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Annotation

En este volumen se renen cinco de los mejores


relatos de terror de Robert E. Howard: Rostro de calavera,
un mago atlante que pretende dominar el mundo actual;
Cabeza de lobo, una escalofriante historia de licantropa;
La piedra negra, la narracin de unos ritos demonacos; El
horror del montculo, un relato de vampiros ambientado en
Texas; y Canaan Negro, una terrible historia vud.

Robert E. Howard
Rostro de calavera

Editorial: MARTINEZ ROCA


Coleccin:Super Terror 21
Traductor: Albert Sol
Ttulo Original: Skull-face and Others
Ao 1 Edicin Original: 1976
Ao 1 Edicin: 1986
ISBN: 9788427010857

Prlogo
Con esa sublime y egocntrica estupidez que
caracteriza a cierta subespecie de hombre frustrado que se
introduce en la crtica de libros para hallar alguna
compensacin a su propia y singular falta de habilidad
creativa, menospreciando la obra de quienes son creativos,
un crtico, recientemente, desde un libro de relatos
sobrenaturales porque era, despus de todo, slo pulpficcin.[1] El crtico no dio evidencias de estar capacitado
para decir exactamente qu estigma iba unido a escribir
para las revistas calificadas como pulp. Por supuesto,
siempre ha existido esta especie de pusilnime
condescendencia por parte de varios caballeros de
variopinta estrechez de espritu e increble limitacin
mental que presumen al colocarse a s mismos en el
pedestal como crticos, pero que nunca han crecido
superando el estado de patticos gacetilleros que arrastran
una existencia crepuscular en el menos digno de todos los
oficios de la escritura: se de hacer pedazos y desmenuzar
la obra de escritores que tienen demasiada dignidad
personal como para rebajarse al estado parasitario de tales
aprovechados.
Escribir para las revistas pulp no es ni ms ni menos
difcil que hacerlo para cualquier otro mercado. El escritor

de ficcin para pulps puede que tienda ms a ser un


profesional, pero no hay razn para que sus obras no sean
tan buenas como las de los escritores cuyos relatos
aparecen en las mejores revistas. Relatos cortos de revistas
pulp han aparecido regularmente en las listas honorficas
O'Brien, y han llegado a merecer premios en las antologas
del premio Memorial O. Henry. Bsicamente, el relato de
la revista pulp se escribe para entretener y, muy a
menudo, por esa razn, las sutilezas del personaje, las
delicadezas del estilo y otras cosas parecidas deben ser
menospreciadas en beneficio de la accin dramtica, o
melodramtica si se prefiere decirlo as.
El difunto Robert E. Howard era un escritor de ficcin
para pulps. Era, tambin, ms que eso. Haba en l la
promesa de llegar a convertirse en un importante escritor
regionalista americano y, con vistas a tal fin, haba estado
asimilando el folklore y la leyenda, la historia y los
modelos culturales de su propio rincn lejano con el
propsito de escribir seriamente sobre ellos, slo para que
tal promesa se viera truncada por el curioso complejo que
le hizo quitarse la vida antes de empezar siquiera esos aos
centrales que, productivamente, podran haber sido sus
mejores aos.
Aunque este volumen de su obra es bsicamente una
seleccin de relatos aparecidos en Weird Tales, he
intentado hacerlo lo ms representativo posible de sus

mejores obras. Sin embargo, Robert E. Howard no es


presentado aqu como otra cosa que un escritor de ficcin
destinada a ser leda como entretenimiento. Su mejor
relato es quiz Worms of the Earth (Gusanos de la
Tierra),[2] aunque muchos de sus contemporneos han
apreciado grandemente The Black Stone (La Piedra Negra)
y The Valley of The Worm (El Valle del Gusano),[3] al igual
que otros relatos. En las historias concernientes a Solomon
Kane, Bran Mak Morn, el rey Kull y Conan hay,
posiblemente, ms derramamiento de sangre y mayor
generosidad en las matanzas que en cualquier otro grupo de
relatos aparecido en las revistas pulp en Amrica durante
los aos treinta.
Han llegado a Arkham House [4] frecuentes peticiones
de una coleccin con todos los relatos de Conan. Tal
coleccin debera estar impresa en papel color sangre y ser
presentada a los lectores con los adecuados redobles de
tambor, pues si a Howard haba algo que le gustase ms que
una buena pelea, no hay prueba de ello en sus relatos de
Conan. Aparte de su inclinacin a la sangre y a los truenos,
Howard tena una facultad para narrar historias que pocos
de sus contemporneos en Weird Tales igualaban. El relato
era siempre lo principal... La atmsfera (que poda
conseguir bastante bien), los personajes..., todo lo dems
era secundario.
Posiblemente, no todas sus mejores historias estn

incluidas en esta antologa. He reledo todo lo que apareci


bajo su firma en Weird Tales o Strange Tales, y, bajo mi
cauteloso juicio, creo que los relatos aqu recogidos
forman parte de lo mejor. En asuntos de gusto, sin
embargo, no hay discusin posible; aunque otros puedan
pensar de otro modo. No pude hallar justificacin, por
ejemplo, para imprimir de nuevo ms aventuras de Conan.
Lamento no haber podido reproducir algunos poemas de
Howard, pero un grupo considerablemente grande de sus
poesas puede hallarse en Dark of the Moon: Poems of
Fantasy and the Macabre. El lector avispado notar que,
pese al creciente inters de Howard en su Texas natal, y la
promesa de que de su pluma iban a surgir obras ms
importantes, tan manifiesta en los ltimos aos, el primer
Howard escriba de un modo ms hbil que el Howard
que cre y explot al popular Conan.
Para un tributo ms adecuado a Howard, recomiendo
las apreciaciones que de l hizo el difunto H. P. Lovecraft,
incluidas aqu. Son excelentes, vividas e informativas.
August Derleth Sauk City, Wisconsin

Robert Ervin Howard:


Un recuerdo
H. P. Lovecraft[5]

La repentina e inesperada muerte el 11 de junio de


1936 de Robert Ervin Howard, autor de relatos fantsticos
de incomparable vivacidad, constituye la peor prdida
sufrida por la literatura de lo sobrenatural desde la
desaparicin, hace cuatro aos, de Henry S. Whitehead. El
seor Howard naci en Peaster, Texas, el 22 de enero de
1906, y tena la edad suficiente como para haber
presenciado la ltima fase de las exploraciones de los
pioneros del sudoeste, la colonizacin de las grandes
llanuras y la parte inferior del valle del Ro Grande, y la
espectacular ascensin de la industria petrolera con sus
abigarradas ciudades relmpago. Su padre, el cual le
sobrevive, fue uno de los mdicos pioneros de la regin. La
familia ha vivido en el sur, al este y al oeste de Texas y en
la parte occidental de Oklahoma; durante los ltimos aos
vivi en Cross Plains, cerca de Brownwood, Texas.
Educado en la atmsfera de la frontera, Howard no tard en
llegar a ser todo un devoto de sus viriles tradiciones
homricas. El conocimiento que tena de su historia y sus

costumbres populares era muy profundo, y las


descripciones y reminiscencias que contienen sus cartas
privadas ilustran la elocuencia y la fuerza con las que habra
llegado a conmemorarlas literariamente de haber vivido
ms tiempo. La familia del seor Howard pertenece a una
distinguida raigambre de plantadores sureos, de
descendencia escocesa-irlandesa, con la mayora de sus
antepasados establecidos en Georgia y Carolina del Norte
en el siglo XVIII.
Habiendo empezado a escribir a los quince aos, el
seor Howard logr colocar su primer relato tres aos
despus, mientras estudiaba en el Howard Payne College,
en Brownwood. Este relato, Spear and Fang, fue
publicado en Weird Tales en julio de 1925. Una fama ms
amplia le granje la aparicin de la novela corta
Wolfshead, en la misma revista, en abril de 1926. En
agosto de 1928 dio comienzo a la serie de relatos en los
que aparece Solomon Kane, un puritano ingls de
combatividad incansable y acostumbrado a enderezar
entuertos, cuyas aventuras le llevan a lugares extraos del
mundo, incluyendo las ruinas llenas de sombras de ignotas
ciudades primordiales de la jungla africana. Con estos
relatos, el seor Howard dio con el que iba a ser uno de sus
logros ms efectivos, la descripcin de vastas ciudades
megalticas del mundo primigenio, alrededor de cuyas
oscuras torres y bvedas labernticas perdura un aura de

miedo pre-humano y nigromancia que ningn otro escritor


ha logrado imitar. Dichas historias indicaron tambin el
desarrollo de ese arte entusistico en la descripcin de
combates sanguinarios que lleg a ser tan tpica de su obra.
Solomon Kane, como otros varios hroes del autor, fue
concebido durante su adolescencia antes de que lo
incorporara a relato alguno.
Durante toda su vida vido estudioso de la antigedad
celta y otras fases de la ms remota historia, el seor
Howard dio inicio en 1929 (con The Shadow Kingdom, en
el nmero de agosto de Weird Tales) a esa sucesin de
relatos sobre el mundo prehistrico por la que muy pronto
lleg a ser tan famoso. Las primeras muestras describan
una era muy distante en la historia del hombre, cuando
Atlantis, Lemuria y Mu se hallaban an sobre las olas, y
cuando las sombras de los hombres reptiles pre-humanos
dominaban el escenario primigenio. La figura central de
estos relatos era el Rey Kull de Valusia. En el Weird Tales
de diciembre de 1932 apareci The Phoenix on the Sword,
el primero de los relatos del Rey Conan el Cimmerio, que
presentaba un mundo prehistrico posterior, un mundo de
hace quiz unos 15.000 aos, inmediatamente antes de los
primeros destellos de la historia escrita. La elaborada
medida y la precisa coherencia intrnseca con que el seor
Howard desarroll el mundo de Conan en sus relatos
posteriores es algo bien conocido por todos los lectores

de fantasa. Para gua propia prepar un detallado esbozo


casi-histrico de una inteligencia y una fertilidad
imaginativa infinitas.
Mientras tanto, el seor Howard haba escrito muchos
relatos sobre los antiguos pictos y los celtas, incluyendo
una serie muy notable que giraba alrededor del jefe Bran
Mak Morn. Pocos lectores llegarn a olvidar nunca el
horrible y avasallador poder de esa obra maestra de lo
macabro, Worms of the Earth, aparecida en el Weird Tales
de noviembre de 1932. Fuera de las series interconectadas
existen otras fantasas llenas de fuerza, incluyndose entre
ellas la memorable novela por entregas Skull-Face, y
algunos inolvidables relatos situados en un ambiente
moderno, como Black Canaan, con su teln de fondo
regional lleno de autenticidad y su poderosamente
absorbente imagen del horror que acecha a travs de los
pantanos del profundo sur norteamericano, llenos de
sombras malditas, infestados de serpientes, convertidos en
impenetrables por el musgo.
Fuera del campo de la fantasa, el seor Howard era
sorprendentemente prolfico y verstil. Su gran inters por
los deportes (algo conectado quiz con su amor por el
conflicto y la fortaleza de lo primitivo) le llev a crear a su
hroe, el boxeador profesional Marinero Steve Costigan,
cuyas aventuras en lugares lejanos y exticos deleitaron a
los lectores de muchas revistas. Sus novelas cortas sobre

combates en el Oriente demostraron hasta el mximo su


dominio del romanticismo a capa y espada, en tanto que sus
cuentos cada vez ms frecuentes sobre la vida en el oeste
(tales como las series de Breckinridge Elkins)
mostraban su creciente habilidad e inclinacin a reflejar
los lugares con los que se hallaba directamente
familiarizado.
La poesa del seor Howard (extraa, belicosa y
aventurera) no era menos notable que su prosa. Posea el
autntico espritu de la balada y la pica, y se hallaba
marcada por el latido de la rima y una poderosa imaginera
del temple ms inconfundible y personal. La mayor parte
de ella, en forma de supuestas citas de viejos escritos,
sirvi para encabezar los captulos de sus novelas. Es
lamentable que no haya aparecido nunca publicada una
recopilacin de su poesa, y es de esperar que tales obras
puedan ser recopiladas y publicadas de modo pstumo.
El carcter y las dotes del seor Howard eran
absolutamente nicos. Era, por encima de todo lo dems,
un amante del mundo ms sencillo y antiguo de los
brbaros, y de la poca de los pioneros, cuando el coraje y
la fortaleza ocupaban el lugar de la sutileza y la
estratagema, y cuando una raza osada y carente de todo
temor batallaba y sangraba, sin pedirle cuartel a la
naturaleza hostil. Todos sus relatos reflejan su filosofa,
haciendo derivar de ella una vitalidad que puede hallarse en

muy pocos de sus contemporneos. Nadie ms que l poda


escribir de modo ms convincente acerca de la violencia y
las matanzas, y sus pasajes blicos revelan una aptitud
instintiva para las tcticas militares que podran haberle
llevado a distinguirse en tiempos de guerra. Sus verdaderos
dones eran an ms elevados que los que pueden llegar a
sospechar los lectores de sus obras publicadas, y, de haber
vivido, le habran ayudado a dejar su huella en la ms seria
de las literaturas, con alguna obra de pica popular acerca
de su amado suroeste.
Es difcil describir lo que hizo destacar con tal
agudeza a las historias del seor Howard; pero el autntico
secreto radica en que en cada una de ellas est l mismo, ya
fueran ostensiblemente comerciales o no. l era ms
grande que cualquier poltica para obtener beneficios que
pudiese llegar a adoptar, pues incluso cuando de puertas
afuera hizo concesiones a los editores guiados por
Mammn y a los crticos comerciales, posea una fortaleza
y una sinceridad internas que llegaban a aflorar en la
superficie y que ponan la huella de su personalidad en todo
lo que escribi. Rara vez, si es que hubo alguna, cre un
personaje o una situacin corrientes, sin vida, y los dej
como tales. Antes de que hubiese terminado con ellos,
siempre adquiran algn matiz de vitalidad y de realidad a
pesar de la poltica editorial de las publicaciones
populares..., siempre sacaban algo de su propia experiencia

y conocimiento de la vida en vez de hacerlo del estril


herbario de los lugares comunes resecos de la literatura
pulp. No slo sobresala en las imgenes de contienda y
masacre, sino que se hallaba casi igualmente sin rival en su
habilidad para crear autnticas emociones de miedo
espectral y temible suspense.
Ningn autor, ni en los campos ms humildes, puede
llegar realmente a descollar a menos que se tome muy en
serio su trabajo, y el seor Howard hizo exactamente eso
hasta en los casos en que, conscientemente, pens no
hacerlo. Que tan genuino artista haya perecido, en tanto que
centenares de escritorzuelos sin la ms mnima sinceridad
siguen fabricando fantasmas espreos, vampiros, naves
espaciales y detectives ocultistas es, ciertamente, una
muestra lamentable de irona csmica.
El seor Howard, familiarizado con muchos aspectos
de la vida del sudoeste, viva con sus padres en una zona
semi rural del pueblo de Cross Plains, en Texas. Escribir
era su nica profesin. Sus gustos en cuanto a lectura eran
amplios e incluan investigaciones histricas en campos tan
dispares como el suroeste norteamericano, la Gran Bretaa
prehistrica, amn de Irlanda, y el mundo prehistrico
oriental y africano. En la literatura prefera lo viril a la
sutileza, y repudiaba el modernismo de modo devastador y
absoluto. El difunto Jack London era uno de sus dolos. En
lo poltico era liberal, y un acrrimo enemigo de toda

forma de injusticia cvica. Sus diversiones bsicas eran los


deportes y viajar, diversin esta ltima que siempre daba
pie a deliciosas cartas descriptivas llenas de reflexiones
histricas.
El humor no era su especialidad, aunque posea, por un
lado, un agudo sentido de la irona y, por otro, estaba
dotado de abundantes provisiones de cordialidad, alegra y
jovialidad. Aunque posea numerosos amigos, el seor
Howard no perteneca a ninguna capilla literaria y aborreca
todos los cultos centrados en torno a la afectacin
artstica. Sus admiraciones se dirigan ms bien hacia la
fortaleza del cuerpo y el carcter que hacia las proezas
eruditas. Mantena una interesante y voluminosa
correspondencia con sus colegas escritores del campo
fantstico, pero no lleg a encontrarse ms que con uno de
ellos en persona, E. Hoffmann Price, cuyos logros y
talento le impresionaron profundamente.
El seor Howard meda casi un metro ochenta y tres
centmetros, y posea la impresionante estructura de un
luchador nato. Era muy moreno, salvo en sus ojos, azules
de tipo cltico. Y en los aos ms recientes su peso
oscilaba siempre alrededor de los noventa kilos. Siempre
seguidor de una vida esforzada y llena de pruebas, a menudo
haca recordar a su propio y famoso personaje, el intrpido
guerrero, aventurero y conquistador de tronos por la fuerza,
Conan el Cimerio.

