, aunque se corresponder´ con el nivel ıa atmosf´rico de di´xido de carbono del Cret´cico de hace e o a 100 millones de a˜os (y en esa ´poca hab´ animales con n e ıa exoesqueletos calc´reos). a Seg´n publican en la revista Geology los resultados u fueron sorprendentes. Los cangrejos, gambas y bogavantes azules prosperaron en el nivel m´s alto de acidez, consa truyendo caparazones m´s pesados. Esto les har´ ser m´s a ıa a resistentes al ataque de los predadores. Sin embargo, las ostras, vieiras, corales y gusanos tubo sufrieron el aumento de acidez, respondiendo con exoesqueletos m´s finos y fr´giles. a a El erizo lapicero de la izquierda fue expuesto al altos niveles de acidez causada por di´xido de carbono, el de la o derecha no. Foto: Tom Kleindinst, Woods Hole Oceanographic Institution. Los peor parados fueron las langostas gigantes, almejas y erizos lapiceros, cuyos exoesqueletos fueron disueltos completamente al nivel m´s alto de concentraci´n de a o di´xido de carbono estudiado. o Los cangrejos, gambas y bogavantes azules prosperaron en el nivel m´s alto de acidez, a construyendo caparazones m´s pesados. a Seg´n descubrieron los investigadores, la susceptibiliu dad a la acidez depende en parte del tipo de carbonato c´lcico que el animal forma, pero la mineralog´ no es el a ıa unico factor. Si algunos organismos, como el alga verde ´ calc´rea, son capaces de controlar el pH justo en los lugaa res de calcificaci´n relegando el ´cido en las aguas circuno a dantes, entonces pueden prosperar. Pero este mecanismo consume energ´ (aunque Ries no sabe cu´nta), por lo que ıa a tendr´ un efecto en el balance energ´tico del organismo, ıa e que podr´ ir en detrimento de su sistema inmunitario. ıa Todo esto indica que la respuesta a la acidificaci´n o oce´nica ser´ m´s compleja de lo que en principio se imaa a a gin´. o Seg´n dice Robert Steneck, de University of Maine, u hasta ahora el pensamiento ha sido que seg´n subiera la u acidez del oc´ano el costo de la calcificaci´n continuar´ e o ıa subiendo y a los organismos les costar´ cada vez m´s forıa a mar sus exoesqueletos, por tanto este resultado es, como m´ ınimo, sorprendente. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Noticia en Science. Art´ ıculo original (resumen). Acidificaci´n y declive de los moluscos. o

Animales expuestos a niveles de acidez actuales (abajo) y sometidos a un nivel de 2850 ppm (arriba). Foto: Justin Ries, University of North Carolina.

Ve´ ıamos hace poco en esta misma web c´mo la acidificao ci´n del oc´ano, debida a nuestras emisiones de di´xido de o e o carbono, est´ afectando a los moluscos. El resultado era a una atrofia sobre la especies estudiadas. Ahora un nuevo estudio revela el efecto que tiene esta acidez sobre otras especies, concretamente sobre ciertos artr´podos marinos, es diferente y pueden sufrir una hio pertrofia. De esta manera la acidificaci´n dificulta la foro maci´n de conchas en unos moluscos, pero incentiva la o formaci´n de caparazones en otras especies. Estos otros o animales crecen m´s y obtienen una protecci´n extra frena o te a los depredadores. La situaci´n frente a la acidificaci´n parece ser m´s o o a compleja de lo que a primera vista parec´ ıa. Muchos habitantes del mar construyen sus exoesqueletos con carbonato c´lcico, por lo que a primera vista es a f´cil predecir que una aumento de la acidez dificultar´ su a ıa formaci´n, haciendo a estos organismos m´s susceptibles o a de ser consumidos por los depredadores y, por tanto, se producir´ un estr´s en los ecosistemas marinos. ıa e Justin Ries de University of North Carolina en Chapel Hill, predice que no todos los organismos responder´n a de la misma manera al aumento de acidez porque utilizan un m´todo diferente para construir sus esqueletos de e carbonato. Junto a sus colaboradores del Woods Hole Oceanographic Institution en Massachusetts expuso 18 especies distintas de organismos marinos a agua de mar con cuatro niveles distintos de acidez: nivel actual (equivalente a 400 ppm de CO2), doble que el nivel preindustrial, triple que el nivel preindustrial y 10 veces el nivel preindustrial
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PALEONTOLOG´ IA

Paleontolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 84 / 108 o n

La r´pida extinci´n de los grandes mam´ a o ıferos
Un estudio dice que los grandes mam´ ıferos de Norteam´rica desaparecieron entre hace 13800 y 11400 e a˜os. n
J. J. Moreno, NeoFronteras

Hubo un tiempo en el que el hombre conoci´ a los mam´ o ıferos gigantes de Norteam´rica. En aquel momento primigee nio, primordial, la Naturaleza de ese continente estaba sin alterar, totalmente virginal. Un mundo nuevo, maravilloso, se abr´ delante de los ojos de aquellos humanos que ıa pon´ pie en el nuevo continente por primera vez en la ıan prehistoria. Delante de sus rostros probablemente pasmados de fascinaci´n, corr´ los mamuts o los mastodontes, o ıan y trataban de pasar desapercibidos los perezosos gigantes. Pero no todo era perfecto, y el continente pronto conocer´ la p´rdida de la inocencia. Durante el Pleistoceno ıa e entre hace 40.000 y 10.000 a˜os Norteam´rica perdi´ el n e o 50 % de todas sus especies de grandes mam´ ıferos. En total desaparecieron 35 g´neros distintos. e J. Tyler Faith y Todd Surovell de University of Wyoming revelan ahora que esta extinci´n masiva se dio en un o instante desde el punto de vista geol´gico. o Desde hace tiempo se viene debatiendo en los c´ ırculos acad´micos sobre qu´ caus´ esta extinci´n. Se han elaboe e o o rado distintas teor´ que tratan de explicarlo: un cambio ıas clim´tico abrupto, un impacto cometario, una epidemia, a una explosi´n supernova cercana, la aparici´n del ser huo o mano y sus h´bitos de caza. Algunos creen que incluso se a pudieron varios de esos factores a la vez o incluso ninguno de ellos. La posibilidad de que los humanos contribuyeran a la extinci´n de estos animales no es tan descabellada como o parece. De todos es sabida la ley de optimizaci´n del forrao jeo, que aplicada al ser humano viene a decir que primero se da caza a los grandes animales, pues una vez cobras una pieza se tiene comida para mucho tiempo, compensando holgadamente a la energ´ gastada en su caza. Una vez se ıa dado cuenta de los animales m´s grandes de la regi´n se a o pasa a cazar los animales m´s grandes que quedan, pues a ya es rentable cazarlos al no quedar otros. Y as´ sucesiı

vamente. Con el tiempo se van eliminando especies hasta que el ecosistema es tan pobre que los habitantes de la regi´n consumen insectos de manera habitual. o Las distintas causas pueden adem´s estar relacionadas. a De este modo un impacto cometario puede que est´ relae cionada con el cambio clim´tico, pues un impacto levana tar´ polvo y ceniza a la atm´sfera cambiando la irradiaıa o ci´n solar y los ciclos meteorol´gicos. o o Un dato importante que puede ayudar a aclarar este misterio es la cronolog´ de las extinciones, pues no es lo ıa mismo que las especies vayan desapareciendo durante millones de a˜os que lo hagan de la noche a la ma˜ana. Es n n decir, podr´ ser un proceso gradual o s´bito, dependienıa u do de si es uno u otro las causas que lo provocaron ser´ ıan distintas. Pero el registro f´sil siempre est´ incompleto y no es o a f´cil establecer esta cronolog´ En este caso en particular a ıa. no se sabe si las especies ya hab´ desaparecido al final ıan del Pleistoceno o simplemente todav´ no se han descuıa bierto f´siles de esa ´poca o posteriores que demuestren lo o e contrario. Seg´n las investigaciones realizadas por Faith y Surou vell todo apunta a que los datos encajan mejor con una s´bita desaparici´n de estas especies entre hace 13800 y u o 11400 a˜os. Esto apoyar´ las teor´ que afirman que esta n ıa ıas extinci´n se debi´ al impacto de un cometa o a la activio o dad de caza de los humanos, que llegaron al continente por esas fechas. Tambi´n se podr´ deber a un cambio clim´tie ıa a co abrupto. Seg´n Faith es posible que incluso se dieran u todos estos factores a la vez. El caso es que ya no podemos ver m´s mamuts, masa todontes o perezosos gigantes. Todos ellos desaparecieron para siempre de la faz de la Tierra. Pero sobrevivieron los bisontes, los mismos que nuestros antepasados pintaban en las paredes de las cuevas, animales que llegaron a formar manadas gigantes, ahora absolutamente diezmadas. En nuestras manos est´ evitar m´s extinciones. Traa a bajar por ese objetivo es mucho m´s productivo que laa mentarse por las especies que ya nunca volver´n. Aunque a siempre sea interesante estudiar las extinciones del pasado. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original. M´s pruebas de impacto cometario que elimin´ a los maa o muts. El ser humano no extingui´ los mamuts de Alaska. o El cometa que acab´ con los mamuts. o Una supernova podr´ haber causado la extinci´n de los ıa o grandes mam´ ıferos. Ilustraci´n por Mauricio Anton. o

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PALEONTOLOG´ IA

Paleontolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 85 / 108 o n

Supervivientes de la extinci´n del P´rmico o e
Encuentran en una colecci´n de f´siles de un museo una especie que sobrevivi´ a la extinci´n del o o o o P´rmico en lo que hoy es la Ant´rtida. e a
J. J. Moreno, NeoFronteras La mayor extinci´n masiva conocida o en la historia biol´gica de este planeo ta se dio hace 252 millones de a˜os, n justo al final del P´rmico. Hay varias e teor´ que tratan de explicar esta exıas tinci´n, alguna de ellas apunta a un o calentamiento global. El hallazgo de nuevos ejemplares de f´siles sugiere que algunos animales o sobrevivieron a esta extinci´n porque o durante un tiempo pudieron refugiarse en el clima m´s fr´ de la Ant´rtida. a ıo a J¨rg Fr¨bisch, Kenneth D. Angielczyk o o y Christian A. Sidor han identificado este pariente distante de los mam´ ıferos, Kombuisia antarctica, que aparentemente sobrevivi´ a esta extinci´n o o en lo que hoy es la Ant´rtida. El an´lia a sis de su cr´neo indica que este animal a era un peque˜o herb´ n ıvoro y que estaba m´s emparentado con los mam´ a ıferos que con los reptiles. La nueva especie pertenece a un gran grupo de animales extintos relacionados con los mam´ ıferos denominados anomodontos, muy extendidos en la ´poca anterior a la extinci´n, y que e o constitu´ el grupo de animales coıan medores de plantas dominantes en ese momento. Los miembros de este grupo cavaban madrigueras en la tierra, caminaban por el suelo o trepaban por los a ´rboles. Sin embargo, Kombuisia antarctica, que ten´ el tama˜o de un gaıa n to dom´stico peque˜o, era diferente a e n los mam´ ıferos actuales. Pon´ huevos, ıa no cuidaba a las cr´ no ten´ pelo ıas, ıa y probablemente no era de sangre caliente. Este animal no es un antepasado directo de los mam´ ıferos actuales, pero estaba entre los pocos linajes de animales que sobrevivieron a una de las mayores extinciones conocidas. Los cient´ ıficos todav´ est´n debaıa a tiendo la causa que provoc´ esta exo tinci´n masiva. Se la ha asociado con o erupciones volc´nicas masivas en lo a que ahora es Siberia. Erupciones que provocaron un aumento del efecto invernadero debido a la liberaci´n de o

gases, y por tanto un calentamiento global. Adem´s, se produjeron lluvias a a ´cidas y posibles cambios en la qu´ ımica oce´nica. a En esa ´poca lo que hoy es la e Ant´rtida no estaba en la localizaci´n a o actual, justo en el polo sur, sino que se encontraba en una latitud un poco m´s benigna, en concreto, a 60 grados a al sur del ecuador. No estaba cubierta por nieve o glaciares y all´ hab´ una ı ıa rica fauna y flora.

Ilustraci´n donde se muestra la o localizaci´n donde se encontr´ a o o Kombuisia antarctica y una reconstrucci´n de c´mo pudo ser el o o animal. Foto: J¨rg Fr¨bisch, Keno o neth D. Angielczyk, y Christian A. Sidor.

La Ant´rtida fue el refugio de este a animal. Esto no se deber´ a una emiıa graci´n estacional, sino a cambios a o largo plazo que hicieron llevar el h´bia tat de este animal cada vez m´s hacia a el sur. La nueva especie pertenece al grupo de los anomodontos.

Las pruebas f´siles sugieren que los o animales de peque˜o y mediano tan ma˜o fueron m´s exitosos a la hora de n a sobrevivir a la extinci´n que los grano des animales, quiz´s debido a que los a m´s peque˜os pod´ pasar por perioa n ıan dos de hibernaci´n y sobrevivir de eso te modo a un ambiente menos favorable. En trabajos previos realizados por Fr¨bisch se predec´ que animales coo ıa mo Kombuisia antarctica deber´ haıan ber vivido en el Tri´sico (posterior a la a extinci´n) en la Ant´rtida. Se encono a traron ejemplares parecidos en lo que es hoy es Sud´frica, por lo que ´stos a e podr´ haber emigrado desde all´ a Fuentes y referencias: ıan ı la Ant´rtida, ya que estas dos regio- Nota de prensa. a nes estaban unidas en aquella ´poca. Art´ e ıculo original (resumen).

