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Introduccin

Adrin Palacios, Diego Cosmelli, Amy Cohen-Varela

Sin duda Francisco Varela (1946-2001) fue un explorador intrpido y curioso, en sus
propias palabras, del Fenmeno de la vida en todo su esplendor. Pero quin fue
Francisco Varela? Cul es la importancia de su obra?
Deseosos de responder a estas preguntas hemos querido recopilar en un escrito
orientador y motivador, una suerte de cartografa o mapa, dirigido al pblico general,
para dar cuenta de las principales rutas de trabajo que explor Francisco Varela a lo
largo de su vida. Sin pretender ser exhaustivos en una compilacin como sta, s
esperamos que la seleccin, que nos invita a una suerte de exploracin de los caminos
recorridos por Francisco, nos permita vislumbrar la magnitud y diversidad del trabajo de
este gran pensador y cientfico de nuestra poca. Al hacerlo queremos entregar una
fuente de reflexin sobre el origen de las ideas sin perder de vista el tiempo histrico en
el cual estas vieron el da. Francisco public cerca de 200 artculos cientficos, escribi
varios libros y desarroll su investigacin y formacin de estudiantes durante ms de 30
aos.
Francisco estuvo desde siempre interesado en la biologa del cosmos. Si bien esto
pareciese a simple lectura una meta sin dimensin, la articulacin que logr realizar
entre diferentes reas y niveles del conocimiento revelan de manera muy profunda y a la
vez muy concreta sus postulados sobre esta gran obra que es la vida. En su apasionada

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bsqueda por entender el origen y significado del fenmeno de la vida abord
problemas en reas tan diversas como lo son la biologa celular, la neurobiologa
sensorial, la inmunologa, la filosofa, la matemtica y las ciencias del cerebro. Ms
aun, ese mismo entusiasmo lo llev a proponer un puente entre dos miradas para un
generar un dilogo amplio y fructuoso entre Occidente-Oriente, sobre ciencia y
budismo. Esto ltimo dio origen a la creacin del instituto de investigacin Mente y
Vida 1 y a una serie de encuentros que organiz junto a S.S. el XIV Dalai Lama. An
cuando las rutas emprendidas por Francisco son variadas y numerosas, con importantes
repercusiones para diversos mbitos del conocer humano, su aportes son conocidos
principalmente por pblicos especializados en las reas que l desarroll. Dicho esto, la
difusin de la labor de Francisco, dado el impacto que sta tuvo, conforma una de las
razones principales del lanzamiento de este libro .

Entrelazando vida y quehacer cientfico


En 1946 Chile iniciaba la industrializacin de su economa, y para esa poca don Ral
Varela Rodrguez y Corina Garca Tapia se haban trasladado a Concepcin por razones
de trabajo, el 7 de Septiembre de ese mismo ao nacera su hijo Francisco Javier Varela
Garca. Francisco, junto a sus dos hermanos mayores Andrs y Corina Varela crecieron
en un ambiente intelectual prspero y de sensibilidad a las artes. Francisco fue alumno
del Verbo Divino en Santiago donde desarroll un inters marcado por la filosofa.
Ya en su poca de Universidad, Francisco estudi en la Escuela de Medicina de la
Universidad Catlica (1964-1966), pero finalmente obtuvo su licenciatura en Biologa
en la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile (1965-1967) recibiendo una fuerte
base en Biologa, Fsica y Matemticas. En paralelo Francisco se inscribi en Filosofa