Su prdida, a los treinta aos de edad, es una tragedia


de primera magnitud, y un golpe del que la ficcin
fantstica tardar en recobrarse. La biblioteca del seor
Howard ha sido cedida al Howard Payne College, donde
formar el ncleo de la coleccin de libros, manuscritos y
cartas Memorial Robert E. Howard.

Rostro de calavera
***

1. LA CARA EN LA NIEBLA
No somos sino una hilera
De mgicas sombras que vienen y van.
Omar Khayam

El horror tom por primera vez forma concreta


gracias a la menos concreta de todas las cosas: un sueo de
opio. Viajaba, libre del tiempo y el espacio, por las tierras
extraas que pertenecen a tal estado del ser, a un milln de
millas de distancia de la Tierra y de todas las cosas
terrenales; y, con todo, cobr conciencia de que algo
cruzaba los ignotos vacos..., algo que desgarraba
implacablemente los telones formados por mis ilusiones y
que se entrometa dentro de mis visiones.
No volv exactamente a la vida normal y al estado de
vigilia, pero fui consciente de que vea y reconoca algo
muy desagradable y que no pareca pertenecer al sueo que,
en esos momentos, me hallaba disfrutando. Para quien no
haya conocido jams los deleites del opio, mi explicacin
debe parecerle catica e imposible. Sin embargo, yo era
consciente de que las nieblas se abran y, despus, que una
Cara se entrometa en mis visiones. Primero pens que se

trataba de una calavera; luego vi que era de un espantoso


color amarillo, y no blanco, y que estaba provista de alguna
horripilante forma de vida. En sus profundas cuencas
centelleaban unos ojos y las mandbulas se movan como si
hablasen. El cuerpo, a excepcin de los hombros altos y
delgados, era confuso y careca de forma pero las manos,
que flotaban entre las neblinas que rodeaban a la calavera,
eran horriblemente vividas y me llenaban de pavor. Eran
como las manos de una momia, largas, flacas y
amarillentas, con articulaciones nudosas y crueles uas
curvadas como garras.
Entonces, para completar el vago horror que se estaba
apoderando rpidamente de m, son una voz... imaginad un
hombre que lleve muerto tanto tiempo que sus rganos
vocales hayan perdido la costumbre de hablar. Esa fue la
idea que tuve y que, mientras escuchaba, me hizo sentir
escalofros.
Un animal fuerte y que puede sea de utilidad.
Cuidad de que se le d todo el opio que necesite.
Despus, el rostro empez a perderse en la distancia,
mientras yo segua sintiendo que el tema de la
conversacin era mi propia persona, y las nieblas giraron y
empezaron nuevamente a espesarse. Mas, por un instante,
una escena se me revel con asombrosa claridad. Jade,
sorprendido... o intent hacerlo. Pues por encima de los
extraos hombros de la aparicin, otro rostro se deline

con claridad por un momento, como si su poseedor me


estuviese mirando. Unos labios muy rojos, entreabiertos,
unas pestaas largas y oscuras, ojos vividos y llenos de
sombras, una borrosa nube de cabellos. Por encima de los
hombros del Horror, una belleza que dejaba sin respiracin
me contempl un instante.

2. EL ESCLAVO DEL OPIO


Desde el centro de la Tierra me alc,
cruzando La Sptima Puerta,
y en el Trono de Saturno me sent.
Omar Khayam

Mi sueo acerca del rostro de calavera cruz ese


abismo, normalmente imposible de atravesar, que yace
entre los encantamientos del opio y la realidad cotidiana.
Me hallaba sentado, las piernas cruzadas, sobre una
esterilla, en el Templo de los Sueos de Yun Shatu, y
trataba de no perder los ltimos restos de fuerza que le
quedaba a mi cansado cerebro para recordar los hechos y
los rostros.
ste ltimo sueo era tan distinto de todos los que
haba tenido antes que mi cansado inters se sinti
espoleado hasta el punto de averiguar cul era su origen.
Cuando empec por primera vez a experimentar con el
opio, trat de hallar una base fsica o psquica para explicar
los desenfrenados vuelos de la imaginacin a que daba
lugar pero, ltimamente, me haba contentado con gozar de
ellos sin buscar su causa o su efecto.

De dnde proceda esa inexplicable sensacin de


familiaridad que observaba en esa visin? Apoy mi
dolorida cabeza en las manos y, trabajosamente, busqu una
clave. Un muerto viviente y una muchacha de extraa
belleza que haba atisbado por encima de su hombro.
Entonces record.
Muy lejos, entre la niebla de los das y las noches que
cubre de velos la memoria de un adicto al opio, se me haba
acabado el dinero. Pareca que haban pasado aos, o
posiblemente siglos, pero mi agotada razn me dijo que
probablemente slo haban pasado das. De cualquier
modo, me haba presentado como de costumbre en el
srdido cubil de Yun Shatu y haba sido expulsado por
Hassim, el enorme negro, al enterarse ste de que ya no me
quedaba ms dinero.
Con mi universo hacindose pedazos a mi alrededor, y
con los nervios vibrando como cuerdas de piano a causa de
la vital necesidad que senta, me agazap en el arroyo y
gimote como una bestia, hasta que Hassim sali,
contonendose, y detuvo mis lamentos con un golpe que
me derrib, medio inconsciente.
Cuando finalmente me puse en pie, tambalendome y
sin pensar en nada que no fuese el ro que flua con su fro
murmullo en las proximidades... cuando me levantaba, una
mano tan leve como una rosa se pos en mi brazo. Me
volv, sobresaltado, y me qued como hipnotizado ante la

hermosura que se presentaba ante mis ojos. Unos ojos


oscuros y lmpidos me examinaban compasivos y la
manecita que agarraba mi manga harapienta me condujo
hacia la puerta del Templo de los Sueos. Retroced ante el
umbral pero una voz casi inaudible, suave y musical, me
inst a entrar y, lleno de una extraa confianza, segu a mi
bella gua.
Hassim se nos encar en la puerta, alzando sus crueles
manos y con una negra mueca frunciendo su frente de
simio pero, mientras yo me encoga esperando un golpe, l
se detuvo ante la mano que la muchacha haba alzado y la
orden imperiosa que sta le dirigi.
No entend lo que haba dicho pero vi borrosamente,
como entre nieblas, que le daba dinero al negro y que me
conduca hasta una colchoneta donde me hizo recostar,
colocando los almohadones como si yo fuese el rey de
Egipto en vez de un sucio y harapiento renegado que slo
viva para el opio. Su delgada y fresca mano repos por un
instante sobre mi frente y luego ella desapareci, en tanto
que Yussef Al se acercaba con la sustancia que mi alma
peda a gritos... y muy pronto me hall de nuevo
vagabundeando a travs de los extraos y exticos pases
que slo el esclavo del opio conoce.
Y sentado sobre la esterilla, dndole vueltas en mi
mente al sueo del rostro de calavera, me asombr an
ms. Desde que la muchacha desconocida volviese a

llevarme al tugurio, yo haba entrado y salido de l como


antes, cuando tena dinero abundante con el que pagar a Yun
Shatu. Ciertamente, alguien le estaba pagando por m y, en
tanto que mi subconsciente me haba dicho que era la
muchacha, mi oxidado cerebro no haba llegado a entender
tal hecho por completo, o a interrogarse sobre sus razones.
Para qu hacerse preguntas? As pues, alguien pagaba y los
sueos de vivido colorido continuaban, qu poda
importarme eso? Mas ahora, empec a hacerme preguntas.
Pues la muchacha que me haba protegido de Hassim y que
me haba trado el opio era la misma que haba visto en el
sueo del rostro de calavera.
En la miseria de mi degradacin, su encanto era como
un cuchillo que me atravesaba el corazn y que haca
revivir, de un modo extrao, los recuerdos de los das en
que yo era un hombre como los dems..., no un amargado y
tembloroso esclavo de los sueos. Qu lejanos y borrosos
eran esos das, trmulas islas en la neblina de los aos..., y
qu negro mar me separaba de ellos!
Contempl mi manga harapienta y la sucia mano
semejante a una garra que emerga de ella; mi vista atraves
los celajes de humo que llenaban el srdido cuarto, los
camastros a lo largo de la pared en que yacan los
soadores de vacua mirada... esclavos, como yo, del hachs
o del opio. Contempl a los chinos calzados con zapatillas
que iban quedamente de un lado para otro llevando pipas o

quemando bolas de purgatorio concentrado sobre


minsculos braseros. Mir hacia donde se hallaba Hassim,
los brazos cruzados, semejante a una gran estatua de basalto
negro junto a la puerta.
Y me estremec y ocult el rostro entre las manos
pues, con el dbil amanecer de mi hombra recuperada,
supe que este ltimo sueo, el ms cruel de todos, era algo
ftil..., haba cruzado un ocano a travs del que jams
podra volver, me haba apartado del mundo de los hombres
y las mujeres normales. Ahora no quedaba sino ahogar ese
sueo como haba ahogado todos los dems..., rpidamente
y con la esperanza de que muy pronto pudiese alcanzar el
Ocano Definitivo que se halla ms all de todos los
sueos.
As son estos huidizos momentos de lucidez, de
anhelo, que echan a un lado los velos de todos los esclavos
de la droga...; inexplicables, sin esperanza alguna de que
puedan llegar a cumplirse.
Volv pues a mis sueos vacos, a mi fantasmagora de
ilusiones; pero a veces, como una espada hendiendo la
neblina, a travs de las montaas, las llanuras y los mares
de mis visiones flotaba, como una msica que se recuerda
en parte, el resplandor de unos ojos oscuros y un cabello
que pareca brillar.
Os preguntis como yo, Stephen Costigan,
americano, un hombre de ciertos logros y cultura, lleg a

encontrarse tirado en un sucio tugurio del barrio bajo de


Londres? La respuesta es sencilla...; no soy ningn
libertino hastiado que buscase nuevas sensaciones en los
misterios del Oriente. Os respondo... Argonne! Cielos,
qu abismos y cumbres de horror acechan en esa simple
palabra! Enloquecido por el continuo caoneo..., hecho
pedazos por ste. Das y noches interminables y un infierno
rugiendo sobre la Tierra de Nadie donde yo estaba tendido,
herido de bala, lleno de bayonetazos que me haban
convertido en una ruina ensangrentada. Mi cuerpo se
recuper, no s cmo; mi mente nunca lo hizo.
Y los fuegos huidizos y las sombras cambiantes de mi
cerebro torturado me llevaron cada vez ms y ms abajo,
descendiendo los peldaos de la degradacin, sin
importarme nada hasta que al fin hall alivio en el Templo
de los Sueos de Yun Shatu, donde mat mis rojos sueos
con otros sueos..., los sueos del opio en los que un
hombre puede bajar hasta los pozos ms abismales de los
ms rojos infiernos o ascender hasta cumbres
innombrables donde las estrellas son como alfileres
hechos de diamante bajo sus pies.
Las mas no eran las visiones del borracho o de la
bestia. Llegu hasta lo inalcanzable, me hall cara a cara
con lo desconocido y en la calma del cosmos llegu a
conocer lo que ni siquiera puede ser imaginado. Y, en
cierto modo, me sent feliz hasta que la imagen de una

cabellera bruida y unos labios rojos barri mi universo


hecho de sueos y me dej, tembloroso, entre sus ruinas.

3. EL AMO DEL DESTINO


Y Aquel que te derrib en el Campo de Batalla
Lo sabe todo... Lo sabe! Lo sabe!
Omar Khayam

Una mano me sacudi speramente mientras yo


emerga lnguidamente de mi ltima orga de opio.
El Amo desea verte! En pie, cerdo! Era Hassim el
que as me sacuda y hablaba.
Que se vaya al infierno el Amo! respond, pues
odiaba a Hassim..., y le tema.
Levntate o no habr ms opio fue la brutal
respuesta. Trmulo y presuroso me puse en pie.
Segu al enorme negro que me condujo hasta la parte
trasera del
edificio, salvando el obstculo que suponan los
desdichados soadores del suelo.
Todos a cubierta! medio canturreaba un
marinero en un camastro. Todos!
Hassim de un empujn abri la puerta trasera y me
indic que entrase. Nunca antes haba cruzado ese umbral y
haba supuesto siempre que llevaba a los aposentos

privados de Yun Shatu. Pero su nico mobiliario era un


camastro, un dolo de bronce de alguna clase ante el que
arda incienso, y una gran mesa.
Hassim me lanz una mirada siniestra y cogi la mesa
como si fuese a darle la vuelta. Gir como si se hallase
sobre una plataforma mvil y con ella gir un pedazo del
suelo, revelando una trampilla oculta en el suelo. Unos
peldaos descendan hasta perderse en la oscuridad.
Hassim encendi una vela y con un gesto lleno de
brusquedad me invit a bajar. As lo hice, con la estlida
obediencia de un adicto a la droga, y l me sigui, cerrando
la puerta sobre nuestras cabezas mediante una palanca de
hierro que estaba unida al lado oculto del suelo. En la
semioscuridad, descendimos por los inseguros peldaos,
yo dira que unos nueve o diez, y llegamos a un estrecho
pasillo.
Aqu Hassim volvi a colocarse delante, sosteniendo
en alto la vela ante l. Apenas poda distinguir los lados de
aquel corredor con aspecto de caverna, pero saba que no
era muy ancho. La parpadeante luz mostraba que se hallaba
desprovisto de toda clase de mobiliario a excepcin de
abundantes cofres de extrao aspecto que se alineaban a lo
largo de las paredes..., receptculos conteniendo opio y
otras drogas, pens yo.
Un continuo ruido de leves correteos y el destello
ocasional de unos ojillos rojizos entre las sombras delataba

la presencia de las vastas cantidades de grandes ratas que


infestan la orilla del Tmesis en esa zona.
Entonces, ms escalones surgieron de la oscuridad
que tenamos ante nosotros cuando el corredor lleg
bruscamente a su fin. Hassim ascendi por ellos y, una vez
arriba, llam cuatro veces en lo que pareca ser un techo.
Se abri una puerta oculta y por ella penetr un torrente de
luz tenue y de apariencia fantasmal.
Hassim me hizo subir con rudeza y de pronto me
hall, pestaeando atnito, en un lugar tal como no haba
presenciado ni en mis ms salvajes visiones. Me hallaba en
una jungla de palmeras en la que serpenteaban un milln de
dragones de vividos colores! Entonces, a medida que mis
asombrados ojos se acostumbraban a la luz, vi que no haba
sido transportado de pronto a otro planeta, como en un
primer momento haba pensado. Las palmeras estaban all,
y los dragones, pero los rboles eran artificiales y estaban
colocados en enormes macetas y los dragones se retorcan
en los gruesos tapices que ocultaban las paredes.
La habitacin ya era monstruosa por s sola..., me
pareci de unas dimensiones descomunales. Una espesa
humareda, amarillenta y que haca pensar en los trpicos,
pareca cernirse sobre todo, disimulando el techo y
engaando a quien mirase hacia lo alto. Vi que el humo
emanaba de un altar situado ante la pared que estaba a mi
izquierda. Me sobresalt. A travs de la humareda

azafranada que pareca remolinear, dos ojos,


espantosamente grandes y vividos, me contemplaban
centelleantes. El vago perfil de algn dolo bestial cobr
una forma indeterminada. Mir intranquilo lo que me
rodeaba, fijndome en los divanes orientales, en las literas
y en el extrao mobiliario, y entonces mis ojos se
detuvieron para fijar su atencin en un biombo lacado que
se hallaba delante de m.
No poda ver ms all y no me llegaba sonido alguno
de lo que hubiese al otro lado, pero senta que unos ojos
me examinaban a travs de l, unos ojos que parecan
penetrar, ardientes, hasta mi propia alma. Una extraa aura
maligna emanaba de ese extrao biombo con sus raras
tallas y sus blasfemos adornos.
Hassim hizo una profunda reverencia al estilo rabe
ante el biombo y entonces, sin hablar, retrocedi para
volver a cruzarse de brazos, como una estatua.
Una voz quebr de pronto el pesado y opresivo
silencio.
T, que eres un cerdo, querras volver a ser un
hombre?
Me sobresalt. El tono era fro e inhumano...; an ms,
sugera unos rganos vocales que no hubiesen sido usados
durante largo tiempo... La voz que haba odo en mi sueo!
S repliqu, como en trance. Me gustara
volver a ser un hombre.

