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El Litio

:
El litio es un elemento químico de símbolo Li, metálico, blanco plateado, blando, dúctil,
muy ligero, químicamente reactivo, y el más ligero en peso de todos los metales, su
nombre proviene del griego “lithion” (que significa piedrecilla).
El litio fue descubierto en 1817 por Johan Arfvedson y posee propiedades físicas y
químicas de carácter único, como su alto calor específico, alta conductividad térmica y el
hecho de que no existe en estado libre en la naturaleza.

Caliche
El caliche es un mineral que posee altas concentraciones de nitrato de sodio y yodo,
encontrándose en capas continuas de uno a tres metros de espesor aproximadamente,
depositado a no más de dos metros de profundidad de la superficie del desierto, en la
pampa de las regiones de Tarapacá y Antofagasta.
Los estratos del caliche se pueden representar de la siguiente manera:

• Estratos de Tapa: Chuca, Costra Material Sobrecarga
• Estrato Útil: Caliche
• Estrato de Asiento: Congelo, Coba Material Subyacente

Chuca o Chusca: Manto superior de tierra suelta, de un espesor de 10 a 30 cm., en casos
puntuales hasta 1 m., su contenido de nitrato no supera el 2% y el de yodo varía entre 80
y 180 ppm

300 Km sobre el nivel del mar. están formado principalmente por sales solubles. mezclada con tierra suelta algo húmeda y pequeñas piedras.Salar de Atacama: Con 3.. Región de Antofagasta. extensiva y de bajo costo. el litio proviene principalmente de salmueras naturales. Región de Tarapacá. arcillas) unida por diversas sales (principalmente cloruros y sulfatos).Costra: Es un conglomerado de sustancias insolubles (arena. por lo tanto para localizar el litio es preciso observar los grandes salares que posee Chile. Es decir. Congelo y Coba: Son los estratos inferiores del caliche. Ilustración 1 . Ubicación: En nuestro país. Las propiedades únicas del caliche representan uno de los fundamentos más importantes de las ventajas competitivas y sinergias productivas de varias empresas. SQM posee los derechos de minería y exploración de más de 2. Región de Antofagasta. 2). alrededor de un 75% de los actuales depósitos económicos del mineral en Chile. se ubica entre la cordillera de Domeyko y la cordillera de los Andes. entre los cuales destaca: 1). piedras. Cabe destacar que presenta la mayor calidad de litio en el mundo.Salar de Surire: Con 175 Km2. se ubica 55 Km al norte de San Pedro de Atacama.Salar de Punta Negra: Con 250 Km2.. 3). Su espesor varía de 30 a 60 cm. El hecho de que los depósitos de nitrado de sodio y yodo se encuentren cercanos a la superficie del desierto permite que la explotación de estos sea superficial. en la comuna de Putre. cloruros y sulfatos.. se ubica en el extremo norte de Chile.5 millones de hectáreas de estos depósitos. y su contenido de nitrato esta en torno al 5% y el de yodo varía entre 15 y 25 ppm.000 Km2. a 2.Mapa de la Ubicación de los Salares más importantes en Chile (cada número corresponde al orden dado respectivamente) ..

ubicado en el norte de nuestro país.María Elena. provienen principalmente del caliche.Pedro de Valdivia... a 60 kilómetros al este de la ciudad de Tocopilla. capital de la provincia del mismo nombre. Ilustración 2 . en la región de Antofagasta. algunos de los explotadores de Caliche son: 1). se ubica en la zona denominada el cantón d El Toco. en la provincia de Tocopilla 2). ubicada en la región de Antofagasta.Mapa de la ubicación sobre la explotación del caliche .El Salitre y el yodo.

