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El trmino arcilla se usa habitualmente con diferentes significados:

Desde el punto de vista mineralgico, engloba a un grupo de minerales


(minerales de la arcilla), filosilicatos en su mayor parte, cuyas propiedades
fisico-qumicas dependen de su estructura y de su tamao de grano, muy
fino (inferior a 2 m).

Desde el punto de vista petrolgico la arcilla es una roca sedimentaria, en


la mayor parte de los casos de origen detrtico, con caractersticas bien
definidas. Para un sedimentlogo, arcilla es un trmino granulomtrico,
que abarca los sedimentos con un tamao de grano inferior a 2 m.

Para un ceramista una arcilla es un material natural que cuando se mezcla


con agua en la cantidad adecuada se convierte en una pasta plstica. Desde
el punto de vista econmico las arcillas son un grupo de minerales
industriales con diferentes caractersticas mineralgicas y genticas y con
distintas propiedades tecnolgicas y aplicaciones.

Por tanto, el trmino arcilla no slo tiene connotaciones mineralgicas, sino


tambin de tamao de partcula, en este sentido se consideran arcillas todas las
fracciones con un tamao de grano inferior a 2 m. Segn esto todos los
filosilicatos pueden considerarse verdaderas arcillas si se encuentran dentro de
dicho rango de tamaos, incluso minerales no pertenecientes al grupo de los
filosilicatos (cuarzo, feldespatos, etc.) pueden ser considerados partculas
arcillosas cuando estn incluidos en un sedimento arcilloso y sus tamaos no
superan las 2 m.
Las arcillas son constituyentes esenciales de gran parte de los suelos y
sedimentos debido a que son, en su mayor parte, productos finales de la
meteorizacin de los silicatos que, formados a mayores presiones y temperaturas,
en el medio exgeno se hidrolizan.
ESTRUCTURA DE LOS FILOSILICATOS
Como veremos, las propiedades de las arcillas son consecuencia de sus
caractersticas estructurales. Por ello es imprescindible conocer la estructura de
los filosilicatos para poder comprender sus propiedades.
Las arcillas, al igual que el resto de los filosilicatos, presentan una estructura
basada en el apilamiento de planos de iones oxgeno e hidroxilos. Los grupos
tetradricos (SiO)44- se unen compartiendo tres de sus cuatro oxgenos con otros

vecinos formando capas, de extensin infinita y frmula (Si2O5)2-, que


constituyen la unidad fundamental de los filosilicatos. En ellas los tetraedros se
distribuyen formando hexgonos. El silicio tetradrico puede estar, en parte,
sustituido por Al3+ o Fe3+.
Estas capas tetradricas se unen a otras octadricas de tipo gibbsita o brucita. En
ellas algunos Al3+ o Mg2+, pueden estar sustituidos por Fe2+ o Fe3+ y ms
raramente por Li, Cr, Mn, Ni, Cu o Zn. El plano de unin entre ambas capas est
formado por los oxgenos de los tetraedros que se encontraban sin compartir con
otros tetraedros (oxgenos apicales), y por grupos (OH) - de la capa brucitica o
gibsitica, de forma que, en este plano, quede un (OH)- en el centro de cada
hexgono formado por 6 oxgenos apicales. El resto de los (OH)- son
reemplazados por los oxgenos de los tetraedros (Figura siguiente).

Una unin similar puede ocurrir en la superficie opuesta de la capa octadrica.


As, los filosilicatos pueden estar formados por dos capas: tetradrica ms
octadrica y se denominan bilaminares, 1:1, o T:O; o bien por tres capas: una
octadrica y dos tetradricas, denominndose trilaminares, 2:1 o T:O:T. A la
unidad formada por la unin de una capa octadrica ms una o dos tetradricas se
la denomina lmina.
Si todos los huecos octadricos estn ocupados, la lmina se
denomina trioctadrica (Mg2+ dominante en la capa octadrica). Si solo estn

ocupadas dos tercios de las posiciones octadricas y el tercio restante est


vacante, se denomina dioctadrica (el Al3+ es el catin octadrico dominante).
CLASIFICACION
Los filosilicatos se clasifican atendiendo a que sean bilaminares o trilaminares y
dioctadricos o trioctadricos (Tabla siguiente). Como puede verse pertenecen a
los filosilicatos grupos de minerales tan importantes como las micas y las
arcillas.