Adem´s de K. antarctica se cree a que otro vertebrado, Lystrosaurus mccaigi, tambi´n sobrevivi´ en el refugio e o ant´rtico. a Seg´n Fr¨bisch, el descubrimiento u o rellena un hueco del registro f´sil y o contribuye a entender mejor la supervivencia de los vertebrados a la extinci´n que se dio al final del P´rmico o e desde el punto de vista geogr´fico y a ecol´gico. o El equipo encontr´ f´siles de la o o nueva especie entre otros espec´ ımenes recolectados hace m´s de tres d´caa e das en la Ant´rtida y pertenecientes a a la colecci´n del Museo Americano de o Historia Natural. En la ´poca en que e fueron recolectados los paleont´logos o que trabajaban en la Ant´rtida se cena traron en la b´squeda de pruebas de la u existencia del supercontinente Pangea y de c´mo se fragment´. o o Seg´n Angielczyk, encontrar f´siu o les ahora, en las duras condiciones ant´rticas, es dif´ a ıcil, pero merece la pena. Una vez pasada esta extinci´n, la o vida en la Tierra se recuper´ una vez o m´s. Luego sufrir´ otras extinciones. a ıa Pero el continente ant´rtico, una vez a aislado de los dem´s, sigui´ como un a o barco suicida en direcci´n sur en una o loca carrera desenfrenada hacia la autodestrucci´n. La carga de animales y o plantas que portaba, incapaz de poder escapar, finalmente desapareci´. Todo o fue cubierto por los hielos perpetuos. La Naturaleza, que una vez fue benigna a nuestros ojos al dar una oportunidad, fue esta vez cruel y despiadada. All´ bajo kil´metros de hielo, ı, o quiz´s se conserven las pruebas de esta a tragedia. Nosotros s´lo podemos exo plorar las zonas expuestas en busca de la verdad y recapacitar, una vez m´s, a sobre la indiferencia del Universo y el valor de la contingencia en una historia biol´gica que nos vio nacer. o

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2009 Edici´n de oto˜o 86 / 108 o n

“Ver” con la lengua
Un dispositivo comercial permite a los ciegos “ver” con la lengua.
env´ informaci´n al cerebro parece un buen lugar para ıan o realizar esta idea. Despu´s de unos 15 minutos usando este aparato, un e ciego puede ya interpretar parte de la informaci´n espacial o que le rodea. Como cualquier otra cosa hay que aprender a usarlo, aunque al principio sea un poco extra˜o para el n usuario, con una sensaci´n en la lengua similar a la que se o tiene cuando se bebe una bebida carbonatada. Sin embargo, los pacientes aprenden a usarlo r´pidaa mente y al poco son capaces de encontrar las puertas, leer letras y n´meros, agarrar tazas de caf´ o usar cubiertos a u e la hora de comer. William Seiple, director de investigaci´n de la ONG o Lighthouse International, cuenta c´mo un individuo coo menz´ a llorar de emoci´n la primara vez que “vio” una o o letra con este dispositivo. Muchas de las personas que se quedan ciegas est´n desesperadas por volver a tener visi´n. a o Seg´n el NIH norteamericano hay al menos un mill´n de u o La “piruleta” tiene 20×20 electrodos. estadounidenses de m´s de 40 a˜os legalmente ciegos. a n Scientific American se hace eco de la salida al mercado de Se espera que BrainPort se venda a finales de este a˜o n un dispositivo que permite a los ciegos tener cierta cona unos 10.000 d´lares la unidad. o ciencia de su entorno visual. Los investigadores no saben todav´ si la informaci´n ıa o El producto consiste en una “piruleta” con 20×20 eleces transmitida al c´rtex visual o al c´rtex somatosensorial, o o trodos que se coloca sobre la lengua. El dispositivo se basa que es donde se interpretan los datos t´ctiles. Habr´ que a a en una primera demostraci´n de la idea hecha en 2003 por o hacer estudios al respecto. Tampoco se aclara qu´ pasa con e Wicab, una compa˜´ de Middleton (EEUU). nıa las personas que ya nacieron ciegas o se quedaron ciegas a El sistema se llama BrainPort y trata, en la medida de corta edad. lo posible, suplir la informaci´n visual que los dos millones o Es de suponer que en el futuro se vaya perfeccionando de nervios ´pticos transmiten al cerebro. Nuestros ojos no o este sistema. ven, en realidad env´ la informaci´n al cerebro y ´ste ıan o e la interpreta en forma de im´genes. Si los ojos o los nera vios est´n da˜ados entonces no llega tal informaci´n y el a n o cerebro no puede elaborar im´genes. Por eso se pens´ en a o el pasado en el implante de electrodos directamente en la regi´n visual del cerebro (c´rtex visual) de los invidentes, o o pero esta t´cnica es muy invasiva. e Se espera que BrainPort se venda a finales de este a˜ o a unos 10.000 d´lares la unidad. n o En su lugar, este nuevo producto comercial usa los nervios de la lengua para transmitir la informaci´n al cerebro. o Sobre la lengua se coloca una placa de nueve cent´ ımetros cuadrados sobre la que hay una matriz de 400 electrodos que estimulan la lengua, “proyectando” una imagen de 20×20 p´ ıxeles. Esta matriz crea un patr´n de estimuo laci´n el´ctrica basado en la imagen, procesada por una o e CPU, que env´ una c´mara situada en la montura de unas ıa a gafas que porta el invidente. El sistema tiene un mando que permite al usuario controlar el “brillo” de la imagen o hacer zoom. La imagen es en blanco y negro que es traUna supuesta invidente usando BrainPort. ducida a la presencia o no de estimulaci´n el´ctrica. o e Debido a la humedad reinante en la boca el contacto el´ctrico es muy bueno y adem´s la lengua es bastante sene a Fuentes y fotos: Scientific American, n´mero de octuu o sible a la electricidad. Como la lengua tiene nervios que bre de la edici´n americana.
J. J. Moreno, NeoFronteras

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2009 Edici´n de oto˜o 87 / 108 o n

Testosterona y generosidad
A mayor testosterona menos generosos somos, pero m´s intenso es nuestro amor por la equidad, a incluso pagando un coste.
J. J. Moreno, NeoFronteras

El ser humano cree que es libre y que est´ en posesi´n del control de a o su vida, pero nuestro comportamiento depende de muchos factores, inclu-

so de nuestro nivel hormonal. Es la raz´n por la cual en algunos estudios o de comportamiento se excluyen a las mujeres, porque su respuesta depende mucho del momento del ciclo en el que se encuentren. Pero las hormonas no afectan s´lo o a las mujeres, tambi´n los hombres e se ven condicionados por ellas. Hace tiempo un estudio demostraba que por las ma˜anas, cuando los niveles de n testosterona son altos, los agentes comerciales registraban m´s beneficios, a pero ese estudio no pudo establecer una clara conexi´n causa-efecto. o Ahora Karen Redwine de Whittier College en California puede afirmar que efectivamente la testosterona hace que los hombres sean m´s taa ca˜os. Esta investigadora y Paul Zak n del Claremont Graduate University en California administraron testosterona a 25 estudiantes voluntarios y comprobaron el efecto que ten´ en su graıa do de generosidad. A todos ellos se les administr´ adem´s un placebo sin o a

la hormona en una de las rondas para tener una l´ ınea base de control. Ni los participantes ni los investigadores sab´ qu´ estudiantes hab´ ingeriıan e ıan do y cu´ndo la hormona hasta despu´s a e de haber realizado todas las pruebas. Las pruebas consist´ b´sicamenıan a te en jugar al juego del ultim´tum. a En ´l dos oponentes se disponen a e apropiarse de un dinero procedente de un monto determinado proporcionado por los investigadores. El proponente ofrece un reparto a su antojo al otro y si el segundo acepta se queda cada uno con lo que dice ese reparto. Si el segundo no est´ de acuerdo con el rea parto ninguno se lleva el dinero. En este caso en concreto se trataba de repartir 10 d´lares y cada participante o jugaba en ambos papeles con otros a trav´s de un sistema inform´tico que e a garantizaba el anonimato, tanto bajo los efectos de la hormona como s´lo o bajo el efecto del placebo.

Por una lado la testosterona empuja a los hombres a ser menos generosos, pero por otro los empuja a demandar repartos m´s a equitativos.
Analizando los resultados, los investigadores pudieron comprobar que efectivamente la potente hormona ten´ efecto sobre los resultados del ıa juego. En promedio la testosterona produc´ una reducci´n en la generoıa o sidad del 27 %, ya que la oferta del proponente al contrario ca´ de 2,15$ ıa a 1,57$. Una variedad m´s potente de tesa tosterona la DHT (dihidrotestosterona) produjo un impacto a´n mayor. u Los hombres que portaban altos niveles de ella en sangre ofrec´ s´lo 55 ıan o centavos de los 10 d´lares en promeo dio, mientras que los que ten´ meıan nos de esta hormona ofrec´ 3,65$ en ıan promedio. Adem´s, la DHT estaba asociada a con una mayor propensi´n a castigar o al contrario. Los hombres con altos niveles de esta hormona rechazaban ofertas de 4 d´lares de los 10 del mono to, mientras que los que ten´ bajos ıan niveles s´lo castigaban por debajo de o los 2,15$ en promedio. Por una lado la testosterona empuja a los hombres a ser menos generosos, pero por otro los empuja a demandar una mayor parte del dinero aunque fuera pagando un coste por ello (no recibir nada) para castigar al proponente. Pero el rechazo de ofertas poco generosas hace que se fuercen repartos m´s equitativos. a Un factor biol´gico importante en o la din´mica de la testosterona a tener a en cuenta es el papel de la hormona oxitocina. Esta otra hormona influye positivamente en la generosidad. Un estudio de 2007 del grupo de Zak encontr´ que la oxitocina aumenta la geo nerosidad en un 80 %. Seg´n Redwine u la testosterona bloquea el efecto de la oxitocina en el cerebro. “Puede que la creaci´n de estos machos alfa se deba o a la inhibici´n de la oxitocina”, afiro ma. Fuentes y referencias:: New Scientist. Juego del ultim´tum en NeoFronteras. a Foto cabecera: Departamento de justicia de EEUU.

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2009 Edici´n de oto˜o 88 / 108 o n

Curaci´n de paraplejia en ratas o
Una terapia con c´lulas madre permite curar ratas con lesiones medulares cervicales y allana el e camino a los ensayos en humanos.
J. J. Moreno, NeoFronteras

tura espec´ ıfica de la columna vertebral y la parte del cuerpo que queda por debajo pierde comunicaci´n con el ceo rebro, apareciendo entonces la par´lisis. De este modo, el a enfermo pierde el control sobre los esf´ ınteres, su capacidad sexual, su capacidad motora. . . Si el da˜o se produce muy n arriba, en las v´rtebras del cuello, las consecuencias son e devastadoras, la v´ ıctima se queda tetrapl´jica y, a veces, e incluso ni siquiera puede respirar por s´ misma. Se convierı te en una cabeza pegada a un cuerpo inerte que no siente ni controla. La situaci´n para algunas de estas personas es demao siado triste y penosa, y pueden entrar en depresi´n e ino cluso pedir la eutanasia en vista de las nulas esperanzas que tienen de recuperaci´n. o De este modo, el gran invento evolutivo de la notocorda, aparecido hace unos 550 millones de a˜os, y que dio n lugar a Pikaia o, m´s tarde, a Haikouella y todos los cora dados y vertebrados que vinieron despu´s, se convierte en e una maldici´n en caso de lesi´n medular. o o

Foto: University of California - Irvine.

Cuando nos cuentan las terribles estad´ ısticas de los accidentes de tr´fico o de los accidentes laborales no nos a suelen decir que algunas veces las v´ ıctimas que sobreviven quedan en muy malas condiciones. Una de las situaciones m´s dram´ticas es cuando el enfermo queda parapl´jico, a a e casi siempre con escasas o nulas expectativas de curaci´n. o B´sicamente la m´dula espinal queda da˜ada a alguna ala e n

Las ratas que recibieron tratamiento recuperaron en un 98 % de su capacidad motora, frente a s´lo un 38 % de las que no lo recibieron. o
Cualquier descubrimiento m´dico en este campo, pese e a que se tarda muchos a˜os en poderse aplicar en humanos, n supone un rayo de esperanza para estas personas. Tambi´n e merece la pena sacrificar unas ratas de laboratorio o usar c´lulas madre si con ello se avanza en m´todos de curaci´n. e e o Cuando hace unos a˜os se dio el estallido en la invesn tigaci´n sobre c´lulas madre enseguida se pens´ en utilio e o zarlas en terapias para la curaci´n de paraplejias. Desde o entonces se han hecho avances prometedores en este campo (alguno cubierto por NeoFronteras), con resultados positivos en la curaci´n de par´lisis en ratas. o a En enero pasado la FDA norteamericana dio permiso para aplicar este tipo de t´cnicas a humanos con lesiones e medulares localizadas en las v´rtebras tor´cicas, pero no e a sobre las cervicales debido a que los ensayos preliminares en ratas no se hab´ completado. ıan Ahora Hans Keirstead, de la Universidad de California en Irvine, y su equipo publican en Stem Cells sus resultados al respecto, que completan esos ensayos y son bastante prometedores. Esperan que la FDA autorice pronto los ensayos cl´ ınicos en personas con lesiones medulares en las cervicales, enfermos que representan el 52 % del total en este tipo de lesiones y los que peores condiciones de vida tienen. Seg´n Keirstead la terapia practicada en los roedores u “fue fenomenal”. Dice que si s´lo una fracci´n de esos beo o neficios se da en humanos ya ser´ un logro importante. ıa En los experimentos se practicaron lesiones medulares a un grupo de ratas a la altura del cuello. Una parte no recibi´ ning´n tratamiento y las dem´s un tratamiento con o u a c´lulas madre. Las primeras s´lo recuperaron un 38 % de e o su capacidad motora, frente al 97 % en las tratadas. Utilizaron unas c´lulas madre embrionarias denominae das oligodendrocitos. Estas c´lulas crean mielina, que es e el aislante el´ctrico natural que se utiliza en las fibras nere viosas. Si no hay mielina no se puede transmitir el impulso nervioso correctamente. Este grupo de investigadores descubri´ que estas c´luo e las no s´lo produc´ mielina, sino que adem´s evitan o ıan a que los tejidos nerviosos mueran, disparan la regeneraci´n o del mismo y suprimen la respuesta inmunitaria, provocando un aumento de las mol´culas anti-inflamatorias. Estas e c´lulas crean, por tanto, un ambiente curativo en la m´due e la espinal. Keirstead es codirector del Sue & Bill Gross Stem Cell Research Center y profesor del Reeve-Irvine Research Center, centro este ultimo nombrado en honor de Christopher ´ Reeve, actor que quedo tetrapl´jico tras un accidente h´ e ıpico. Fuentes y referencias: Nota de prensa. V´ ıdeo.

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2009 Edici´n de oto˜o 89 / 108 o n

´ Exito de vacuna contra el c´ncer en ratones a
Una vacuna contra el c´ncer en forma de implante del tama˜o de una u˜a es la primera en tener a n n ´xito eliminado tumores en mam´ e ıferos.
J. J. Moreno, NeoFronteras

su sistema inmunitario. Por ello, desde hace a˜os se sue˜a n n con ense˜ar al cuerpo del propio paciente a reconocer las n c´lulas cancerosas como ajenas y que luche contra ellas de e una manera m´s efectiva. a Una nueva v´ para el tratamiento contra el c´ncer paıa a rece haberse abierto gracias a un estudio realizado en la Universidad de Harvard. Consiste en un disco de pol´ ımero implantado bajo la piel y que, impregnado de unos compuestos, reprograma la respuesta inmunitaria del organismo frente a las c´lulas cancerosas. De este modo es el sise tema inmunitario el que se encarga de eliminar el tumor. En ensayos con ratones se consigui´ eliminar melanomas o con este m´todo. e Seg´n David J. Mooney el resultado muestra el poder u de la ingenier´ aplicada a la inmunolog´ ıa ıa.

