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Universidad de Santiago de Chile

Facultad de ingeniería
EXPLOTACON Y OBTENCION DEL SALITRE EN CHILE
Alumnos: Alexandra Hernández
Jonathan Vidal
Profesores: Bernardo Reyes
Eduardo Contreras
Fecha de entrega: Jueves 14 de Abril, 2011
INTRODUCCIÓN
Si nos referimos a ámbitos sociales, culturales y económicos de nuestro país, entre otros, es
innegable la gran influencia que la explotación del salitre ha tenido.
A continuación presentamos un informe acerca de la explotación del caliche y posterior extracción
del salitre en Chile.
Para situarnos en un contexto adecuado, planteamos una mirada a su compleja historia,
importancia y gran influencia en el desarrollo económico y social de nuestro país. Paseándonos
por su auge y eventual decadencia.
Los muchos usos del Salitre en Chile y el mundo se remontan a cientos de años atrás, por lo que es
menester examinar las características de los distintos procesos implementados en su explotación,
ya sea en los inicios de este rubro, así como también en su actual desarrollo en nuestro país, para
así poder realizar un análisis acerca de las mejoras en las distintas tecnologías que participan de
este proceso y de su influencia en la actualidad.
CONCEPTOS CLAVES
Salitre: El salitre es una mezcla de nitrato de sodio (NaNO3) y nitrato de potasio (KNO3). Es
comúnmente encontrado asociado a depósitos de yeso, cloruro de sodio (NaCl), otras sales y
arena, para así formar un conjunto llamado caliche.
Seutiliza principalmente en la fabricación de ácidos (nítrico, sulfúrico) y nitrato de potasio.
Además, es un agente oxidante y se usa en agricultura como fertilizante nitrogenado que puede
reemplazar a la urea por su alto contenido en nitrógeno.
Otros usos son la fabricación de dinamita, explosivos, pirotecnia, medicina, fabricación de vidrios,
fósforos, gases, sales de sodio, pigmentos, preservativo de alimentos, esmalte para alfarería,
etcétera.
Caliche: Se llama caliche a la mezcla de sales y sustancias insolubles en el agua de que se puede
extraer con beneficio económico el salitre. Esta denominación de beneficio económico ha hecho
que lo que antiguamente pudo ser una costra estéril, hoy sea un buen caliche; recordemos que los
ripios de shanks tienen leyes superiores a 13% de nitrato y hoy en día con el método Guggenheim

magnesio. como asimismo combinaciones con los colores antes mencionados. sulfato de sodio y potasio. mantos calichosos o material duro. que queda en las bateas después de precipitar en su fondo el salitre cristalizado. achocolatados. o extracción sólido-liquido. Para extraer el caliche. Lixiviación: La lixiviación. a la temperatura ambiente. Una vez que la solución se saturaba se vaciaba en losestanques chulladores para clarificarla mediante la decantación de las substancias insolubles y. posteriormente. cloruro de sodio. dependiendo la distancia de los tiros del espesor del manto . borato de sodio. Ambas fases entran en contacto íntimo y el soluto o los solutos pueden difundirse desde el sólido a la fase líquida. detritus de roca ferruginosa. trituraba estos bolones. Agua vieja: Disolución salina saturada en todas sus sales.achancacados. los caliches varían del blanco al negro. Barreno: Taladro afilado de acero endurecido utilizado para perforar roca. fosfato de sodio. los barreteros debían dinamitar grandes extensiones de las calicheras. etc. calcio. es un proceso en el que un disolvente líquido se pone en contacto con un sólido pulverizado para que se produzca la disolución de uno de los componentes del sólido. El agua no se presenta sino en muy raras ocasiones en la pampa donde la atmósfera es húmeda a ciertas horas y en la proximidad de terrenos acuíferos. Barretero: Valiéndose de una barreta de acero (de allí su nombre) o de un combo. se llevaba a bateas para producir su cristalización ayudada por la evaporación solar. arenas. yodato de sodio y potasio. Caldos: Disolución saturada de salitre obtenida de la lixiviación del caliche en los cachuchos. martillo de 25 libras de peso. y que vuelve a ser repasada en el ciclo de lixiviación del salitre. atabacados. El resto del material (ripio) se sacaba por la parte inferior del cachucho y se llevaba a vaciar a la Torta de Ripios. Según el color. Ahora las sales que mantienen conglomerado al caliche generalmente son: nitratos de sodio y potasio. También se dan excepcionalmente los colores negros – violáceos y rosado claro.o mecanizado esta misma ley es alta a ala normal que varía entre 7 y 8%. cloruros solubles. lo que produce una separación de los componentes originales del sólido. Cachucho: Estanque de gran capacidad llenado con una carga de caliche chancado y agua vieja. Se calentaba mediante el paso de calor de vapor de agua a través de serpentines situados en la periferia de sus costados interiores. Del amarillento muy claro al anaranjado y rojizo (azufrados) y del rojo oscuro pardo al color tierra. de las sales con que está naturalmente mezclado. Chulladores: Grandes depósitos que reciben el caldo de los cachuchos. así se extrae uno o varios solutos de un sólido. en los cuales se produce la separación del salitre. lo cual producía una masa hirviente que disolvía la sal de Nitrato de Sodio (Salitre). arcilla.