para separar físicamente los minerales desde su ambiente natural y transportarlos hasta las instalaciones de procesamiento para obtener el producto deseado (cobre. el arranque.Exploración Preliminar Consiste en determinar las reservas posibles o inferidas. con el fin de determinar los lugares con mejor ley y abundancia para explotar. el que puede ir haciéndose por capas. posición. • Manual: Excavaciones de 3 – 5 m. de ancho y largo. características mineras. Las principales ventajas son la rapidez y el muestreo automático. .5 m. y el transporte de los minerales. oro. fierro. Para tal efecto se desarrollan mallas de sondaje de 400 x 400 metros. etc. esta es llamada la etapa de exploración y cateo. Exploración: Esta primera etapa se realiza con el fin de demostrar las dimensiones.Exploración de Reconocimiento Consiste en determinar las reservas probables o indicadas.Exploración de Control Consiste en determinar las reservas probadas de mineral. Su objetivo es proporcionar mayor información respecto de las leyes y espesores. Cada Sondaje recibe el nombre de Sondaje Madre. Las mallas de sondaje son de 100 x 100 metros. de diámetro entre 3.) Salitre y yodo Para la explotación del salitre y el yodo se lleva a cabo mediante la ejecución secuencial de tres operaciones básicas: Exploración y cateo del terreno. Las mallas de Sondaje son de 33 x 33 metros y cada sondaje recibe el nombre de Sondaje Hijo.4“. de profundidad por 1 – 1. reserva y valores de los yacimientos mineros a través del análisis del terreno. de profundidad.Métodos de explotación La explotación de los minerales conlleva un conjunto de actividades. difícil de homogeneizar. Esta puede ser dividida en tres grupos: . Para empezar la extracción del caliche. hechos con máquinas de aire reverso o roto percusión. Muestreo manual. Su objetivo es establecer la existencia de Mantos de Caliche. primero se realizan las exploraciones del recurso mineral. . Formas de cateo: • Mecánica: Perforaciones de más o menos 3 – 5 m. operaciones o trabajos que es necesario realizar. . por la cantidad de material involucrada.

. El material se remueve con un cargador frontal o con un bulldozer y se deposita en zonas vírgenes sin interés económico o en zonas que ya fueron explotadas. dejando lista el área para la perforación y tronadura.Perforadora de exploración en terreno Ilustración 4 . Transporte de los minerales: corresponde al cargamento y desplazamiento del material previamente fragmentado y dependiendo de qué uso se le da.Muestras de caliche (sondaje) Arranque: Es el proceso de separar o extraer el mineral de la corteza terrestre a rajo abierto.Perforación y Tronadura Su objetivo es remover y reducir de tamaño el mineral caliche de la capa mineralizada. para cumplir tal objetivo. Después se dispone el material explosivo (tiros con Anfo) en los huecos cilíndricos para iniciar su posterior detonación y fragmentación del mineral. puede ser depositado en stock. el cual será transportado a los procesos de obtención. para así evitar la contaminación del caliche. en esta operación se realiza la detonación de cargas explosivas dispuestas en los huecos cilíndricos perforados en el macizo rocoso. .Ilustración 3. En esta etapa se realizara la remoción de sobrecarga y la perforación y tronadura. el cual va penetrando la superficie a diferentes profundidades y espesores en el caliche. etc. En esta etapa se ve el Carguío y Transporte.Remoción de Sobrecarga Antes de iniciar la perforación del bloque mineral. es necesario eliminar el material estéril (la chusca y la costra). . se ocupa una maquinaria de roto-percusión (perforadora). puede ser tratado en la planta.

permitiendo así una mayor eficiencia en el trabajo. Para tener una ventaja económica en esta etapa. Ilustración 5 – Tiros con ANFO Ilustración 6 – Cargador Frontal subiendo el mineral a un camión minero . es necesario que las pilas de lixiviación se ubiquen en zonas cercanas a la de explotación o carguío.-Carguío y Transporte Cargadores frontales suben el mineral removido en camiones tolvas. estos camiones se encargan de transportar el mineral hacia las pilas de lixiviación y obtener la posterior producción del salitre y el yodo.

