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1.

Combustible nuclear de mezcla de óxidos

Pastillas (pellets) de combustible nuclear para un reactor de agua ligera
El MOX, abreviatura de Mixed Oxide (Mezcla de Óxidos) es un tipo de
combustible utilizado en los reactores nucleares de fisión compuesto por
una mezcla de óxido de uranio natural, uranio reprocesado o uranio
empobrecido, y óxido de plutonio. La proporción de plutonio en este
combustible varía de un 3% a un 10%. Este combustible se comporta de una
forma similar a la del uranio de bajo enriquecimiento para el que se
diseñaron la mayoría de reactores nucleares de agua ligera (LWR).
Uno de los atractivos del MOX es que puede utilizarse para eliminar parte
del plutonio de grado militar, eliminando un problema de almacenamiento y
contribuyendo a la no proliferación.

1. Introducción
En todos los núcleos de reactores nucleares basados en el uranio, se
produce la fisión de isótopos como el 235U, y la formación de otros isótopos
más pesados debido a la captura neutrónica, principalmente en el 238U. La
mayor parte de la masa del combustible en un reactor es 238U, que puede
llegar a convertirse en 239Pu y por capturas neutrónicas sucesivas en 240Pu,
241
u y 242Pu, así como en otros transuránidos o actínidos. También se forman
cantidades más pequeñas de 236U y 238Pu proveniente de la activación del
235
U. El 239Pu es físil como el 235U.
Generalmente, cuando las recargas de combustible se producen cada 3
años aproximadamente (las recargas tienen menor periodicidad, pero cada
elemento combustible se usa varias veces), la mayoría del 239Pu se consume
en el reactor, ya que se comporta como el 235U y sus fisiones liberan una
cantidad equivalente de energía. Cuanto más alto sea el quemado (burnup), menos plutonio queda en el combustible gastado, pero un valor típico
de plutonio en el combustible gastado es de un 1%, siendo unas 2 terceras
partes 239Pu. En todo el mundo se producen unas 100 toneladas de plutonio
en el combustible gastado cada año. Un reciclado simple del plutonio
incrementa la energía que se deriva del uranio original en un 17%
aproximadamente, pero si también se recicla el uranio se alcanza un 30%.
Con reciclados posteriores decrece el porcentaje de plutonio físil en la
mezcla, incrementándose el porcentaje de plutonio total.

5 a un 3% de plutonio. a. y en menor medida en Rusia. Para poder utilizar más del 50% del combustible MOX se necesita realizar cambios importantes en el reactor. Japón espera que la tercera parte de sus reactores utilicen el . Entre otras cosas se necesitan más barras de control. de que poseían una amplia experiencia en pruebas utilizando combustible MOX con contenidos de un 0. Normalmente solo se cambia a MOX de la tercera parte a la mitad del combustible recargado. Aplicaciones Planta de reprocesado de combustible nuclear en Sellafield (Reino Unido) El reprocesado de combustible nuclear comercial para la fabricación de MOX se lleva a cabo en el Reino Unido y Francia. Uso en Reactores térmicos Corresponde con el uso de este combustible en reactores de agua ligera (LWR). y la planta se debe adaptar ligeramente para poder utilizarlo. Según AECL los reactores CANDU pueden utilizar núcleos con un 100% de MOX sin modificaciones en su diseño. La mayoría de los reactores lo utilizan en una tercera parte del núcleo. Los reactores CANDU podrían utilizarse con núcleos de MOX al 100%. En Estados Unidos no está permitido el reprocesado del combustible nuclear comercial gastado por consideraciones de no proliferación. La Atomic Energy of Canada Limited (AECL) informó al comité sobre el plutonio de la Academia de Ciencias americana. excepto Japón. Todas estas naciones poseen desde hace tiempo armamento nuclear fabricado con combustible procedente de reactores de investigación militares.Antes del uso de combustible MOX se necesita un re-licenciamiento de los reactores nucleares que existen. 2. La compañía estatal francesa EdF (Electricité de France) espera llegar a tener todos sus reactores de 900 MWe funcionando con al menos una tercera parte de MOX. Más de 30 reactores térmicos en Europa utilizan MOX y otros 20 se han licenciado para poder hacerlo. que no desea obtener este armamento. La Estación de Generación Nuclear de Palo Verde cercana a Phoenix (Arizona) se diseñó para que fuera compatible con un uso de combustible MOX al 100%. aunque siempre se ha usado con uranio poco enriquecido. El uso de este combustible varía las características de operación del reactor. También China planea el desarrollo de reactores rápidos y del reprocesado. India y Japón. pero algunos llegarán a usarlo en un 50%.