El implante de pol´ ımero. Foto: Omar Ali, Harvard University.

Junto a Glenn Dranoff del Dana-Farber Cancer Institute y otros colaboradores, este investigador trata de dise˜ar n una vacuna efectiva contra el c´ncer aplicable a humanos. a Hasta ahora los tratamientos contra el c´ncer son bastana te brutales, b´sicamente consisten en eliminar las c´lulas a e Muchas c´lulas cancerosas se libran de ser atacadas e de crecimiento r´pido. Por esta raz´n los pacientes some- por el sistema inmunitario. Esta v´ trata de redirigir este a o ıa tidos a quimioterapia pierden el cabello, a veces las u˜as sistema para que ataque el tumor y as´ conseguir curar al n ı y sufren muchos trastornos, incluido el debilitamiento de paciente de una manera m´s efectiva y menos traum´tica. a a

Este nuevo sistema consigue activar a la vez la respuesta contra las c´lulas cancerosas y desactivar los mecanismos que evitan un ataque e hacia las c´lulas propias del cuerpo. e
En las vacunas convencionales contra el c´ncer que se a han ensayado hasta ahora se extraen c´lulas del sistema e inmunitario y se las reprograman en el laboratorio para que ataquen las c´lulas tumorales. M´s tarde se reinyece a tan estas c´lulas reprogramadas en el cuerpo del paciente. e Sin embargo, en los experimentos realizados el 90 % de estas c´lulas suelen desaparecer antes de que tengan un e efecto significativo sobre el tumor. En este caso se ha utilizado una aproximaci´n difereno te. Se implanta en el paciente (en este caso en un modelo animal) un disco de pol´ ımero biodegradable de 8,5 mm que libera citoquinas, unos compuestos que llaman a unos mensajeros del sistema inmune denominados c´lulas e dendr´ ıticas. El disco es adem´s altamente permeable a las a c´lulas del sistema inmunitario. e Estas c´lulas entran por los poros del implante done de son expuestas a ant´ ıgenos espec´ ıficos pertenecientes al tumor que se desea eliminar. Entonces, las c´lulas dendr´ e ıticas informan a los nodos linf´ticos, desde donde se env´ a ıan c´lulas T que atacan las c´lulas tumorales. e e Recordemos que el cuerpo tiene un el sistema inmunitario para luchar contra los agentes externos, por eso tambi´n cuenta con mecanismos que eviten el ataque a las e c´lulas normales del cuerpo. Si estos mecanismos fallan se e puede dar una enfermedad autoinmune. Por esta raz´n las o c´lulas cancerosas pasan a veces inadvertidas para el sistee ma inmunitario, porque ´ste no quiere arriesgarse a atacar e a algo que considera propio. Este nuevo sistema consigue activar a la vez la respuesta contra las c´lulas cancerosas y desactivar los mecae nismos que evitan un ataque hacia las c´lulas propias del e cuerpo. Las ventajas del sistema son grandes comparadas con la cirug´ o la quimioterapia, pero adem´s se podr´ usar ıa a ıa en combinaci´n con las terapias existentes en la actualio dad. Como s´lo se atacan las c´lulas cancerosas se evitan o e los efectos secundarios en las dem´s partes del cuerpo. a Adem´s, al igual que las vacunas corrientes contra bactea rias y virus, genera una respuesta inmunitaria prolongada en el tiempo. Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen).

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NEUROLOG´ IA

Neurolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 90 / 108 o n

“Minority report” econ´mico o
Un grupo de neurocient´ ıficos sostiene que es posible predecir si una persona romper´ una promesa a econ´mica en el futuro. o
J. J. Moreno, NeoFronteras

El la pel´ ıcula “Minority report” se especulaba con la capacidad de predecir un delito bas´ndose en la presunci´n a o de que las personas somos m´quinas a deterministas. De este modo, se pod´ ıa detener a un individuo incluso antes de cometer un delito. En esa pel´ ıcula se centraban en delitos graves, como los asesinatos, que adem´s son aca tos que tienen mayor fuerza dram´tia ca. Pues bien, para delitos menores de car´cter econ´mico ya ser´ posible. a o ıa Al menos eso parece desprenderse de una investigaci´n reciente. o Quiz´s usted sea una persona ina tuitiva y sepa ver los peque˜os detan lles en el rostro de su interlocutor que delaten que le va traicionar. Es decir, que en el mismo momento en el

que supuestamente le est´ prometiena do algo, esa persona ya tiene pensado romper esa promesa. Esta capacidad puede ser muy util en el mundo de los ´ negocios o en el voluble mundo sentimental. Pero si no es as´ y no cuenta ı, con esta habilidad, quiz´s pueda delea gar esta intuici´n en una m´quina de o a resonancia magn´tica nuclear funcioe nal, que adem´s ser´ mucho m´s fiaa a a ble. Unos cient´ ıficos de la Universidad de Zurich afirman haber descubierto los mecanismos fisiol´gicos del cerebro o que est´n por debajo de las promesas a rotas. Seg´n ellos ciertos patrones de u actividad cerebral predicen si alguien romper´ una promesa. a El estudio ha sido realizado por Thomas Baumgartner, Ernst Fehr y Urs Fischbacher, y se public´ en Neuo ron el pasado d´ diez. ıa La capacidad de elaborar promesas es uno de los comportamientos humanos que incentivan la cooperaci´n, la confianza y el compa˜erismo. o n Aunque generalmente no se tiene una obligaci´n legal de cumplirlas, forman o parte de la vida diaria cotidiana y de situaciones de intercambio econ´mio co. No obstante, las promesas no sola-

mente se mantienen, sino que algunas veces, lamentablemente, se rompen. Los incentivos econ´micos para eno ga˜ar son de hecho ubicuos en la son ciedad humana moderna y las promesas pueden romperse f´cilmente en a escenarios de intercambio econ´mio co. La gente de negocios, pol´ ıticos, diplom´ticos, abogados y las persoa nas corrientes no siempre se comportan honestamente, como los recientes esc´ndalos financieros han demosa trado dram´ticamente en los ultimos a ´ tiempos. A pesar de la ubicuidad de este comportamiento en la vida humana, se conoce muy poco acerca de los mecanismos fisiol´gicos que hay por deo bajo de este fen´meno. Para compreno der mejor este comportamiento, el grupo de investigadores antes mencionado llev´ a t´rmino una serie de exo e perimentos de interacci´n social mieno tras se analizaba la actividad cerebral de los voluntarios que participaron. Se trataba de plantear situaciones en las que la ruptura de una promesa llevase a un beneficio econ´mico para el que o romp´ la promesa y a un costo para ıa su v´ ıctima.

La actividad cerebral de determinadas regiones delataron a los deshonestos incluso antes de que rompieran su promesa.
En el juego, un inversor ten´ que ıa confiar en otro para invertir dinero real en un trato. Depositar la confianza en el otro le pod´ reportar cinco ıa veces el dinero invertido, pero a riesgo de que el otro se viera tentado a no compartir las ganancias y quedarse con todo. Los resultados mostraron que hab´ un aumento de la actividad ceıa rebral en las ´reas del cerebro dedia cadas al procesamiento de las emociones y control cuando se romp´ una ıa promesa. Las regiones delatoras fueron, en concreto, el c´rtex dorsolateo ral, el c´rtex anterior del c´ o ıngulo y la am´ ıgdala. Este patr´n de actividad ceo rebral sugiere que la ruptura de promesas dispara un conflicto emocional en el deshonesto debido a la supresi´n o de la respuesta honorable. El hallazgo m´s importante del esa tudio fue que los investigadores fueron capaces de predecir el comportamiento deshonesto de los participantes a partir del patr´n de actividad. De heo cho, los sujetos que mantuvieron las promesas y aquellos que finalmente las rompieron actuaron de exactamente la misma manera cuando la promesa fue hecha: en ambos casos juraron mantener su palabra. Pero la actividad cerebral delat´ a los que finalmente las o rompieron. Las mismas regiones antes mencionadas delataron a los deshonestos incluso antes de romper la promesa. Aunque en otros estudios se mostr´ que se puede delatar a los meno tirosos o deshonestos con este tipo de t´cnicas, este trabajo es el primero en e mostrar que se puede predecir ese tipo de comportamientos. Seg´n Thomas Baumgartner el hau llazgo indica que la actividad cerebral es capaz de delatar las intenciones malevolentes en un momento anterior al de cometer el acto deshonesto. Este resultado, seg´n ´l, permite especuu e lar que la medida de esta actividad podr´ aplicarse en un futuro (distanıa

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NeoFronteras Trimestral te), no s´lo para atrapar a los culpao bles, sino incluso para prevenir futuros comportamientos criminales o fraudulentos de manera similar a la relatada en “Minority Report”. De este modo se podr´ utilizar ıan este tipo de t´cnicas, seg´n Baume u gartner, para decidir si pone o no en libertad provisional a un preso. “Hemos descubierto elementos cr´ ıticos a nivel neuronal sobre la rupturas de promesas”, dice Ernst Fehr. A˜ade que, a la luz del significado que n las promesas tienen en la vida cotidiana, este hallazgo ofrece la posibilidad de que seamos capaces de utilizar la comprensi´n de la fisiolog´ cerebral o ıa para fomentar un comportamiento

Neurolog´ ıa m´s social. a Sin embargo, una cosa es ver el futuro y otra distinta saber (y bien) las malas intenciones presentes. Estos investigadores admiten que el estudio de la actividad cerebral no predice necesariamente que el individuo intentar´ romper la promesa en el futuro y a adem´s admiten tambi´n que el m´toa e e do puede fallar a la hora de reconocer falsas promesas. Otro factor que quiz´s se haya paa sado por alto sea que el conflicto emocional quiz´s s´lo se d´ en personas a o e con cierta conciencia moral sobre sus actos. Un psic´pata sin ning´n remoro u dimiento, o un mentiroso patol´gico, o quiz´s pasasen holgadamente este tia

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po de pruebas al no sufrir ning´n conu flicto emocional. De ser as´ estar´ ı ıamos dando v´ libre a las peores personas. ıa Aunque siempre nos quedar´ la a duda sobre qu´ porcentaje de pol´ e ıticos pasar´ este tipo de pruebas cuanıa do prometen su programa electoral, o juran la constituci´n y leyes de su pa´ o ıs una vez son elegidos por el incauto pueblo. Bueno, tal vez, todos pasar´ ıan la prueba.

Fuentes y referencias: Nota de prensa. Art´ ıculo original (resumen). Decisiones cerebrales predecibles. Foto: Minority Report.

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PSICOLOG´ IA

Psicolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 92 / 108 o n

El valor de decir “lo siento”
Una disculpa tiene m´s efecto a la hora de perdonar a una compa˜´ por no dar un buen servicio a nıa que la compensaci´n econ´mica. o o
J. J. Moreno, NeoFronteras

A veces la investigaci´n cient´ o ıfica proporciona datos positivos sobre las personas, sobre nuestra naturaleza. No todos los factores humanos que nos rodean son malos, aunque un solo acto malvado tiene tanto impacto que parece borrar miles de acciones buenas. Por ejemplo, vimos una vez en esta web c´mo la felio cidad es contagiosa, no solamente hacemos m´s felices a a nuestros amigos si estamos contentos, sino adem´s a los a amigos de nuestros amigos que no conocemos. La vida cotidiana, sobre todo en las ciudades, puede ser un poco dura, inhumana. Las personas hemos inventado reglas de cortes´ no por capricho o herencia cultural (que ıa, tambi´n), sino sobre todo porque nos permite tener mejor e relaci´n con los dem´s. Es como el valor de dar las grao a cias, o de decir “lo siento” cuando cometemos una ofensa o error con alguien. Ahora unos economistas han demostrado precisamente el valor de decir “lo siento”. Quiz´s podamos creer que a decir “lo siento” nos sale muy barato y que total a la otra persona le da igual, pero no es as´ Seg´n este estudio ı. u muchas veces los ofendidos prefieren una disculpa a una compensaci´n econ´mica, al menos si se trata de una como o pa˜´ comercial. nıa La situaci´n funciona aunque el que reciba la disculpa o raras veces le sea dada por exactamente la misma persona que hizo la ofensa. El estudio fue realizado por investigadores de la Escuela de Econom´ de Nottingham que quer´ saber si ıa ıan aquellos clientes que hab´ sido maltratados alguna vez ıan segu´ si´ndolo despu´s de recibir una disculpa. Enconıan e e traron que la gente es dos veces m´s proclive a perdonar a si recib´ una disculpa que si recib´ dinero. ıan ıan Dr Johannes Abeler coautor del trabajo dice que los resultados demuestran que las disculpas adem´s de efectia vas salen baratas. “Sabemos que frecuentemente las compa˜´ contratan empleados que tienen como trabajo prenıas cisamente el disculparse en nombre de la compa˜´ frente nıa a clientes que ha sido ofendidos”, dice Abeler. Uno puede pensar que el cliente ofendido cree que la disculpa le sale gratis a la compa˜´ y que por tanto no nıa la tendr´ en cuenta o la ignorar´, pero no es as´ Esta a a ı. investigaci´n muestra que, sorprendentemente, las disculo pas realmente influyen en el comportamiento del cliente, incluso m´s que una compensaci´n econ´mica. a o o “La gente no se da cuenta de que est´ tratando con a
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un experto en disculpas en lugar de un individuo que genuinamente se siente avergonzado. Parece ser que disculparse dispara en el cliente un acto instintivo de perd´n, o un instinto que es dif´ de superar racionalmente”, a˜ade ıcil n Abeler. Los investigadores trabajaron para una compa˜´ resnıa ponsable que efect´a unas 10.000 ventas mensuales en u eBay, controlando tanto las realimentaciones negativas como neutras. A algunos clientes se les ofreci´ una disculpa en recomo pensa por retirar sus comentarios negativos del sistema, mientras que a otros se les ofrec´ 2,5 ´ 5 d´lares. ıa o o La simple disculpa culpaba al fabricante por el retraso en la entrega a˜adiendo: “Lo sentimos mucho y queremos n disculparnos por esto.” A los que se les ofrec´ una compensaci´n econ´mica se ıa o o les dec´ “Como un gesto de buena voluntad le ofrecemos ıa. 5 d´lares si considera retirar su evaluaci´n.” o o Como los clientes no ten´ ni idea de estar participanıan do en un experimento, sus comportamientos fueron completamente naturales y sencillos. Un 45 % de ellos retir´ su o evaluaci´n en respuesta a las disculpas, mientras que s´lo o o un 23 % lo hizo a cambio de la compensaci´n econ´mica. o o “Sabemos que frecuentemente las compa˜´ nıas contratan empleados que tienen como trabajo precisamente el disculparse en nombre de la compa˜´ frente a clientes que ha sido ofendidos” nıa Adem´s, el estudio descubri´ que cuanto mayor era el a o precio de la adquisici´n los clientes estaban menos dispueso tos a perdonar a cambio de la compensaci´n econ´mica. o o Pero esto no ocurr´ cuando se recib´ las palabras m´giıa ıan a cas: ¡Lo siento! Los investigadores apuntan a que es interesante hacer notar que el sistema iba en contra del funcionamiento de la disculpa, pues se recib´ “fr´ ıa ıamente” por parte de una compa˜´ y no cara a cara por parte de una persona real. nıa Esto significar´ que la disculpa no necesita ser sincera ıa para que funcione y que es mejor que una compensaci´n o econ´mica, as´ que puede que sus efectos hayan sido infrao ı estimados. En este punto asaltan m´ltiples ideas y comentarios, u as´ como relaciones con otros resultados publicados por ı aqu´ pero al final s´lo queremos pedir disculpas sinceras ı, o a todo lector de NeoFronteras que alguna vez se haya sentido ofendido en este sitio web, no era la intenci´n del que o escrib´ sabemos que por aqu´ no somos perfectos. ıa, ı Gracias por seguir leyendo. Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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PSICOLOG´ IA

Psicolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 93 / 108 o n

Belleza y honestidad
Seg´n un estudio las personas atractivas son m´s honestas porque se sienten m´s vigiladas. u a a
res. La idea era saber c´mo influ´ esto en la decisi´n de o ıa o si deb´ de confiar o no en el reparto del otro. ıan El atractivo de los estudiantes fue puntuado de dos maneras. Una manera consist´ en que cada participante ıa era preguntando sobre su propia belleza en una esca˜a del n 1 al 7. La segunda mediante lo que contestaban los miembros de un grupo externo de otros 10 estudiantes sobre la belleza de los participantes. Los participantes puntados como m´s atractivos por el a grupo independiente confiaron m´s frecuentemente en el a juego de reparto cuando se les dec´ que el contrincante ıa pod´ ver su foto que cuando no les dec´ eso. Comparando ıa ıa con las partidas an´nimas, cuando pod´ “ser vistos”, el o ıan tercio m´s guapos confiaron un 69 % m´s frecuentemente, a a mientras que el tercio m´s feo confiaron un 31 % menos a frecuentemente. Este resultado se mantiene bajo el sistema de puntuaci´n del grupo independiente, pero no para el sistema de o autopuntuaci´n, aunque ambos sistemas estaban correlao La gente considera que las personas atractivas son m´s dig- cionados. Para DeBruine esta diferencia sugiere que las a nas de confianza y honestas que las otras, al menos as´ es personas no est´n pensando expl´ ı a ıcitamente acerca de su en las pel´ ıculas. Adem´s, las personas atractivas suelen ga- propio atractivo cuando act´an. “Es m´s bien un proceso a u a nar m´s dinero porque desempe˜an cargos mejor pagados de aprendizaje”, dice. “La gente atractiva aprende que la a n y de m´s responsabilidad, ¿por qu´? a e interacci´n cara a cara puede ser mejor que la interacci´n o o Ahora unos psic´logos informan que esta diferencia en v´ tel´fono.” o ıa e el tratamiento puede deberse a que las personas atractivas se comportan de esa manera porque saben que son “No depende de lo que pienso acerca de mi observadas. misma, depende m´s bien de c´mo imagino lo a o Psic´logos y economistas saben desde hace tiempo que o que los otros piensan acerca de m´ ı” las personas act´an de diferente manera si son observadas u o no. En los juegos econ´micos de reparto los sujetos de o Ragan Petrie, de George Mason University en Fairfax estudio se comportan de una manera m´s generosa cuan- (Virginia), est´ de acuerdo con el estudio y no se sorprena a do los investigadores colocan una foto con unos ojos. Ya de de que bajo el sistema de autopuntuado las cosas sean vimos en NeoFronteras hace tiempo el sistema que emplea- diferentes. “No depende de lo que pienso acerca de mi misron en un departamento de Psicolog´ para que sus miem- ma, depende m´s bien de c´mo imagino lo que los otros ıa a o bros contribuyeran econ´micamente cada vez que tomaban piensan acerca de m´ dice. o ı”, caf´, y que consist´ b´sicamente en colocar la fotocopia e ıa a Es f´cil de imaginar que alguien atractivo, y acostuma de una fotograf´ con unos ojos justo detr´s de la cafetera. brado a sentir la mirada de los dem´s, termine por asumir ıa a a Como la sociedad trata a los humanos atractivos de que est´ siendo “m´s vigilado” que los otros, y aprenda al a a diferente manera que a los dem´s, la psic´loga Lisa De- cabo del tiempo a comportarse m´s honestamente. Pero a o a Bruine, de la Universidad de Aberdeen (RU), y sus cola- seguro que todos conocemos excepciones a esta supuesta boradores se preguntaron si el efecto de sentirse mirados regla y sabemos de personas feas que son honestas y de depende del aspecto del sujeto. guapos impresentables. Quiz´s un guapo se puede permia Para averiguarlo los investigadores reclutaron a 78 es- tir ciertos lujos que a otros no se le perdonar´ ıan, o quiz´s a tudiantes de psicolog´ de su universidad para que jugaran el resultado de este estudio s´lo se puede aplicar cuando ıa o a un juego econ´mico. A los estudiantes se les daba a elegir s´lo hay dinero de por medio. o o entre dividir una suma de dinero por la mitad y repartir O puede que a veces crean que no los ve nadie. el resultado con otro o confiar en que el oponente divida Estos investigadores publican este estudio en el n´meu (no necesariamente por la mitad) una suma superior. Ca- ro de noviembre de la revista Evolution and Human Behada jugador podr´ en teor´ ganar m´s dinero si confiaba vior. ıa, ıa, a en el “oponente” con el que supuestamente jugaba. Para determinar el efecto de estar bajo observaci´n, los Fuentes y referencias: o investigadores tomaron una foto a cada participante y se Noticia en Science. les dijo que el adversario podr´ algunas veces ver su foto y Unos ojos vigilantes hacen actuar honestamente. ıa otras veces no. La verdad era que el oponente en realidad Foto cabecera por Xiangdian, v´ Flickr. ıa no exist´ y su acci´n era sustituida por los investigadoıa o
J. J. Moreno, NeoFronteras
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2009 Edici´n de oto˜o 94 / 108 o n

Sinestesia y n´meros u
Un tipo de sinest´sicos tiene gran capacidad para recordar fechas seg´n un estudio. Seg´n otro estudio e u u la asociaci´n entre n´meros y colores de algunos sinest´sicos ser´ m´s compleja de la pensado. o u e ıa a
J. J. Moreno, NeoFronteras Hay una condici´n neurol´gica muy o o curiosa denominada sinestesia. Aquellos que la padecen (o disfrutan) tienen sus sentidos cruzados. De hecho sinestesia significa algo as´ como “senı tidos unidos”. Hay muchos tipos de sinestesia, el m´s com´n es la sinestesia a u color-gr´fico por la cual se ven las lea tras o los n´meros asociados a un color u espec´ ıfico (no universal). As´ a alguı, nos el color siete les parecer´ azul y la a palabra “envidia” naranja. Otros sinest´sicos asocian sonidos a colores o e im´genes y otros para los que las paa labras tienen sabor. La mayor´ de los ıa sinest´sicos consideran que su condie ci´n es m´s un don que una enfermeo a dad y no desean perderlo. La sinestesia podr´ ser un “cortoıa circuito” entre las distintas ´reas prea cept´ales del cerebro. Seg´n algunos, u u todos ser´ ıamos sinest´sicos al nacer y e luego, seg´n el cerebro madura, las u distintas ´reas dedicadas a los sentia dos se ir´ especializando. Como resiıan duo en la edad adulta tendr´ ıamos restos de esta sinestesia y con ello la capacidad de crear met´foras. a

nas pueden no ser conscientes durante a˜os de esta condici´n que muchos n o otros no tienen. Cient´ ıficos de la Universidad de Edimburgo (RU) han estudiado recientemente a personas con sinestesia espacio-temporal, encontrando que tienen mejor memoria que otras personas sin la condici´n. o Julia Simner y sus colaboradores sometieron a diez de estos voluntarios a una bater´ de tests que requer´ ıa ıan recordar las fechas de un centenar de eventos sucedidos entre 1950 y 2008. Para poder comparar los resultados hicieron lo mismo con un grupo de control cuyos componentes no ten´ ıan esta sinestesia espacio-temporal.

Fuente: Wikipedia.

Dos nuevos estudios sobre la sinestesia se han publicado recientemente. El primero de ellos muestra que las personas que perciben los n´meros u visualmente como patrones espaciales tienen mejor memoria para las fechas y eventos del pasado que la gente que no tiene esa condici´n. o La sinestesia espacio-temporal es una condici´n neurol´gica en la que o o los sentidos se mezclan de una manera inusual. Las personas con esta condici´n ven los n´meros como perteo u necientes a un espacio tridimensional. De este modo pueden, por ejemplo, ver el a˜o 1999 m´s lejano que 2005 n a en el espacio, otros ven los a˜os con n formas tridimensionales o escaleras de caracol, o ven a los meses formando un c´ ırculo. Esta respuesta visual a los n´meros es involuntaria y estas persou

En promedio los sinest´sicos se e equivocaban con un error de cuatro a˜os, mientras que los del grupo de n control lo hac´ con un error de ocho ıan a˜os. Pero en otras pruebas no relacion nadas con fechas no hab´ diferencias ıa entre ambos grupos. Los investigadores sugieren que hay una conexi´n entre la sinestesia o espacio-temporal y un s´ ındrome similar al que tiene los savant por el cual las personas que lo padecen tienen un recuerdo casi perfecto de eventos ocurridos en sus vidas en cualquier momento del pasado. Por otro lado, Jamie Ward de la Universidad de Sussex en Brighton (RU) ofrecen otra explicaci´n a por o qu´ algunos sinest´sicos pueden ene e contrar f´cilmente, por ejemplo, un a patr´n de doses dentro de una matriz o de cincos. Seg´n estudios anteriores se u

deber´ a que los ven en distintos coloıa res y el patr´n en color emerger´ por o ıa s´ solo. ı En este caso se valieron de 36 voluntarios con sinestesia con esta capacidad de ver en color ciertos rasgos gr´ficos (n´meros o letras) para a u que identificaran patrones ocultos (ver imagen). Contra todo pron´stico s´lo o o encontraron los patrones ocultos un 40 % de las veces. Seg´n la explicaci´n de este invesu o tigador los colores no saltan de la imagen autom´ticamente, sino que s´lo a o ven los n´meros en color si fijan su u atenci´n. Cuando los voluntarios se fio jaban en la parte de la figura en donde el patr´n estaba oculto lo encontrao ban f´cilmente (supuestamente resala tado en color), pero cuando su foco de atenci´n con captaba el patr´n o s´lo o o o una parte de ´l no lo encontraban (sin e un resalte claro en color). Este no es el unico estudio que ´ cuestiona la visi´n tradicional. Danko o Nikoli´ del Instituto Max Planck utic liz´ unas pruebas muy similares en las o que hab´ sustituido los n´meros por ıa u caracteres eslavos antiguos que los sinest´sicos no estaban acostumbrados e a ver. El ´xito en este caso fue m´s e a bien bajo debido a que la asociaci´n o con colores de los n´meros y letras oru dinarias no funcionaba en este caso. Seg´n algunos expertos en el camu po estos resultados deber´ hacer reıan plantearse la teor´ que dice que la siıa nestesia es un simple “cortocircuito” entre las distintas ´reas precept´ales a u del cerebro. Otros disienten de este desaf´ al modelo hasta ahora acepıo tado. ¿Hay alg´n sinest´sico entre los u e lectores? Fuentes y referencias: Art´ ıculo original 1 (resumen). Art´ ıculo original 2 (resumen). Sinestesia t´ctil-emocional. a Oigo un color.

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ESPACIO

Psicolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 95 / 108 o n

Revisitando n´meros y colores u
Un estudio sugiere que el aprendizaje es una parte clave de la sinestesia.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Alg´n tipo cruce de los sentidos no u es tan raro como parece. Una de cada veinte personas puede asociar sensaciones fuera de lo que se considera normal. Aunque s´lo unos pocos pueo den experimentar asociaciones fuertes que podamos calificar de sinestesia. Hace muy poco relat´bamos en a NeoFronteras unos resultados acerca de la sinestesia. En concreto, uno de los resultados mencionados versaba acerca de la sinestesia relacionada con la capacidad de ver colores cuando se leen n´meros o palabras, sinesteu sia que adem´s es la m´s habitual. En a a muchos estudios previos se ha mostrado que el cerebro de las personas que experimentan sinestesia es diferente de las personas que no tienen esta condici´n. o Investigadores de la Universidad de Padua informan ahora en la revista Cortex que el aprendizaje juega un papel importante en la sinestesia, y que puede dar lugar a un comportamiento sinest´sico incluso cuando la persona e no es consciente de la experiencia. Ilaria Berteletti y sus colaboradores sometieron a diversas pruebas a un sinest´sico italiano utilizando el cl´sie a co test de de n´meros coloreados. Al u participante se le mostraba una serie de n´meros representados con tinta de u distintos colores y se le pregunt´ sobre o

el color (real) de dichos n´meros. A un u sinest´sico para el cual el n´mero 2 es e u rojo le ser´ mucho m´s dif´ nombrar a a ıcil su color real si dicho n´mero est´ pinu a tado en verde que si est´ pintado en a rojo y, por tanto, le llevar´ m´s tiema a po responder en el primer caso. No podemos mirar directamente a trav´s e de la mente de un sinest´sico para sae ber lo que ve, as´ que los psic´logos y ı o neur´logos se tienen que valer de, por o ejemplo, este tipo de pruebas objetivas.

tual (cuando simplemente eran pintados en negro). Lo mismo sucedi´ cuano do los n´meros eran representados por u puntos como lo son n´meros repreu sentados en los dados, incluso cuando el participante negaba ver ning´n u color ante la presencia de ese tipo de est´ ımulo o este tipo de representaci´n. o El resultado sugiere que el mero concepto de n´mero, independienteu mente de su forma de representaci´n o visual (d´ ıgitos ar´bigos o puntos), era a suficiente para producir el indicador de comportamiento sinest´sico inclue so cuando el participante no era consciente de la experiencia sinest´sica. e Seg´n Edward Hubbard una vida u de experiencias sinest´sicas puede dar e lugar a la creaci´n o aprendizaje de o asociaciones entre diferentes clases de est´ ımulo y no es necesario ser consciente de esas asociaciones para que el comportamiento se vea afectado. Obviamente, la pega del estudio es que se realizo sobre solamente un caEn este caso el retardo en la res- so, por lo que la estad´ ıstica no es muy puesta se toma como prueba de la buena. existencia real y autom´tica de la exa periencia sinest´sica. e Fuentes y referencias: Como se podr´ predecir, el par- Nota de prensa. ıa ticipante tard´ m´s en nombrar los Art´ o a ıculo original (resumen). colores de los n´meros representados Sinestesia y n´meros. u u por sus d´ ıgitos ar´bigos tradicionales Sinestesia t´ctil-emocional. a a cuando no concordaban con el color Oigo un color. que ´l dec´ que ve´ de forma habi- Foto cabecera: NeoFronteras. e ıa ıa