Sigui un lapso de silencio; luego la voz son de


nuevo con un siniestro murmullo de fondo, como el de los
murcilagos que vuelan en una caverna.
Har de nuevo un hombre de ti porque soy amigo de
todos los hombres rotos. No lo har por precio alguno, ni
por gratitud. Y te doy una seal para sellar mi promesa y mi
voto. Pasa la mano a travs del biombo.
Ante estas extraas y casi incomprensibles palabras
me qued perplejo y luego, cuando la voz invisible repiti
la ltima orden, avanc un paso y met la mano por una
rendija que se haba abierto silenciosamente en el biombo.
Sent que me aferraban la mueca y algo siete veces ms
fro que el hielo me toc la palma de la mano. Luego mi
mueca qued libre y, sacando de nuevo la mano, vi un
extrao smbolo trazado en un color azul junto a la base de
mi pulgar..., algo que se pareca a un escorpin.
La voz habl de nuevo en un lenguaje sibilante que no
entend y Hassim avanz con deferencia. Pas la mano por
detrs del biombo y luego se gir hacia m, sosteniendo
una copa que contena algn lquido ambarino que me
ofreci con una reverencia sarcstica. Lo acept, vacilante.
Bebe y no temas dijo la voz invisible. Es
solamente un vino egipcio con cualidades salutferas.
As pues, alc la copa y beb; el sabor no era
desagradable y, al devolverle el recipiente a Hassim, me
pareci sentir una nueva fuerza y vitalidad recorriendo mis

fatigadas venas.
Qudate en la casa de Yun Shatu dijo la voz. Se
te dar cobijo y alimento hasta que te halles lo bastante
fuerte para trabajar. No usars opio ni lo pedirs. Vete!
Como en sueos, segu de nuevo a Hassim a travs de
la puerta secreta, baj los peldaos, recorr el oscuro
corredor y ascend a travs de la otra puerta que nos llevaba
al Templo de los Sueos.
Al salir de la habitacin trasera y entrar en la gran sala
de los soadores, me volv hacia el negro con mi mente
llena de preguntas.
Amo? Amo de qu? De la Vida? Hassim lanz
una risotada feroz y sardnica.
Amo del Destino!

4. LA ARAA Y LA MOSCA
Haba una Puerta para la que no encontr Llave;
Haba un Velo a travs del que no pude ver.
Omar Khayam

Me sent en los cojines de Yun Shatu y pens con una


claridad que me era nueva y extraa. En cuanto a eso, todas
mis sensaciones eran nuevas y extraas. Senta como si
hubiese despertado de un sueo monstruosamente largo, y
aunque tena las ideas algo entorpecidas, me pareca que las
telaraas que durante tanto tiempo las haban recubierto
haban sido parcialmente quitadas.
Me pas la mano por la frente y not que temblaba.
Me hallaba dbil y agitado y notaba los primeros inicios del
hambre..., no de droga, sino de comida. Qu haba en el
brebaje que haba tomado en la recmara del misterio? Y
por qu me haba elegido el Amo, a m entre todos los
desdichados de Yun Shatu, para ser regenerado?
Y quin era ese Amo? La palabra tena un sonido
vagamente familiar..., trat laboriosamente de recordar.
S..., la haba odo, yaciendo medio despierto en los
camastros o en el suelo..., pronunciada en un murmullo

sibilante por Yun Shatu, Hassim o Yussef Al, el moro,


susurrada en sus conversaciones en voz baja y mezclada
siempre con palabras que no poda entender. Acaso
entonces no era Yun Shatu el amo del Templo de los
Sueos? Haba credo, al igual que los dems adictos, que
aquel chino marchito posea un indiscutible poder sobre
aquel lgubre reino y que Hassim y Yussef Al eran sus
criados. Al igual que los cuatro muchachos chinos que
tostaban el opio con Yun Shatu, y Yar Khan, el afgano,
Santiago, el haitiano, y Ganra Singh, el sikh renegado...,
todos a sueldo de Yun Shatu, suponamos, atados al seor
del opio por los lazos del oro o del miedo.
Pues en el Barrio Chino de Londres, Yun Shatu era
toda una personalidad y yo haba odo decir que sus
tentculos cruzaban los mares hasta llegar a los ms altos
lugares donde se hablaban lenguas misteriosas y potentes.
Era Yun Shatu el que se hallaba detrs del biombo de laca?
No; conoca la voz del chino y, adems, le haba visto
ocupado en la parte delantera del Templo mientras
nosotros franquebamos la puerta trasera.
Se me ocurri otra idea. A menudo, yaciendo en un
estado cercano al estupor, en las ltimas horas de la noche
o con las primeras luces grises del alba, haba visto
hombres y mujeres que entraban sigilosamente en el
Templo, con vestimentas y actitudes extraamente
incongruentes, fuera de lugar. Hombres altos y de porte

digno, a menudo bien vestidos con trajes de noche, con los


sombreros bien calados sobre la frente, y bellas damas,
vestidas con sedas y pieles, el rostro velado. Nunca
llegaban juntos y siempre se iban por separado y,
escondiendo los rasgos, se apresuraban hacia la puerta
trasera, por la que entraban, saliendo finalmente de nuevo
por ella, a veces horas despus. Sabiendo que el deseo de la
droga es a veces frecuente en personas de alta posicin,
jams me haba hecho demasiadas preguntas al respecto,
suponiendo que se trataba de hombres y mujeres ricos, de
la alta sociedad, que haban cado vctimas de tal deseo y
que en algn lugar en la parte trasera del edificio haba una
estancia privada para ellos. Pero ahora empec a hacerme
preguntas...; a veces esas personas se quedaban slo unos
instantes... Era siempre el opio lo que venan buscando o
acaso tambin ellos atravesaban ese extrao corredor y
conversaban con El que se hallaba detrs del biombo?
Mi mente juguete con la idea de un gran especialista
al que acudan personas de toda clase para hallar la
liberacin del hbito de la droga. Y, con todo, era muy
extrao que alguien as escogiese un tugurio de las drogas
como lugar de trabajo..., y tambin era extrao que el
propietario de esa casa le tuviese, aparentemente, tal
reverencia.
Apenas me empez a doler la cabeza a causa de un
esfuerzo mental al que ya no estaba acostumbrado, dej el

tema y grit pidiendo comida. Con una sorprendente


prontitud, Yussef Al me trajo una bandeja. An ms, al
salir me hizo una reverencia, dejndome para que siguiese
rumiando las extraas mudanzas que haba sufrido mi
posicin en el Templo de los Sueos.
Com, preguntndome lo que deseaba de m El que se
hallaba detrs del biombo. Ni por un momento supuse que
sus acciones hubiesen sido motivadas por las razones que
haba expuesto; la vida del bajo mundo me haba enseado
que ninguno de sus moradores se inclinaba hacia la
filantropa. Y al bajo mundo perteneca la recmara
misteriosa, pese a su trabajada y extraa naturaleza. Y
dnde poda estar situada? Qu distancia haba andado yo
por el corredor? Me encog de hombros, preguntndome si
no era todo un sueo provocado por el opio; entonces me
mir casualmente la mano..., y el escorpin grabado en ella.
Reunid a la tripulacin! musit el marinero en su
camastro. A toda!
Hablar con detalle de los das que siguieron sera muy
aburrido para cualquiera que no haya saboreado la
espantosa esclavitud de la droga. Esperaba que el anhelo de
la droga me atacase de nuevo..., esperaba, lleno de una
sardnica desesperacin. Todo el da, toda la noche..., otro
da..., y finalmente el milagro se realiz en mi escptica
mente. En contra de todas las teoras y los supuestos
hechos comprobados por la ciencia y el sentido comn, el

deseo de la droga me haba abandonado tan repentina y


completamente como un mal sueo. Al principio no pude
dar crdito a mis sentidos y llegu a creer que segua preso
de alguna pesadilla de la droga. Pero era cierto. Desde el
momento en que beb la copa en el cuarto del misterio, no
sent ni el ms ligero deseo de la sustancia que haba sido
para m como la vida misma. Percib confusamente que
esto era algo, en cierto modo, maligno y ciertamente
opuesto a todas las reglas de la naturaleza. Si el ser terrible
que se hallaba detrs del biombo haba descubierto el
secreto para quebrar el terrible poder del opio, qu otros
secretos monstruosos haba descubierto y cul era su
inconcebible poder? Como una serpiente, la idea del mal se
desliz en mi cerebro.
Permanec en la casa de Yun Shatu, tendido en un
camastro o sobre cojines esparcidos por el suelo,
comiendo y bebiendo lo que me apeteca, pero ahora que
volva a convertirme en un hombre normal, la atmsfera se
me haca cada vez ms repulsiva y la visin de aquellos
desdichados retorcindose en sus sueos me traa
desagradables recuerdos de lo que yo mismo haba sido, y
me repugnaba, hacindome sentir nuseas.
As pues un da, cuando nadie me vea, me levant y
sal a la calle para andar por el muelle. El aire, aunque
estaba cargado de humo y olores desagradables, me llenaba
los pulmones de una extraa frescura y despertaba un nuevo

vigor en la que en tiempos fue una constitucin poderosa.


Cobr nuevo inters en los ruidos de los hombres que
vivan y trabajaban, y la visin de un barco que estaba
siendo descargado en un atracadero me llen de emocin.
No haba demasiados estibadores y, finalmente, me hall
levantando bultos, tirando de ellos y transportndolos, y
aunque el sudor chorreaba por mi frente y me temblaban
los miembros a causa del esfuerzo, me senta exultar ante
la idea de que por fin era de nuevo capaz de trabajar, sin
importarme lo bajo o poco interesante que fuese el trabajo.
Cuando al atardecer volv a la puerta de Yun Shatu,
terriblemente cansado pero con la renovada sensacin de la
hombra que emana del trabajo honesto, me encontr a
Hassim en el umbral.
Dnde has estado? me pregunt con aspereza.
Trabajando en los muelles le respond
prontamente.
No tienes que trabajar en los muelles gru. El
Amo tiene trabajo para ti.
Encabez la marcha y de nuevo atraves las oscuras
escaleras y el corredor subterrneo. Esta vez mis
facultades estaban alerta y decid que el pasillo no tendra
ms de treinta o cuarenta pies de longitud. De nuevo
permanec en pie ante el biombo de laca y de nuevo o la
voz inhumana de la muerte viviente.
Puedo darte trabajo dijo la voz. Ests

dispuesto a trabajar para m?


Asent rpidamente. Despus de todo, pese al miedo
que me inspiraba la voz, me hallaba en una gran deuda para
con su propietario.
Bien. Toma esto.
Al avanzar yo hacia el biombo, una seca orden me
detuvo y fue Hassim el que se adelant y tendi la mano
por detrs para coger lo que se le ofreca. Aparentemente,
se trataba de un paquete de fotos y papeles.
Estdialos dijo El que estaba detrs del biombo
, y aprende todo lo que puedas sobre el hombre de las
fotos. Yun Shatu te dar dinero; cmprate ropas como las
que llevan los marineros y alquila un cuarto en la parte
delantera del Templo. Dentro de dos das, Hassim volver a
traerte ante m. Vete!
Mientras la puerta secreta se cerraba por encima de
m, la ltima impresin que tuve fue que los ojos del dolo,
que parecan pestaear a travs de la sempiterna humareda,
me contemplaban burlones.
La parte delantera del Templo de los Sueos consista
en cuartos de alquiler, los cuales ocultaban el autntico
propsito del edificio bajo el disfraz de una pensin de los
muelles. La polica le haba hecho varias visitas a Yun Shatu
pero nunca haban logrado pruebas que le incriminasen.
As, establec mi residencia en uno de esos cuartos y
me puse a estudiar el material que se me haba entregado.

Las fotos eran todas del mismo hombre, de


considerable estatura, no muy distinto a m en construccin
y aspecto facial, excepto que l llevaba una espesa barba y
tenda a ser rubio en tanto que yo era moreno. El nombre,
como estaba escrito en los documentos adjuntos, era el
mayor Fairlan Morley, comisionado especial de Natal y el
Transvaal. El departamento y el cargo me resultaban nuevos
y me pregunt sobre la conexin existente entre un
comisionado africano y una casa de opio a la orilla del
Tmesis.
Los papeles consistan en datos abundantes, copiados
evidentemente de fuentes autnticas y concernientes todos
al mayor Morley, y una serie de documentos privados que
esclarecan considerablemente la vida privada del mayor.
Se daba una descripcin exhaustiva del aspecto
personal y las costumbres del mayor, algunas de las cuales
me parecieron de lo ms trivial. Me pregunt cul poda ser
el propsito de todo aquello y cmo El que estaba detrs
del biombo haba llegado a entrar en posesin de
documentos de naturaleza tan ntima.
No pude hallar clave alguna para responder a esa
pregunta pero apliqu todas mis energas a la tarea que se
me haba dispuesto. Tena una profunda deuda de gratitud
para con el desconocido que me lo peda y estaba decidido
a pagrsela con toda mi capacidad. Nada, en esos
momentos, me haca pensar en una trampa.

5. EL HOMBRE DEL CAMASTRO


Qu lluvia de lanzas te envi
para jugar al amanecer con la Muerte?
Kipling

Al expirar el plazo de dos das, Hassim me hizo una


sea cuando me hallaba en la sala del opio. Avanc con
paso firme y enrgico, lleno de confianza al haberle sacado
todo lo posible a los documentos de Morley. Era un
hombre nuevo; mi agilidad mental y mi fuerza fsica me
sorprendan..., a veces no me parecan naturales.
Hassim me contempl con los ojos medio cerrados y
me indic que, como de costumbre, le siguiese. Cuando
atravesbamos la sala, se me ocurri mirar a un hombre
tendido en un camastro junto a la pared, fumando opio. No
haba nada sospechoso en sus ropas, descuidadas y
harapientas, ni en su rostro sucio y barbudo o en su vacua
mirada pero mis ojos, aguzados de un modo anormal,
parecieron notar cierta incongruencia en los miembros
bien construidos que ni siquiera las astrosas ropas podan
disimular por completo.
Hassim me habl con impaciencia y yo me volv.

Entramos en el cuarto de la parte trasera y mientras l


cerraba la puerta y se volva hacia la mesa, sta se movi y
una figura emergi por la puerta oculta. El sikh, Ganra
Singh, un gigante delgado y de ojos siniestros, sali del
umbral oculto y se dirigi hacia la puerta que daba a la sala
del opio, donde se detuvo hasta que nosotros hubisemos
bajado y cerrado la entrada secreta.
De nuevo permanec entre los remolinos del
amarillento humo y escuch la voz oculta.
Puedes llegar a saber lo bastante sobre el mayor
Morley como para suplantarlo con xito?
Sin duda respond, sorprendido por la pregunta,
a menos que me encontrase con alguien que le conociese
ms ntimamente an.
Yo me encargar de eso. Escchame bien. Maana
zarpars en el primer barco a Calais. All te encontrars con
un agente mo que se te acercar apenas pongas pie en el
muelle y te dar ms instrucciones. Irs en segunda clase y
evitars toda conversacin, ya sea con desconocidos o con
cualquiera. Llvate los documentos. El agente te ayudar a
prepararte y tu farsa empezar en Calais. Eso es todo.
Vete!
Me fui, cada vez ms asombrado. Evidentemente, todo
aquel embrollo tena un sentido, pero era un sentido que no
poda ni imaginar. De nuevo en la sala del opio, Hassim me
indic que me sentase sobre unos cojines y le esperase.

Respondi con un gruido a mi pregunta, diciendo que l se


adelantaba, tal y como se le haba ordenado, para
comprarme el billete del trasbordador. Parti y yo me
sent, la espalda apoyada contra la pared. Mientras pensaba,
de pronto me pareci que haba unos ojos clavados en m
con tal intensidad que mi subconsciente los haba notado.
Alc la vista con rapidez pero no pareca haber nadie
mirndome. El humo se mova lentamente en la recalentada
atmsfera, como de costumbre; Yussef Al y los chinos
iban y venan silenciosos atendiendo a las demandas de los
soadores.
De pronto, se abri la puerta del cuarto trasero y de
ella sali tambalendose una figura extraa y horrible. No
todos los que entraban en el cuarto trasero de Yun Shatu
eran aristcratas y miembros de la alta sociedad. Esta era
una de las excepciones, y alguien a quien recordaba por sus
frecuentes entradas y salidas..., una figura alta y flaca, de
informes y harapientas vestiduras, el rostro completamente
oculto. Mejor que el rostro permaneciese oculto, pens,
pues sin duda los gruesos ropajes ocultaban una espantosa
visin. El hombre era un leproso, que de algn modo haba
logrado rehuir la atencin de los funcionarios pblicos y al
que se vea ocasionalmente vagando por las ms miserables
y misteriosas zonas del East End..., un misterio incluso
para los ms rastreros moradores de los barrios bajos de
Limehouse.