Una alternativa es mezclar una solución de nitrato de uranilo y nitrato de plutonio en ácido nítrico. que utiliza los neutrones rápidos procedentes de la fisión. el reactor puede utilizarse como generador o como quemador de plutonio. un reactor rápido. Fabricación El primer paso es la separación del plutonio del uranio restante (aproximadamente el 96 % del combustible gastado) y los productos de fisión con el resto de residuos (en conjunto otro 3 %). El combustible MOX puede fabricarse moliendo juntos el óxido de uranio (UO2) y el de plutonio (PuO 2) antes de que la mezcla de óxidos se compacte para formar los "pellets". Estos reactores además están mejor adaptados para llevar a cabo la transmutación que los térmicos. b. en forma de óxido. es equivalente al combustible de óxido de uranio con un enriquecimiento de alrededor de un 4.MOX en 2010. a. pero este proceso tiene la desventaja de que forma grandes cantidades de polvo radiactivo. 1 mm de plomo o el cristal utilizado en una caja de guantes protegerá en gran medida a los operarios. 3. Esto se lleva a cabo en las plantas de reprocesado nuclear. Si se usa plutonio de grado militar (contenido >90% 239 Pu). Junto con un 40% de 239Pu. dando lugar a ciertos riesgos ocupacionales cuando han transcurrido más de 5 años desde la separación del plutonio. se mezcla con uranio empobrecido que forma parte del residuo de una planta de enriquecimiento de uranio para formar combustible nuclear de mezcla de óxidos fresco. Uso en Reactores rápidos Debido a que la sección eficaz de fisión frente a la de captura neutrónica aumenta con la energía para la mayor parte de los actínidos (incluido el 238U. Esta puede transformarse posteriormente en un sólido utilizando una base de ligadura. Dependiendo de como se utilice el combustible. En particular el 241Pu se desintegra (β − ) en 241Am que es emisor gamma. asumiendo que el plutonio posee alrededor de un 60-65% de 239Pu. un 8% de 242 Pu y un 2% de 238Pu. habrá un 32% de 240Pu. solo se necesita utilizar un 5% de plutonio en la mezcla. es más adecuado para utilizar plutonio. un 18% de 241Pu. y ha aprobado la construcción de un nuevo reactor que utilizará un núcleo formado completamente por combustible MOX. El combustible MOX constituido por un 7% de plutonio mezclado con uranio empobrecido. Los fotones emitidos por el 241Am son de baja energía. En los reactores térmicos la degradación isotópica limita el potencial de reciclado de plutonio. El plutonio. calcinando más tarde el sólido que se convierte en una mezcla de óxidos de uranio y plutonio. Pero cuando se trabaja con .5% de 235U. Contenido en Americio El plutonio que procede del combustible reprocesado suele utilizarse inmediatamente para la fabricación de MOX para evitar los problemas con la desintegración de los isótopos de vida media corta. Todos los isótopos del plutonio son físiles o fértiles.

la mezcla de americio/plutonio nunca será tan radiactiva como el la disolución de combustible gastado. ya que este es emisor de neutrones. Debe hacerse notar que la calidad isotópica del plutonio obtenido por este proceso de separación será mejor que el plutonio original debido a que la mayoría del 241Pu ya habrá desaparecido. . Sin embargo este método sigue sin eliminar el 240Pu que es un veneno nuclear (absorbe los neutrones que producirían la fisión. impidiéndola). Contenido en Curio Existe la posibilidad de añadir isótopos de americio y curio al combustible MOX antes de su carga en un reactor rápido. Incluso en las peores condiciones posibles. que se activaría para producir 241Pu que de nuevo decaería a 241Am. El trabajo con el curio es más duro que con el americio. la irradiación del curio con neutrones genera actinidos superiores que incrementan la dosis neutrónica asociada al combustible nuclear gastado. Además. Por esta razón el curio suele estar excluido de la mayoría del combustible MOX.americio en una caja de guantes. Como resultado. Si transcurren 5 años en plutonio procedente de un quemado típico contendrá demasiado 241Am (aproximadamente un 3%) Aun así. Este es uno de los posibles mecanismos para la transmutación. existe la posibilidad de que se reciba una dosis de radiación alta en las manos. b. con lo que debería ser relativamente simple recuperar el plutonio mediante el proceso denominado PUREX u otro método de reprocesamiento acuoso. el plutonio procedente de combustible con un alto quemado es difícil de utilizar en una planta de producción de MOX. es posible purificar el plutonio eliminando el americio en un proceso de separación química. por lo que se precisan blindajes de plomo y agua o parafina para proteger a los trabajadores.