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El Big Bang, literalmente gran estallido,

constituye el momento en que de la "nada"


emerge toda la materia, es decir, el origen
del Universo. La materia, hasta ese
momento, es un punto de densidad infinita,
que en un momento dado "explota"
generando la expansin de la materia en
todas las direcciones y creando lo que
conocemos como nuestro Universo.
Inmediatamente despus del momento de la "explosin", cada
partcula de materia comenz a alejarse muy rpidamente una de
otra, de la misma manera que al inflar un globo ste va ocupando
ms espacio expandiendo su superficie. Los fsicos tericos han
logrado reconstruir esta cronologa de los hechos a partir de un
1/100 de segundo despus del Big Bang. La materia lanzada en
todas las direcciones por la explosin primordial est constituida
exclusivamente por partculas elementales: Electrones, Positrones,
Mesones, Bariones, Neutrinos, Fotones y un largo etctera hasta
ms de 89 partculas conocidas hoy en da.
En 1948 el fsico ruso nacionalizado estadounidense George Gamow
modific la teora de Lematre del ncleo primordial. Gamow plante
que el Universo se cre en una explosin gigantesca y que los
diversos elementos que hoy se observan se produjeron durante los
primeros minutos despus de la Gran Explosin o Big Bang, cuando
la temperatura extremadamente alta y la densidad del Universo
fusionaron partculas subatmicas en los elementos qumicos.
Clculos ms recientes indican que el hidrgeno y el helio habran
sido los productos primarios del Big Bang, y los elementos ms
pesados se produjeron ms tarde, dentro de las estrellas. Sin
embargo, la teora de Gamow proporciona una base para la
comprensin de los primeros estadios del Universo y su posterior
evolucin. A causa de su elevadsima densidad, la materia existente

en los primeros momentos del Universo se expandi con rapidez. Al


expandirse, el helio y el hidrgeno se enfriaron y se condensaron en
estrellas y en galaxias. Esto explica la expansin del Universo y la
base fsica de la ley de Hubble.
Segn se expanda el Universo, la radiacin residual del Big Bang
continu enfrindose, hasta llegar a una temperatura de unos 3 K (270 C). Estos vestigios de radiacin de fondo de microondas fueron
detectados por los radio astrnomos en 1965, proporcionando as lo
que la mayora de los astrnomos consideran la confirmacin de la
teora del Big Bang.
Uno de los grandes problemas cientficos sin resolver en el modelo
del Universo en expansin es si el Universo es abierto o cerrado
(esto es, si se expandir indefinidamente o se volver a contraer).

Un intento de resolver este problema es determinar si la densidad


media de la materia en el Universo es mayor que el valor crtico en
el modelo de Friedmann. La masa de una galaxia se puede medir
observando el movimiento de sus estrellas; multiplicando la masa de
cada galaxia por el nmero de galaxias se ve que la densidad es slo
del 5 al 10% del valor crtico. La masa de un cmulo de galaxias se
puede determinar de forma anloga, midiendo el movimiento de las
galaxias que contiene. Al multiplicar esta masa por el nmero de

cmulos de galaxias se obtiene una densidad mucho mayor, que se


aproxima al lmite crtico que indicara que el Universo est cerrado.
La diferencia entre estos dos mtodos sugiere la presencia de
materia invisible, la llamada materia oscura, dentro de cada cmulo
pero fuera de las galaxias visibles. Hasta que se comprenda el
fenmeno de la masa oculta, este mtodo de determinar el destino
del Universo ser poco convincente.
Muchos de los trabajos habituales en cosmologa terica se centran
en desarrollar una mejor comprensin de los procesos que deben
haber dado lugar al Big Bang. La teora inflacionaria, formulada en la
dcada de 1980, resuelve dificultades importantes en el
planteamiento original de Gamow al incorporar avances recientes en
la fsica de las partculas elementales. Estas teoras tambin han
conducido a especulaciones tan osadas como la posibilidad de una
infinidad de universos producidos de acuerdo con el modelo
inflacionario.
Sin embargo, la mayora de los cosmlogos se preocupa ms de
localizar el paradero de la materia oscura, mientras que una minora,
encabezada por el sueco Hannes Alfvn, premio Nobel de Fsica,
mantienen la idea de que no slo la gravedad sino tambin los
fenmenos del plasma, tienen la clave para comprender la
estructura y la evolucin del Universo.