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LE NORMAL ET LE PATHOLOGIQUE
thierry Bnavids,
psychomotricien, psychologue clinicien
Pr. au dp. de psychomotricit de la facult de mdecine Pierre et Marie Curie
Le concept de normalit est difficile dfinir et ceci a plusieurs explications.

Tout dabord, la normalit a deux connotations : un jugement factuel concernant l'tat d'un
organisme et, en mme temps, un jugement de valeur.

Sil n'est pas trs difficile d'arriver un consensus concernant les jugements factuels, il est
impossible, d'arriver un consensus concernant les jugements de valeur.

Par ailleurs, dans le domaine de la sant mentale, une autre difficult provient du fait que le
concept de normalit est indissociable de l'idologie et de l'thique d'une socit donne, un
moment historique particulier.

Enfin, le concept de normalit ne peut tre abord sans faire rfrence d'autres concepts
complexes comme ceux de sant, de maladie ou de diagnostic.

Afin de clarifier quelques aspects fondamentaux, la normalit sera aborde : en tant que
concept statistique,
comme norme sociale,
comme idal,
en tant qu'absence de maladie.

Une section distincte sera consacre aux notions de normal et de pathologique chez l'enfant et
l'adolescent.

La normalit comme concept statistique

Conformment cette thorie, lhomme normal ( idal, par consquent ) est lhomme
moyen, tel que dfini par la moyenne ou la tendance centrale de la distribution des donnes
obtenues suite la mesure dun certain trait dans une population ( sous la forme dapplication
de la courbe de Gauss la distribution de diffrentes donnes humaines, obtenues suite des
mesures aussi bien biologiques que sociales ).

Le fait de considrer la moyenne ou une autre mesure de la tendance centrale ( la


mdiane et le mode ) comme dfinition de la normalit a beaucoup d'avantages :

critre objectif de la normalit, indpendant de tout systme de valeurs.

critre tabli ventuellement de manire empirique.

Les dviations, dans l'une des directions ou dans l'autre, par rapport la tendance centrale
sont, par dfinition statistique, anormales. Plus la dviation est grande, plus l'anormalit est
grande.
Une alternative est de considrer pour chaque situation particulire, en fonction d'une
zone de variation compatible pour cette caractristique avec un fonctionnement adquat.
C'est le cas, par exemple, d'une personne qui, avec un QI bas, peut fonctionner adquatement
dans un environnement rural simple, mais qui fonctionne de manire inadquate dans un
environnement urbain plus complexe qui requiert des comptences de type scolaire.
Cependant, adquat et inadquat ne constituent pas des catgories qui s'excluent
mutuellement. Le comportement d'une personne peut, en effet, tre plus ou moins adquat et
exige un consensus. L'adquation peut tre considre comme l'absence de plaintes de la part
de la personne en question et des membres de son entourage. Il s'agit, alors, d'une dfinition
ngative, similaire la dfinition de la normalit comme absence de maladie.

D'autres difficults apparaissent lorsqu'on utilise cette approche.

Pour beaucoup de

caractristiques ou de traits humains, la moyenne peut tre considre comme normale et, par
consquent, souhaitable. Ceci est le cas, par exemple, pour la taille ou l'agressivit. Les
dviations dans les deux directions - trop d'agressivit ou trop peu d'agressivit, une taille trop
grande ou, par contre, trop petite - peuvent tre considres comme anormales et, donc, non
souhaitables.

Il y a, cependant, d'autres traits, comme, notamment, l'intelligence, pour

lesquels il serait absurde de considrer les deux extrmes comme anormaux.

Le concept statistique de normalit engendre d'autres difficults. Parmi celles-ci, il y a le


fait que, pour dcrire des humains, il est ncessaire de considrer plus d'une caractristique.
Plus le nombre de ces caractristiques est grand, plus le pourcentage des personnes pour
lesquelles les mesures des caractristiques choisies se situent dans la zone moyenne est faible.
Dans ces conditions, il est ncessaire de considrer des profils de caractristiques et il faut
dcider combien de caractristiques sont compatibles avec un profil normal.