DIOCTADRICOS

TRIOCTADRICOS

Caolinita

Antigorita

CANDITAS
BILAMINARES
T:O

Nacrita

SERPENTINA

CARGA

Crisotilo

Dickita

Lizardita

Halloisita

Bertierina

X=0

1:1
Pirofilita

Talco
Montmorillonita

ESMECTITAS
TRILAMINARES
T:O:T
2:1

Beidellita

X=0
Saponita

ESMECTITAS

Hectorita

Nontronita
Vermiculitas

Vermiculitas

X = 0,6-0,9

Illitas

X = 0,9
Moscovita

MICAS

Paragonita

Biotita
MICAS

Flogopita
Lepidolita

T:O.T:O

CLORITAS

2:1:1
FIBROSOS

X = 0,2-0,6

Paligorskita

Sepiolita

X=1

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PROPIEDADES FISICO-QUMICAS
Las importantes aplicaciones industriales de este grupo de minerales radican en
sus propiedades fisico-qumicas. Dichas propiedades derivan, principalmente,
de:
* Su extremadamente pequeo tamao de partcula (inferior a
2 m)
Su morfologa laminar (filosilicatos)
* Las sustituciones isomrficas, que dan lugar a la aparicin de
carga en las lminas y a la presencia de cationes dbilmente
ligados en el espacio interlaminar.
Como consecuencia de estos factores, presentan, por una parte, un valor
elevado del rea superficial y, a la vez, la presencia de una gran cantidad de
superficie activa, con enlaces no saturados. Por ello pueden interaccionar con
muy diversas sustancias, en especial compuestos polares, por lo que tienen
comportamiento plstico en mezclas arcilla-agua con elevada proporcin
slido/lquido y son capaces en algunos casos de hinchar, con el desarrollo de
propiedades reolgicas en suspensiones acuosas.
Por otra parte, la existencia de carga en las lminas se compensa, como ya se ha
citado, con la entrada en el espacio interlaminar de cationes dbilmente ligados y
con estado variable de hidratacin, que pueden ser intercambiados fcilmente
mediante la puesta en contacto de la arcilla con una solucin saturada en otros
cationes, a esta propiedad se la conoce como capacidad de intercambio catinico
y es tambin la base de multitud de aplicaciones industriales.

Superficie especfica

La superficie especfica o rea superficial de una arcilla se define como el rea


de la superficie externa ms el rea de la superficie interna (en el caso de que
esta exista) de las partculas constituyentes, por unidad de masa, expresada en
m2/g.

Las arcillas poseen una elevada superficie especfica, muy importante para
ciertos usos industriales en los que la interaccin slido-fluido depende
directamente de esta propiedad.
A continuacin se muestran algunos ejemplos de superficies especficas de
arcillas:
Caolinita de elevada cristalinidad hasta 15 m2/g
Caolinita de baja cristalinidad hasta 50 m2/g
Halloisita hasta 60 m2/g
Illita hasta 50 m2/g
Montmorillonita 80-300 m2/g
Sepiolita 100-240 m2/g
Paligorskita 100-200 m2/g

Capacidad de Intercambio catinico

Es una propiedad fundamental de las esmectitas. Son capaces de cambiar,


fcilmente, los iones fijados en la superficie exterior de sus cristales, en los
espacios interlaminares, o en otros espacios interiores de las estructuras, por
otros existentes en las soluciones acuosas envolventes. La capacidad de
intercambio catinico (CEC) se puede definir como la suma de todos los cationes
de cambio que un mineral puede adsorber a un determinado pH. Es equivalente
a la medida del total de cargas negativas del mineral. Estas cargas negativas
pueden ser generadas de tres formas diferentes:
* Sustituciones isomrficas dentro de la estructura.
* Enlaces insaturados en los bordes y superficies externas.
* Disociacin de los grupos hidroxilos accesibles.
El primer tipo es conocido como carga permanente y supone un 80 % de la
carga neta de la partcula; adems es independiente de las condiciones de pH y
actividad inica del medio. Los dos ltimos tipos de origen varan en funcin del
pH y de la actividad inica. Corresponden a bordes cristalinos, qumicamente
activos y representan el 20 % de la carga total de la lmina.