De pronto, mi mente hipersensible cobr conciencia


de una repentina tensin en la atmsfera. El leproso cruz
cojeando la puerta y la cerr detrs de l. Mis ojos
buscaron instintivamente el camastro donde se hallaba el
hombre que haba despertado mis sospechas anteriormente.
Podra haber llegado a jurar que hubo un destello
amenazador de unos ojos fros y acerados que se cerraron
rpidamente. De una zancada llegu hasta el camastro y me
inclin sobre el hombre acostado. Haba en su rostro algo
que no pareca natural..., un saludable bronceado pareca
asomar por debajo de la palidez de su complexin.
Yun Shatu! grit. Hay un espa en la casa!
Los acontecimientos se sucedieron entonces con
vertiginosa velocidad. El hombre del camastro se
incorpor de un salto, con la rapidez de movimientos de un
tigre, y un revlver brill en su mano. Un brazo nervudo me
arroj a un lado cuando intent aterrarle y una voz seca y
decidida se impuso sobre la naciente confusin:
T! Alto! Alto!
La pistola que haba en la mano del extrao apuntaba al
leproso, que se diriga a grandes zancadas hacia la puerta.
Alrededor todo era confusin; Yun Shatu gritaba en
chino como un poseso y los cuatro muchachos chinos y
Yussef Al acudan a la carrera, desde distintos puntos, los
cuchillos destellando en sus manos.
Vi todo esto con una claridad antinatural al mismo

tiempo que no apartaba los ojos del rostro del extrao. Al


no dar el leproso evidencia alguna de pararse, vi cmo los
ojos se le endurecan hasta convertirse en alfileres
acerados, llenos de decisin, afinando la puntera por
encima del tambor del revlver..., los rasgos dominados
por el terrible propsito del asesino. El leproso haba
llegado casi hasta la puerta de salida, pero la muerte le
fulminara antes de que pudiese cruzarla.
Y entonces, justo cuando el dedo del extrao se
tensaba sobre el gatillo, me lanc hacia adelante y mi puo
derecho se estrell en su mandbula. Cay como derribado
por un martillo piln, el revlver disparando
inofensivamente al aire.
En ese instante, con el fogonazo cegador que a veces
nos resuelve un enigma, supe que el leproso no era otro
sino el Hombre Detrs del Biombo!
Me inclin sobre el hombre cado que, aunque no
totalmente inconsciente, se hallaba temporalmente
indefenso a causa de mi terrible golpe. Luchaba con
torpeza por levantarse pero yo le empuj de nuevo con
rudeza al suelo y, agarrando la falsa barba que llevaba, se la
arranqu de un tirn. Un rostro delgado y bronceado qued
al descubierto, cuyos fuertes rasgos ni siquiera la suciedad
y la grasa de su disfraz podan alterar.
Yussef Al se inclin sobre l, cuchillo en mano, los
ojos convertidos en rendijas asesinas. Alz su mano

morena y nervuda..., y yo le detuve la mueca.


No tan aprisa, diablo negro! Qu vas a hacer?
Es John Gordon sise, el mayor enemigo del
Amo! Debe morir, maldito seas!
John Gordon! Ese nombre me resultaba familiar,
aunque no me pareca tener relacin con la polica de
Londres; tampoco era capaz de explicar la presencia de
aquel hombre en el tugurio de Yun Shatu. Sin embargo, en
cuanto a ese punto estaba decidido.
Sea como sea, no le matars. Levanta! Esto
ltimo iba dirigido a Gordon que, con mi ayuda, se levant
vacilante, an bastante aturdido. Y aad maravillado: Ese
puetazo habra derribado a un toro. No saba que fuera
capaz de tales cosas.
El falso leproso se haba esfumado. Yun Shatu me
contemplaba tan inmvil como un dolo, las manos ocultas
en sus anchas mangas, y Yussef Al retrocedi,
murmurando ominosamente y pasando el pulgar por el filo
de su daga, mientras que yo sacaba a Gordon de la sala del
opio y le haca cruzar el bar de aspecto inocente que se
hallaba entre dicha sala y la calle.
No tengo ni idea de quin eres ni de lo que haces
aqu le dije, una vez en la calle, pero ya has visto que
es un lugar muy poco saludable para ti. Sigue mi consejo y
mantente alejado de l.
Su nica respuesta fue examinarme con la mirada y

luego darse la vuelta, caminando con rapidez aunque con


cierta vacilacin hasta perderse de vista en la calle.

6. LA MUCHACHA DEL SUEO


Hace muy poco que he llegado a estas tierras
Desde la lejana y sombra Thule.
Poe

O unos leves pasos en el exterior de mi cuarto. El


picaporte gir lenta y delicadamente; la puerta se abri. Me
puse en pie de un salto, lanzando un jadeo de sorpresa.
Unos labios rojos entreabiertos, ojos oscuros como
lmpidos mares llenos de maravillas, una masa de brillantes
cabellos... en mi umbral miserable se hallaba la muchacha
de mis sueos!
Entr y, girando con un movimiento sinuoso, cerr la
puerta. Avanc de un salto, las manos tendidas, y me detuve
al llevarse ella un dedo a los labios.
No hables muy alto dijo, casi en un susurro. l
no dijo que no pudiese venir aqu; pero...
Su voz era suave y musical, con un deje extranjero en
su acento que haca que me resultase deliciosa. En cuanto a
la muchacha en s, cada frase y movimiento delataban al
Oriente. Era como una brisa fragante que llegase del Este.
Desde su cabellera negra como la noche, recogida por

encima de su frente de alabastro, hasta sus diminutos pies,


calzados con zapatillas puntiagudas de tacn alto, era la viva
imagen del ms alto ideal de la belleza asitica...; un efecto
ms aumentado que disminuido por la blusa y la falda
inglesas que vesta.
Eres preciosa! dije, atnito. Quin eres?
Soy Zuleika respondi con una tmida sonrisa.
Me... me alegro de gustarte. Me alegro de que no sigas
soando los sueos del opio.
Cuan extrao era que una cosa tan insignificante
fuese capaz de hacer latir tan locamente mi corazn!
Todo te lo debo a ti, Zuleika dije, la voz
enronquecida por la emocin. Si no hubiese soado
contigo cada hora desde que me sacaste del arroyo, me
habra faltado la fuerza para pensar siquiera que pudiese
llegar a librarme de mi maldicin.
Se ruboriz de un modo encantador y entrelaz sus
blancos dedos como si estuviese nerviosa.
Abandonas maana Inglaterra? pregunt de
pronto.
S. Hassim no ha vuelto con mi billete vacil de
repente, recordando la orden de silencio.
S, lo s, lo s! susurr ella con rapidez,
abriendo ms los ojos. Y John Gordon ha estado aqu!
Te vio!
S!

Se me acerc con un movimiento rpido y flexible.


Debes fingir que eres otro hombre! Escucha,
mientras lo hagas, no debes dejar que Gordon te vea nunca.
Te reconocera, sin importar cul fuese tu disfraz! Es un
hombre terrible!
No entiendo dije, completamente desorientado
. Cmo me liber el Amo de mi adiccin al opio?
Quin es ese Gordon y por qu vino aqu? Por qu se
disfraza el Amo de leproso..., y quin es? Por encima de
todo, por qu voy a fingir que soy un hombre al que jams
he visto y del que nunca o hablar?
No puedo..., no me atrevo a decrtelo! musit,
palideciendo. Yo...
En algn lugar de la mansin resonaron las quedas
tonalidades de un gong chino. La muchacha se sobresalt
como una gacela asustada.
Debo irme! l me llama!
Abri la puerta y la cruz a toda prisa, detenindose un
instante para electrizarme con una apasionada exclamacin:
Oh, sahib, ten cuidado, ten mucho cuidado! Y se
fue.

7. EL HOMBRE DE LA CALAVERA
Cul es el martillo? cul la cadena?
En qu horno se hallaba tu mente?
Cul es el yunque?
Qu presa horrible Osa encerrar sus mortferos
terrores?
Blake

Despus de que mi bella y misteriosa visitante se


hubiese marchado, me qued sentado, pensando. Cre que,
al menos, haba dado con la explicacin de una parte del
enigma. Esta es la conclusin a que llegu: Yun Shatu, el
seor del opio, era sencillamente el agente o el servidor de
alguna organizacin o individuo que trabajaba a una escala
mucho ms importante, y cuya misin iba ms all de
aprovisionar de droga a los adictos en el Templo de los
Sueos. Ese hombre, u hombres, precisaban colaboradores
en todos los medios; en otras palabras, me estaban
introduciendo en un grupo de contrabandistas de opio que
operaba a gran escala. Gordon, sin duda, se hallaba
investigando el caso y su presencia en solitario probaba que
no era un caso corriente, pues saba que ocupaba una

elevada posicin en el gobierno britnico, aunque ignoraba


cul era exactamente.
Con opio o sin l, decid cumplir mis obligaciones
con el Amo. Mi sentido de la moral se haba embotado un
tanto en los oscuros senderos que haba recorrido, y la idea
de que me envolva en un crimen despreciable no se me
ocurri. En realidad, me sent ms animado. An ms, la
simple deuda de gratitud se increment mil veces a causa
de la muchacha. Al Amo le deba el que fuese capaz de
sostenerme en pie y mirar en sus lmpidos ojos como debe
hacerlo un hombre. As pues, si deseaba mis servicios
como contrabandista de droga, los tendra. Sin duda, iba a
fingir que era algn hombre de tan alta consideracin para
el gobierno que las acciones normales de los oficiales de
aduanas seran consideradas innecesarias; acaso iba a
introducir en Inglaterra alguna rara sustancia alucingena?
Esas eran las ideas que haba en mi mente cuando
descend las escaleras, pero detrs de ellas flotaban otras
suposiciones ms atractivas... Cul era la razn de la
presencia de la muchacha en este sucio antro, una rosa en
un montn de basura, y quin era?
Cuando entraba en el bar apareci Hassim, el ceo
fruncido en una oscura mueca de ira y, eso cre, miedo.
Llevaba un peridico doblado en la mano.
Te dije que esperaras en la sala del opio gru.
Estuviste tanto tiempo fuera que me fui a mi cuarto.

Tienes el pasaje?
Se limit a emitir un gruido y me apart de un
empujn entrando en la sala del opio y yo, de pie en el
umbral, le vi cruzar la estancia y desaparecer en el cuarto
trasero. All me qued, cada vez ms sorprendido, pues
cuando Hassim me haba empujado pude percibir que en el
peridico haba un artculo, justo debajo de su negro
pulgar, el cual apretaba con fuerza como queriendo
destacar en particular esa columna de noticias.
Y con la antinatural celeridad de accin y juicio que
parecan pertenecerme esos das, en ese fugaz instante le:
Comisionado Especial Africano Hallado Muerto!
El cuerpo del mayor Fairlan Morley fue descubierto ayer
en la bodega de un barco abandonado en Burdeos...
No le ms detalles, tena suficiente para tener qu
pensar! El asunto pareca estar cobrando un feo cariz.
Pero...
Pas otro da. A mis preguntas, Hassim respondi, a
regaadientes, que los planes haban sido cambiados y que
no ira a Francia. Luego, un poco ms avanzada la tarde, me
indic que fuese una vez ms a la recmara del misterio.
Permanec ante el biombo de laca, sintiendo el
escozor del humo amarillento en mis fosas nasales, con los
dragones bordados retorcindose en los tapices, las
palmeras formando una masa impenetrable y opresiva.
Nuestros planes han sufrido un cambio dijo la

voz oculta. No zarpars como se haba decidido antes.


Pero tengo otro trabajo que puedes realizar. Puede que ste
vaya ms con tus capacidades, pues admito que me has
defraudado un tanto en cuanto a tu sutileza. El da anterior
interferiste de un modo tal que sin duda me causar grandes
inconvenientes en el futuro.
No dije nada, pero sent cierto resentimiento en mi
fuero interno.
Incluso despus de hablar con uno de mis
servidores de ms confianza prosigui montonamente
la voz, sin seal alguna de emocin excepto una leve subida
de volumen, persististe en dejar libre a mi ms mortal
enemigo. S ms circunspecto en el futuro.
Te salv la vida! dije, irritado.
Y slo por esa razn paso por alto tu error..., esta
vez! Una lenta furia naci en mi interior.
Esta vez! Aprovchala bien, pues te aseguro que no
habr otra. Mi deuda contigo es mayor de lo que puedo
esperar llegar a pagar nunca, pero eso no me convierte en
esclavo tuyo. Te he salvado la vida..., la deuda est todo lo
saldada que le es posible a un hombre. Sigue tu camino y
yo seguir el mo!
Una risa ronca y horrible me respondi, semejante al
siseo de un reptil.
Estpido! Me pagars con el trabajo de tu vida
entera! Dices que no eres mi esclavo? Yo digo que s lo

eres..., al igual que Hassim, el negro que est junto a ti..., al


igual que lo es esa muchacha, Zuleika, que te ha embrujado
con su belleza.
Esas palabras hicieron que una ola de sangre ardiente
invadiese mi cerebro y fui consciente de que, durante un
segundo, un mar de furia apag por completo mi cordura.
Al igual que todos mis humores y sensaciones parecan
haberse aguzado y exagerado esos das, del mismo modo
ese ataque de ira super todos los momentos de furia que
haba padecido antes.
Diablos del infierno! aull. T, demonio!...,
quin eres y qu poder tienes sobre m? Te ver, o
morir!
Hassim se lanz sobre m pero yo le arroj hacia atrs
y de una sola zancada llegu hasta el biombo y, con un
esfuerzo increble, lo apart a un lado. Y entonces
retroced, las manos tendidas, chillando. Ante m se alzaba
una figura alta y flaca, una figura grotescamente ataviada
con un traje de seda bordada que le llegaba hasta el suelo.
De las mangas del traje surgan unas manos que me
llenaron de pavor..., manos largas, como las de un animal de
presa, con dedos flacos y huesudos, las uas curvadas como
garras..., con la piel arrugada como un pergamino
amarillento, como las manos de un nombre que llevase
muerto mucho tiempo.
Las manos..., pero, oh, Dios, la cara! Una calavera en

la que no pareca haber vestigio alguno de carne pero a la


que recubra una piel tirante de un color entre amarillo y
marrn, haciendo resaltar todos los detalles de esa terrible
faz muerta. La frente era alta y, en cierto modo, resultaba
magnfica, pero la cabeza tena los pmulos curiosamente
estrechos, y bajo unas cejas arqueadas destellaban ojos tan
grandes como charcos de fuego amarillo. La nariz tena el
puente alto y muy delgado; la boca era una simple
hendidura incolora entre unos labios crueles y delgados.
Un cuello largo y huesudo sostena la espantosa imagen y
completaba el efecto de un demonio con forma de reptil
surgido de algn infierno medieval.
Me hallaba cara a cara con el hombre de mis sueos,
el rostro de calavera!

8. SABER OSCURO
El terrible espectculo apart por un instante de mi
mente toda idea de rebelin. Se me hel la sangre en las
venas y permanec inmvil. O que, detrs de m, Hassim
lanzaba una carcajada maligna. Los ojos del rostro
cadavrico ardan como los de un demonio clavados en m
y, ante la satnica furia concentrada en ellos, me sent
desfallecer. Entonces el horror emiti una risa sibilante.
Te hago un gran horror, seor Costigan; muy pocos,
incluso entre mis sirvientes, pueden decir, como t, que
han visto mi rostro y que siguen vivos. Creo que me sers
ms til vivo que muerto.
Segu callado, completamente vencido. Era difcil
creer que aquel hombre estuviese vivo, pues su aspecto
desmenta del todo esa idea. Tena una espantosa semejanza
a una momia. Pero cuando hablaba, sus labios se movan y
en sus ojos arda una vida horrenda.
Hars lo que digo habl abruptamente, y su voz
haba cobrado un tono imperioso. Sin duda, conocers o
habrs odo hablar de sir Haldred Frentn.
S.
Todo hombre culto de Europa y Amrica estaba
familiarizado con los libros de viajes de sir Haldred
Frentn, escritor y aventurero.

Esta noche irs a la residencia de sir Haldred...