1 http://www.mindandlife.org/

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en el Instituto Pedaggico de la calle Macul y tambin asista a los seminarios en
Filosofa Clsica y Moderna que coordinaba Roberto Torreti 2 en el Centro de Estudios
Humansticos de la Escuela de Ingeniera. En 1968 viaj a Harvard y obtuvo con slo
24 aos el grado de Doctor bajo la direccin de Keith Porter y Torsten Wiesel 3. Para ese
entonces, Francisco se dedic a estudiar los ojos de los insectos y notablemente ya
incursionara en ideas tericas sobre circuitos de neuronas y proceso de anlisis de la
informacin visual 4. Algunas de esas ideas, aos mas tarde, resultaran claves para la
comprensin del funcionamiento del cerebro. Como fruto de esa poca, publica una
serie de artculos y su libro, Los Ojos de los Insectos (Madrid, 1974), otorgando una
clara descripcin de la anatoma, fisiologa y ptica del sistema visual de la abeja.
Reflejo de su curiosidad irrefrenable y originalidad como pensador, durante su perodo
en Harvard Francisco desarrollara aspectos tericos relacionados con el fenmeno
cognitivo, como lo reflejan sus publicaciones Auto-conciencia: Adaptacin o
Epifenmeno?5 o Ni uno, ni dos6.
De vuelta a Chile en 1970 asumi un cargo de Profesor asistente en la Facultad
de Ciencia de la Universidad de Chile, donde tendra una fructfera colaboracin con
Humberto Maturana. Entre ambos formalizaron el concepto de Autopoiesis, como
definicin de la organizacin de lo vivo, mas all de sus meros componentes. Un ser
2 Esta serie

de seminarios funcionaba como un colectivo. La obra estudiada la elegamos entre todos.


Para cada sesin haba que traer ledo un segmento de esa obra, el cual era presentado por uno de
nosotros, una persona distinta cada vez R. Torreti.
3
Hace no mucho Torsten Wiesel, Premio Nobel en Medicina, dira mi memoria de Francisco es que
era un joven extremadamente brillante y de mente abierta, lleno de ideas y planes para el futuro. Era un
individuo nico, cuya presencia era plena pero difcil de atrapar como un bella mariposa.
4 En esa poca, un colega de laboratorio con quien Francisco comparti oficina fue Wayne Wiitanen,
quien dira Francisco trabajaba en el laboratorio de Keith Porter realizando mediciones de los ndices
de refraccin de los componentes pticos del ojo de la abeja Tambin en esa poca ambos
visitbamos de manera regular a Stephen Grossberg, en el MIT, para hablar acerca de redes de
neuronas, y por cierto mucho antes de que el rea se desarrollara Francisco era un joven muy
entusiasta a quien a veces deba yo advertirle de tener mas cuidado con el desarrollo de su matemtica,
ya que con el apresuramiento en encontrar soluciones cometa imprecisiones en el formalismo de
ideas o conceptos que luego con el tiempo desarrollara de manera mas precisa.
5 Varela, F.G. (1971) Self-consciousness: adaptation or epiphenomenon? Stud Gen (Berl) 24:426-39.
6
Varela, F. (1976) Not one, not two, CoEvolution Quarterly. 12:62-67

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vivo, bajo esa perspectiva, es una entidad cuya organizacin se cierra sobre si misma,
generando para ello sus propios componentes. Estas provocativas ideas fueron
explayadas en extenso en el influyente libro De Mquinas y Seres Vivos (1972) (ver
artculo de Francisco). El impacto de estos conceptos se propagaron mas all de las
ciencias biolgicas, incluyendo las ciencias sociales y filosofa.
Las implicancias de la teora de la autopoiesis y la auto-organizacin planteadas
por Francisco en sus trabajos, han alimentado dominios del pensamiento en los cuales l
mismo nunca trabaj directamente, como por ejemplo las bellas artes, la semitica, la
sociologa o la psicoterapia, entre otras. John Protevi, como socilogo y filsofo
poltico, analiza el rol y los limites del concepto de autopoiesis en lo social. Por
ejemplo, dice Protevi en relacin al trabajo de Francisco .. los cambios histricos y la
causacin mltiple de los sistemas polticos debe pensarse en trminos fuera del
alcance del pensamiento autopoitico y as Francisco se niega a extender el concepto
de autopoiesis a la organizacin social por la implicacin poltica de tal modelo (ver
articulo John Protevi).
El golpe militar de 1973 (ver artculo de Francisco) gener una masiva
migracin de cientficos Chilenos, siendo Francisco uno de ellos. Se estableci en
Bolder, Colorado, donde trabajo investigando los sistemas sensoriales de insectos.
Durante estos aos en Bolder, se vio envuelto profundamente en la prctica de la
meditacin y reflexin Filosfica, de las cuales se desprenderan aos ms tarde,
algunas de sus ideas centrales sobre la objetividad de la ciencia y la iniciativa de]
plantearle al Dalai Lama de reunir a un grupo de cientficos de diversas reas para
establecer un puente de dilogo entre las ciencias cognitivas y la filosofa budista 7. La
psicoanalista Amy Cohen-Varela reflexiona sobre las inflexiones de los conceptos