A continuacin se muestran algunos ejemplos de capacidad de intercambio


catinico (en meq/100 g):
Caolinita: 3-5
Halloisita: 10-40
Illita: 10-50
Clorita: 10-50
Vermiculita: 100-200
Montmorillonita: 80-200
Sepiolita-paligorskita: 20-35

Capacidad de absorcin

Algunas arcillas encuentran su principal campo de aplicacin en el sector de los


absorbentes ya que pueden absorber agua u otras molculas en el espacio
interlaminar (esmectitas) o en los canales estructurales (sepiolita y paligorskita).
La capacidad de absorcin est directamente relacionada con las caractersticas
texturales (superficie especfica y porosidad) y se puede hablar de dos tipos de
procesos que difcilmente se dan de forma aislada: absorcin (cuando se trata
fundamentalmente de procesos fsicos como la retencin por capilaridad) y
adsorcin (cuando existe una interaccin de tipo qumico entre el adsorbente, en
este caso la arcilla, y el lquido o gas adsorbido, denominado adsorbato).
La capacidad de adsorcin se expresa en porcentaje de absorbato con respecto a
la masa y depende, para una misma arcilla, de la sustancia de que se trate. La
absorcin de agua de arcillas absorbentes es mayor del 100% con respecto al
peso.

Hidratacin e hinchamiento

La hidratacin y deshidratacin del espacio interlaminar son propiedades


caractersticas de las esmectitas, y cuya importancia es crucial en los diferentes
usos industriales. Aunque hidratacin y deshidratacin ocurren con
independencia del tipo de catin de cambio presente, el grado de hidratacin s
est ligado a la naturaleza del catin interlaminar y a la carga de la lmina.
La absorcin de agua en el espacio interlaminar tiene como consecuencia la
separacin de las lminas dando lugar al hinchamiento. Este proceso depende del

balance entre la atraccin electrosttica catin-lmina y la energa de hidratacin


del catin. A medida que se intercalan capas de agua y la separacin entre las
lminas aumenta, las fuerzas que predominan son de repulsin electrosttica
entre lminas, lo que contribuye a que el proceso de hinchamiento pueda llegar a
disociar completamente unas lminas de otras. Cuando el catin interlaminar es
el sodio, las esmectitas tienen una gran capacidad de hinchamiento, pudiendo
llegar a producirse la completa disociacin de cristales individuales de esmectita,
teniendo como resultado un alto grado de dispersin y un mximo desarrollo de
propiedades coloidales. Si por el contrario, tienen Ca o Mg como cationes de
cambio su capacidad de hinchamiento ser mucho ms reducida.

Plasticidad

Las arcillas son eminentemente plsticas. Esta propiedad se debe a que el agua
forma una envuelta sobre las partculas laminares produciendo un efecto
lubricante que facilita el deslizamiento de unas partculas sobre otras cuando se
ejerce un esfuerzo sobre ellas.
La elevada plasticidad de las arcillas es consecuencia, nuevamente, de su
morfologa laminar, tamao de partcula extremadamente pequeo (elevada rea
superficial) y alta capacidad de hinchamiento.
Generalmente, esta plasticidad puede ser cuantificada mediante la determinacin
de los ndices de Atterberg (Lmite Lquido, Lmite Plstico y Lmite de
Retraccin). Estos lmites marcan una separacin arbitraria entre los cuatro
estados o modos de comportamiento de un suelo slido, semislido, plstico y
semilquido o viscoso (Jimnez Salas, et al. , 1975).
La relacin existente entre el lmite lquido y el ndice de plasticidad ofrece una
gran informacin sobre la composicin granulomtrica, comportamiento,
naturaleza y calidad de la arcilla. Existe una gran variacin entre los lmites de
Atterberg de diferentes minerales de la arcilla, e incluso para un mismo mineral
arcilloso, en funcin del catin de cambio. En gran parte, esta variacin se debe a
la diferencia en el tamao de partcula y al grado de perfeccin del cristal. En
general, cuanto ms pequeas son las partculas y ms imperfecta su estructura,
ms plstico es el material.