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GENERAL

General

2009 Edici´n de oto˜o 96 / 108 o n

¿Es la ciencia de CSI correcta?
Un cient´ ıfico forense discute sobre la verosimilitud de la ciencia que aparece en las series de televisi´n o sobre forenses.
J. J. Moreno, NeoFronteras

En televisi´n abundan desde hace o unos a˜os las series dram´ticas son a bre forenses. As´ a las t´ ı, ıpicas series de abogados, polic´ y m´dicos se ıas e uni´ una mezcla de todas ellas con o unas dosis de ciencia: CSI en tres versiones, NCIS, Crossing Jordan, Bones, Dexter, etc. Pero, ¿es precisa la ciencia que aparece en estas series? ¿Se representa bien el trabajo de estos profesionales? No son preguntas gratuitas si tenemos en cuenta que estas series est´n entre las m´s exitosas de tea a levisi´n y los telespectadores pueden o llevarse una impresi´n err´nea de la o o ciencia forense que ven ellas. En el pasado ya se se˜al´ que esto n o puede ser un factor importante si hay telespectadores de estas series en los juicios con jurado, pues pueden confundir las pruebas aportadas o demandar una precisi´n que en la realidad no o existe. Otra consecuencia ha sido que algunos criminales han aprendido de estas series y alguna vez han dejado pruebas falsas (colillas de cigarrillos con ADN de cualquiera, por ejemplo) en la escena del crimen. Robert Shaler ha sido director del programa cient´ ıfico forense y profesor de Bioqu´ ımica y Biolog´ Molecular ıa de Penn State en el campus de Park desde 2005, pero ha sido un cient´ ıfico forense durante 40 a˜os. Fue el encarn gado, entre otros casos, de dirigir el reconocimiento de los restos humanos encontrados en las ruinas de las torres gemelas de Nueva York despu´s e de ataque del 11 de septiembre. Este investigador bromea sobre los tacones altos y la ropa de moda elegante que el personaje de Kathryn Willows usa en la serie CSI. Obviamente en la realidad se viste de una manera mucho m´s pr´ctica en las esa a cenas donde se ha cometido un crimen. Seg´n ´l este tipo de series peru e pet´an una serie de incorrecciones o u errores entre las cuales la est´tica y e los vestidos de moda son los menos

egregios. En general estos errores que se muestran en pantalla llevan a la ciencia m´s all´ de los l´ a a ımites reales o se utilizan gr´ficos de ordenador paa ra hacer una ciencia que simplemente no pueden hacer.

Otro error t´ ıpico son los an´lisis de a laboratorio que estas series se tardan horas en realizarse, mientras que en la realidad se tardan d´ o semanas en ıas completar.

Los m´todos que se utilizan para e asesinar a la gente en estas series suen Los errores que se muestran en len ser espectaculares, extra˜os o raros. Se puede, por ejemplo, contraer pantalla llevan a la ciencia m´s a la rabia con un tatuaje o un ave caall´ de los l´ a ımites reales. rro˜era puede dejar caer restos human e u Tomar un fotograma realizado por nos en una taza de caf´. Seg´n Shan una c´mara de vigilancia y ampliar su- ler esto a˜ade dramatismo a la sea cesivamente una regi´n de la imagen rie y la adereza con ingredientes eso o hasta ver detalles que la resoluci´n de tramb´ticos, pero contiene poca cieno la propia imagen no puede dar es uno cia. Simplemente adorna la realidad para hacer que encaje con el gui´n, peo de los errores m´s obvios. a ro la realidad es mucho m´s aburrida. a En los laboratorios forenses se trabaja con rastros de sangre, restos de ADN relativos a casos de violaci´n, asesinao to o robo m´s ordinarios y sencillos a que los que aparecen en estas series. As´ que seg´n este investigador ı u si quiere ser forense con s´lo ser un o ardiente fan de estas series no le ser´ suficiente para ser un buen forena se cient´ ıfico. Lo que un futuro estudiante en este campo necesita es una buena base en Biolog´ Qu´ ıa, ımica, F´ ısica y Matem´ticas. Los estudiantes que a carezcan de buenas aptitudes para estas ramas b´sicas de la ciencia dea ber´ de optar por una carrera en la ıan abogac´ o en la polic´ ıa ıa. Y para aquellos que persiguen la ciencia forense, una clave importante es saber que la realidad no es como aparece en estas series de TV. “Yo Como ejemplo de error Shaler re- he sido un tipo de laboratorio crimiıstico, pero nunca fui la persona cuerda un episodio de NCIS en el cual nal´ retratada en televisi´n”, dice Shale. o los crimin´logos investigan un crimen o “Esa persona no existe realmente”. en una pista de patinaje. Gracias a unas luces ultravioletas pueden ver un rastro de sangre que est´ embebido en a el hielo. Hay m´todos para hacer que Fuentes y referencias: e la sangre se torne fluorescente bajo ese Nota de prensa. tipo de luz, pero por s´ sola no lo hace. Nota de prensa. ı En la realidad hay que pulverizar los V´ ıdeo con entrevista al investigador. posibles restos de sangre con agentes Sudores en el CSI. qu´ ımicos especiales para que lo haga. Foto cabecera: escena de la serie CSI.

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TECNOLOG´ IA

Tecnolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 97 / 108 o n

Bater´ redox en automoci´n ıas o
Proponen bater´ que se recarguen mediante electrolitos fluidos en lugar de directamente con elecıas tricidad.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Modelo de automovil con bateria redox. Foto: Hochschule f¨ r Angewandte Wissenschaften Ostfalia. u

En esta carrera que parece haberse desatado en pos de un autom´vil que contamine menos se proponen varias ideas. o La principal es la sustituci´n del motor de explosi´n ino o terna por uno el´ctrico, pero el problema son las bater´ e ıas. ´ Estas son caras, pesadas, voluminosas, proporcionan poca autonom´ y encima tardan mucho en poder ser recargaıa das. Adem´s est´ la man´ de tratar de mantener el moa a ıa delo de negocio de “estaci´n de servicio” o “gasolinera” en o donde uno estaciona para repostar (y de paso paga muchos impuestos indirectos). Hay soluciones para realizar tramos diarios cortos para llegar al trabajo con un auto el´ctrico, aunque de momene to son caras. Un buen candidato para este tipo de tramos diarios ser´ la bater´ de iones de litio que ya usamos en ıa ıa los dispositivos electr´nicos. Aunque se tarda varias horas o en recargarlas, esto se podr´ hacer por las noches, cuanıa do adem´s hay menor consumo. Pero no hay soluci´n para a o tramos largos, so pena de pasarse mucho tiempo recargando las bater´ en una estaci´n de servicio tras otra cada ıas o pocos kil´metros. Y es que, nos guste o no, la gasolina es o un m´todo extremadamente eficaz de almacenar energ´ e ıa. Seg´n unos ingenieros alemanes quiz´s la soluci´n u a o est´ en la adopci´n de bater´ redox. Este tipo de bae o ıas ter´ no se recargar´ mediante electricidad, sino meıas ıan diante electrolito fluido. En las bater´ ordinarias unos ıas productos qu´ ımicos se transforman en otros produciendo electricidad y el aporte de la misma revierte la reacci´n o qu´ ımica. Algunos de esos productos qu´ ımicos se depositan en forma s´lida y otros est´n disueltos. Si de alg´n modo o a u somos capaces de conseguir que todos los productos est´n e en forma l´ ıquida podr´ ıamos rellenar la bater´ de la misma ıa manera que rellenamos el dep´sito de gasolina, mientras o que un segundo subsistema retirar´ el electrolito “gastaıa do” para ser regenerado mediante energ´ el´ctrica en la ıa e estaci´n de servicio. o

En Alemania planean que haya millones de autom´vio les circulando para 2020 y el gobierno apoya todo tipo de iniciativas al respecto. Investigadores del Instituto Fraunhofer de Qu´ ımica creen que la soluci´n est´ precisamente o a en las bater´ de flujo redox. Estas bater´ est´n basadas ıas ıas a en electrolitos fluidos y podr´ recargarse en cuesti´n de ıan o minutos mediante un simple bombeo. Adem´s, seg´n Jens a u Noack, para regenerar el electrolito se podr´ utilizar una ıa fuente de energ´ renovable como la solar o la e´lica. ıa o El principio de funcionamiento de este tipo de bater´ ıas no es nuevo: dos fluidos electrol´ ıticos que contienen iones met´licos fluyen a trav´s de un electrodo poroso de grafito a e separados por una membrana que permite a los protones pasar a trav´s de ella. Durante el intercambio de carga la e corriente fluye entre los electrodos y la bater´ proporciona ıa electricidad. Sin embargo, hasta ahora, la desventaja de este tipo de sistema era que almacenaban bastante menos energ´ que ıa una bater´ de litio. Un veh´ ıa ıculo equipado con bater´ ıas redox recorrer´ un cuarto de la distancia que uno con baıa ter´ de litio, con lo que su hipot´tico conductor tendr´ ıas e ıa que recargar las bater´ cuatro veces m´s frecuentemente. ıas a Estos investigadores han conseguido ahora multiplicar por cinco el rendimiento de este tipo de sistema con lo que igualar´ el de las de litio. Incluso ya tienen un prototipo ıa de celda en funcionamiento. S´lo necesitan juntar muchas o de estas celdas de una manera efectiva para conseguir una bater´ realista. De momento ya est´n comprobando su ıa a rendimiento en veh´ ıculos a escala 1:5 (ver foto). En los pr´ximos a˜os quiz´s consigan un sistema m´s comercial. o n a a Estos investigadores han conseguido ahora multiplicar por cinco el rendimiento de este tipo de sistema con lo que igualar´ el de las de litio. ıa Aunque los investigadores no lo mencionan, tambi´n e se podr´ hacer la recarga en casa mientras el autom´vil ıa o est´ en uso diario fuera de la vivienda, tanto mediante a energ´ solar como con electricidad convencional. Durante ıa el d´ dejamos a un dispositivo regenerando electrolito gasıa tado con el que luego, a la ma˜ana siguiente, rellenamos la n bater´ A la vez, en esa ma˜ana del d´ siguiente, extraeıa. n ıa mos el electrolito gastado para que se regenere durante la nueva jornada. Naturalmente la opci´n solar casera exio gir´ una casa aislada con suficiente superficie orientada ıa al sol. ¿Se terminar´ imponiendo un impuesto sobre la luz a del sol, sobre el litio, sobre los electrolitos o las c´lulas foe tovoltaicas? Todo depender´ de la opci´n que finalmente a o triunfe. Fuentes y referencias: Nota de prensa.

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TECNOLOG´ IA

Tecnolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 98 / 108 o n

Dispositivo fotomec´nico a
El objeto con forma de escalera hace de dispositivo fotomec´nico, convirtiendo luz en vibraciones. a Foto: M. Eichenfield.
J. J. Moreno, NeoFronteras

Un dispositivo con forma de escalera realizado en silicio convierte la luz en vibraciones y vice versa de un modo altamente eficiente. Esto puede parecer un resultado un tanto extra˜o, pero podr´ alg´n d´ abrir la puerta a una n ıa u ıa nueva f´ ısica y sea un elemento clave en microcircuitos ´ptio cos similares a los circuitos microelectr´nicos que forman o los chips de nuestros ordenadores actuales. Aunque el efecto es normalmente muy peque˜o la luz n ejerce una fuerza sobre los objetos en los que incide. En a˜os recientes los f´ n ısicos han explotado estas fuerzas en objetos microm´tricos, As´ por ejemplo, hace 4 a˜os un e ı n equipo de investigadores del Caltech liderado por Kerry Vahala mostr´ que la luz que se escapaba de una fibra o o ´ptica era capaz de hacer vibrar a un peque˜o disco de n vidrio. Hace dos a˜os Daniel Gauthier de Duke Univern sity y sus colaboradores mostraron c´mo una fibra ´ptica o o

vibraba al paso de la luz por su interior. Ahora Oskar Painter, Matt Eichenfield, y sus colaboradores del Caltech han dado un paso m´s all´. Juntoi a a a Vahala han conseguido dise˜ar un dispositivo que aumenn ta el efecto en varios ´rdenes de magnitud, abriendo el o camino a su aplicaci´n potencial en microchips ´pticos en o o los que vibraciones de baja frecuencia o microondas controlen se˜ales ´pticas de alta frecuencia y vice versa. El n o dispositivo combina dos campos: fot´nica y fon´nica. o o Durante m´s de una d´cada los f´ a e ısicos han estado desarrollando materiales denominados cristales fot´nicos. En o ellos se practicaban agujeros a un material a la manera en la est´n dispuestos los ´tomos en una red cristalina dana a do lugar a nuevas propiedades ´pticas que el material de o partida no ten´ De la misma manera que los electrones ıa. al moverse por un conductor son influenciados por la red cristalina los fotones sufren un efecto parecido en estos cristales fot´nicos. Como resultado s´lo ciertas longitudes o o de onda se pueden propagar f´cilmente por ellos. a Tambi´n se pueden hacer cristales fon´nicos de tal moe o do que unos agujeros dispuestos adecuadamente alteren la propagaci´n de fonones o vibraciones sonoras. o Estos investigadores consiguieron crear un h´ ıbrido de cristal fon´nico-fot´nico consistente en un peque˜o pueno o n te de silicio de menos de una micra de ancho y 20 micras de largo. Practicaron agujeros rectangulares sobre ´l e hasta obtener una estructura similar a la de una escalera de mano. Los agujeros centrales estaban m´s cerca unos a de otros para as´ atrapar la luz y las vibraciones de la ı misma longitud de onda pero muy diferentes en frecuencia. Entonces los investigadores iluminaron el dispositivo con luz y analizaron la luz reflejada por el sistema. Como hab´ predicho se produc´ una absorci´n a una frecuenıan ıa o cia espec´ ıfica, lo que significaba que esa longitud de onda luminosa era atrapada por el dispositivo.