Formas o procesos de obtención del salitre y el yodo Para iniciar la obtención de los productos. Solo SQM posee el 37% de este mercado mundial. En los molinos giratorios se efectúa la molienda primaria.3%.17% a 4. Molienda Y Harneadura Una vez que el mineral llega a la planta. una de ellas es pasar por los procesos de MoliendaHarneadura y lixiviación los cuales son el punto de partida para la recuperación en esta etapa. reduciendo los trozos de caliche. en donde se produce la separación del material apto para la lixiviación. La construcción de pozas dentro del salar se realizó rompiendo la costra salina y dejando una superficie plana en la cual yace una capa de arcilla.Extracción de la salmuera mediante bombeo. es depositado con un volcador de carros sobre secciones de parrillas. las cuales separan todo el material inferior a 2½”. los cuales reducen el tamaño del caliche a 1 ¼”. donde la concentración de litio bordea los 0. El caliche cuyo tamaño es superior a 2½” pasa sobre el sistema de parrillas. descargándolas a través de cañerías a un sistema de pozas de evaporación solar. que son SQM (ex Soquimich) y SCL (Chemetall). Ambas representan aproximadamente el 58% de la producción mundial de Carbonato de litio en el 2008. Cabe destacar que tanto los diques como el fondo de las pozas de evaporación se revistieron con un plástico resistente de 0. el mineral puede pasar por dos etapas distintas que cumplen el mismo objetivo. directamente a los molinos giratorios.5 mm de espesor. separando a través de una batería de mallas de ¾”. Ilustración 7 .Litio En la actualidad Chile posee solo 2 compañías que producen litio. El litio en Chile es extraído desde salmueras naturales las cuales son ricas en litio y otras sales solubles. El método actual de explotación es realizado mediante bombas que succionan la salmuera desde debajo de la corteza salina (desde unos 30 m o 50 m de profundidad). Todo material que sea superior a ¾” . El material resultante de las parrillas es enviado a la molienda secundaria. El otro proceso es empezar directamente con la lixiviación en pilas traídas directamente de la mina (inicio de la otra etapa). El material resultante es pasado por los harneros. cabe destacar que las salmueras que no fueron utilizadas son reinyectadas al salar.

En la planta se carga en las bateas de disolución o cachuchos en los cuales el salitre es extraído disolviéndolo en soluciones acuosas. El material proveniente de la mina es transportado en camiones hacia las pilas. y 450 metros de largo (estos datos son aproximados de cómo se cargan las pilas en Cosayach y en otras empresas similares que producen yodo como Bullmine o Soquimich). esta solución concentrada se envía a la planta de cristalización para precipitarle el salitre(NaNo₃). Lixiviación: es un proceso en el cual se extrae uno o varios solutos de un sólido. El lixiviante que se utiliza en las pilas es el Agua. se utilizan aguas frescas y salmueras enriquecidas con solución de nitrato. se envía por correas transportadoras a la planta de lixiviación. de esta manera. mediante la utilización de un disolvente líquido. donde se descarga el material sobre carpetas impermeables. con base de 50 metros. Lixiviación En Bateas o Cachuchos Aproximadamente. el 75% del caliche de 1/2'.es depositado a máquinas que repiten el proceso inicial. Una vez cargado el cachucho. se llena con agua madre (350gr/ltd. para efectuar la transferencia del soluto al disolvente (Los solutos del caliche pueden difundirse desde el sólido a la fase líquida. produciendo los cristales de nitrato de sodio que puede luego separarse usando centrífugas de cesta. que tienen el fondo filtrante. (estos estanques. En la superficie superior o corona. En el caso del caliche y la obtención del salitre-yodo. como los aspersores o goteros. la solución restante se bombea a las instalaciones de yodo en las que se separa el yodo usando una planta de extracción de solventes. La última etapa reduce el mineral a 7/16” y lo descargan en una correa y enviado a los harneros (en donde se produce la separación final de la lixiviación). se instalan sistemas de riego. son 10 y tienen una capacidad de 12000 toneladas cada uno). La extracción del solido-líquido ocurre en dos pasos: -1) Contacto entre el sólido y el líquido disolvente. La recuperación que se obtiene en este proceso es alrededor . es casi un día la solución se calienta y concentra lentamente llegando a casi 40°C y una concentración de 480 gr/lt de nitrato. obtenidas durante el proceso. lo que produce una separación de los componentes originales del sólido) -2) Separación de la solución resultante del sólido residual. de nitrato de sodio) proveniente de la cristalizaciones anteriores y se hace circular esta solución sacándola del fondo del estanque. Acto seguido el agua disuelve las sales que se encuentran en la pila y así queda una materia insoluble (ripio). pasándola por calentadores y agregándola nuevamente arriba de la carga (percolación descendiente). para así formar pilas de 4 metros de altura aproximadamente. Luego del proceso de cristalización. Lixiviación pilas de caliche. La solución concentrada es entonces enfriada.