Tixotropa

La tixotropa se define como el fenmeno consistente en la prdida de


resistencia de un coloide, al amasarlo, y su posterior recuperacin con el

tiempo. Las arcillas tixotrpicas cuando son amasadas se convierten en un


verdadero lquido. Si, a continuacin, se las deja en reposo recuperan la
cohesin, as como el comportamiento slido. Para que una arcilla tixotrpica
muestre este especial comportamiento deber poseer un contenido en agua
prximo a su lmite lquido. Por el contrario, en torno a su lmite plstico no
existe posibilidad de comportamiento tixotrpico.
EXTRACCIN Y PROCESADO
La explotacin, normalmente, se efecta a cielo abierto, utilizando medios
mecnicos convencionales. La potencia del recubrimiento a remover vara de
unos yacimientos a otros, pero, generalmente, en la mayor parte de las
explotaciones son inferiores a los 15 m.
El procesado industrial del producto de cantera viene fijado por la naturaleza y
uso a que se destine. Generalmente es sencillo, reducidose a un machaqueo
previo y eliminacin de la humedad y finalmente, a una molienda hasta los
tamaos de partcula deseados. La temperatura de secado depende de la
utilizacin posterior de la arcilla.
APLICACIONES INDUSTRIALES
Desde el punto de vista industrial, la mayor parte de las aplicaciones no
requieren especificaciones estrictas en cuanto a composicin qumica
(composicin de las capas tetradrica y octadrica). Sin embargo, en el caso de
las bentonitas si tiene importancia el quimismo del espacio interlaminar y sus
propiedades fisico-qumicas.

ARCILLAS COMUNES

El principal uso de estos materiales arcillosos se da en el campo de la cermica


de construccin (tejas, ladrillos, tubos, baldosas....), alfarera tradicional, lozas,
azulejos y gres. Uso al que se destinan desde los comienzos de la humanidad.
Prcticamente todas las arcillas son aptas para estos usos, primando las
consideraciones econmicas.

Son as mismo son utilizadas en la manufactura de cementos, como fuente de


almina y slice, y en la produccin de ridos ligeros (arcillas expandidas).

CAOLIN

Se trata de un mineral muy importante desde el punto de vista industrial. Ha


sido utilizando desde antiguo para numerosos usos. En el siglo XVI adquiri gran
fama entre la nobleza la porcelana fabricada a base de pastas cermicas ricas en
caoln. Los principales usos a los que se destina en la actualidad son:

Fabricacin de papel

El principal consumidor de caoln es la industria papelera, utilizando ms del 50


% de la produccin. En esta industria se usa tanto como carga, como para
proporcionarle al papel el acabado superficial o estucado. Para que pueda ser
destinado a este uso las especificaciones de calidad requeridas son muy
estrictas, tanto en pureza como en color o tamao de grano.

Cermica y refractarios

Tambin es importante el uso del caoln en la fabricacin de materiales


cermicos (porcelana, gres, loza sanitaria o de mesa, electrocermica) y de
refractarios (aislantes trmicos y cementos). Al igual que en el caso del papel las
especificaciones requeridas para el uso de caolines en cermica y refractarios
son estrictas en cuanto a pureza y tamao de grano.

Otros usos

Adems se utilizan caolines, en menores proporciones, en otras industrias:


como carga ms econmica sustituyendo a las resinas en pinturas, aislantes,
caucho. Tambin como carga de abonos, pesticidas y alimentos de animales.
La industria qumica consume cantidades importantes de caoln en la fabricacin
de sulfato, fosfato y cloruro de Al, as como para la fabricacin de ceolitas
sintticas.
A partir del caoln calcinado se obtienen catalizadores y fibras de vidrio.

La industria farmacutica utiliza caoln como elemento inerte en cosmticos y


como elemento activo en absorbentes estomacales.
Produccin espaola

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BENTONITAS

Son muy numerosos los usos industriales de las bentonitas, tanto que resulta
difcil enumerarlos todos. Los ms importantes son:

Arenas de moldeo

A pesar de que la industria ha evolucionado considerablemente en las ltimas


dcadas y ha ido sustituyendo a las bentonitas por otros productos en la
fabricacin de moldes para fundicin, ste sigue siendo su uso principal.
Las arenas de moldeo estn compuestas por arena y arcilla, generalmente
bentonita, que proporciona cohesin y plasticidad a la mezcla, facilitando su
moldeo y dndole resistencia suficiente para mantener la forma adquirida
despus de retirar el moldeo y mientras se vierte el material fundido.
La proporcin de las bentonitas en la mezcla varia entre el 5 y el 10 %, pudiendo
ser sta tanto sdica como clcica, segn el uso a que se destine el molde. La
bentonita sdica se usa en fundiciones de mayor temperatura que la clcica por
ser ms estable a altas temperaturas, suelen utilizarse en fundicin de acero,
hierro dctil y maleable y en menor medida en la gama de los metales no frreos.
Por otro lado la bentonita clcica facilita la produccin de moldes con ms
complicados detalles y se utiliza, principalmente, en fundicin de metales no
frreos.
El aumento de los costes de las materias primas est forzando a las fundiciones a
recuperar las mayores cantidades posibles de mezclas de arenas para ser usadas
de nuevo, si bien generalmente esto no afecta de forma sensible al consumo de
bentonita. El reciclado, en la mayora de los casos, no es posible, pues la mezcla
alcanza temperaturas superiores a los 6501C, y a esas temperaturas la arcilla
pierde parte de su agua de constitucin, proceso que es irreversible, y pierde con
ello sus propiedades, no pudiendo ser recuperada.