Este dispositivo podr´ tener un mont´n de aplicaciones pr´cticas, ıa o a pudi´ndose utilizar microondas o vibraciones para controlar se˜ ales e n opticas. ´
Pudieron adem´s comprobar que se emit´ microona ıan das cuya frecuencia se correspond´ con las vibraciones ıa atrapadas por el dispositivo. Por tanto, convert´ parte de ıa la luz incidente de una frecuencia luminosa determinada en microondas de frecuencia m´s baja. a Lo interesante de este logro es que la conversi´n de luz o en vibraciones es mucho m´s eficiente que en dispositivos a anteriores. Normalmente se usan metros de fibra ´ptica y o l´seres de milivatio de potencia, mientras que en este caso a se tiene un dispositivo con un tama˜o del orden de micras n y una potencia de microvatio. Este dispositivo podr´ tener un mont´n de aplicacioıa o nes pr´cticas, pudi´ndose utilizar microondas o vibracioa e nes para controlar se˜ales ´pticas y as´ tener interruptores n o ı o ´pticos, filtros, mezcladores y microcircuitos ´pticos. o Fuentes y referencias: Nota de prensa. Noticia en Science. Art´ ıculo original (resumen).

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Tecnolog´ ıa

2009 Edici´n de oto˜o 99 / 108 o n

Los peces inspiran campos e´licos o
Una configuraci´n compacta de aerogeneradores de eje vertical genera m´s energ´ por hect´rea que o a ıa a los sistemas tradicionales.
J. J. Moreno, NeoFronteras

de su mismo tipo alrededor. Si se tuviera en cuenta esto, los parques e´licos podr´ ser m´s peque˜os que los o ıan a n actuales y a´n as´ proporcionar´ la misma potencia. u ı ıan Con un aerogenerador convencional se puede extraer un 50 % de la energ´ del viento al que est´ expuesto, pero ıa a esta eficacia se reduce mucho cuando en un parque e´lico o tenemos que ponerlos separados unos de otros. Para asegurarse que el parque genere un 90 % de la energ´ que ıa generar´ si cada turbina estuviera aislada cada una de ıa ellas debe de estar separa una distancia 10 veces superior al di´metro de la h´lice. Para palas que formen un rotor a e con un di´metro de 100 metros, por ejemplo, esa distancia a debe de ser de 1 km. Unos aerogeneradores menos habituales son los de eje vertical, de los cuales hay varios tipos. Estas turbinas recuerdan de alguna manera las cuchillas de las segadoras manuales de c´sped, pero con el eje de giro dispuesto vere ticalmente. Individualmente estos generadores son menos eficientes que los de eje horizontal. Sin embargo son mucho m´s efectivos cuando se sit´an unos junto a otros. a u

Ahora Robert Whittlesey y John Dabiri, ambos del MIT, han estudiado cu´l es la mejor configuraci´n de aea o Turbinas de eje vertical. Foto: Physics World. rogeneradores de eje vertical que permita obtener el m´xia Los aerogeneradores convencionales de eje horizontal fun- mo rendimiento. Han trabajado junto a Daniel Weihs, un cionan mejor si est´n alejados de los dem´s. De otra mane- ingeniero que en los setenta demostr´ que los peces ahoa a o ra los v´rtices creados por uno pueden afectar al siguiente. rran energ´ cuando nadan junto a otros en un banco de o ıa En el caso del aerogenerador de eje vertical ocurre lo peces. Al parecer los peces se aprovechan de los v´rtices o contrario y funcionan mejor si hay otros aerogeneradores creados por los peces que tienen delante.

Este tipo de configuraci´n es capaz de producir 100 veces m´s o a potencia por unidad de ´rea que la configuraci´n t´ a o ıpica de aerogeneradores convencionales.
Estos investigadores se preguntaron si el espaciado relativo ´ptimo entre peces podr´ servir como plantilla a o ıa la hora de disponer las turbinas de eje vertical sobre una superficie. As´ que se pusieron manos a la obran y crearon ı un modelo computacional para comprobarlo. Introdujeron distintas velocidades del viento como par´metros de entrada en el modelo y analizaron varias a configuraciones de turbinas para ver cu´l ten´ mayor rena ıa dimiento. Encontraron que una configuraci´n de turbinas o de giro en el sentido de las agujas del reloj alternadas con otras de giro contrario incrementaba significativamente la velocidad de giro de todas ellas. La raz´n, seg´n ellos, es o u que la presencia de las turbinas vecinas concentra y acelera el viento. Esta configuraci´n es como sigue: una turbina o de un tipo delante de una l´ ınea de dos turbinas del tipo contrario seguidas de una l´ ınea de tres del primer tipo y as´ sucesivamente. ı Lo asombroso es que este tipo de configuraci´n es cao paz de producir 100 veces m´s potencia por unidad de ´rea a a que la configuraci´n t´ o ıpica de aerogeneradores convencionales. Esto har´ a la energ´ e´lica m´s atractiva para ıa ıa o a pa´ ıses que tienen viento pero poca extensi´n geogr´fica. o a Adem´s creen que este sistema ser´ m´s seguro para las a ıa a aves, pues tendr´ una apariencia m´s s´lida y ´stas no se ıa a o e aventurar´ en su interior. ıan Lo que no est´ claro es si el coste total por megavatio a ser´ mayor o menor que el sistema tradicional o si al final ıa se tiene m´s o menos tierra de cultivo. a Estos investigadores planean ahora realizar estudios de campo con aerogeneradores reales. Fuentes y referencias: Noticia en Physics world. Noticia en Science.

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2009 Edici´n de oto˜o 100 / 108 o n

Nuevo aislante t´rmico mejor que el vac´ e ıo
Se podr´ fabricar un material que mejorara las propiedades del vac´ a la hora de aislar t´rmicamente. ıa ıo e
J. J. Moreno, NeoFronteras El calor no es m´s que una forma de a energ´ que pasa de unos cuerpos a ıa otros debido a diferencias de temperatura. B´sicamente es la vibraci´n a o o agitaci´n de los ´tomos, mol´culas o a e o part´ ıculas que componen los gases, s´lidos o l´ o ıquidos. Cuando ´ramos peque˜os en la ese n cuela nos explicaban la transmisi´n o del calor, y c´mo ´ste pod´ pasar o e ıa de unos cuerpos a otros por conducci´n, radiaci´n y convecci´n. El ejemo o o plo t´ ıpico que se sol´ poner era el terıa mo, recipiente ´ste que guardaba las e cosas calientes o fr´ durante largos ıas periodos de tiempo. El principio de su funcionamiento es impedir que el calor escape o entre al impedir que se propague por conducci´n o radiaci´n. o o De la ultima parte se encarga el vi´ drio metalizado que lo compone, que es capaz de reflejar la luz, tanto invisible como infrarroja. De la otra parte se encarga una capa en la que se ha practicado el vac´ Como no hay ıo. contacto f´ ısico las vibraciones o agitaciones de las part´ ıculas de un lado no pueden transmitirse al otro. Es dif´ pensar que haya algo que ıcil mejore las propiedades del vac´ en ıo esta tarea. Pues bien, seg´n un reu sultado reciente se podr´ fabricar un ıa material que mejorara las propiedades

del vac´ a la hora de aislar t´rmicaıo e mente. El nuevo material est´ compuesto a capas de cristales fot´nicos separadas o por espacios vac´ El conjunto a´ ıos. ısla el doble mejor que el vac´ por s´ solo. ıo ı La raz´n estriba en que el vac´ o ıo permite la transmisi´n de radiaci´n, o o que puede estar constituida por luz visible o infrarroja, y ´sta puede pasar e de un lado al otro y transmitir calor en el proceso.

pas peri´dicas de nanoestructuras que o afectan a la luz que viaja a su trav´s. e Adem´s, estos materiales pueden tea ner zanjas de energ´ que proh´ ıa ıban la transmisi´n de luz perteneciente a ino tervalos de determinadas frecuencias. En este caso se pueden utilizar una zanja de energ´ para bloquear la luz ıa infrarroja. Estos investigadores encontraron que estructuras de 100 micras de espesor hechas de 10 capas de este tipo de cristales de 1 micra de espesor y separadas 9 micras entre s´ conduc´ ı ıan el calor el doble peor que el vac´ por ıo s´ solo. Adem´s, han descubierto que ı a la conductividad t´rmica no depende e del grosor de las capas, sino de su ´ ındice de refracci´n, que como ya sabemos o todos, est´ relacionado con la velocia dad de la luz que viaja en su seno. En estudios anteriores ya se mostr´ que este tipo de cristales son o prometedores en su aplicaci´n a las o comunicaciones ´pticas. Este nuevo o Shanhui Fan de Stanford Univerıa ´ sity y sus colaboradores se pregunta- resultado podr´ ser util para otro tipo de aplicaciones, como su uso en sisteron si un material podr´ bloquear el ıa ıa e infrarrojo mejor de lo que el vac´ pue- mas de captura de energ´ solar t´rmiıo ca. de hacer. Seg´n sus c´lculos te´ricos u a o los cristales fot´nicos pod´ realizar o ıan la tarea. Fuentes y referencias: Este tipo de cristales pueden en- Nota de prensa. contrarse tanto en la Naturaleza co- Art´ ıculo original. Imagen cabecera: mo en el laboratorio y consisten en ca- termos de Baokang Group Co., Ltd.

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2009 Edici´n de oto˜o 101 / 108 o n

Y “Agora” Hipatia
J. J. Moreno ´ Se estrena en las pantallas espa˜olas la pel´ n ıcula Agora que supuestamente versa sobre la vida de Hipatia de Alejandr´ y su asesinato a manos de fan´ticos cristianos en el ıa a siglo V. No puedo evitar opinar sobre esto, no por afici´n a o la cinematogr´fica de su director, sino porque de peque˜o a n vi la serie Cosmos de Carl Sagan, y por tanto tengo cierto cari˜o al personaje y a la Gran Biblioteca de Alejandr´ n ıa. Desde entonces albergo la irracional esperanza de que los fondos de esta biblioteca est´n ocultos en alg´n lugar. e u Por desgracia, y aunque me da pena admitirlo, la precisi´n de los hechos relatados por Sagan en su serie Cosmos o no es buena. No deja de ser divertido el espect´culo que se ha reprea sentado fuera de las salas de cine acerca de esta pel´ ıcula. Se ha desarrollado una batalla pol´ ıtica-religiosa sobre este personaje, la pel´ ıcula y la supuesta utilizaci´n del mismo o por parte de algunos. La utilizaci´n de personajes hist´ricos como parte del o o martirologio de las religiones laicas no es muy buena pol´ ıtica. El ensalzamiento de mujeres que supuestamente realizaron contribuciones cient´ ıficas en el pasado, como parte de una pol´ ıtica reivindicativa de la Iglesia del Progresismo Infinito, tampoco beneficia a la ciencia, entre otras cosas porque a veces se falta a la verdad exagerando logros. La realidad, sin entrar en las razones, es que la contribuci´n de la mujer a la ciencia ha sido muy escasa hasta o fechas recientes, y no hace falta reinventarse personajes hist´ricos para reivindicar un lugar en la ciencia que la o mujer por fin ya tiene. En el caso de Hipatia se sabe m´s bien poco, y lo poco a que sabemos nos lleg´ a trav´s de las cartas de su alumno o e Sinesio de Cirene, que encima no se han conservado. Pero parece que no hizo grandes contribuciones cient´ ıficas, aparte de perfeccionar el astrolabio, un estudio de geometr´ y elaborar cartas celestes. ıa Por cierto, Erat´stenes en el siglo III a.C. ya calcul´ el o o tama˜o (esf´rico) de la Tierra y el ´ngulo de inclinaci´n n e a o de su eje respecto a la ecl´ ıptica, y Aristarco de Samos ya propuso el modelo helioc´ntrico y que las estrellas eran e soles que estaban muy lejos. En aquella ´poca todos los saberes, que eran escasos, se e concentraban en las mismas personas (generalmente pertenecientes a la clase alta acomodada) y no hab´ una clara ıa distinci´n entre las distintas ´reas. Hipatia, se educ´ en o a o un ambiente acad´mico culto, dominado por la escuela e neoplat´nica alejandrina, y aprendi´ matem´ticas y astroo o a nom´ de su padre. Lleg´ a ser l´ ıa o ıder de los neoplat´nicos o alejandrinos y se mantuvo virgen toda su vida seg´n alguu nas fuentes. Tampoco es cierto que la Gran Biblioteca de Alejandr´ fundada a comienzos del siglo III a. C. por Ptoıa, lomeo I se destruyera en esa ´poca. Dicha biblioteca (pudo e llegar a contener hasta 700.000 vol´menes) fue destruida u mucho antes, probablemente en un momento indeterminado del siglo III o del IV. Quiz´ en 273, cuando el emperador a Aureliano tom´ y saque´ la ciudad, cuando Diocleciano hio o zo lo propio en 297, o en ambas ocasiones.
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La biblioteca del Serapeo, sucesora de la Gran Biblioteca, fue expoliada alrededor del a˜o 391. Se cree que Hipan tia impart´ clase en esta biblioteca, pero pas´ un tiempo ıa o desde el saqueo de esta biblioteca y su asesinato (en el a˜o n 415 ´ 416). o Tampoco se acab´ el mundo con la muerte de Hipao tia. No hubo despu´s m´s actos violentos contra los fil´soe a o fos paganos de Alejandr´ cuya Escuela sigui´ floreciendo ıa, o hasta el siglo VII sin que su actividad se viera interrumpida siquiera por el cierre de la Academia de Atenas en tiempos de Justiniano I. La muerte de Hipatia, ocurrida a manos de fan´ticos a religiosos (al parecer cuando ten´ unos 60 a˜os de edad), ıa n est´ llena de dudas, dado el tiempo transcurrido y los poa cos documentos disponibles. Se puede encuadrar dentro de los tiempos tumultuosos en los que sucedi´ y al contexto o pol´ ıtico-religioso de la ´poca, m´s que a la lucha de entre e a raz´n y fe. Si hay que buscar casos m´s claros sobre eso a te asunto basta considerar los casos de Giordano Bruno o Galileo Galilei entre otros. Eran tiempos en los que el paganismo, que ella y otros procesaban, estaba en declive y acosado por el cristianismo en sus diversas formas. Tiempos en los que los jud´ ıos tambi´n fueron v´ e ıctimas y a veces verdugos. Ni siquiera la responsabilidad del Patriarca Cirilo de Alejandr´ en su ıa muerte est´ clara, dadas las tergiversaciones que se han a producido a lo largo de los siglos sobre este personaje. Afortunadamente en Occidente hay ahora una clara separaci´n entre iglesia y estado y este tipo de sucesos ya o no ocurren. No podemos juzgar con nuestra ´tica y vie si´n actuales algo que ocurri´ hace 16 siglos, m´xime si o o a no contamos con toda la informaci´n. Y, sobre todo, hay o que sacar estos temas fuera de la disputa pol´ ıtica actual, que tanto da˜o puede hacer a la objetividad, y estudiar n con rigor la informaci´n disponible, si es que quedan ya o expertos en griego antiguo. Las pel´ ıculas son s´lo pel´ o ıculas, productos comerciales, nada m´s. No pueden ser utilizados como fuente de a informaci´n hist´rica fidedigna. Para dar dramatismo se o o tergiversan a prop´sito los hechos y que as´ las pel´ o ı ıculas sean entretenidas. Esta nueva pel´ ıcula peca de lo mismo, pero no pasa nada. Y para los que se lamentan de la muerte de esta se˜ora n (sobre todo si se la imaginan con el cuerpo de Rachel Weisz) habr´ que recordarles que la mejor manera de ıa defender la raz´n es estudiar ciencia, sobre todo en esos o extra˜os objetos de papel llamados libros. La Gran Bin blioteca de Alejandr´ la quemamos y saqueamos todos ıa los d´ cada vez que vemos telebasura, cada vez que no ıas, leemos un libro, cada vez que escribimos con faltas de ortograf´ cada vez que votamos a pol´ ıa, ıticos que no apoyan la educaci´n y la ciencia, cada vez que despreciamos el o conocimiento o la verdad que no nos gusta, cada vez que consentimos (por un extra˜o relativismo cultural progre) n que en ciertos pa´ ıses no se deje a las mujeres acceder al conocimiento y a la cultura.