Las soluciones clarificadas de las piscinas quedan como Yodato de Sodio (NaIO3). se bombean a una planta de refrigeración. Dependiendo del equilibrio de las sales en la solución y de su concentración. Finalmente cuando se alcanzan las concentraciones optimas de nitrato en los pozos. para su posterior proceso en el que recude de yodato a yoduro.de 75%. el cual aumenta las cantidades adicionales de salitre potásico y sódico. Ilustración 8 – Lixiviación por pilas Proceso de evaporación solar En esta etapa ocurre la concentración de soluciones salinas mediante la utilización de energía solar. son sales eliminadas. las cuales se acumulan en las pozas de evaporación solar y estas se concentran mediante la evaporación natural del agua. que luego se envían a las plantas de yodo. . Luego de esto la solución es conducida por canaletas hasta las piscinas decantadoras. La solución se recolecta en canaletas impermeables. Los pozos reciben soluciones débiles procedentes de las lixiviaciones. obteniéndose la cristalización de una mezcla de nitrato de potasio y nitrato sódico. para así poder eliminar el material insoluble fino. El conjunto de sales precipitadas en los fondos de los pozos. se produce la precipitación de las sales menos solubles (en estado sólido).

esta se puede hacer de dos formas distintas: 1) Por evaporación del Agua: solución con sal disuelta. se aplica calor a los reactores hasta alcanzar una temperatura de 120 grados Celsius (en un sistema cerrado). por diferenciación de densidades. Estos dos productos en el ámbito económico se comercializan a un precio similar ya que ambos poseen similares características químicas de pureza. se obtiene mediante la fusión del nitrato y posterior formación de esferas (secado. algunas de las sales que se encontraban disueltas. precipitarán en forma de cristales. La reacción es instantánea y se produce una separación entre el yodo metálico y el agua. formándose así. Yodo La solución obtenida en la evaporación solar es separada en dos. El proceso de obtención del yodo pasa a través de otras etapas como la reducción. 2) Por enfriamiento: La solubilidad de las sales dependen de la temperatura. el cual se produce a contracorriente con agua desmineralizada. con el objetivo de fundir el yodo.) Con cualquiera de los dos métodos se logra la obtención del Nitrato de sodio y Nitrato de potasio. Esta mezcla se realiza en reactores de acero. En la medida que se baja la temperatura de la solución. goteo y enfriamiento). que con la evaporación del agua alcanza concentraciones optimas (saturación). Cuando el reactor alcanza su capacidad máxima. la que contiene salitre (nitratos) y la que contiene yodatos. Producto comercial El nitrato puede ser comercializado como producto cristalizado y prillado. Después de fundición. estas sales son estables en forma sólida (dentro del contexto del sistema salino. el cual la sal comienza a precipitar en forma de cristales. debido al cambio de condiciones de temperatura.Cristalización Es la producción de cristales que se forman mediante una solución. cortadura y fundición para obtener en sí el producto y su posterior comercialización como yodo crudo (99. vidriados y enchaquetados. por lo cual el yodo fundido se traspasa por gravedad a otro reactor (debajo del primer reactor) que contiene agua caliente. El producto prillado por otro lado.5%). . este se mezcla con el agua oxigenada. yodo metálico y agua. solo que se le agrega un proceso de secado y adición de antiaglomerante. El proceso empieza con la oxidación del yoduro. fusión. su objetivo es arrastrar las impurezas que contenga el yodo fundido. El producto cristalizado es el mismo que se genera en las plantas de cristalización. se procede al lavado del yodo.

Purificación: La salmuera concentrada de litio es transportada por camiones aljibes a las plantas de procesamiento. Finalmente el yodo es enviado a la etapa de envasado para su posterior comercialización.1%. un valor aceptado ya que el mercado exige un mínimo de 99. donde es sometida a procesos de purificación y precipitación a modo de obtener carbonato de litio. juegos y aparatos electrónicos. A través del carbonato de litio se puede producir hidróxido de litio o cloruro de litio de alta pureza que se emplea en la obtención de litio metálico por electrolisis de sales fundidas. en este punto se alcanza un contenido de litio cercano al 6%. . y precipitaciones promedio solo de 15 mm al año. ya que poseen un funcionamiento de alta capacidad y bajas temperaturas. se extraen sales como cloruro de potasio. con un 99% de pureza es utilizado como ánodo en baterías primarias (pilas). Es útil como batería no recargable. Por ejemplo en el Desierto de Atacama el índice de evaporación solar es de 3200 mm.Posterior a esto el yodo es enviado a la parte superior de una torre en donde es depositado por caída libre.Creación de la poza de Evaporación Ilustración 10 – Transporte de la salmuera a la planta Usos de estos productos Litio 1). como es el caso de Chile y este proceso se dividirá en dos partes: Evaporación Solar: A través de este proceso comienzan a precipitar un conjunto de sales en lagunas y piscinas. lo que significa una concentración de energía solar mucho por encima de la necesaria para la evaporación. de esta manera. cloruro de sodio.-El litio metálico. Ilustración 9 . microcomputadores. Litio A continuación nos centraremos en la obtención desde Salmueras.5%. Durante la caída el yodo se transforma en esferas sólidas. además de un mayor tiempo de almacenamiento. entre otras. sulfato de sodio. cámaras. con una pureza obtenida cercana al 99. en relojes.