7 De

estos dilogos resultara la publicacin de varios libros.

5
budistas de vaco e interdependencia sobre la epistemologa y la prctica cientfica de
Francisco. Asimismo explora las relaciones entre los conceptos de enaccin y del Yo
no-inherente (selfless self) yo virtual con las nociones psicoanalticas de deseo,
imaginario e identificacin (ver articulo Amy Cohen-Varela).
Hacia 1975 Francisco trabaj sobre el clculo de la auto-referencia8,
desarrollando algunas de las ideas avanzadas por Spencer-Brown en Leyes de la
Forma 9. Esto ;ltimo dara origen, como lo relata el matemtico Louis Kauffman, a un
fructfero dilogo entre ambos y que durara varios aos. El objeto de nuestra reflexin
era la Ciberntica de Segundo Orden y .permiti ilustrar cmo un sistema que se
auto-observa puede tener conciencia de s y el lenguaje que desarrollaron en forma de
categoras le permiti enfrentar, como metfora, la complejidad y organizacin de lo
vivo (ver articulo de Kauffman).
En 1980 Varela retorn a Chile por cuatro aos, concentrando parte importante
de su investigacin en el estudio de la neurofisiologa de la visin de colores en
humanos y aves. Su laboratorio en la Universidad de Chile fue una fuerte inspiracin
para un semillero de curiosos y brillantes estudiantes. De esta poca surge su bien
conocido libro, junto a Maturana, El rbol del Conocimiento (1985), en el cual
proponen una sntesis y nueva mirada a las races biolgicas de lo Humano. Ya para esa
poca, dentro de los intereses de Francisco se destacaban el estudio de los fenmenos de
autonoma, auto-referencia, auto-organizacin, los autmatas celulares, la inteligencia
artificial y la epistemologa, todos los cuales haran parte de la constelacin de sus
futuros trabajos cientficos.
En 1986 Francisco se estableci en Paris en la Universidad de Pierre et Marie
Curie., invitado a travs de una Ctedra de la Fondation de France como Profesor de
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9

Varela,F. (1975) A calculus for self-reference Int.J.Gen.Systems 2:5-24.


G. Spencer-Brown. Laws of Form. George Allen and Unwin Ltd. London (1969)

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Ciencias Cognitivas y Epistemologa, donde permanecera hasta el final de su vida. Una
de las lneas de su laboratorio era la percepcin visual. Francisco sostena que la
percepcin se constituye a travs de una danza mutua de co-determinacin especfica,
entre un organismo y su entorno ecolgico. Este ltimo provee la fuente fsico-qumica
(los estmulos sensoriales o perturbaciones) que permiten al organismo establecer
regularidades conductuales (acoplamientos estructurales), segn las capacidades
sensoriales que le son propias 10. Un ejemplo de estas investigaciones, fue la
caracterizacin del espacio cromtico en vertebrados cuya visin de colores supera a la
de los primates incluyendo el humano (ver artculo de Varela y Thompson). Francisco
argumentaba que la Percepcin consista en una accin perceptualmente guiada
introduciendo el concepto de enaccion (o cognicin corporizada) para dar cuenta de la
idea que "debemos ver al organismo y a su ambiente como unidos entre ellos a travs
de una especificacin y seleccin recproca.
En esta poca, Francisco retom de manera intensa sus incursiones en
inmunologa terica, que haba iniciado junto a Nelson Vaz11 y a partir de donde defini
una red auto-referida de interacciones. Estos conceptos tuvieron una excelente
resonancia, en investigadores, entre otros, como Antonio Coutinho, John Stewart,
Hugues Bersini, pudiendo confrontar la adecuacin entre modelos de redes
inmunolgicas y conductas biolgicas observadas (ver artculos de Coutinho y Bersini).
Paralelamente a su integracin a la Universidad de Pierre et Marie Curie,
Francisco se integr como investigador al Centre de Recherche en Epistemologie