Lodos de perforacin

A pesar de los importantes cambios que van sufriendo con el tiempo las
formulaciones de los lodos de perforacin, (comenz a utilizarse a principios del
siglo XX) este sigue siendo uno de los mercados ms importantes de las
bentonitas.
Las funciones que debe cumplir el lodo son:
* Extraccin del ripio y limpieza del fondo del pozo
* Enfriamiento de la herramienta de perforacin
* Control de presiones de formacin y estabilizacin de las
paredes
* Mantenimiento en suspensin del ripio
* Transmisin de potencia hidrulica al tricono
* Soportar parte del peso de la sarta de perforacin
* Permitir la adicin de agentes densificantes
Las bentonitas de Wyoming son las ms utilizadas para la preparacin de lodos
de perforacin.

Peletizacin

La bentonita se ha venido usando desde los aos 50 como agente aglutinante en


la produccin de pelets del material previamente pulverizado durante las tareas
de separacin y concentracin. La proporcin de bentonita aadida es del 0,5%,
en la mayor parte de los casos.
Aunque no existen especificaciones estandarizadas para este uso, se emplean
bentonitas sdicas, naturales o activadas, puesto que son las nicas que forman
buenos pelets con las resistencias en verde y en seco requeridas, as como una
resistencia mecnica elevada tras la calcinacin.

Absorbentes

La elevada superficie especfica de la bentonita, le confiere una gran capacidad


tanto de absorcin como de adsorcin. Debido a esto se emplea en
decoloracin y clarificacin de aceites, vinos, sidras, cervezas, etc. Tienen gran

importancia en los procesos industriales de purificacin de aguas que contengan


diferentes tipos de aceites industriales y contaminantes orgnicos.
Se utiliza adems como soporte de productos qumicos, como por ejemplo
herbicidas, pesticidas e insecticidas, posibilitando una distribucin homognea
del producto txico.
En los ltimos aos, adems, estn compitiendo con otras arcillas absorbentes
(sepiolita y paligorskita) como materia prima para la fabricacin de lechos de
animales. La demanda de bentonitas para este uso varia sustancialmente de unos
paises a otros, as en Estados Unidos comenzaron a utilizarse a finales de los
aos 80, sin embargo en Europa el mercado es ms complejo y su demanda
mucho menor.

Material de Sellado

La creciente importancia que est tomado en los ltimos aos, por parte de los
gobiernos de toda Europa, la legislacin en lo referente a medio ambiente, ha
favorecido la apertura y desarrollo de todo un mercado orientado hacia el uso
de bentonitas como material de sellado en depsitos de residuos tanto txicos y
peligrosos, como radiactivos de baja y media actividad.
Durante muchos aos las bentonitas se han venido utilizando en mezclas de
suelos en torno a los vertederos, con el fin de disminuir la permeabilidad de los
mismos. De esta forma se impide el escape de gases o lixiviados generados en el
depsito. Esta mezcla se poda realizar in situ o sacando el suelo de su
emplazamiento, mezclndolo con la bentonita y volvindolo a colocar en su sitio,
la ventaja de la primera alternativa es que supone un gasto menor pero, sin
embargo, implica una mezcla menos homognea. La segunda alternativa, sin
embargo, es ms cara pero asegura una mejor homogeneizacin de la mezcla
bentonita-suelo. Por otro lado, esto disminuye la cantidad de bentonita necesaria
(5-6 %), frente a 7-8 % para la utilizada en mezclas in situ.
Ms recientemente ha surgido una nueva tendencia en el diseo de barreras de
impermeabilizacin que se basa en la fabricacin de complejos bentonitasgeosintticos (geomembranas y geotextiles). Consiste en la colocacin de una
barrera de arcilla compactada ente dos capas, una de geotextil y otra de
geomembrana (plsticos manufacturados, como polietileno de alta densidad o
polipropileno, entre otros).