S?
- y le matars!
Me tambale. Esta orden era increble... indecible!
Haba cado lo bastante bajo como para traficar con opio,
pero asesinar deliberadamente a un hombre al que no haba
visto jams, un hombre famoso por sus buenas acciones!
Eso era demasiado monstruoso como para ni tan siquiera
pensarlo.
No te niegas?
El tono era tan abominable y burln como lo era el
silbido de una serpiente.
Negarme? grit, recobrando al fin mi voz.
Negarme? Demonio encarnado! Por supuesto que me
niego! T...
Algo en la glida seguridad de sus maneras me
detuvo...; me call, lleno de aprensin.
Estpido! dijo tranquilamente. Romp las
cadenas del opio... sabes cmo? Dentro de cuatro
minutos lo sabrs y maldecirs el da en que naciste! No
has pensado acaso en cuan extraa es la celeridad de tu
cerebro, la resistencia de tu cuerpo..., un cerebro que
debera ser lento y torpe, un cuerpo que debera hallarse
dbil y enfermo tras aos de excesos? Ese golpe que
derrib a John Gordon..., no te has interrogado acerca de
su potencia? La facilidad con que llegaste a dominar los

documentos del mayor Morley... no te has hecho


preguntas sobre ella? Estpido, ests atado a m por
cadenas de acero, sangre y fuego! Te he mantenido vivo y
cuerdo..., yo, slo yo. Cada da se te ha dado el elixir vital
en el vino que bebas. No podas vivir y mantenerte cuerdo
sin l. Y yo, solamente yo, conozco su secreto!
Mir un extrao reloj que haba sobre una mesa junto
a su codo.
Esta vez he hecho que Yun Shatu no aadiese el
elixir... prevea la rebelin. La hora se acerca... ah, ya ha
llegado!
Dijo algo ms, pero no lo o. No vea, ni senta en el
sentido humano de la palabra. Me retorca a sus pies,
gritando y sollozando en las llamas de infiernos tales como
los hombres jams han soado.
S, ahora saba! Sencillamente, me haba dado una
droga de una fortaleza tan superior que haba sumergido al
opio. Mi antinatural capacidad se explicaba ahora..., haba
estado actuando sencillamente bajo el estmulo de algo que
combinaba en su accin estimulante todos los infiernos,
algo parecido a la herona pero de efectos inadvertidos para
la vctima. No tengo ni idea de lo que era, ni creo que lo
supiese nadie salvo ese ser infernal que permaneca
inmvil contemplndome con cruel diversin. Pero la
droga haba sostenido mi cerebro, infiltrando en mi
constitucin la necesidad de tenerla y, ahora, mi espantoso

anhelo me desgarraba el alma.


Nunca, ni en los peores momentos de los caoneos o
del ansia de opio, experiment nada parecido. Ard con el
calor de mil infiernos y me hel con un fro que ningn
hielo poda igualar. Baj arrastrndome hasta los ms
hondos pozos del tormento y ascend hasta las torturas ms
encumbradas..., un milln de demonios aullantes me
rodeaban, gritando y acuchillndome. Hueso a hueso, vena a
vena, clula a clula, sent desintegrarse mi cuerpo y
esparcirse en tomos ensangrentados por todo el
universo..., y cada clula por separado era todo un sistema
de nervios que se estremecan y gritaban. Y desde los ms
apartados vacos volvieron a reunirse para que el tormento
fuese mayor.
A travs de las ardientes nieblas ensangrentadas o
gritar a mi propia voz, un montono gimoteo. Luego, con
los ojos desorbitados, vi una copa dorada, sostenida por una
mano semejante a una garra, entrar en mi campo de
visin..., una copa llena de un lquido ambarino.
Con un alarido bestial, la cog con ambas manos,
apenas consciente de que el metal del recipiente ceda bajo
mis dedos, y me la llev a los labios. Beb con frentica
premura, y el lquido cay sobre mi pecho.

9. KATHULOS DE EGIPTO
Tres veces ms larga ser tu noche
Y el Cielo ser como un manto de hierro.
Chesterton

El ser al que llam Rostro de Calavera permaneca


inmvil observndome mientras yo, sentado en un divn,
jadeaba, totalmente agotado. Sostena en su mano la copa y
examinaba el metal dorado, aplastado hasta perder la forma.
Tal haba sido la obra de mis dedos enloquecidos en el
momento de beber.
Una fuerza sobrehumana, incluso para un hombre en
tu estado dijo con una especie de seca pedantera.
Dudo que ni tan siquiera Hassim pudiese igualarte. Ests
listo ahora para tus instrucciones?
Asent sin mediar palabra. Ya el poder infernal del
elixir flua por mis venas, renovando mis consumidas
fuerzas. Me pregunt durante cunto tiempo podra vivir un
hombre que, como yo, era quemado y reconstruido
constantemente.
Se te entregar un disfraz e irs solo hasta la
residencia de Frentn. Nadie sospecha que se trame algo

contra sir Haldred y tu entrada en el terreno y en la misma


casa deberan ser algo relativamente fcil. No te pondrs el
disfraz, que es de naturaleza muy singular, hasta que ests
listo para entrar en los terrenos. Entonces te dirigirs hasta
la habitacin de sir Haldred y le matars, rompindole el
cuello slo con las manos..., esto es esencial...
La voz prosigui, semejante a un zumbido,
impartiendo sus espantosas rdenes en un tono
horriblemente despreocupado. Un fro sudor me perlaba la
frente.
Abandonars entonces la residencia, cuidando de
haber dejado la huella de tu mano en algn lugar bien
visible, y el automvil, que te estar esperando en algn
sitio seguro de las cercanas, te volver a traer hasta aqu,
habindote despojado primero del disfraz. En caso de
complicaciones posteriores, dispongo de bastantes
hombres que jurarn que pasaste toda la noche en el
Templo de los Sueos sin abandonarlo nunca. Pero no
deben verte! S precavido y ejecuta con seguridad tu tarea,
pues ya conoces la alternativa.
No volv a la casa del opio sino que fui conducido a
travs de enrevesados corredores, adornados con gruesos
tapices, hasta un pequeo cuarto que no contena ms que
un divn estilo oriental. Hassim me hizo entender que deba
quedarme all hasta despus del anochecer y luego me
abandon. La puerta se cerr pero yo no hice esfuerzo

alguno por descubrir si la haban cerrado con llave. El Amo


del Rostro de Calavera me tena sujeto con algo ms que
pestillos y cerrojos.
Sentado en el divn, en el extrao decorado de una
recmara que bien podra haber sido una estancia de una
zena india, me enfrent a los hechos y libr mi combate.
An quedaban en m rastros de hombra..., ms de los que el
demonio haba supuesto y, aadido a esto, haba la
desesperanza y la ms negra furia. Hice mi eleccin y
decid el nico curso de accin que me pareca posible.
De pronto la puerta se abri lentamente. La intuicin
me dijo a quien deba esperar, y no fui contrariado. Zuleika,
una visin magnfica, se hallaba ante m..., una visin que se
burlaba de m, hecha an ms negra por mi desesperacin y
que, sin embargo, me llenaba de una loca alegra y un
salvaje deseo.
Traa una bandeja de comida que puso a mi lado,
sentndose luego sobre el divn, sus grandes ojos clavados
en mi rostro. Era como una flor en una madriguera de
serpientes, y su belleza se haba adueado de mi corazn.
Stephen! musit y, al pronunciar por primera vez
mi nombre, sent que me dominaba la emocin.
De pronto, las lgrimas hicieron brillar sus luminosos
ojos y puso su manecita en mi brazo. Yo la tom con mis
toscas manazos.
Te han dado una tarea que temes y aborreces!

dijo, medio desfallecida.


S dije, conteniendo los deseos de rer, pero
an lograr engaarles! Zuleika, dime..., qu significa todo
esto? Ella lanz una mirada temerosa a lo que la rodeaba.
No lo s todo vacil, los apuros en que te
hallas son todos culpa ma pero yo..., haba esperado...,
Stephen, te he observado cada una de las veces que acudiste
a la casa de Yun Shatu, durante meses. No me viste, pero yo
s te vi y vi en ti, no al roto desecho que proclamaban tus
harapos, sino a un alma herida, un alma que haba sido
golpeada terriblemente contra los escollos de la vida. Y
desde lo ms hondo de mi corazn me compadec de ti.
Entonces, cuando Hassim te maltrat ese da... De nuevo
las lgrimas afluyeron a sus ojos. No pude soportarlo y
yo saba cmo sufras por la falta del opio. As que le pagu
a Yun Shatu, y acud al Amo y yo..., yo..., oh, me odiars
por esto! estall en sollozos.
No..., no..., jams.
Le dije que eras un hombre que podra ser til para
l y le supliqu que hiciese que Yun Shatu te aprovisionase
de lo que necesitabas. Ya se haba percatado de ti, pues
tiene el ojo aguzado del mercader de esclavos, y el mundo
entero es su mercado! Por lo tanto, hizo que Yun Shatu
actuase como yo peda; y ahora..., sera mejor que hubieses
seguido igual, amigo mo.
No, no! exclam. He conocido unos das de

regeneracin, aunque fuese falsa! Me he hallado ante ti


como un hombre, y eso vale por todo lo dems!
Y todo lo que senta por ella debi asomar en mis
ojos, pues ella baj la vista y se ruboriz. No me preguntis
cmo llega a enamorarse un hombre; pero yo supe que
amaba a Zuleika..., haba amado a esa misteriosa muchacha
oriental desde que la vi por primera vez..., y, de un modo
extrao, supe que ella, en cierta medida, corresponda a mi
afecto. El darme cuenta de ello hizo ms negro y desolado
el camino que haba elegido; pero, dado que el amor puro
hace siempre ms fuerte al hombre, prepar mi nimo para
lo que deba hacer.
Zuleika dije, hablando con premura, el tiempo
vuela y hay cosas que debo saber. Dime, quin eres y por
qu permaneces en esta madriguera del Hades?
Soy Zuleika..., eso es todo cuanto s. Soy circasiana
por sangre y nacimiento. Cuando era muy pequea me
capturaron en una incursin turca y crec en un harn de
Estambul. Cuando era an demasiado joven para casarme,
mi amo me entreg como presente a..., a L
Y quin es l? El hombre del Rostro de Calavera?
-Es Kathulos de Egipto..., eso es todo lo que s. Mi
amo.
Un egipcio? Entonces, qu est haciendo en
Londres? Por qu todo este misterio?
Se retorci las manos con nerviosismo.

Stephen, por favor, habla ms bajo; siempre hay


alguien escuchando, en cualquier lugar. No s quin es el
Amo, ni la razn de que se halle aqu o de sus acciones. Lo
juro por Al! Si lo supiese te lo dira. A veces hombres de
aspecto distinguido acuden a la sala donde el Amo les
recibe, no aquella donde le viste, y l me hace danzar ante
ellos y luego he de cortejarles un poco. Y siempre debo
repetir exactamente lo que me digan. Eso es lo que debo
hacer siempre..., en Turqua, en los Estados Brbaros, en
Egipto, en Francia y en Inglaterra. El Amo me ense
francs e ingls y l mismo me educ de muchos modos.
Es el mayor hechicero de todo el mundo y conoce toda la
magia antigua, y lo sabe todo.
Zuleika dije, pronto todo habr acabado para
m, pero debes dejar que te saque de esto... Ven conmigo y
te juro que te alejar de este demonio!
Ella se estremeci y escondi la cara.
No, no, no puedo!
Zuleika le pregunt con dulzura, qu poder
tiene sobre ti, pequea..., tambin la droga?
No, no! gimote. No lo s..., no lo s..., pero
no puedo... Jams podr huir de l!
Permanec sentado, atnito, unos instantes; luego le
pregunt:
Zuleika, dnde nos hallamos ahora?
Este edificio es un almacn abandonado en la parte

trasera del Templo del Silencio.


Eso haba pensado. Qu hay en los cofres del
tnel?
No lo s. De pronto, empez a llorar quedamente
. Tambin t, un esclavo, como yo..., t que eres tan
bueno y fuerte..., oh, Stephen, no puedo soportarlo!
Sonre.
Acrcate un poco, Zuleika, y te contar cmo
pienso engaar a Kathulos.
Ella mir con extrema aprensin hacia la puerta.
Habla bajo. Me tender en tus brazos y, mientras
finges acariciarme, me dirs lo que quieras al odo.
Se desliz en mis brazos y all, en aquel divn
adornado con dragones de aquella mansin del horror,
conoc por primera vez toda la gloria de tener la esbelta
figura de Zuleika cobijada entre mis brazos, y la suave
mejilla de Zuleika apretada contra mi pecho. Su fragancia
llenaba mi olfato, su cabellera me rozaba los ojos y todos
mis sentidos vacilaban; entonces, con los labios
escondidos por su sedoso cabello le habl en un susurro
apremiante:
Primero ir a avisar a sir Haldred Frentn... Luego
ir a buscar a John Gordon y le hablar de esta madriguera.
Traer a la polica hasta aqu, t debes mantenerte en
guardia y estar lista para esconderte de l..., hasta que
podamos entrar a la fuerza y matarle o capturarle.

Entonces, sers libre.


Pero, y t? dijo en un jadeo, palideciendo.
Necesitas el elixir, y slo l...
Tengo un modo de vencerle, pequea respond.
Su rostro se torn increblemente blanco y su intuicin
femenina lleg de un salto a la conclusin correcta.
Vas a matarte!
Y por mucho que me doli ver lo que senta, tambin
sent una dolorosa alegra al ver que era por mi causa. Sus
brazos me rodearon con ms fuerza el cuello.
No lo hagas, Stephen! me suplic. Es mejor
vivir, incluso...
No, a ese precio no. Es mejor terminar de modo
limpio mientras me quede valor suficiente para hacerlo.
Durante un instante me mir, presa de un torbellino de
emociones; luego, apretando de pronto sus rojos labios
contra los mos, se puso en pie de un salto y abandon a
toda prisa la habitacin. Qu extraos son los caminos del
amor! Dos barcos embarrancados en las costas de la vida,
nos habamos acercado inexorablemente el uno al otro y,
aunque entre nosotros no se haba cruzado palabra alguna
de amor, conocamos lo que senta el corazn del otro... A
travs de la mugre y los harapos, a travs de las seales que
marcan al esclavo, cada uno conoca el corazn del otro y
desde el primer instante nos amamos de un modo tan puro
y natural como haba sido dispuesto desde los inicios del

Tiempo.
Este era para m, ahora, el principio y el fin de la vida,
pues tan pronto como hubiese completado mi tarea, apenas
sintiese de nuevo los tormentos de mi maldicin, el amor y
la vida, la belleza y el tormento seran borrados a la vez de
modo terrible y definitivo por una bala de pistola que hara
pedazos mi cerebro antes de que se pudriese. Mejor una
muerta limpia que...
La puerta se abri de nuevo, dejando entrar a Yussef
Al.
Ha llegado la hora de partir dijo lacnicamente
. Levntate y sgueme.
Por supuesto, no tena ni idea de la hora. No haba
ventana alguna
en el cuarto que yo ocupaba..., no haba visto ninguna
ventana, en realidad. Los cuartos estaban iluminados por
bujas colgadas de incensarios en el techo. Cuando me puse
en pie, el joven y delgado moro me lanz de soslayo una
mirada siniestra.
Que esto quede entre t y yo dijo, sibilante.
Servimos al mismo Amo..., pero este asunto es puramente
nuestro. Mantente a distancia de Zuleika..., el Amo me la ha
prometido cuando lleguen los das del imperio.
Mis ojos se estrecharon hasta convertirse en rendijas
clavadas en el iracundo y apuesto rostro del oriental, y en
mi interior naci un odio como pocas veces he conocido.

Mis dedos se abrieron y cerraron involuntariamente, y el


moro, notndolo, dio un paso atrs, la mano en el cinturn.
Ahora no..., ambos tenemos trabajo...; luego, quiz.
Aadi, en una repentina explosin de odio: Cerdo!
Hombre-mono! Cuando el Amo haya terminado contigo
saciar mi daga en tu corazn!
Re secamente.
Hazlo pronto, serpiente del desierto, o te romper
la espalda con las manos.