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Opini´n o

2009 Edici´n de oto˜o 102 / 108 o n

La trastienda del ingenio
Alejandro de Malaespina Los cient´ ıficos son personas normales y no est´n hechos a de ninguna sustancia divina. Componen una comunidad con los mismos vicios y virtudes que otras comunidades, son persona y no ´ngeles. Esto no es nada nuevo para los a que ya est´n en ese mundo, pero quiz´s informarse de la a a faceta humana del cient´ ıfico sea interesante para aquellos de fuera de ese mundo que tengan curiosidad. Recientemente ha llegado a algunos medios de comunicaci´n una noticia sobre una supuesta falta de honradez de o unos cient´ ıficos dedicados al estudio del clima. Las acusaciones son falsas, pero esto no es lo importante. La reacci´n o de algunos frente al tema revela la imagen err´nea que la o gente tiene sobre los cient´ ıficos, as´ que quiz´s merezca la ı a pena desmitificarlos, fij´ndonos en las “zonas err´neas”, a o tanto suyas como de su mundo, aunque s´lo sea con ´nio a mos constructivos. Es verdad que quiz´s en el mundo cient´ a ıfico se est´ un e poquito por encima de la media en ´tica, pero no mucho e m´s. Si el sistema funciona y hay cierta ´tica es porque un a e cient´ ıfico, en general, est´ rodeado de enemigos que traa tar´n de echar abajo sus estudios, de menoscabar su presa tigio. Est´ bajo el escrutinio atento de los dem´s, siempre a a vigilantes. Por eso un cient´ ıfico se cuidar´ mucho de no fala sificar su trabajo, porque hay muchos deseando “pillarle”. Aunque es normal que los cient´ ıficos critiquen el trabajo de otros, de hecho, de eso se trata. El t´ ıpico tema de conversaci´n entre cient´ o ıficos suele ser qu´ revista tiene m´s impacto sobre las otras dentro e a del ´rea en cuesti´n, que fulano publica en ´sta, que los a o e revisores han dejado colar tal art´ ıculo de zutano, etc. La importancia del trabajo de un cient´ ıfico se mide por el n´mero de citas que han recibido sus art´ u ıculos por parte de los dem´s cient´ a ıficos de su campo. “Publica o muere” se suele decir, y el cient´ ıfico cuenta sus art´ ıculos o sus citas como el que cuenta sus acciones en la bolsa de valores. La generosidad en el mundo cient´ ıfico no suele ser frecuente. No se comparten datos o recursos y si se hace siempre se pide algo a cambio, en general suele ser aparecer como autor en el art´ ıculo de turno. Recientemente ha habido quejas (no del todo justificadas) sobre algunos asistentes a congresos que se llevaban una c´mara para fotografiar datos y gr´ficas de las prea a sentaciones sobre resultados preliminares de los dem´s y a luego se les adelantaban publicando un art´ ıculo. Otros escriben un art´ ıculo a medias que cuelgan en el repositorio ArXiv para marcar territorio intelectual. Si fueran otra especie de mam´ ıfero porbablemente se dedicar´ a orinar ıa por las esquinas. Se lucha por los recursos, por el prestigio, por la fama, por el ego, por el dinero (si lo hay). . . Esta lucha crea din´micas que pueden ir a favor de la ciencia, pero a en general van en contra de los individuos. A veces no se colabora ni con los investigadores del propio grupo. La mayor´ de los resultados cient´ ıa ıficos no tienen mucha importancia. Naturalmente hay resultados menores que hacen avanzar la ciencia poco a poco y que permiten
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aplicaciones tecnol´gicas. Por eso hay que financiar todo o tipo de ciencia, la de alto riesgo y la m´s aplicada. Pero a en realidad se trata de un sistema de apuestas y se espera que en alg´n sitio alg´n cient´ u u ıfico haga un descubrimiento importante. El trabajo duro y la inteligencia se le presumen al cient´ ıfico como el valor al soldado, pero el gran descubrimiento depende mucho de algo tan caprichoso como la suerte. Hay aut´nticas lumbreras que nunca dan a luz e nada realmente significativo pese a su esfuerzo y competitividad, y otros que no lo son tanto que hacen un descubrimiento casual que lo cambia todo. Obviamente, los tontos que est´n tumbados en el sof´ de su casa nunca descubren a a nada. La pregunta respecto a los descubrimientos de los dem´s que a muchos les viene a la cabeza, y que casi nuna ca confiesan, es: ¡¿y por que diablos no se me ocurri´ esta o obviedad a m´ La contingencia tiene sus cosas. ı?! Algunos cient´ ıficos encaran su trabajo como un futurible, una esperanza de descubrir algo importante o, simplemente, que al cabo de muchos a˜os se les recompense n o reconozca de alguna manera. Es muy similar a comprar loter´ Pero esto va en contra de la naturaleza humana, ıa. pues por ejemplo preferimos 10.000 euros anuales durante 10 a˜os a 100.000 euros de golpe al cabo de 10 a˜os. n n El cient´ ıfico es tambi´n v´ e ıctima del “Efecto Mateo”, que se hace notar mucho*. A alguien que en alg´n mou mento tenga ´xito o una oportunidad le ser´ m´s f´cil e a a a conseguir recursos, por lo que le ser´ m´s f´cil obtener a a a resultados con los que tener m´s ´xito y recursos, y as´ sua e ı cesivamente. Toda esta situaci´n puede llegar a quemar bastante y o a desquiciar a algunos. Muchos cient´ ıficos reconocen sentirse frustrados y haber perdido la ambici´n. Un estudio o sociol´gico realizado en EEUU durante la ultima d´cada o ´ e por Joseph Hermanowicz muestra que es casi imposible triunfar en la ciencia, excepto en muy escasas universidades de ´lite. Llega a dos importantes conclusiones: la e primera es que el centro en el que se trabaja condiciona decisivamente la opini´n subjetiva que el propio investigao dor tiene sobre su carrera, y la segunda es que muy pocas instituciones ofrecen las condiciones que los cient´ ıficos imaginan cuando eligen su profesi´n. o S´lo las ´lites investigadoras sienten que han aproveo e chado al m´ximo su val´ Y es que, incluso en un pa´ a ıa. ıs como EEUU, las oportunidades de labrarse un prestigio como investigador son entre muy bajas o inexistentes en una instituci´n que no sea de ´lite. o e A partir de todo este caldo de cultivo es f´cil entena der que tambi´n haya envidias, egos abultados, ambicioe nes desmedidas, codicia, etc. y que, en general, son malas consejeras. En el peor de los casos surgen personajes impresentables y engre´ ıdos. A veces se exageran los resultados obtenidos para as´ conseguir m´s financiaci´n, pero otras se comenten ı a o simple y llanamente fraudes. La Historia nos habla de al-

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Opini´n o

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gunos cometidos en el pasado. El caso m´s reciente es el a del cient´ ıfico coreano Hwang Woo-Suk que presum´ de ıa haber alcanzado grandes logros en clonaci´n. Result´ que o o su investigaci´n era bastante fraudulenta y sus logros m´s o a espectaculares una simple mentira. Otro caso fue el del cient´ ıfico de los Laboratorios Bell que publicaba un mot´n o de art´ ıculos interesantes en F´ ısica. La repetici´n de las o mismas gr´ficas en distintos art´ a ıculos y la incapacidad de los dem´s para reproducir sus resultados llevaron a la cona clusi´n de que se inventaba todos sus hallazgos. o Quiz´s el caso de fraude hist´rico m´s famoso sea el a o a del Hombre de Piltdown, cr´neo supuestamente humano a confeccionado con una mand´ ıbula de orangut´n. Todo ello a para mayor glor´ del RU, que entonces quer´ se˜alar a ıa ıa n las islas brit´nicas como origen del ser humano. a A veces hay fiascos cuando unos cient´ ıficos honestos, pero cegados por la ambici´n, creen en unos resultados o que no son correctos, como en el caso de los rayos N o, m´s recientemente, la fusi´n fr´ de Fleischmann y Pons. a o ıa A otros les mueve el inter´s econ´mico. Thomas Midde o le, que invent´ el aditivo de plomo para la gasolina, se o pas´ el resto de su vida defendiendo sus bondades y de o paso los intereses de las petroleras. Que el plomo fuera un conocido neurot´xico parec´ no importar ni a los pol´ o ıa ıticos y hasta hace unos pocos a˜os todav´ se utilizaba en n ıa Europa. Tambi´n ha habido casos bastante m´s siniestros. En e a los a˜os veinte Lenard (premio Nobel de F´ n ısica) redact´ un o manifiesto en contra de la Relatividad (que otros profesores alemanes firmaron), simplemente porque ten´ envidia ıa de que Einstein hubiera explicado el efecto fotoel´ctrico e que ´l estudio. M´s tarde, en plena ´poca nazi, este indie a e viduo calific´ de “ciencia jud´ a la Mec´nica Cu´ntica o ıa” a a y a la Relatividad. Adem´s dijo que toda F´ a ısica correcta debe de estar basada en la raza. La caza de brujas hab´ ıa comenzado. Stark, otro premio Nobel, contribuy´ tambi´n o e al odio hacia los f´ ısicos jud´ y hacia los que sin serlo ıos estudiaban las nueva F´ ısica Te´rica. A ´stos ultimos los o e ´ llamaba “jud´ blancos”. En pleno nazismo intentaron y ıos a veces consiguieron depurar a colegas suyos. En la antigua URSS se lleg´ a negar la Teor´ Evoluo ıa tiva de Darwin porque, supuestamente, iba en contra del ideario comunista. Por no entrar en su sistema siberiano de purgas por el que pas´ m´s de un cient´ o a ıfico. Incluso cuando no ha habido pol´ ıtica de por medio los cient´ ıficos asentados siempre se han resistido a admitir los nuevos descubrimientos. Thomas Khun ya describe este fen´meno en su libro “La Estructura de las Revoluciones o cient´ ıficas”. Todo este tipo de cosas suceden en todas partes, porque en todas partes cuecen habas. Lo bueno es que, a pesar de todo, a pesar de los cient´ ıficos, la ciencia avanza. Al final la verdad siempre resplandece, y se hace la luz. Aunque parezca incre´ ıble, y esto es lo m´s fascinante, la “Ciencia” a es independiente de los cient´ ıficos.

como la de este pa´ Es verdad que en Espa˜a a veces hay ıs. n buenos resultados, es verdad que se ha avanzado mucho en este campo desde los a˜os setenta cuando la ciencia era n inexistente, es verdad que hay cient´ ıficos competentes. . . Pero como el tema de este art´ ıculo va sobre las cualidades no divinas de los cient´ ıficos y sobre su desmitificaci´n, o vamos a hablar a partir de ahora de sus puntos flacos, aunque sean humanos. Y es que hay gente en el mundo cient´ ıfico espa˜ol que n es bastante despreciable, aunque sea poco numerosa. Recuerdo todav´ cuando a un jefe le toc´ ser referee de un ıa o art´ ıculo. Le basto leer el nombre del autor para llamar al posdoc de turno y decirle: “Fulano, te lees esto y lo rechazas”. Es decir, sin leer el art´ ıculo pidi´ a otro que le hiciera o su trabajo y redactara el informe en el que se rechazar´ ıa la publicaci´n de dicho art´ o ıculo, simplemente porque le ca´ mal su autor. El posdoc obedeci´ (anonadado) y arıa o gument´ como pudo en el informe los motivos por los que o no hab´ que publicar el art´ ıa ıculo en cuesti´n. o Poner la zancadilla a los otros no es tan at´ ıpico en este mundillo. Que se haga con los grupos de otras instituciones que te hacen la competencia parece hasta l´gico, aunque o no sea moral, pero tambi´n se practica dentro de la misma e instituci´n acad´mica a la que se pertenece. o e Si buscan la part´ ıcula subat´mica m´s pesada no vayan o a al LHC a encontrarla, basta pasarse por las instituciones espa˜olas de investigaci´n para encontrar muchas de ellas. n o Es el “ego”, una part´ ıcula antisim´trica superpesada que e pulula dentro del cerebro de algunos. Lo m´s gracioso es a que la gente que la posee no ha contribuido con ning´n u hallazgo realmente significativo a la ciencia mundial, ninguno. No hay un premio Nobel en ciencia espa˜ol desde n hace 100 a˜os (con Ram´n y Cajal, pues Severo Ochoa n o se form´ e investig´ fuera y obtuvo la nacionalidad noro o teamericana). La mayor´ de sus art´ ıa ıculos publicados son mediocres y no tienen ninguna investigaci´n “de riesgo”. o Pero no importa, los egos se propagan igualmente y tienen una “secci´n eficaz” tan importante que provocan colisioo nes continuamente. Las reuniones de departamento suelen parecerse bastante a una junta de comunidad de vecinos. Muchas veces aparecen rencillas irreconciliables que suelen dar al traste con la convivencia. Pueden ignorarse unos a otros, formar peque˜as alianzas, formar peque˜as mafias, denunciar len n galmente a los otros aunque no se tenga raz´n, amenazar, o acosar, chantajear, captar adeptos a su causa. . . El clima puede ser tan malo que la consecuencia puede ser la escisi´n del departamento en dos o m´s subgrupos. Es la o a jungla de hiedra y ladrillo rojo. Suele haber abusos de todo tipo. Hay algunos individuos que tienen cientos de art´ ıculos publicados para los cuales es imposible que hayan tenido tiempo material en preparar. Sus nombres aparecen, pero no conocen ni su contenido. A veces ni los leyeron. Otras, si lo hicieron, no los entendieron. Su nombre figura por ser el jefe o por haber prestado alg´n recurso al que realmente hizo la inu El caso espa˜ ol n vestigaci´n y escribi´ el art´ o o ıculo. Otros se dedican a la publicaci´n de art´ o ıculos medioLo malo es cuando los recursos dedicados a la ciencia cres. Como en el mundo cient´ ıfico quien no publica no soson escasos y se est´ en un pa´ con una sociedad un poco brevive al final se da este tipo de picaresca. Son los grandes a ıs particular como la espa˜ola y una cultura cient´ n ıfica pobre beneficiados del efecto Mateo. A m´s art´ a ıculos m´s dinea
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Opini´n o