La geomembrana es impermeable, mientras que el geotextil es permeable, de


modo que permite a la bentonita hinchar, produciendo la barrera de sellado
compactada.
La normativa vara de un pas a otro en cuanto a los valores que tienen que
cumplir las arcillas compactadas para dicho fin.
Esta utilidad de las bentonitas como material de sellado se basa
fundamentalmente en algunas de sus propiedades caractersticas, como son: su
elevada superficie especfica, gran capacidad de hinchamiento, buena plasticidad
y lubricidad, alta impermeabilidad, baja compresibilidad. Las bentonitas ms
utilizadas para es fin son las sdicas, por tener mayor capacidad de hinchamiento.
As mismo, se utilizan bentonitas sdicas como material impermeabilizante y
contenedor en los siguientes campos:
* Como contenedores de aguas frescas: Estanques y lagos
ornamentales, campos de golf, canales...
* Como contenedores de aguas residuales: Efluentes industriales
(balsas).
* En suelos contaminados: Cubiertas, barreras verticales.
* En el sellado de pozos de aguas subterrneas contaminadas.
* En depsitos de residuos radiactivos: Repositorios subterrneos,
sellado de fracturas en granitos, etc.

Ingeniera Civil

Las bentonitas se empezaron a utilizar para este fin en Europa en los aos 50, y
se desarroll ms tarde en Estados Unidos. Se utiliza para cementar fisuras y
grietas de rocas, absorbiendo la humedad para impedir que esta produzca
derrumbamiento de tneles o excavaciones, para impermeabilizar trincheras,
estabilizacin de charcas, etc.
Para que puedan ser utilizadas han de estar dotadas de un marcado carcter
tixotrpico, viscosidad, alta capacidad de hinchamiento y buena dispersabilidad.
Las bentonitas sdicas o clcicas activadas son las que presentan las mejores
propiedades para este uso.
Los usos en este campo se pueden resumir en:

* Creacin de membranas impermeables en torno a barreras en el


suelo, o como soporte de excavaciones.
* Prevencin de hundimientos. En las obras, se puede evitar el
desplome de paredes lubricndolas con lechadas de bentonita.
* Proteccin de tuberas: como lubricante y rellenando grietas.
* En cementos: aumenta su capacidad de ser trabajado y su
plasticidad.
* En tneles: Ayuda a la estabilizacin y soporte en la construccin
de tneles. Acta como lubricante (un 3-5 % de lodo de bentonita
sdica mantenida a determinada presin soporta el frente del
tnel). Tambin es posible el transporte de los materiales
excavados en el seno de fluidos benonticos por arrastre.
* En tomas de tierra: Proporciona seguridad en el caso de rotura
de cables enterrados.
* Transporte de slidos en suspensin.

Alimentacin animal

Una aplicacin de las bentonitas que est cobrando importancia en los ltimos
tiempos es su utilizacin como ligante en la fabricacin de alimentos
pelletizados para animales. Se emplea en la alimentacin de pollos, cerdos,
pavos, cabras, corderos, y ganado vacuno, fundamentalmente. Acta como
ligante y sirve de soporte de vitaminas, sales minerales, antibiticos y de otros
aditivos.
En 1992 se empez a fabricar con bentonitas un innovador producto comestible
denominado "Repotentiated Bentonite (RB)". Segn estudios del "Poultry
Research Institute" el aporte de pequeas cantidades de bentonitas (1 %) a la
alimentacin de aves de corral reporta importantes beneficios: se incrementa la
produccin de huevos en un 15 %, su tamao en un 10 % y la cscara se hace
ms dura.
La bentonita tiene una doble misin: acta como promotor del crecimiento y
como atrapador de toxinas. Esto se debe a que el alimento mezclado con
bentonita, debido a su gran capacidad de adsorcin, permanece ms tiempo en la
zona intestinal, la arcilla adsorbe el exceso de agua, y hace que los nutrientes
permanezcan ms tiempo en el estmago, siendo mayor su rendimiento (mayor

produccin). Por otro lado adsorben toxinas, no pudiendo stas, por tanto,
atravesar las paredes intestinales. La mayor adsorcin de agua de los nutrientes,
adems, hace que los excrementos sean menos hmedos, as los lechos
permanecen ms tiempo limpios y se reduce la probabilidad de epidemias y la
proliferacin de moscas y parsitos. Las aves que comen este tipo de alimentos
excretan un 26 % ms de toxinas y adsorben un 42 % ms de protenas.