Dans un ouvrage trs connu, Le normal et le pathologique , Georges Canguilhem


( 1966 ) maintient une quivalence entre moyenne et norme. Il remplace, cependant, le cadre
mtaphysique de la notion de norme par un cadre biologique : la norme nest plus la
conformit une loi essentielle, mais la meilleure adaptation dun organisme son milieu
extrieur. Dans un milieu physique et social donn, un comportement est plus frquent que
d'autres, parce qu'il reprsente l'optimum fonctionnel des individus placs dans ce milieu.
Chez Canguilhem, la moyenne est l'expression d'une normativit biologique.
Le passage de la notion de normal celle de normatif constitue un rel progrs. Il permet,
en effet, une meilleure comprhension de la maladie, somatique ou psychique, comme
incapacit de sadapter des situations nouvelles et imprvues, comme fixation un ensemble
de ractions limit, comme rduction de la capacit dadaptation.
Une critique peut tre effectue sur plusieurs aspects de la thse de Canguilhem. On peut
de se demander, par exemple, si la frquence statistique traduit, mieux que n'importe quel
autre critre objectif, la normativit de l'tre vivant. Les phnomnes les plus frquents, en

biologie et en psychologie, ne sont pas les seuls tmoigner de la normativit de la vie. Un


vnement biologique ou psychologique peut tre trs rare dans une population et constituer,
cependant, un effort d'adaptation de l'organisme son environnement biologique et social.

La normalit comme norme sociale

Le fait de concevoir la normalit comme une norme sociale s'applique seulement la


sant mentale et ne s'applique pas - ou, ne s'applique que de manire trs limite - la sant
physique.

La thorie de la norme sociale concerne la perception que des personnes ont de leurs
rles, de leurs attentes concernant la manire dont les autres exercent leurs rles. La thorie de
la norme sociale tient compte des croyances des membres de la socit, croyances qui peuvent
tre en accord ou ne pas tre en accord avec le comportement modal objectif des personnes.

Dans ce contexte, il faut distinguer la norme idale de la norme moyenne. Dans les
socits qui accordent une grande valeur au conformisme, la norme moyenne, trs valorise,
est considre comme un idal. Toute dviation, dans n'importe quelle direction est vite.
Selon la thorie de la norme sociale, le comportement qui scarte de tout ce qui est conu
comme un comportement modal est considr comme anormal, contre nature, rprhensible
du point de vue moral et, mme, parfois, comme lexpression dune maladie.

La normalit comme idal


Le fait de concevoir la normalit comme un idal suppose, de manire similaire la
conception de la normalit comme une moyenne, un continuum entre normalit et anormalit.
Dans ce cas, ce continuum stend de lanormalit extrme la normalit idale, ou de la
pathologie extrme la sant parfaite.
Lorsqu'il s'agit de sant mentale, prs du ple de la pathologie extrme seront situs les
cas psychotiques les plus svres, suivis des cas de psychonvroses et des cas de lgre

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inadaptation qui incluent la majorit de la population.

Les personnes bien adaptes de

manire stable sont places sur ce continuum prs du ple de la normalit idale.

L'idal en matire de sant mentale englobe diffrents aspects :


une attitude positive et acceptante face soi,
la ralisation de son potentiel,
lintgration des fonctions psychologiques,
lautonomie personnelle,
une perception non distorsionne de la ralit et une matrise de lenvironnement.

Un problme soulev par l'idal de sant mentale positive est celui du relativisme
culturel.

La normalit comme absence de maladie.


Dans la pratique, cela signifie que la prvalence de la normalit dans une population
donne peut tre tablie en calculant les taux dincidence et de prvalence des maladies.

La notion dincidence fait rfrence la proportion de nouveaux cas apparus au


cours dune priode de temps ( un an, par exemple ).

La notion de prvalence concerne la proportion de la population ( souvent


calcule en nombre de cas pour 100 000 personnes ) diagnostique comme
souffrant dune maladie, au cours dune priode de temps ( une anne, par
exemple ).