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Thompson E, Palacios A, Varela F (1992) Ways of coloring: Comparative color vision as case study
for cognitive science. Behavioral and Brain Sciences 15:1-74
11 Vaz NM, Varela FJ (1978) Self and non-sense: an organism-centered approach to immunology. Med
Hypotheses 4: 231-67

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Appliquee (CREA) 12 creado por Jean-Pierre Dupuy, como un laboratorio de la Ecole
Polytechnique. El CREA represent para Francisco una instancia crucial que le permiti
un dilogo fructfero con investigadores proveniente de diferentes disciplinas
fomentando el desarrollo de sus ideas y la formacin de estudiantes.

A inicios de los 90, Francisco emprendi trabajos para tratar de entender como
la sincrona cerebral podra dar cuenta de la comunicacin, necesaria a la percepcin,
entre diferentes zonas el cerebro (ver articulo de Rodrguez). En efecto, uno de los
temas centrales a la neurociencia en esa poca fue tratar de entender cmo era posible
armonizar la actividad de diferentes zonas del cerebro para constituir un mundo
perceptual coherente. Traslad su laboratorio a los recintos del Hospital de la
Salptrire, donde equipamientos sofisticados de mediciones cerebrales, le permiti
estudiar, en colaboracin con matemticos e ingenieros, la dinmica neuronal de
procesos cognitivos complejos mientras estos ocurran. Quizs uno de los resultados
clnicos mas notables fue el establecer un procedimiento matemtico para la deteccin
anticipada de crisis de epilepsia. Por otra parte, fue en este contexto que Francisco
desarroll el rea de la Neurofenomenologa (ver articulo de Thompson, Lutz y
Cosmelli), como una estrategia emprica para abordar el estudio de la conciencia basada
en la integracin de datos de primera persona -descripciones rigurosas de la experiencia
por parte de los sujetos participantes- y datos de tercera persona -registros de la
actividad del sistema nervioso-.

12 Sitio

web del CREA http://www.crea.polytechnique.fr . Ver tambin el libro Naturalizing


phenomenology, Issues in contemporary phenomenology and cognitive science, ed by J Petitot, F Varela,
B Pachoud, JM Roy. Stanford Unicersity Press, 1999

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Pese a que Francisco vivi gran parte de su vida fuera de Chile esto no fue
barrera para sentirse muy cerca de Chile y de su ciencia, y participar en la formacin de
una serie de jvenes cientficos. La vida de Francisco se vio marcada por eventos
transcendentales que lo obligaron a re-inventarse de manera continua y volver a nacer
entre nuevos y desafiantes escenarios. Sus laboratorios, fueron el espacio
experimental y terico donde verificar o rechazar ideas y sus colaboradores formaban
una red nica de interacciones. De esta vorgine de eventos y situaciones surge un
Francisco multifactico que hoy da nos lega un obra que trasciende e inspira la
bsqueda del conocimiento. En sus propias palabras, qu mejor que poder hablar
siempre de lo trascendente y lo concreto, del cielo y de la tierra. Tal como sostena, en
su vida las reas de la ciencia, la academia, las humanidades y el estudio y prctica
espiritual se entrelazaban en una danza de mutua interdependencia.