es decir. En 1872 empezó a producirse salitre en la parte sur del litoral boliviano. Según el decreto dictado en 1880 suspendió los contratos de elaboración que habían sido hechos por la administración Peruana de los cuales muchos eran de dudosa valides. Las oficinas salitreras eran casi en su totalidad de propiedad de capitalistas ingleses y las pocas fortunas de ciudadanos chilenos que se generaron eran propiedad de un selecto grupo de personas. En la década de 1880 Tarapacá y Antofagasta fueron incorporadas al territorio chileno. crece la producción de Antofagasta. Aumentaron la frecuencia de viajes de placer a Europa y la construcción de ostentosos "palacios". en diferentes etapas llegaron a ser los únicos productores de éste.de caliche. que ayudó a modernizar la hasta entonces precaria infraestructura del resto de Chile. pero el salitre se encontraba aisladamente hasta el valle de Azapa. en octubre del mismo año comenzó a cobrar impuesto por quintal de salitre exportado. El impulso salitrero fue dado por el alemán Tadeo Haenke en 1809. En los comienzos de la época salitrera la extensión de los depósitos de caliche se encuentran concentrados en lo que se conocen actualmente como la Región de Tarapacá y Antofagasta. con la invención de un procedimiento para extraer el salitre potásico desde el caliche. desde ladécada de 1830 hasta 1884. Debido a las grandes riquezas de solo algunas familias. En Perú y Bolivia primero. luego en Chile desde 1884 hasta su decadencia en la década del 1920. Perú y Bolivia con el descubrimiento de yacimientos de salitre (o nitrato). que pudo cambiar su estilo de vida. CONTEXTO HISTÓRICO: La historia del salitre trata del ciclo económico que ocurrió en Chile. en el desierto de atacama. los terrenos de Pampa Central y Salar del Carmen. A la ruptura de un convenio celebrado entre Chile y Bolivia gravando ésta última a la compañía con un derecho de exportación de 10 centavos por quintal de salitre fue la causa directa de la Guerra del Pacifico. Con la limitación de la producción de salitre en Tarapacá durante la guerra y especialmente durante el bloqueode Iquique. se produjo un notable abismo entre este grupo y la clase obrera. utilizando los puertos de Antofagasta. entregando la industria a los particulares. Después de 1880 muchas oficinas que estuvieron bajo un control peruano y . Aguas Blancas y Taltal. fundada con capitales chilenos explotada por un contrato celebrado con el gobierno de Bolivia. La Compañía de Salitres y Ferrocarriles de Antofagasta. Están definidos por la Quebrada de Camarones que marcaba el límite norte de la formación salitrera. y luego en Chile existió un monopolio del salitre. Término medio era de 5 a 10 metros. En el Perú y Bolivia. Después de la guerra el gobierno Chileno al tomar el control de Tarapacá tuvo que decidir si mantenía el monopolio del estado impuesto por Perú o volvía al régimen de producción libre. De tal modo que los tenedores de oficinas quedaban facultados para producir libremente. el salitre tuvo un gran auge debido a la gran demanda de Europa para ser utilizado como abono y al empleo del vapor de agua para lixiviar. Cercano al 1830. La riqueza salitrera produjo un movimiento inusitado de la economía.