En calculant les taux dincidence et de prvalence pour toutes les maladies, il est
possible de dterminer la proportion de la population qui est malade et, mme, estimer la
proportion de la population qui risque de devenir malade un moment donn de la vie.
Nanmoins, les estimations de la normalit et de lanormalit bases sur la prvalence des
maladies varient considrablement, indiquant labsence daccord quant aux critres
diagnostiques.

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Un aspect important lorsqu'on conoit la normalit en tant qu'absence de maladie est celui
de la continuit/discontinuit entre maladie mentale et sant mentale.

Selon le point de vue de la continuit, la maladie et la sant constituent un


continuum qui partant de la normalit, se continue avec les psychonvroses lgres,
les psychonvroses svres, les psychoses lgres et se termine avec les psychoses
les plus svres.

A l'oppos, nous trouvons l'approche discontinuit qui correspond un point de


vue mdical, traditionnel. Des maladies comme la schizophrnie, la dpression et
la nvrose obsessionnelle sont qualitativement diffrentes de l'tat de normalit ou
de sant mentale.

Le normal et le pathologique chez lenfant et ladolescent


Plusieurs ouvrages parus dans les annes soixante rvlent la signification particulire des
notions de normal et de pathologique dans le cas des enfants et des adolescents. Parmi ces
ouvrages, deux se distinguent particulirement : un article, crit en 1967, par Diatkine et le
volume labor par Anna Freud ( Le normal et le pathologique chez lenfant , 1968 ).
Plus rcemment, dans leur abrg de Psychopathologie de lenfant , Ajuriaguerra et
Marcelli ( 1982 ) soulignent que le normal et le pathologique ne doivent pas tre considrs
comme deux tat distincts l'un de l'autre, qu'une frontire ou un large foss sparerait avec
rigueur. Les champs du normal et du pathologique s'interpntrent : un enfant peut tre
pathologiquement normal (comme dans le cas de l'hypermaturit des enfants de parents
psychotiques, ou divorcs ou dans le cas des enfants conformistes ), tout comme il peut tre
normalement pathologique ( phobies de la petite enfance, conduites de rupture de
l'adolescence, etc. ). Et Ajuriaguerra et Marcelli concluent que raisonner conformment la
dichotomie normal-pathologique n'offre pas un grand intrt en pdopsychiatrie. Ceci est trs
vident lorsqu'on tient compte du fait que l'enfant est un tre en volution.
Dans le prcis de Psychopathologie de ladolescence , Marcelli et Braconnier ( 1984 )
montrent que plus qu' tout ge de la vie, la question du normal et du pathologique se pose
avec acuit l'adolescence. En effet, les critres sur lesquels se fondent, la notion du normal
ou du pathologique sont tous, ici, mis en chec : la norme statistique ou sociologique et la

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normalit oppose la maladie.

Dans ce contexte, le clinicien est, toutefois, appel

rpondre la question si l'adolescent qu'il consulte deviendra un adulte normal ou s'enfoncera


dans la pathologie. Widlcher ( 1978 ) refuse le partage entre les conduites qui seraient
tmoins d'une pathologie ( conduite-symptme ) et les conduites qui seraient l'expression
d'une psychologie normale (conduite - vcu). Il recommande de replacer toute conduite dans
l'ensemble des conduites du sujet, en valuant l'harmonie, la fluidit de ces groupes de
conduites ou, au contraire, leur dissonance, leur rigidit.

En guise de brve conclusion


La prsentation de quatre approches du concept de normalit - statistique, en tant que
norme sociale, comme idal et comme absence de maladie - montre les grandes difficults que
nous prouvons, encore, dans la dfinition de ce concept cl pour la psychopathologie et la
psychologie clinique. Aucune des quatre approches voques n'est l'abri de critiques.
Chacune apporte, toutefois, un clairage indispensable la comprhension de la normalit.
En raison de changements dveloppementaux rapides et importants, la dichotomie normal pathologique doit tre considre avec encore plus de prudence lorsquil s'agit d'enfants ou
d'adolescents.