5). 2). que están potenciados con baterías de Li-ión. se obtiene el tritio.-Utilización de sales de litio particularmente el carbonato de litio (Li2CO3) y el citrato de litio para medicamentos reguladores de los estados anímicos de las personas. 4).El salitre es utilizado como fertilizante soluble y una fuente de nitrógeno nítrico y potasio virtualmente libre de cloruro.) 2). 6). esencial para el proceso de fusión. Ilustración 31 – Gráfico del litio a nivel mundial Salitre 1). la prevención y tratamiento de algunos tipos de depresiones nerviosas. que permite obtener materiales con más resistencias y mayor módulo de elasticidad y puede servir para la fabricación de aviones lo que se traduce en un ahorro significativo de combustible. Debido a las características específicas y beneficios del producto (100 % soluble en agua. explosivos para minería y obras civiles.-El Uso del litio en futuras centrales atómicas de fusión debido a la gran capacidad térmica de este elemento además de que el litio al ser irradiado con neutrones. tratamiento de metales y fuegos pirotécnicos (respecto a los explosivos y fuegos pirotécnicos ocurre ya .2).-Se utiliza en la fabricación de vidrios especiales y en la elaboración de esmaltes para la cerámica.También es un producto muy demandado en una amplia variedad de aplicaciones como la manufactura de vidrio..-El bromuro de Litio y el cianuro de litio en forma de salmueras.-El estearato de litio es un lubricante de propósito general en aplicaciones a alta temperatura. 3). Contiene micronutrientes y no acidifica suelos.-Aleaciones livianas de Aluminio – Litio. se usan en sistemas industriales de acondicionamiento y deshumidificación del aire.-Utilización de autos eléctricos.. Usos Futuros del Litio: 1).

4) El nitrato de potasio también es utilizado para desensibilizar dientes doloridos. Membranas de HDPE. tratamiento de madera y fluidos para metalurgia. Geotextiles. un potencial retraso mental o crecimiento anormal en los fetos en desarrollo. Plantas de potabilización de agua.Medio de contraste en exámenes de rayos X :El yodo se utiliza ampliamente en la industria farmacéutica. Agua potable. Generadores Eléctricos.. alta densidad y una baja combustibilidad). adhesivos. 3).Nutrición Humana: El yodo es importante en la nutrición humana.El nitrato de potasio es un ingrediente bien conocido en la industria alimenticia. por lo tanto.. en un intento por evitar estas enfermedades. corticoides y fármacos cardiovasculares. el mal funcionamiento de la tiroides.. Tuberías de HDPE.Biocidas: Los biocidas a base de yodo se utilizan en aplicaciones industriales como pinturas.. Yodo 1). 2). Excavadoras. así como catalizador o reactivo en la síntesis de numerosos ingredientes farmacéuticos activos tales como antibióticos. como materia prima para los medios de contraste en exámenes de rayos X y en antisépticos.. como una vía para cuidar y preservar comidas contra el ataque de agentes microbiales. Membranas de PVC (impermeables). 3). El yodo es un componente clave en estas láminas polarizantes. . Equipos usados: Litio Entre los equipos más importantes utilizados en la extracción del litio destacan:             Salitre Bombas de salmuera y agua dulce.que el Nitrato de Sodio ofrece una alta disipación de energía.Polarización de láminas LCD/LED: Las pantallas de cristal líquido utilizan dos láminas de material polarizante con una solución de cristal líquido entre ambas. 4). Cargadores Frontales. Maquinas Soldadoras. La sal es yodada prácticamente en todo el mundo. Camiones. un ingrediente común en pastas dentales sofisticadas. ya que el cuerpo requiere una cierta cantidad de yodo para evitar enfermedades como el bocio.

Generadores Eléctricos. . Tronadura con tiros explosivos (Anfo). Plantas de evaporación solar. Cargadores frontales o bulldozers. Agua. Camiones. Molienda a través de conos y molinos giratorios. Parrillas o Pilas para la lixiviación.Entre los equipos más importantes utilizados en la extracción del salitre y yodo destacan:          Sondajes y Perforadoras de roto-percusión a rajo abierto.