10. LA CASA OSCURA


Contra todos los grilletes y los Infiernos del
hombre
Yo solo, al fin, sin ayuda... me rebelo!
Mundy

Segu a Yussef Al a lo largo de los corredores


serpenteantes, por los peldaos (Kathulos no se hallaba en
la sala del dolo) y a lo largo del tnel, luego a travs de las
estancias del Templo de los Sueos y al exterior, a la calle,
donde los faroles brillaban lgubremente a travs de la
niebla y una leve llovizna. Ms all haba un automvil, con
las cortinillas corridas.
Ese es tu coche dijo Hassim, que se haba unido a
nosotros. Cruza con naturalidad. No actes de modo
sospechoso, puede que estn vigilando el lugar. El
conductor ya sabe lo que debe hacer.
Despus, l y Yussef Al volvieron a entrar en el bar y
yo di un paso hacia la calzada.
Stephen!
Una voz que me hizo saltar de emocin el corazn
pronunci mi

nombre! Una blanca mano me hizo seas desde las


sombras de un portal. Me acerqu rpidamente.
Zuleika!
Shhh!
Me cogi del brazo, dejndome algo en la mano;
distingu confusamente un frasquito de oro.
Escndelo, aprisa! me susurr, ansiosa. No
regreses, vete y escndete. Est lleno de elixir..., intentar
conseguirte un poco ms antes de que se acabe ste. Debes
hallar un modo de comunicar conmigo.
S pero, cmo conseguiste esto? pregunt
asombrado.
Se lo rob al Amo! Ahora, por favor, debo irme
antes de que me eche de menos.
Y de un salto volvi al portal, desapareciendo.
Permanec all, indeciso. Estaba seguro de que, como
mnimo, haba arriesgado su vida para hacer esto y me
desgarraba el miedo de pensar lo que podra hacerle
Kathulos si descubra el robo. Pero volver a la mansin del
misterio sera, ciertamente, provocar las sospechas, y quiz
me fuese posible llevar a cabo mi plan y devolver el golpe
antes de que El del Rostro de Calavera se enterase del
engao de su esclavo.
As pues, cruc la calle hasta donde me esperaba el
automvil. El conductor era un negro al que no haba visto
antes, un hombre delgado de talla media. Le contempl con

firmeza, preguntndome si haba visto algo. No pareci


haberse enterado de nada y decid que, incluso si me haba
visto retroceder entre las sombras, no poda haber visto lo
sucedido en ellas ni haber sido capaz de reconocer a la
muchacha.
Se limit a dirigirme una sea de asentimiento
mientras yo me instalaba en el asiento trasero y un
momento despus cruzbamos las calles desiertas y llenas
de niebla. Supuse que el fardo que haba a mi lado era el
disfraz mencionado por el egipcio.
Recordar de nuevo las sensaciones que experiment
mientras rodbamos a travs de la noche, oscura y lluviosa,
sera imposible. Me sent como si estuviese ya muerto y
las calles desiertas y tristes que me rodeaban fuesen los
senderos de la muerte por los que mi fantasma haba sido
condenado a vagar eternamente. Haba en mi corazn una
alegra torturante y un lgubre desespero..., aquel del
hombre condenado. No era que la muerte en s me
repeliese, ya que demasiadas veces muere la vctima de la
droga como para rehuir la ltima...; pero era duro
desaparecer justo cuando el amor haba entrado en mi
estril vida. Y an era joven.
Una sonrisa sardnica cruz por mis labios... Tambin
los hombres que murieron a mi lado, en la Tierra de Nadie,
eran jvenes. Me sub la manga y apret los puos,
tensando los msculos. No haba ningn peso superfluo en

mi constitucin, y bastante carne haba desaparecido, pero


los grandes bceps seguan abultando como nudos de
hierro, pareciendo indicar una fuerza enorme. Pero yo
saba que mi fortaleza era falsa, que en realidad yo no era
sino la cscara rota de un hombre, animada slo por el
fuego artificial del elixir, sin el cual hasta una frgil
muchacha podra derribarme.
El automvil se detuvo entre unos rboles. Nos
hallbamos en los aledaos de un barrio muy distinguido y
sera algo ms de medianoche. A travs de los rboles vi
una gran casa que recortaba su negra figura contra los
resplandores lejanos del Londres nocturno.
Espero aqu dijo el negro. Nadie puede ver el
automvil desde la carretera o la casa.
Sosteniendo una cerilla de modo que su luz no pudiese
ser detectada desde fuera del coche, examin el disfraz y
me cost bastante contener una risa histrica. El disfraz
era la piel entera de un gorila! Ponindomela debajo del
brazo me dirig hacia el muro que rodeaba la residencia de
Frentn. Unos cuantos pasos y los rboles donde se
ocultaba el negro con el coche se confundieron en una
masa oscura. No cre que pudiese verme pero, para ms
seguridad, no me encamin hacia la gran puerta de hierro
delantera sino hacia el muro lateral, donde no haba puerta.
No haba luz alguna en la casa. Sir Haldred estaba soltero y
yo estaba seguro de que toda la servidumbre haca ya rato

que dorman. Escal el muro con facilidad y me deslic por


el oscuro jardn hasta una puerta lateral, llevando an el
grotesco disfraz bajo el brazo. La puerta estaba cerrada,
tal y como haba previsto, y yo no deseaba despertar a nadie
hasta hallarme seguro en el interior de la casa, donde el
ruido de las voces no llegara a odos del que me haba
seguido, si es que alguien lo haba hecho. Cog el pomo
con las dos manos y, ejerciendo lentamente la fuerza
inhumana que posea, empec a retorcerlo. El eje gir
entre mis manos y el cerrojo interior se quebr de pronto,
con un ruido que reson en el silencio como un caonazo.
Un instante ms y ya estaba en el interior, cerrando la
puerta a mis espaldas.
Di un solo paso en la direccin en que crea estaba la
escalera, entre las tinieblas, y luego me detuve cuando el
haz de una linterna me dio de lleno en el rostro. Al lado del
haz luminoso distingu el destello del can de una pistola.
Ms all flotaba un rostro delgado, entre las sombras.
Qudese donde est y levante las manos!
As lo hice, dejando caer el fardo al suelo. Haba odo
esa voz solamente una vez pero la reconoc... Supe, al
instante, que el hombre que sostena la linterna era John
Gordon.
Cuntos le acompaan? Su voz era seca e
imperiosa.
Estoy solo respond. Llveme a un cuarto

desde donde no puedan ver luz en el exterior y le contar


algunas cosas que desea saber.
Permaneci callado; luego, indicndome con una sea
que recogiese el bulto que haba dejado caer, se apart y,
con otro gesto, me hizo seguirle hasta la siguiente
habitacin. All me dirigi hacia una escalera y, una vez
arriba, abri una puerta y encendi la luz.
Estbamos en un cuarto con las cortinas corridas.
Durante todo el trayecto Gordon no haba bajado la guardia
y ahora permaneca inmvil, apuntndome an con su
revlver. Vestido con ropas convencionales, resultaba un
hombre alto, delgado pero de constitucin poderosa, ms
alto que yo pero no tan corpulento, con los ojos color gris
acerado y rasgos bien perfilados. Algo en aquel hombre me
atraa, aunque percib el morado en su mandbula, all donde
mi puo le haba golpeado en nuestro ltimo encuentro.
No puedo creer dijo, con tono resuelto, que
esta aparente torpeza y falta de tacto sean reales. Sin duda,
tiene usted sus razones para desear que me halle ahora en
una habitacin cerrada, pero sir Haldred est
suficientemente protegido incluso en estos momentos.
Qudese quieto.
Con el can del arma en mi pecho, me registr la
ropa en busca de armas ocultas, pareciendo ligeramente
sorprendido al no hallar ninguna.
Con todo musit para s mismo, un hombre

capaz de romper una cerradura de hierro con las manos


desnudas, mal precisa armas.
Est malgastando un tiempo precioso dije,
impaciente. Fui enviado aqu esta noche para matar a sir
Haldred Frentn.
Quin le envi? la pregunta fue como un
disparo.
El hombre que suele disfrazarse de leproso.
Asinti, un vago brillo en sus ojos centelleantes.
Entonces, mis sospechas eran correctas.
Sin duda. Esccheme con atencin... Desea la
muerte o el arresto de ese hombre? Gordon ri secamente.
Mi respuesta sera superflua para alguien que lleva
en la mano la marca del escorpin.
Entonces, siga mis indicaciones y sus deseos se
cumplirn. Sus ojos se entrecerraron, llenos de sospecha.
As que ste era el significado de esa entrada sin
disimulo y sin resistencia dijo lentamente. Acaso la
droga que le dilata las pupilas le trastorna tambin la mente,
como para creer que puede tenderme una emboscada?
Me apret las sienes con las manos. El tiempo corra
y cada momento era precioso... Cmo poda convencer de
mi honestidad a este hombre?
Escuche; me llamo Stephen Costigan, de Amrica.
Frecuent el tugurio de Yun Shatu y fui adicto al opio,
como habr supuesto, slo que ahora soy esclavo de una

droga ms fuerte. A causa de tal esclavitud, el hombre que


usted conoce como un falso leproso y a quien Yun Shatu y
sus amigos llaman Amo, adquiri dominio sobre m y me
mand aqu para matar a sir Haldred..., la razn, slo Dios
la conoce. Pero he conseguido hacerme con cierta cantidad
de esa droga que necesito para vivir, y temo y odio al Amo.
Esccheme y le juro por todo lo santo y lo blasfemo que
antes de que salga el sol el falso leproso estar en su
poder!
Pude ver que, a pesar suyo, Gordon estaba
impresionado.
Hable, rpido! dijo secamente.
Con todo, poda notar an su incredulidad y un
sentimiento de inutilidad me invadi.
Si no va a ayudarme dije, djeme marchar y,
como sea, hallar un modo de llegar hasta el Amo y
matarle. Me queda poco tiempo..., tengo las horas contadas
y an he de cumplir mi venganza.
Djeme or su plan, y hable deprisa respondi
Gordon.
Es bastante sencillo. Volver al cubil del Amo y le
dir que he hecho lo que me haba encargado. Usted debe
seguirme de cerca con sus hombres y mientras que yo
mantengo ocupado el Amo con esa conversacin, rodee la
casa. Luego, a mi seal, irrumpa en ella, mtelo o cjalo
prisionero.

Gordon frunci el ceo.


Dnde se halla esa casa?
El almacn de la parte trasera de Yun Shatu ha sido
convertido en un autntico palacio oriental.
El almacn! exclam. Cmo es posible? En
un primer momento pens en eso, pero lo hice examinar
cuidadosamente desde el exterior. Las ventanas estn
tapiadas y las araas han tejido sus telaraas en ellas. Las
puertas estn condenadas con clavos por fuera y los sellos
que indican que el almacn est abandonado como siempre
no han sido forzados ni manipulados en modo alguno.
Entraron por un tnel contest yo. El Templo
de los Sueos est directamente conectado con el almacn.
He cruzado la calle que hay entre los dos edificios
dijo Gordon, y las puertas del almacn que dan a ella
estn, como ya he dicho, selladas con clavos desde el
exterior, igual que las dejaron los propietarios.
Aparentemente, no hay salida trasera de ninguna clase
desde el Templo de los Sueos.
Un tnel conecta los edificios, con una puerta en el
cuarto trasero de Yun Shatu y la otra en la sala del dolo del
almacn.
He estado en el cuarto trasero de Yun Shatu y no
hall tal puerta.
La mesa est colocada encima. Se fij en la gran
mesa en el centro del cuarto? Si la hubiese hecho girar, la

puerta secreta se habra abierto en el suelo. Ahora, veamos


mi plan: yo entrar en el Templo de los Sueos y me
enfrentar al Amo en la sala del dolo. Usted tendr
hombres secretamente apostados delante del almacn y en
la otra calle, delante del Templo de los Sueos. El edificio
de Yun Shatu, como sabe, est enfrente del muelle, en tanto
que el almacn, encarado en direccin opuesta, da a una
callejuela que corre paralela al ro. A mi seal, deje que los
hombres de la calle irrumpan en la parte delantera del
almacn, en tanto que, simultneamente, los que se hallan
delante de Yun Shatu deben invadir el Templo de los
Sueos. Que se dirijan hacia el cuarto trasero, disparando
sin piedad a cualquiera que intente detenerlos y, una vez
all, que abran la puerta secreta como le he explicado. No
habiendo, por lo que yo s, otra salida en el cubil del Amo,
l y sus servidores intentarn huir, forzosamente, por el
tnel. As, les cerraremos las dos nicas salidas.
Gordon medit esto en tanto que yo estudiaba su
rostro conteniendo el aliento.
Puede ser una trampa murmur, o un intento
de alejarme de sir Haldred, pero...
Contuve la respiracin.
Soy jugador por naturaleza dijo lentamente.
Voy a seguir lo que ustedes, los americanos, llaman un
palpito... Pero, si me est mintiendo, que Dios le ayude!
De un salto me puse en pie.

Gracias a Dios! Ahora, cheme una mano con este


disfraz, pues debo llevarlo cuando regrese al automvil que
me espera.
Entrecerr levemente los ojos mientras yo desplegaba
el horrendo disfraz y me preparaba para ponrmelo.
Esto muestra, como siempre, el sello de la mano
del amo. Le instruy, sin duda, para que dejase huellas de
sus manos, embutidas en esos horrendos guantes?
S, aunque no tengo ni idea de la razn.
Creo que yo s. El Amo es famoso por no dejar
pistas autnticas que indiquen sus crmenes. Un gran simio
huy de un zoolgico cercano esta tarde y eso me parece
demasiado obvio como para deberse a una simple cuestin
del azar, dado este disfraz. Habran acusado al mono de la
muerte de sir Haldred.
No tuve dificultad en vestirme el disfraz y la ilusin
de realidad as creada era tan perfecta que me arranc un
estremecimiento cuando me vi en el espejo.
Ahora son las dos dijo Gordon. Teniendo en
cuenta el tiempo que tardar en volver a Limehouse y el
que tardar yo en dar las instrucciones a mis hombres, le
prometo que a las cuatro y media la casa estar bien
rodeada. Deme un poco de ventaja, espere aqu hasta que yo
haya salido de la mansin, para que pueda llegar, al menos,
al mismo tiempo que usted.
Bien! Impulsivamente, le estrech la mano.

Habr all, sin duda, una muchacha que no est implicada en


modo alguno con las maldades diablicas del Amo, y es
slo una vctima de las circunstancias, como lo he sido yo.
Trtela con gentileza.
As se har. Qu seal debo aguardar?
No tengo posibilidad de hacerle ninguna seal y
dudo mucho de que cualquier ruido dentro de la casa se
pudiese or en la calle. Que sus hombres entren al dar las
cinco.
Me di la vuelta dispuesto a irme.
He entendido que le aguarda un hombre en un
coche. Es posible que sospeche algo?
Tengo un modo de descubrirlo y, si sospecha
repliqu con dureza, volver solo al Templo de los
Sueos.

11. LAS CUATRO TREINTA Y CUATRO


Dudando, soando cosas que
Jams antes mortal alguno os soar.

La puerta se cerr silenciosamente a mis espaldas, el


oscuro casern ms imponente que nunca. Cruc a la
carrera el jardn, agazapado, una figura tan grotesca y
espantosa que no tuve duda alguna de que si me vean sera
tomado por un mono gigantesco y no por un hombre. Tan
hbilmente haba sido concebido el plan del Amo!
Trep el muro y me dej caer al suelo, abrindome
paso a travs de la oscuridad y la llovizna hasta el grupo de
rboles que ocultaban el automvil.
El conductor negro era visible en el asiento delantero.
Yo jadeaba y trat, por todos los modos, de simular las
reacciones de un hombre que acababa de cometer un
asesinato a sangre fra y huye de la escena de su crimen.
No oy nada, ningn ruido, algn grito? sise,
cogindole del brazo.
Ningn ruido, salvo un leve choque cuando entr
me contest l. Hizo un buen trabajo, nadie que pasase
por el camino podra haber sospechado nada.

Ha estado todo el tiempo en el coche? pregunt.


Cuando me contest que s, le cog del tobillo y pas
la mano por las suelas de su calzado; estaba perfectamente
seco, al igual que la pernera del pantaln. Satisfecho, me
instal en el asiento trasero. Si hubiese pisado el suelo, el
zapato y la tela mojados lo habran delatado.
Le orden que no pusiese en marcha el motor hasta
que me hubiese quitado la piel de mono, y despus nos
lanzamos a travs de la noche y yo empec a ser presa de la
duda y la incertidumbre. Por qu iba Gordon a fiarse de la
palabra de un extrao, un antiguo aliado del Amo? No
desdeara acaso mi historia como los delirios de un adicto
enloquecido por la droga, o como una mentira destinada a
llevarle a una trampa o a hacerle cometer un error? Y, con
todo, si no me haba credo, por qu me haba dejado ir?
No poda sino confiar en l. De cualquier modo, lo
que Gordon hiciese o dejase de hacer no poda afectar
demasiado a mi destino final, aunque Zuleika me hubiese
aprovisionado de algo que no hara sino alargar el nmero
de mis das. Mis pensamientos se centraron en ella y, ms
que mi esperanza de vengarme de Kathulos, era la
esperanza de que Gordon fuese capaz de salvarla de la
garras del demonio lo que me sostena. De cualquier modo,
pens, si Gordon me fallaba, segua contando con mis
manos y, si poda aferrar con ellas el huesudo cuerpo del
Rostro de Calavera...

De pronto, me hall pensando en Yussef Al y sus


extraas palabras, cuya importancia venan ahora a mi
memoria, El Amo me la ha prometido en los das del
imperio!
Los das del imperio, qu poda significar eso?
El automvil fren por fin ante el edificio que
ocultaba el Templo del Silencio, ahora oscuro y callado. El
viaje me haba parecido interminable y, antes de bajar, mir
hacia el reloj situado en el salpicadero del coche. El
corazn me dio un salto, eran las cuatro y treinta y cuatro y,
a menos que mis ojos me engaasen, vi un movimiento en
las sombras al otro lado de la calle, fuera del alcance de los
faroles. A estas horas de la noche slo poda tener dos
significados: algn esbirro del Amo aguardando mi regreso
o, de lo contrario, Gordon haba cumplido su palabra. El
negro se march con el coche y yo abr la puerta, cruc el
abandonado bar y entr en la sala del opio. Los camastros y
el suelo estaban sembrados de soadores, pues lugares
como ste no saben nada del da o de la noche tal y como
los conocen la gente normal, pero todos yacan sumidos en
el estupor.
Las luces, entre el humo y el silencio, destellaban
como una neblina sobre toda la escena.