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ro para proyecto, m´s doctorandos y m´s resultados que a a vender con los que obtener todo eso. Ir a un congreso cient´ ıfico ser´ de lo m´s instructivo ıa a para un antrop´logo, mucho m´s que visitar una tribu reo a mota. Como la asistencia (cara) a los congresos se paga con cargo al proyecto de investigaci´n, hay algunos inveso tigadores que van a ellos como quien se va de vacaciones, pero con los gastos pagados. Se apuntan a todos si el destino es bonito, incluso si no tienen nada interesante que decir, y as´ hacer turismo cient´ ı ıfico. Aunque no siempre, los congresos se pueden celebrarse en sitios atractivos como Canc´n, alguna isla paradis´ u ıaca o ex´tica, estaciones o de esqu´ una ciudad hist´rica o agradable. . . Recuerdo ı, o uno en Australia sobre F´ ısica que se anunciaba diciendo que el lugar ten´ un clima como el de Fiji, pese a no celeıa brarse en Fiji. De paso algunos “congresistas” aprovechan y enga˜an a sus respectivas parejas echando una cana al n aire (si pueden, pues el ´xito suele ser reducido en este e aspecto). Nada alejado de la condici´n humana. o Aunque tambi´n en los congresos se hacen cosas hoe norables: se mira qu´ es lo que se hace por ah´ fuera, se e ı buscan alianzas, colaboraciones o se trata de vender el trabajo del grupo, etc. En las universidades hay de todo. Hay algunos a los que la docencia les importa un bledo, a otros les importa un bledo la investigaci´n e incluso a algunos les importa un o bledo ambas cosas. A casi ninguno le interesa la divulgaci´n y casi todos suelen despreciar la elecci´n de todos los o o dem´s. Una m´ a ınima parte hace todo eso y no tienen vida personal por falta de tiempo. Otros se dedican a la gesti´n o y a medrar pol´ ıticamente, para luego pasarse al ministerio e instituciones similares, con un sueldo mayor y m´s poder a con el que hacer la vida imposible a sus antiguos colegas. Son los dem´s cient´ a ıficos los que eval´an y asignan reu cursos a sus compa˜eros, a veces bas´ndose en criterios de n a “ciencia infusa”, aunque sean los pol´ ıticos los que dictan las l´ ıneas generales. Puede que el gobierno d´ menos dinee ro para ciencia, pero la comunidad cient´ ıfica espa˜ola se n basta ella sola para crear el infierno en la Tierra. Nada del otro jueves que no se d´ en muchos otros ´mbitos. e a Exagerando un poco, si hay que evaluar a alguien, se mira el nombre, la instituci´n a la que pertenece, el tema o en el que trabaja y se decide si se le concede o no lo que pide. Luego se justifica la decisi´n en virtud del curr´ o ıculum (le´ a posteriori). Si caes en manos del “enemigo” ıdo apa˜ado vas. n La meritocracia suele brillar por su ausencia y por eso no es extra˜o que las mejores figuras se vayan fuera de Esn pa˜a, sobre todo antes, cuando no hab´ planes de Bolon ıa nia y la formaci´n era decente. No s´lo cobran m´s dinero o o a y est´n mejor reconocidos, adem´s disfrutan de un mea a jor ambiente no necesariamente perfecto. La patria de un cient´ ıfico es donde est´ su ciencia, aunque no suele coincia dir con d´nde est´ su familia y amigos. o a Si no eres un genio ni tienes a alguien que te apoye, y aunque seas competente, tu situaci´n puede llegar o a ser bastante incierta. M´s vale que vayas buscando traa bajo fuera del mundo acad´mico, porque todos los nichos e ecol´gicos de ese supuesto para´ ser´n ocupados por coro ıso a leones que s´ tiene padrinos de una determina familia. Pero ı

esto es como las casas en primera l´ ınea de costa, cada uno piensa que es antiecol´gico que los dem´s construyan una o a casa al lado de la suya en ese lugar tan privilegiado y bonito. Pero la suya estaba antes y, naturalmente, debe de tener todos los benepl´citos. a En Espa˜a es f´cil encontrarse a un investigador que n a hasta los cuarenta no ha podido disfrutar de un empleo estable y siempre ha tenido un salario bajo que le ha impedido vivir con dignidad. Algunos sobreviven porque tienen pareja que tambi´n trabaja. Si tienen hijos es de milagro e (o por accidente). En este pa´ se puede llegar a un punto en el cual un ıs cient´ ıfico tiene que aguantar toda clase de infamias o vejaciones, e incluso que ´l las haga a los dem´s en una cue a riosa guerra intestina por los recursos escasos, pero ¿por qu´ aguanta? e El problema fundamental es que hay una trampa vocacional en el asunto. El investigador aguanta porque aprecia su ciencia, tiene vocaci´n, espera el golpe de suerte inteleco tual y, sobre todo, no puede escaparse con dignidad a otro sitio. Pero es el “mercado” el que dicta el precio (en todos los sentidos) de un cient´ ıfico. Si se levanta una piedra saldr´n de ella, disparados como insectos, muchos otros a titulados dispuestos a ocupar su lugar por menos (menos de cualquier cosa), sobre todo si proceden de pa´ ıses a´n u menos “agraciados” econ´micamente. o Encima, el cient´ ıfico espa˜ol no tiene casi ninguna otra n salida profesional fuera del mundo acad´mico por la que e practicar una huida. No ya porque no se hace ciencia fuera de ese mundo en su pa´ sino porque un cient´ ıs, ıfico en Espa˜a es literalmente despreciado por la clase empresarial n y social en general, pese a que la hipocres´ les haga decir ıa a los empresarios y a la gente corriente todo lo contrario. Adem´s, ha invertido tanto esfuerzo, tantos a˜os, que a n cree que salirse es perder. Es la misma raz´n por la cual seo guimos llevando al mec´nico nuestro autom´vil viejo para a o arreglarlo una vez m´s o intentamos mantener una relaa ci´n de pareja ya acabada: por la inversi´n realizada. o o Hay tanta inercia que es muy dif´ cambiar todos esıcil tos fallos del sistema, entre otras cosas porque habr´ que ıa cambiar la sociedad, y la sociedad espa˜ola no puede camn biar su visi´n sobre la ciencia de la noche a la ma˜ana. o n Siempre es m´s agradecido describir el vaso medio lleno a que medio vac´ (o medio lleno de veneno), pues de lo conıo trario r´pidamente te pueden llamar c´ a ınico o amargado. As´ que hay que decir que no todo es como lo que se acaba ı de describir, recuerden que s´lo se trataba de desmitificar o al cient´ ıfico. Ya saben: la ciencia avanza pese a los cient´ ıficos. * Por el evangelista, que en su Par´bola de los Talentos a (Mt, cap. 25, vers´ ıculo 29) dice: “al que m´s tiene m´s se a a le dar´, y al que menos tiene, se le quitar´ para d´rselo a a a al que m´s tiene”. Concepto que tambi´n recuerda Pria e mo Levy en su libro de memorias “Si esto es un hombre”, basado en sus experiencias en los campos de exterminio nazis.

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Cr´ ıticas

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Tu pez interior
J. J. Moreno En un viaje reciente adquir´ un libro muy interesante y tendr´ ı ıamos un sistema hexadecimal u octal de numeraque ahora paso a evaluar. Se trata de “Your inner fish” ci´n en Matem´ticas como el m´s generalizado. o a a (Tu pez interior) de Neil Shubin. Si entre los ejercicios f´ ısicos que usted realiza est´ el de a hacer flexiones en plancha en el suelo recuerde que puede Si con alguna palabra podemos resumir lo que es la hacerlo gracias a que Tiktaalik utilizaba el mismo juego ciencia o lo que debe ser la ciencia es con la palabra “aven- de huesos y articulaciones para sacar la cabeza por encima o tura”. Da lo mismo si se trata de la b´squeda del bos´n de la superficie de las aguas someras del Dev´nico. u o Shubin nos dice c´mo se controla la formaci´n de una o o de Higgs o de encontrar f´siles que nos indiquen c´mo ha o o sido la evoluci´n biol´gica. En este caso se trata de esto mano, una aleta o un ala a partir de unos pocos genes. o o O nos cuenta c´mo se pueo ultimo. ´ de saber el funcionamienShubin nos sumerge en to de estos genes gracias una aventura, no ya de a hermosos experimentos 380 millones de a˜os, sino n realizados en peces raya. incluso mucho m´s larga. a Nos hace recorrer los senPero no se trata s´lo o deros tortuosos de sus sende manos y brazos, la timientos al disecciona una aventura biol´gica que nos o mano humana cuando esha creado determina mutudiaba medicina o nos chas m´s cosas de nuestros a hace sentir el fr´ polar ıo cuerpos, viene de mucho ´ del Artico cuando, rodeaantes y se prolong´ muo do por osos, busca con sus cho despu´s. La gesta que e compa˜eros f´siles de anin o nos trajo hasta el presenmales a medio camino ente empez´ cuando se consio tre pez y anfibio. gui´ por primera vez seres o multicelulares, sigui´ con o La b´squeda de estos u la invenci´n de los plao vertebrados que empezanes corporales, luego con ron a conquistar tierra firla creaci´n del cr´neo, m´s o a a ma no es una b´squeda u tarde con el desarrollo de zool´gica, es la b´squeda o u las patas, los tres huesecide nosotros, de lo que sollos del o´ y finalmente ıdo mos y de d´nde venimos. o grandes cerebros y la posiEl libro no es largo y ci´n erecta. o es sobre todo ameno, dirigido a un p´blico general u Los peces tienen la cainteresado por la Paleonbeza completamente fija al tolog´ la Biolog´ o simıa, ıa cuerpo, no la articulan. plemente interesado en la Para que Tiktaalik pudieciencia en general o en el ra erguir la cabeza fuera ser humano. del agua tuvo que desarrollar un cuello y para poEl autor empieza su lider o´ en el aire se tuvieır bro en la isla Ellermer, en ´ ron que improvisar nuevos el Artico canadiense, y a mecanismos a partir de los partir de ah´ nos va introı elementos que ya hab´ y ıa, duciendo poco a poco en los secretos de Tiktaalik y de otros seres que ya no est´n que se reconvirtieron para realizar nuevas funciones. Un a ıbula superior de los peces se transform´ en o entre nosotros, pero que podemos considerar nuestros an- hueso de mand´ ıbula inferior tepasados. Nos hace ver, ante todo, que ese pez a´n habi- el estribo, mientras que otros dos de la mand´ u ta, parcialmente modificado, dentro de nosotros o dentro de los reptiles pasaron a ser el martillo y el yunque de ıdos. Pero las c´lulas que sienten el sonido sie de todo vertebrado terrestre, sea ´ste un murci´lago a un nuestros o´ e e guen siendo las mismas que utilizan y utilizaban los peces dinosaurio extinto. o Entre otros seres similares tenemos a Acantothoste- cartilaginosos como el tibur´n. ga que ten´ 8 dedos en sus manos (representado en el ıa Pero no es s´lo el sentido del o´ o ıdo. El sentido del oldibujo de abajo). Si descendi´ramos directamente de ´l fato es tambi´n interesante en las palabras de Shubin. Un e e e nuestros teclados de ordenador ser´ probablemente distin- 3 % de nuestros genoma corresponden a genes destinados a ıa tos, interpretar´ ıamos composiciones maravillosas al piano detectar distintos olores. Muchos de ellos son ahora no funA c http://neofronteras.com - Creado con L TEX y paperTEX

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Cr´ ıticas

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cionales, pues han mutado a formas en las que no realizan su tarea. No han sido reparados por la evoluci´n porque, a o diferencia de otros mam´ ıferos, nosotros dependemos m´s a del sentido de la vista que del olfato. No obstante, es dif´ ıcil no dejarse llevar por la imaginaci´n y suponer la existeno cia de un humano transg´nico con todos sus genes del olor e funcionales. Pero si ahora somos animales visuales no se debe a inventos evolutivos recientes. Puede que nuestra rica visi´n en color se desarrollase hace s´lo 55 millones de a˜os, o o n pero en realidad los pigmentos que nos permiten ver son muy antiguos, de antes de que existieran seres pluricelulares. Tambi´n hay genes que dicen “haz unos ojos”, y esos e genes son versiones del mismo gen en todas las especies, estando presentes tanto en la mosca de la fruta como en el ser humano. El mismo gen que creaba los ojos de un trilobites hace 500 millones de a˜os crea los nuestros. Las n distintas versiones de genes Hox al que pertenece este gen son los genes que controlan el desarrollo embrionario de todos los seres pluricelulares desde hace m´s de 500 mia llones de a˜os. A veces, si intercambiamos versiones del n mismo tipo de gen entre distintas especies se tiene finalmente un individuo sano y normal, porque su desarrollo embrionario se ha producido adecuadamente, incluso con un gen Hox de otra especie. En este libro podemos ver c´mo es el desarrollo emo brionario de distintas especies y lo que nos une a ellas. Todos estamos hechos a partir de los mismos elementos,

de los distintos arcos branquiales. La distancia entre usted y un renacuajo es m´s corta de la que se imagina. a La Anatom´ puede ser tambi´n evolutiva y podemos ıa e comprobar, por ejemplo, c´mo la intrincada y poco efio ciente disposici´n de nuestros nervios craneales se pueden o explicar a la luz de nuestra historia evolutiva. O ver c´mo o el pelo, las plumas, los dientes y las gl´ndulas mamarias a tienen el mismo origen. Incluso nuestras debilidades f´ ısicas dependen a veces de nuestra historia evolutiva. Shubin nos recuerda el ejemplo de las hernias, provocadas por un debilitamiento del vientre en la parte por donde bajan los test´ ıculos. Problema que no tiene el tibur´n, pues sus g´nadas est´n todav´ o o a ıa dentro de su cuerpo, al igual que sus antepasados y los nuestros de hace m´s de 400 millones de a˜os. a n Por ultimo, s´lo recordar que este libro ha sido un ´xi´ o e to de ventas en EEUU. Curioso que un libro de ciencia sea un best seller, pero tambi´n nos da un punto de comparae ci´n entre esa sociedad y otras que se creen avanzadas sin o serlo. Desconozco si hay planes de editar este libro en espa˜ol, pero parece que de momento no ha sido editado. n Es de suponer que nuestros editores tienen libros m´s ima portantes que imprimir. Alguien dijo que una editorial recolecta muchos fideos, luego los lanza contra la pared y simplemente comprueba cu´les de ellos se quedan pegados. a

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