Si de dos tiros vecinos. en las pendientes orientales de la Cordillera de la Costa (I a II Regiones). . y en menor proporción alemanes y estadounidenses. distantes de 100 a 300 metros c/u de otro en líneas paralelas y colocados de tal manera que los tiros de cada hilera vengan a caer los dos tiros de la siguiente. y en la etapa chilena estuvo en manos de empresas creadas por capitales ingleses en su mayoría. se barrena otro tiro al centro para delimitar el terreno útil. EXPLOTACION Y OBTENCION DEL SALITRE I. estos tiros se colocan en el terreno separados 50 metros uno del otro.chileno pasaron a manos inglesas. Actualmente el nitrógeno es fijado principalmente desde los hidrocarburos gaseosos y para la agricultura es rendido principalmente como urea o como amoníaco constituyendo el salitre una más de las fuentes alternativas. Luego pasaba a los llamados "cachuchos". El proceso se divide en tres etapas: 1) Cateos de las zonas salitreras: Debido a la extensión irregular de los yacimientos de caliche. si era un terreno plano cuya superficie no acusa erosiones producidas por aluviones se dan tiros de cateos. La forma de realizar los cateos está determinada por las características del terreno. La explotación del salitre en la etapa peruana estuvo en manos de empresas nacionales y en la década de 1870 en manos del estado peruano. en ellos se producía la disolución del caliche (lixiviación). A partir de ese momento los capitales ingleses fueron abandonando paulatinamente el territorio salitrero chileno. Los yacimientos de salitre se localizan desde la Quebrada de Camarones a Taltal. El mineral era transportado a la molienda y triturado en chancadoras. de los yacimientos de la pampa. ley variable. el salitre del antiguo litoral boliviano estuvo siempre en manos de capitales chilenos. se iniciaba con la extracción de caliche a tajo abierto. uno da caliche de buena ley y otro no. es necesario conocer la existencia de caliche aprovechableeconómicamente por medio de cateos de los depósitos.marcando el fin de la era comercial del salitre natural. dejando un tremendo problema social de cesantía y desplazamiento de obreros que abandonaban el norte grande para engrosar las filas de desempleados en la capital chilena. Extracción del caliche: La extracción del caliche era implementada de forma muy rudimentaria. Durante la Primera Guerra Mundial Fritz Haber desarrolló el salitre sintético que fue industrializado por el proceso Haber-Bosch. PROCESO ANTIGUO EXPLOTACIÓN DE CALICHE El proceso para obtener el salitre como tal. A esta etapa se le conoce como crisis del salitre. diferencia de espesor.

junto con espesor medio de los campos cateados entrega en volumen del caliche aprovechable. En el caso de terrenos irregulares se realizan cateos con tiros colocados en forma irregular. transportados por locomotoras en las oficinas grandes y por mulas en oficinas de menor tamaño. Extracción del Salitre Una vez extraído el caliche y luego de ser partido en trozos pequeños era sometido a un proceso de lixiviación. 2) Extracción del caliche: El plan de explotación de una calichera era definido por varias circunstancias. Los trabajadores operaban en una sección de trabajo de 8 a 10 metros cada uno y existía un barreteo por cada 6 particulares. para ello unen con una línea los centros de las superficies que quedan entre un tiro bueno y otro malo. el que colocado debajo o entre los dos fondos. separando la parte útil del estéril. etc. En general comenzaban los trabajosde extracción desde la zona más alejada de la oficina hacia ésta. Dependiendo de la distancia a recorrer el transporte del material a la máquina fue efectuado por: • Carreteros: carretas tiradas por 3 mulas. El caliche triturado es transportado por carros de 45 quintales de capacidad por rieles hasta llegar encimas de los cachuchos. con una capacidad de carga de 40 a 50 quintales (40 quintales = 1 metro cúbico). de modo de transportar el material por terreno firme. Los carros o carretas descargaban el material enamplias canchas inclinadas. Para abrir la calichera se tronaban algunos tiros con pólvora. los particulares que separaban el material de interés económico y lo cargan en las carretas para el transporte a la maquina. en este tipo de transporte el mejor camino a seguir era señalado por el cuarteador. 