12. AL DAR LAS CINCO


Vio las colosales huellas de la muerte
Y muchas figuras fatdicas.
Chesterton

Haba dos muchachos chinos acuclillados ante el


fuego, mirndome sin pestaear mientras yo me abra paso
entre los cuerpos recostados y me diriga hacia la puerta
trasera. Por primera vez atraves en solitario el corredor y
tuve tiempo suficiente para interrogarme de nuevo sobre el
contenido de los extraos cofres que se alineaban a lo
largo de las paredes.
Cuatro golpes en el suelo y, un instante despus,
estaba en la sala del dolo. Lanc un respingo de sorpresa,
el hecho de que al otro lado de una mesa estuviese sentado
Kathulos, en todo su horror, no fue la causa de mi
exclamacin. Excepto por la mesa, la silla en la que estaba
sentado el Rostro de Calavera y el altar, ahora sin incienso
que lo velase, la sala estaba totalmente vaca! Los feos
muros desnudos del almacn se ofrecieron a mi vista, en
vez de los costosos tapices a los que haba llegado a
habituarme. Las palmeras, el dolo, el biombo lacado...,

todo haba desaparecido.


Ah, seor Costigan, sin duda se hace usted
preguntas. La muerta voz del Amo se inmiscuy en mis
pensamientos. Sus ojos de serpiente brillaban de un modo
maligno. Los dedos largos y amarillentos se entrelazaban
sobre la mesa con un movimiento sinuoso.
Me crey un idiota confiado, sin duda! dijo de
pronto. Acaso pensaste que no te hara seguir?
Estpido! Yussef Al te pisaba los talones a cada instante!
Permanec un momento mudo e inmvil, como helado
por el impacto de esas palabras en mi mente; luego, cuando
me di cuenta de lo que significaban, me lanc hacia
adelante con un rugido. En el mismo instante, antes de que
mis tensos dedos pudiesen cerrarse sobre el horror que se
mofaba de m al otro extremo de la mesa, irrumpieron
hombres procedentes de todas direcciones. Gir en
redondo y, con la claridad del odio, distingu entre el
remolino de rostros salvajes el de Yussef Al, y mi puo
derecho se estrell en su sien con el impulso de hasta el
ltimo gramo de fortaleza que posea. Mientras caa,
Hassim me golpe, hacindome caer de rodillas, y un chino
me arroj una red sobre los hombros. Logr ponerme en
pie, rompiendo las resistentes fibras como si fuesen hilos
y entonces un garrote blandido por Ganra Singh me dej
tendido en el suelo, aturdido y sangrando.
Manos delgadas y musculosas me apresaron,

atndome con cuerdas que me mordan cruelmente la


carne. Emergiendo de las nieblas de la semiinconsciencia,
me hall yaciendo en el altar, con un Kathulos enmascarado
que se alzaba sobre m como una macilenta torre de marfil.
Alrededor, en semicrculo, se hallaban Ganra Singh, Yar
Khan, Yun Shatu y algunos ms a los que conoca como
asiduos del Templo de los Sueos. Ms all de ellos, y el
verla me hiri el corazn, distingu a Zuleika agazapada en
el umbral, el rostro lvido y las manos apretadas contra las
mejillas, en una actitud de abyecto terror.
No confi plenamente en ti dijo Kathulos, con
voz sibilante, as que mand a Yussef Al para que te
siguiese. Lleg antes que t al grupo de rboles y,
siguindote al interior de la residencia, oy tu ms que
interesante conversacin con John Gordon, pues trep el
muro de la casa como un gato, agarrndose al alfizar de la
ventana! Tu conductor se retras a propsito para darle a
Yussef Al el tiempo suficiente para regresar. De todos
modos, ya haba decidido cambiar de residencia. Mis
posesiones estn ya en camino hacia otra casa, y tan pronto
como nos hayamos librado del traidor..., t!, tambin
nosotros partiremos, dejando una pequea sorpresa para tu
amigo Gordon cuando llegue a las cinco y media.
Mi corazn salt repentinamente esperanzado. Yussef
Al haba entendido mal y Kathulos permaneca aqu,
falsamente seguro, en tanto que la fuerza de detectives de

Londres ya haba rodeado silenciosamente la casa. Por


encima del hombro, vi cmo Zuleika abandonaba la puerta.
Mir
fijamente
a Kathulos, absolutamente
inconsciente de lo que deca. No faltaba mucho para las
cinco, si se entretena lo bastante... Y entonces me qued
helado al pronunciar una palabra el egipcio y avanzar Li
Kung, un chino flaco y cadavrico, desde el silencioso
semicrculo, sacando de su manga una daga larga y delgada.
Busqu con la mirada el reloj que segua en la mesa y
desfallec. An faltaban diez minutos para las cinco. Mi
muerte no importaba tanto, dado que, sencillamente, se
haba apresurado lo inevitable, pero en mi mente pude ver a
Kathulos y sus asesinos huyendo mientras la polica
aguardaba a que diesen las cinco.
Rostro de Calavera se detuvo de golpe y permaneci
inmvil, como escuchando. Creo que su increble intuicin
le advirti del peligro. Le dirigi una seca retahla de
rdenes a Li Kung y el chino se lanz hacia adelante, la
daga levantada sobre mi pecho.
De pronto, el aire se sobrecarg de tensin y
movimiento. La afilada punta de la daga se cerna sobre
m..., y, alto y claro, se oy el sonido de un silbato de la
polica y, casi inmediatamente, un estruendo terrorfico
desde la parte delantera del almacn!
Kathulos se movi frenticamente. Siseando rdenes
como un gato enfurecido, se lanz hacia la puerta oculta y

los dems le siguieron. Las cosas sucedieron con la


celeridad de una pesadilla. Li Kung haba seguido a los
otros, pero Kathulos le lanz una orden por encima del
hombro y el chino gir en redondo para lanzarse a la
carrera hacia el altar donde yo segua tendido, la daga en
alto, el rostro lleno de desesperacin.
Un grito son por encima del clamor y, mientras yo
me retorca desesperadamente para evitar la daga que caa
sobre m, distingu fugazmente cmo Kathulos se llevaba a
Zuleika por la fuerza. Entonces, con un esfuerzo frentico,
ca del altar justo cuando la daga de Li Kung, arandome el
pecho, se hunda unos centmetros en la superficie llena de
manchas oscuras, donde qued vibrando.
Haba cado al lado del muro y no poda ver lo que
estaba ocurriendo en la sala, pero me pareci que, a lo
lejos, podan orse los dbiles y espantosos gritos de
muchos hombres. Entonces Li Kung logr desclavar la daga
del altar y salt, como un tigre, por encima de ste.
Simultneamente, un revlver dispar desde el umbral, el
chino dio una voltereta, la daga escapando de su mano y se
derrumb en el suelo.
Gordon lleg corriendo desde el umbral donde, unos
instantes antes, haba estado Zuleika, la pistola an
humeante en ristre. Le seguan tres hombres enrgicos y de
fuertes rasgos que vestan de paisano. Cort mis ataduras y
me puso en pie.

Rpido! Adonde se han ido?


Salvo por la presencia de Gordon y sus hombres, y la
ma, la sala estaba vaca, aunque en el suelo haba dos
cadveres.
Encontr la puerta secreta y, tras unos segundos de
bsqueda, localic la palanca de apertura. Con los
revlveres desenfundados, los hombres se agruparon a mi
alrededor y lanzaron miradas nerviosas hacia la negra
escalera. Ni un sonido llegaba desde la oscuridad.
Esto es increble! musit Gordon. Supongo
que el Amo y sus sirvientes siguieron este camino cuando
abandonaron el edificio, ya que ahora no estn aqu, y Leary
y sus hombres tendran que haberles detenido o en el tnel
o en el cuarto trasero de Yun Shatu. De cualquier modo,
pase lo que pase, deberan haberse comunicado con
nosotros ya.
Cuidado, seor! exclam de pronto uno de los
hombres.
Gordon, profiriendo un insulto, us la culata de su
arma para aplastar a una enorme serpiente que se haba
arrastrado silenciosamente hasta nosotros por los peldaos
desde la oscuridad inferior.
Veamos esto dijo, incorporndose de nuevo.
Mas antes de que pudiese pisar el primer peldao, le
detuve; pues, poco a poco, empezaba a entender
confusamente lo que haba ocurrido, empezaba a entender

el silencio en el tnel, la ausencia de los detectives, los


gritos que haba odo unos minutos antes mientras yaca en
el altar. Examinando la palanca que abra la puerta, hall
otra, ms pequea, y empec a creer que conoca el
contenido de los misteriosos cofres del tnel.
Gordon dije, la voz ronca, tiene una linterna?
Uno de los hombres sac una muy potente.
Dirija la luz hacia el tnel pero, si aprecia su vida,
no ponga el pie en esos peldaos.
El rayo de luz cort las sombras, iluminando el tnel,
delineando una escena que no abandonar mi cerebro
mientras viva. En el suelo del tnel, entre los cofres que
ahora aparecan abiertos, yacan dos hombres que haban
sido miembros del ms selecto servicio secreto de la
polica londinense. Los miembros retorcidos y el rostro
horrendamente distorsionado, all yacan y, por encima de
ellos, casi cubrindolos, se enroscaban docenas de
espantosos reptiles, cuyas escamas relucan con mil
colores.
El reloj dio las cinco.

13. EL MENDIGO CIEGO QUE TENA


COCHE
Pareca un mendigo como hay muchos
Buscando unas migajas y cerveza
Chesterton

El alba, gris y fra, empezaba a insinuarse sobre el ro


mientras nosotros entramos en el abandonado bar del
Templo de los Sueos. Gordon estaba interrogando a los
dos hombres que haban permanecido de guardia en el
exterior del edificio en tanto que sus infortunados
compaeros
Seor, tan pronto como omos el silbato, Leary y
Murken entraron corriendo en el bar y penetraron en la sala
del opio, mientras que nosotros esperbamos aqu en la
puerta del bar, segn sus rdenes. En ese mismo instante,
varios drogadictos harapientos salieron dando tumbos y los
cogimos. Pero no sali nadie ms y no omos nada de
Leary y Murken; as que nos limitamos a esperar aqu hasta
que usted lleg.
No vieron a un negro gigantesco, o al chino, Yun
Shatu?

No, seor. Un poco despus llegaron los


patrulleros y dispusimos un cordn de vigilancia alrededor
de la casa, pero no vimos a nadie.
Gordon se encogi de hombros; unas cuantas
preguntas rutinarias le haban asegurado que los cautivos
eran adictos inofensivos, y los haba dejado marchar.
Estn seguros de que no sali nadie ms?
S, seor..., no, espere un momento. Un viejo
mendigo, ciego, sali, lleno de suciedad y vestido con
harapos, con una chica igualmente harapienta guindole. Le
detuvimos un instante pero no mucho..., ese pobre
desgraciado era inofensivo.
S? Gordon dio un respingo. Qu camino
sigui?
La chica le gui por la calle hasta la siguiente
manzana y entonces se detuvo un automvil, ellos entraron
y se marcharon, seor. Gordon le mir fijamente.
La estupidez del detective londinense se ha
convertido justamente en un chiste internacional dijo,
sarcstico. Sin duda, no se les ocurri que hubiese algo
de extrao en el hecho de que un mendigo de Limehouse se
fuese en su propio coche.
Y luego, despidiendo con un gesto impaciente a sus
hombres, que intentaban decir algo ms que los disculpase,
se volvi hacia m y pude ver el cansancio dibujado en las
cuencas de sus ojos.

Seor Costigan, si sube a mi apartamento quiz


podamos aclarar algunas cosas.

14. EL IMPERIO NEGRO


Oh, las nuevas lanzas mojadas en la sangre vital
mientras la mujer gritaba en vano!
Oh, los das que precedieron a los ingleses!
Cundo volvern esos das?
Mundy

Gordon encendi una cerilla y, distrado, dej que se


consumiera entre sus dedos. Su cigarrillo turco colgaba,
an sin encender, entre sus dedos.
Es la conclusin ms lgica a la que podemos llegar
es que el eslabn dbil en nuestra cadena era la falta de
hombres deca. Pero, maldita sea!, no se puede poner
en pie de guerra a todo un ejrcito a las dos de la
madrugada, ni siquiera con la ayuda de Scotland Yard. Fui a
Limehouse, di rdenes para que los patrulleros me
siguieran tan pronto como pudiesen, formando un cordn
de vigilancia alrededor de la casa.
Llegaron demasiado tarde para evitar que los
sirvientes del Amo se escabullesen por las puertas laterales
y las ventanas, sin duda, y les fue fcil arreglrselas con
slo Finnegan y Hansen para vigilar la parte delantera del

edificio. De todos modos, llegaron a tiempo para evitar que


el Amo en persona huyese de ese modo; sin duda, se
retras para ponerse su disfraz y, de ese modo, poder huir.
Le debe su huida a su osada, su astucia y el descuido de
Finnegan y Hansen. La muchacha que le acompaaba...
Era Zuleika, sin duda le contest lleno de
inquietud, preguntndome de nuevo qu era lo que la ataba
al hechicero egipcio.
Usted le debe la vida dijo secamente Gordon,
encendiendo otra cerilla. Estbamos entre las sombras,
delante del almacn, esperando que diese la hora y, por
supuesto, ignorantes de lo que suceda dentro de la casa,
cuando una muchacha apareci en una de las ventanas con
rejas y nos pidi, por el amor de Dios, que hicisemos
algo, pues estaban asesinando a un hombre. As pues,
irrumpimos de inmediato. Sin embargo, cuando entramos
no la vimos por ninguna parte.
Sin duda, regres a la sala musit, y el Amo la
oblig a acompaarle. Quiera Dios que no sepa nada de su
engao.
No s dijo Gordon, dejando caer la cerilla
calcinada, si adivin nuestra verdadera identidad o si,
sencillamente, hizo esa llamada por desesperacin.
De todos modos, la cuestin principal es que las
evidencias indican que, al or el silbato, Leary y Murken
invadieron el cubil de Yun Shatu por delante en el mismo

instante en que yo y otros tres hombres atacbamos la parte


delantera del almacn. Dado que tardamos algunos
segundos en derribar la puerta, es lgico suponer que
descubrieron la puerta secreta y entraron en el tnel antes
de que nosotros lo hicisemos en el almacn.
E1 Amo, conociendo de antemano nuestros planes, y
sabiendo que de haber una invasin se realizara a travs del
tnel y teniendo listos los preparativos para tal
emergencia...
Un estremecimiento involuntario me recorri todo el
cuerpo.
...el Amo hizo funcionar la palanca que abra los
cofres; los gritos que oy mientras yaca en el altar eran
los alaridos de la muerte de Leary y Murken. Luego,
dejando detrs al chino para que acabase con usted, el Amo
y los dems descendieron al tnel, por increble que
parezca, y se abrieron paso, sin sufrir dao alguno, entre las
serpientes, entrando en la casa de Yun Shatu y escapando,
desde all, tal y como he dicho antes.
Eso parece imposible. Por qu no les atacaron las
serpientes? Gordon encendi al fin su cigarrillo y dio unas
bocanadas antes de replicar.
Puede que los reptiles tuviesen toda su horrenda
atencin concentrada en los moribundos, o tambin... En
otras ocasiones he tenido que enfrentarme a pruebas
indiscutibles del dominio que el Amo posee sobre bestias y

reptiles de las categoras ms primitivas o peligrosas. De


qu manera l y sus esclavos pasaron sin sufrir dao por
entre esos demonios escamosos debe seguir siendo, por
ahora, uno de los muchos misterios sin solventar
concernientes a ese extrao hombre.
Me remov inquieto en mi silla. Eso me llevaba al
propsito de aclarar las cosas que me haba llevado a las
ordenadas pero extraas habitaciones de Gordon.
An no me ha contado dije con cierta brusquedad
, quin es ese hombre y cul es su misin.
En cuanto a quin es, slo puedo decir que es
conocido con el nombre que usted le da: el Amo. Nunca le
he visto sin mscara, y no conozco su nombre autntico ni
su nacionalidad.
Ah puedo aclararle un poco las cosas le
interrump. Le he visto desenmascarado y he odo el
nombre que le dan sus esclavos.
Los ojos de Gordon parecieron arder y le vi inclinarse
hacia adelante.
Su nombre prosegu es Kathulos y dice ser
egipcio.
Kathulos! repiti Gordon. Y dice que
pretende ser egipcio. Tiene alguna razn para dudar de que
esa sea su nacionalidad?
Puede que sea de Egipto respond con lentitud,
pero, de algn modo, es distinto de cualquier humano que

yo haya visto o pueda llegar a ver. Puede que su avanzada


edad explique algunas de sus peculiaridades, pero hay
ciertas diferencias hereditarias que por mis estudios
antropolgicos s que han estado presentes desde el
nacimiento..., rasgos que seran anormales en cualquier
otro hombre pero que son perfectamente normales en
Kathulos. Admito que eso puede sonar paradjico pero,
para apreciar en su totalidad la horrible inhumanidad de ese
ser, tendra que haberlo visto en persona.
Gordon estuvo escuchndome atentamente mientras
yo trazaba con rapidez un retrato del egipcio tal y como le
recordaba..., y su apariencia estaba grabada indeleblemente
para siempre en mi cerebro. Cuando acab, l asinti.
Como le he dicho, nunca he visto a Kathulos
excepto disfrazado de mendigo, leproso o cosas
parecidas..., siempre cubierto casi totalmente de harapos.
Con todo, tambin a m me ha impresionado una extraa
diferencia en l, algo que no est presente en los dems
hombres.
Gordon se golpe rtmicamente la rodilla con los
dedos, costumbre que delataba su gran preocupacin por un
problema, sea del tipo que sea.
Me ha preguntado cul es la misin de ese hombre
empez a hablar lentamente. Le dir todo lo que s.
Mi posicin en el Gobierno ingls es nica y
bastante particular. Estoy a cargo de lo que podra

calificarse de un departamento nmada, una oficina creada


con el nico propsito de satisfacer mis necesidades
especiales. En tanto que oficial del servicio secreto
durante la guerra, convenc al Gobierno de la necesidad de
crear ese departamento y mi capacidad para ponerme al
frente.
Hace unos diecisiete meses fui enviado a Sudfrica
para investigar las razones de la intranquilidad que se ha
estado propagando entre los nativos del interior desde la
guerra mundial y que, en los ltimos tiempos, ha cobrado
proporciones alarmantes. All encontr por primera vez el
rastro de ese hombre, Kathulos. Descubr, de modo
bastante tortuoso, que frica era un caldero en el que
herva la rebelin, desde Marruecos a Ciudad del Cabo. El
viejo, viejo juramento haba sido pronunciado de nuevo: los
negros y los mahometanos, unidos, echaran al mar a los
hombres blancos.
Este pacto haba sido hecho antes pero siempre,
fuese como fuese, se haba roto. Ahora, sin embargo,
percib un gigantesco intelecto y un genio monstruoso
detrs del velo, un genio lo bastante poderoso como para
crear tal unin y sostenerla. Trabajando a partir de indicios
y pistas apenas susurradas, segu el rastro hasta el frica
central y Egipto. All, al fin, obtuve pruebas definitivas de
que exista tal hombre. Las murmuraciones hablaban de un
muerto viviente..., un hombre con el rostro de calavera.