Catlisis

El uso de aluminosilicatos en diferentes campos de la catlisis es tan antiguo


como el propio concepto de catlisis. Son muchas las aplicaciones de las arcillas
como catalizadores o soporte de catalizadores en diferentes procesos qumicos.
As, son utilizadas en reacciones de desulfuracin de gasolina, isomerizacin de
terpenos, polimerizacin de olefinas, cracking de pertroleo, etc.
Las propiedades catalticas de las bentonitas son resultado directo de su elevada
superficie especfica y tipo de centros activos.
La pilarizacin consiste en introducir, en el espacio interlaminar de una
esmectita, un policatin muy voluminoso que, tras calcinacin, da lugar a un
oxido estable que determina una porosidad fija y permanente de tamao
controlado (tamices moleculares).

Industria farmacutica

Desde hace tiempo las arcillas se vienen usando como excipiente por la
industria farmacutica. Debido a que no son txicas, ni irritantes, y a que no
pueden ser absorbidas por el cuerpo humano se utilizan para la elaboracin de
preparaciones tanto de uso tpico como oral. Se utiliza como adsorbente,
estabilizante, espesante, agente suspensor y como modificador de la viscosidad.
Su principal uso es la preparacin de suspensiones tpicas, geles y soluciones.
Cuando se usa como parte de una preparacin oral, su naturaleza adsorbente
puede enmascarar el sabor de otros ingredientes, o puede relentizar la liberacin
de ciertos frmacos catinicos (la hectorita y la saponita se utilizan como
frmacos o drogas retardantes).
Como en el resto de los excipientes, las cantidades que se requieren son
pequeas. Generalmente las concentraciones de bentonita como agente de
soporte es del 0,5-5 % y del 1-2 % cuando se usa como adsorbente.

Otros usos

Las posibles aplicaciones de las bentonitas son tan numerosas que es casi
imposible citarlas todas. Adems de los campos de aplicacin industrial
indicados anteriormente, las bentonitas se utilizan:
* En la industria de detergentes, como emulsionante y por su
poder ablandador del agua, debido a su elevada capacidad de
intercambio catinico.
* Par la fabricacin de pinturas, grasas, lubricantes, plsticos,
cosmticos, se utilizan arcillas organoflicas, capaces de hinchar y
dispersarse en disolventes orgnicos, y utilizarse, por lo tanto,
como agentes gelificantes, tixotrpicos o emulsionantes.
* Para desarrollar el color en leucocolorantes, en papeles
autocopiativos, se utilizan bentonitas activadas con cido.
* En agricultura, para mejorar las propiedades de suelos arenosos
o cidos. As mismo se utilizan esmectitas sdicas para recubrir
ciertos tipos de semillas, de forma que su tamao aumente, y
resulte ms fcil su distribucin mecnica, a la vez que se mejora la
germinacin.
* En la obtencin de membranas de smosis inversa, para la
desalinizacin de aguas.
Produccin espaola

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PALIGORSKITA Y SEPIOLITA:

Las arcillas con paligorskita o sepiolita como mineral mayoritario son raras. Son
arcillas conocidas desde antiguo. Los Mayas fabricaban el azul Maya con
paligorskita. La sepiolita se ha utilizado desde antiguo para fabricar pipas (pipas
de espuma de mar). Adems entre 1735 y 1808 se preparaba con sepiolita de
Vallecas la pasta de la famosa porcelana del buen Retiro. En Vallecas est el
yacimiento ms importante del mundo de este mineral.

Los usos de estas dos sustancias son consecuencia de sus propiedades reolgicas,
tixotropa, alta superficie especfica, baja capacidad de cambio y, sobre todo, su
levado poder absorbente. Por ello se utilizan en:

Como absorbentes, para lechos de animales, suelos...

Como soporte en aerosoles y aerogeles para pesticidas y fertilizantes.

Por sus propiedades adsorbentes, en la purificacin de productos de


petrleo, azcar,...

En procesos de filtracin, floculacin y clarificacin

Por sus propiedades reolgicas, en los dos de perforacin con base de


agua salada, farmacia, pinturas, resinas, cosmtica.

En cermica y aislantes

En nutricin animal.