3) Chancado: El procedimiento comenzaba con la trituración del caliche. escogiendo los mejores trozos para la posterior etapa. permitía darle . En ocasiones los puntos de extracción se encuentran muy diseminados y resulta antieconómico tener líneas para cada punto de extracción. • Ferrocarriles Decauville: utilizan carros tipo volcar con una capacidad de 100 quintales. el que se llevaba a cabo cociéndolo con agua dentro de un fondo o un par de fondos de cobre calentados a fuego. las cuales alimentaban las chancadoras. para ello utilizaban una combinación de ambos. Aquí se apreciaba un ciclo. De esa forma la superficie delimitada. Por determinar en forma más exacta su posible extensión en todas las direcciones. el barretero que barrenaba y tronaba los tiros. Generalmente el barretero era ayudado por el destazador en la perforación del tiro. entre ellas tenemos: extensión y riqueza del yacimiento.Una vez realizado los cateos correspondientes se realiza un plano de los cateos. Separando en forma manual el caliche del estéril. se realizaba cateos hacia los terrenos donde hay menos probabilidades de éxito. con esto se determinan la forma general la distribución de terrenos útiles. que reducían de tamaño con una producción de 300 quintales / hora.

Cada cachucho esta en operación alrededor de 27 horas. Con el aumento de la temperatura a que estaba sometida la masa en el interior de los fondos. 2. El salitre obtenido alcanzaba una ley del 95%. Estos carros son arrastrados por locomotoras de 33 toneladas de peso y forman convoyes de hasta 20 carros por locomotora. llega de la mina a la planta en carros de 30 toneladas de capacidad. por lo que debía ser expuesto a la intemperie para secarse. El ripio que quedaba se lixiviaba una segunda vez y las soluciones se utilizaban para disoluciones siguientes. II. En 1880 Humberstone introdujo la lixiviación con serpentines cerrados de vapor. es un grumo perfectamente blanco. Esta lixiviación consistía en una concentración sistemática del caldo de disolución.calefacción a ambos. cloruro de sodio y otras sales presentes.MOLIENDA Y HARNEADURA. reunidos en serie de. en los cuales secolgaba cajones o depósitos con caliche. El ripio obtenido era amontonado en canchas de desmontes con un contenido aprox. de olor característico y que conserva humedad. se cristaliza. Cuando el salitre. Estos cachuchos tienen 28 a 32 pies de largo.-TRANSPORTE A LA PLANTA. 3 horas para lixiviación en agua fría y una hora para desripe mas una hora para lave el cachucho. Mediante este procedimiento se obtenía un salitre de mejor calidad y menor cantidad de impurezas permitiendo a demás un ahorro del carbón llegando a la relación 1 quintal de carbón para obtener 4 quintales de salitre. La solución final de lixiviación “caldo” contiene en suspensión una borra arcillosa. Se deja escurrir el agua vieja y el salitre amontonado es arrojado a una cancha de secado. que influye en la calidad final del producto. . abiertos o cerrados. Esta disolución se realiza en cachuchos rectangulares de fierro laminado. éstos depositan el mineral en un stock pile y de ahí a los carros de ferrocarriles cargan mediantes palas P Y H. aprovechando las diferencias de solubilidad entre el nitrato de sodio. 6 hasta 8 metros. El ripio que quedaba después de la 2° lixiviación tenía una ley aproximada al 25%. que primeramente se encontraba en estado de solución.. El mineral que contiene el salitre. El producto resultante se cristalizaba en bateas por un periodo de 5 días para que se enfriey cristalice el salitre. Su fondo está constituido por planchas perforadas de fierro llamado creolina. lográndose así la separación de las distintas sustancias. Enseguida se vaciaban las soluciones del salitre en chulladores y el líquido clarificado pasaba a las bateas para cristalizar. En mina el transporte desde el rajo es en camiones Caterpillar con capacidad de carga de 35 toneladas. de 6 a 9 pies de ancho. provistos de suficiente agua. Para eliminar dicha borra se utilizaba clarificadores ”chulladores”. En 1853 se lixivió con vapor en cachuchos cuadrangulares. 22 horas para lixiviación principal. se precipitaba el cloruro de sodio y el agua se saturaba progresivamente con nitrato de sodio. En algunas oficinas tiempo más tarde utilizaron cachuchos con fondos falsos en los cuales se lixiviaba el caliche bajo presión. PROCESO ACTUAL EXPLOTACIÓN DEL CALICHE 1. entre los 5 – 6 % salitre.

Una vez cargado el cachucho.PROCEDIMIENTO: Una vez que el mineral proveniente de la mina llegó a la planta. para reducirlo a un tamaño que permita la lixiviación satisfactoria.35#). son 10 y tienen una capacidad de 12000 toneladas cada uno. separando a través de una batería de mallas de ¾”. esta solución concentrada se envía a la planta de cristalización para precipitarle el salitre(NaNo₃). directamente a los molinos giratorios de 60” de alimentación. todo el material cuyo tamaño sea superior. es casi un día la solución se calienta y concentra lentamente llegando a casi 40°C y una concentración de 480 gr/lt de nitrato. el caliche es sometido a una serie de procesos presentados a continuación. solo puede proporcionar una solución débil. El material que resulta de la molienda secundaria es pasado por losharneros. Este sobre tamaño es descargado a través de buzones de carga a correas trasportadoras. estos estanques. En los harneros se produce la separación del caliche que va a cachuchos o bateas de lixiviación (100% + 35#) y del fino a botaderos (100% . en donde se produce la separación del material apto para la lixiviación. Mientras se saca la solución fuerte. los cuales realizan la tercera y última molienda del material. mediante los cuales es posible obtener el salitre con más de un 99% de pureza. las cuales separan todo el material de caliche inferior a la 2 1 ∕2”. esta solución débil al pasar a través de la carga . de nitrato de sodio) proveniente de la cristalizaciones anteriores y se hace circular esta solución sacándola del fondo del estanque. En los molinos giratorios se efectúa la molienda primaria. reduciendo los trozos de caliche a un tamaño de 2 1 ∕2”. El caliche cuyo tamaño es superior a 2 1 ∕2” pasa sobre el sistema de parrillas. que tienen el fondo filtrante. OBJETIVOS: Los objetivos principales de la planta de molienda y harneadura. harnear y separar el material que debe transportarse a percolación y separar el material fino que debe enviarse a botaderos. se llena con agua madre (350gr/ltd. Estos conos reducen el mineral a 7/16” y lo descargan en una correa y enviado a los harneros. 1) LIXIVIACION: En la planta de lixiviación el caliche MOLIDO y harneado se carga en las bateas de disolución o cachuchos en los cuales el salitre es extraído disolviéndolo en soluciones acuosas. El material resultante es enviado a la molienda secundaria. que consiste en cuatro conos Symons. son los de: triturar el caliche que llega de la mina. EXTRACCION DE SALITRE Luego de ser extraído. de esta manera. pasándola por calentadores y agregándola nuevamente arriba de la carga (percolación descendiente). los cuales reducen el tamaño del caliche a 1 ¼” que es la abertura de descarga de dichos conos. el cachucho es alimentado con solución más débil que proviene del cachucho tratado anteriormente y que por habérsele ya extraído una gran parte del salitre. que llevan el material a cinco conos Symons cabeza corta. con vaciados por un volcador de carros sobre cuatro secciones de parrillas.

pasa por calderas que trabajan con el escape de los mismos. se deja asentar en dos estanques decantadores continuos. para lo cual hay una planta de refrigeración con capacidad para 2000 a 2500 toneladas de hielo por día. quedando una solución débil o agua vieja de 350 gramos por litro de nitrato de sodio. el agua vieja se calienta. procediéndose a descargar el ripio. Después de haber pasado por todos estos estados. y por ultimo agua. Hasta que la solución que sale es demasiado débil. pasando la solución del cachucho recién tratado a alimentarlo. con esto. circulando alrededor de los tubos el refrigerante. los catorce primeros son enfriados con el agua vieja que se obtiene después de separar el salitre cristalizado. así se continua por alrededor de 10 hrs. el salitre fundido se bombea a unos pulverizadores que están en el interior de una gran cámara en la que el salitre que cae en forma de lluvia se enfría. El enfriamiento se produce en 20 estanques que tienen en su interior tubos por los que pasa la solución. De las centrífugas. que pasasucesivamente por los 20 estanques y que se enfría de a poco hasta salir a 10°C del último refrigerador. agua vieja que viene de la cristalización. y que pasa sucesivamente por los tres estanques hasta salir convertida en solución fuerte. que vuelve a la lixiviación a enriquecerse nuevamente. dejando enseguida estrujar la carga por espacio de varias horas. que por medio de una correa transportadora se envía a la planta granuladora para terminar su secado o almacenarlo en la cancha. en este momento se saca solución del cachucho siguiente que ha estado circulando. con lo que pierde completamente la humedad. se obtiene salitre cristalizado y seco con 96% de pureza. que son 24 del mismo tipo de las que se emplean en la industria del azúcar. por medio de intercambiadores de calor se calientan las soluciones enfriando al mismo tiempo el agua que vuelve a los motores. volviendo con alrededor de 35° a la lixiviación. endureciéndose y quedando en forma de pequeñas esferas que se enfrían más aun en enfriadoras que trabajan con solución. el salitre que se deposita en el fondo se extrae continuamente en forma de una pulpa espesa que se envía a los secadores centrífugos. que después de enfriar los motores. con lo que se seca. con lo cual el salitre que se había disuelto en los cachuchos. cristaliza. 2) CRISTALIZACION: En la planta de cristalización la solución concentrada y caliente que envía la planta de lixiviación se enfría. obteniéndose el producto final de más de 99% de pureza. agregándole al que lleva más tiempo de tratamiento. . de los que rebalsa la solución clara y fría que vuelve al sistema a enfriar nuevas cantidades. calentándose hasta 55° o 60°C. Los seis últimos refrigeradores son enfriados directamente con amoniaco liquido. pero está impregnado con la solución o agua vieja que llena el cachucho. el cachucho queda listo para ser cargado nuevamente. 3) GRANULACION: En la planta de granulación el salitre cristalizado se funde en hornos de reverbero.disuelve más salitre y sale convertido en solución concentrada. circulante el agua vieja alrededor de los tubos y moviéndose en sentido contrario a la solución concentrada. el caliche está completamente agotado. al enfriar la solución. La solución cristalizada contiene el salitre en forma de cristales muy finos de suspensión. Para el calentamiento de las soluciones de aprovecha el agua de refrigeración de los motores Diesel de la Casa de la Fuerza. esta solución se desplaza agregando soluciones cada vez menosconcentradas llamadas relaves. Se mantienen en ciclo 3 cachuchos.

desde entonces hasta la actualidad se le han encontrado una gran variedad de usos. y otros La decadencia de la época de mayor importancia del salitre en nuestro país se ve relacionada con la fabricación del salitre sintético por parte de los Alemanes durante la época de la primera guerra mundial. investigados en este informe. se puede mencionar que son variados y su primeros usos se remontan siglos atrás donde las culturas orientales lo utilizaban para la fabricación de pólvora. que son aplicados en agricultura. importancia que se demuestra en la incorporación de nuevas ciudades al territorio nacional. esto a partir de la Guerra del Pacífico. asentamientos ubicados en la zona norte de nuestro país. y que fue el principio del fin de las salitreras nortinas. . Sobre el uso y aplicaciones del salitre. que atrajeron a innumerables cantidades de personas tanto chilenas como extranjeras. en que gran parte de la economía nacional se basaba en la explotación de esteproducto. guerra que tuvo como impulsora la intención de los países en aquel entonces de dominar la zona de producción y explotación del salitre.CONCLUSIÓN El salitre en nuestro país fue de vital importancia en el siglo XIX. Minería. medicina. con el fin de trabajar o invertir en la explotación de este recurso. Cabe hacer notar la importancia política que tuvo en esta época el Salitre en chile. lo cual se ve reflejado. marcando una etapa del país donde se vivió un éxodo de personas hacia los lugares donde se encontraban las entonces llamadas oficinas salitreras. como son las ciudades ubicadas en el extremo norte de nuestro país. invención que originó una considerable disminución de la demanda de salitre natural.