Me enter de que ese hombre era el gran sacerdote de la


misteriosa sociedad del Escorpin, en frica del norte. Se
hablaba de l, al mismo tiempo, como Rostro de Calavera,
el Amo y el Escorpin.
Siguiendo el rastro que me proporcionaron
funcionarios sobornados y secretos de estado puestos al
descubierto, al fin le hall en Alejandra, donde le vi
fugazmente por primera vez en un tugurio del barrio
indgena, disfrazado de leproso. O con claridad cmo le
llamaban "poderoso Escorpin" los nativos. Pero se me
escap.
Entonces se desvanecieron todos los rastros; la pista
se borr por completo hasta que llegaron a m rumores de
extraos acontecimientos en Londres y regres a Inglaterra
para investigar una aparente filtracin en el Ministerio de
Guerra.
Como haba pensado, el Escorpin me precedi. Ese
hombre, cuya educacin y astucia superan a todo aquello
con lo que me he enfrentado hasta ahora, es sencillamente
el lder e instigador de un movimiento de alcance mundial,
como nunca antes se ha visto en este planeta. Planea, en
una palabra, exterminar la raza blanca!
Su meta definitiva es un imperio negro, con l como
emperador del mundo! Y con ese fin ha unido en una
monstruosa conspiracin a los negros, los cobrizos y los
amarillos.

Ahora entiendo lo que Yussef Al quera decir con


los das del imperio murmur.
Exactamente dijo Gordon, conteniendo a duras
penas su exaltacin. El poder de Kathulos es ilimitado e
imposible de adivinar. Sus tentculos se extienden como
los de un pulpo hasta los ms altos lugares de la
civilizacin y los ms lejanos rincones del mundo. Y su
arma bsica es la droga! Ha inundado Europa y, sin duda,
tambin Amrica con el opio y el hachs y, pese a todos los
esfuerzos, ha sido imposible descubrir la brecha en las
barreras a travs de las que llega la sustancia infernal. Con
ella atrae y esclaviza a hombres y mujeres.
Me ha hablado de hombres y mujeres de la
aristocracia que vio acudir al tugurio de Yun Shatu. Sin
duda eran adictos a la droga pues, tal como le he dicho, el
hbito acecha a las ms altas esferas, personas de
ocupantes puestos en el Gobierno que, sin duda, acudan a
conseguir la sustancia que anhelan dando a cambio secretos
de estado, informacin interior y la promesa de proteccin
para los crmenes del Amo.
Oh, no acta a tontas y a locas! Antes de que llegue
la oleada negra, estar preparado... si le permitimos salirse
con la suya, los gobiernos de los pases de raza blanca
sern hormigueros de corrupcin, los hombres blancos
ms fuertes estarn muertos. Los secretos de guerra de los
blancos sern suyos. Cuando llegue el momento, preveo un

levantamiento simultneo contra la supremaca blanca de


todas las razas de color, razas que, en la ltima guerra,
aprendieron el modo de luchar del hombre blanco y que,
conducidas por un hombre como Kathulos y armadas con
las mejores armas del blanco, sern casi invencibles.
Una corriente constante de rifles y municin ha
estado afluyendo al este de frica y no fue detenida hasta
que yo descubr su fuente. Hall que una slida firma
escocesa, digna de toda confianza, introduca de
contrabando esas armas entre los nativos, y hall ms an:
el director de esa firma era un esclavo del opio. Eso fue
bastante. Vi la mano de Kathulos en el asunto. El director
fue arrestado y se suicid en su celda... sa es slo una de
las muchas situaciones que requieren mi intervencin.
Igual pasa con el caso del mayor Fairlan Morley.
Como yo, l ocupaba un cargo de naturaleza muy flexible y
haba sido enviado al Transvaal para trabajar en el mismo
caso. Mand a Londres cierta cantidad de documentos
secretos para que fuesen puestos a buen recaudo. Llegaron
hace unas semanas y fueron guardados en la caja fuerte de
un banco. La carta que los acompaaba daba instrucciones
explcitas de que deban ser entregados nicamente al
mayor en persona cuando l fuese a buscarlos o, en caso de
que muriese, a m.
Tan pronto como supe que haba zarpado de frica,
mand hombres de confianza a Burdeos, donde pretenda

poner pie, por primera vez, en tierra europea. Aunque no


lograron salvar la vida del mayor, confirmaron su muerte
pues hallaron su cuerpo en una nave abandonada cuyo casco
estaba embarrancado en la playa. Se hicieron esfuerzos para
mantener secreto el asunto pero, fuese como fuese, se
filtr a los peridicos con el resultado...
Empiezo a entender por qu deba fingir que yo era
el desgraciado mayor le interrump.
Exacto. Con una barba falsa y el pelo negro teido
de rubio, se habra presentado en el banco, habra recibido
los documentos del banquero, el cual apenas conoca al
mayor Morley y era fcil engaarle, y los documentos
habran cado en las manos del Amo.
En cuanto al contenido de esos documentos, no
puedo hacer sino conjeturas pues las cosas han estado
ocurriendo con demasiada velocidad como para que me
fuese posible hacer una llamada y obtenerlos. Pero deben
referirse a temas estrechamente relacionados con las
actividades de Kathulos. Cmo lleg a enterarse de su
existencia y de las clusulas establecidas por la carta que
los acompaaba es algo de lo que no tengo ni idea pero,
como dije, Londres est plagado de espas suyos.
Buscando ms pistas, frecuent con asiduidad
Limehouse disfrazado tal y como me vio por primera vez.
Acud a menudo al Templo de los Sueos y, una vez, hasta
me las arregl para entrar en el cuarto trasero, pues

sospechaba la existencia de alguna especie de lugar de citas


en esa parte del edificio. La ausencia de todo tipo de salida
me sorprendi y no tuve tiempo de buscar puertas secretas
pues fui expulsado por ese negro gigantesco, Hassim, que
afortunadamente no sospech mi verdadera identidad. Me
di cuenta de que, muy a menudo, un leproso entraba o sala
del cubil de Yun Shatu y, finalmente, se me ocurri que, sin
duda alguna, ese supuesto leproso era el Escorpin en
persona.
La noche en que me descubri en el camastro, en la
sala del opio, haba acudido all sin tener ningn plan en
especial. Al ver que Kathulos se iba, me decid a
levantarme y seguirle, pero usted lo ech a perder.
Se acarici pensativamente el mentn y lanz un risa
algo amarga.
Fui campen de boxeo amateur en Oxford dijo,
pero ni Tom Cribb en persona podra haber evitado ese
golpe..., o haberlo encajado.
Lo lamento de verdad.
No hace falta que se disculpe. Me salv la vida
inmediatamente despus. Me hallaba aturdido, pero no lo
bastante como para no darme cuenta de que ese diablo
cobrizo, Yussef Al, arda en deseos de sacarme el corazn
a cuchilladas.
Cmo lleg a la residencia de sir Haldred Frentn?
Y por qu no bati el tugurio de Yun Shatu?

No hice que batieran el lugar porque saba que, de


un modo u otro, Kathulos sera avisado y nuestros
esfuerzos no daran ningn resultado. Me hallaba en casa de
sir Haldred esa noche porque me las he arreglado para
pasar con l al menos un rato cada noche desde que volvi
del Congo. Prevea que atentaran contra su vida desde el
momento en que supe, de sus propios labios, que estaba
preparando, a partir de los estudios que realiz durante su
viaje, un tratado sobre las sociedades secretas nativas del
oeste de frica. Hizo alusin a que las revelaciones que
contendra seran, como mnimo, sensacionales. Dado que
destruir a los hombres que podran ser capaces de alertar al
mundo occidental sobre el peligro que corre obra,
obviamente, a favor de Kathulos, supe que sir Haldred era
un hombre marcado. La verdad es que hubo dos claros
atentados contra su vida durante el viaje que hizo desde el
interior de frica hacia la costa. As que puse a hombres de
confianza para que lo vigilasen que, incluso ahora, lo siguen
haciendo.
Haciendo una ronda por la casa, a oscuras, o el ruido
producido por su entrada y, advirtiendo a mis hombres, fui
a interceptarle. En el momento de nuestra conversacin, sir
Haldred estaba sentado en su estudio, con las luces
apagadas, con un hombre de Scotland Yard a cada lado, el
arma desenfundada. Sin duda, esa vigilancia es la
responsable de que fracasase el plan que haba llevado a

Yussef Al hasta all.


Tras una pequea pausa, prosigui:
Pese a usted mismo, algo en su modo de actuar me
convenci. Admitir que tuve algunos momentos de duda
mientras aguardaba en la oscuridad, antes del amanecer, en
el exterior del almacn.
De pronto, Gordon se puso en pie y, acercndose a
una caja fuerte que haba en un rincn del cuarto, sac de
ella un grueso sobre.
Aunque Kathulos prcticamente me ha dado jaque
en cada uno de mis movimientos dijo, no me he
quedado de brazos cruzados. He tomado nota de los que
frecuentaban el tugurio de Yun Shatu, he compilado una
lista parcial de los hombres de ms confianza del egipcio,
con sus descripciones. Lo que me ha contado me ha
permitido completar esa lista. Como sabemos, sus esbirros
se hallan esparcidos por todo el mundo y, posiblemente,
hay centenares de ellos aqu, en Londres. Con todo, esta
lista es de los que creo que pertenecen a su crculo ms
ntimo y que se hallan ahora con l, en Inglaterra. l mismo
le dijo que muy pocos, incluso entre sus seguidores, le han
visto alguna vez sin mscara.
Revisamos juntos la lista, que contena los siguientes
nombres: Yun Shatu, chino, de Hong-Kong, sospechoso
de contrabando de opio, guardin del Templo de los
Sueos, residente en Limehouse durante siete aos.

Hassim, ex jefe senegals, buscado en el Congo francs


por asesinato. Santiago, negro, huido de Hait bajo
sospecha de atrocidades como adorador del vud. Yar
Khan, afridi, sin datos. Yussef Al, moro, tratante de
esclavos en Marruecos, sospechoso de ser espa alemn
durante la guerra mundial, instigador de la rebelin de los
fellahin en el Nilo superior. Ganra Singh, Labore, India,
sikh, contrabandista de armas en Afganistn, tom parte
activa en los tumultos de Lahore y Delhi, sospechoso de
asesinato en dos ocasiones, hombre muy peligroso.
Stephen Costigan, americano, residente en Inglaterra desde
la guerra, adicto al opio, hombre de notable fuerza. Li
Kung, del norte de China, traficante de opio.
Haba lneas que subrayaban de modo significativo
tres nombres: el mo, el de Li Kung y el de Yussef Al. No
haba nada escrito junto al mo, pero siguiendo al de Li
Kung, garabateado apresuradamente en la descuidada
escritura de Gordon, se poda leer lo siguiente: Muerto de
un tiro por John Gordon durante la incursin en el tugurio
de Yun Shatu. Y, siguiendo al nombre de Yussef Al:
Muerto por Stephen Costigan durante la incursin en el
tugurio de Yun Shatu.
Re, sin demasiados deseos de hacerlo. Con imperio
negro o sin l, Yussef Al nunca estrechara en sus brazos a
Zuleika, pues nunca haba llegado a levantarse del lugar
donde yo le haba derribado.

No s dijo Gordon sobriamente mientras plegaba


la lista y la guardaba en el sobre, qu poder tiene
Kathulos para unir a los negros y los amarillos y hacer que
le sirvan, para unir de ese modo a enemigos tan viejos
como el mundo. Entre sus seguidores hay hindes,
musulmanes y paganos. Y all, entre las nieblas del Este,
donde se hallan en accin fuerzas misteriosas y
gigantescas, esa unin est llegando a su cima, y su escala
es monstruosa.
Mir su reloj.
Son casi las diez. Sintase como en su casa, seor
Costigan, mientras yo visito Scotland Yard para ver si se ha
descubierto alguna pista en lo referente al nuevo cuartel
general de Kathulos. Creo que las redes estn empezando a
cerrarse sobre l y, con su ayuda, le prometo que
localizaremos a la banda, como mximo, en una semana.

15. LA MARCA DEL TULWAR


El mundo ahto yace junto
a su soolienta compaera
En la bien ordenada tierra;
pero los flacos lobos aguardan.
Mundy

Permanec sentado, solo, en las habitaciones de John


Gordon y me re sin ninguna alegra. Pese al estmulo del
elixir, la tensin de la noche anterior con su prdida de
sueo y sus agotadores acontecimientos, empezaba a
afectarme. Mi mente era un catico remolino en el que los
rostros de Gordon, Kathulos y Zuleika oscilaban con
cegadora rapidez. Toda la cantidad de informacin que
Gordon me haba dado pareca desordenada e incoherente.
Entre todas mis ideas, un hecho destacaba con gran
claridad. Deba descubrir el ltimo escondite del egipcio y
liberar a Zuleika de sus manos..., si es que an viva.
Una semana, haba dicho Gordon..., me re de nuevo,
una semana y no estara en condiciones de ayudar a nadie.
Haba descubierto la dosis adecuada de elixir que deba
usar..., conoca la cantidad mnima que requera mi

organismo... Y saba que, como mximo, el frasquito me


durara cuatro das. Cuatro das para recorrer los cubiles de
las ratas de Limehouse y el Barrio Chino, cuatro das en los
que encontrar, en algn lugar entre los laberintos del East
End, el cubil de Kathulos.
Arda de impaciencia por comenzar la bsqueda, pero
la naturaleza se rebel y, tras llegar vacilante hasta un divn,
ca en l e inmediatamente me qued dormido.
Alguien estaba sacudindome.
Despierte, seor Costigan!
Me sent, pestaeando. Ante m se hallaba Gordon
con el semblante preocupado.
Costigan, en esto anda metido el diablo! El
Escorpin ha vuelto a actuar!
De un salto me puse en pie, an medio dormido y
dndome cuenta slo a medias de lo que estaba oyendo. Me
ayud a ponerme el abrigo, me lanz el sombrero y luego,
su firme brazo medio empujndome, me hall fuera del
apartamento y bajando las escaleras. En las calles los
faroles estaban encendidos. Haba dormido un tiempo
increble.
Una vctima lgica! o que deca mi compaero
. Tendra que haberme notificado su llegada al instante!
No entiendo... empec a decir, medio aturdido.
Nos hallbamos en la esquina y Gordon llam a un
taxi, dando la direccin de un hotel pequeo y poco

ostentoso en un barrio de buena reputacin de la ciudad.


El barn Rokoff dijo secamente mientras el
coche se lanzaba por las calles a una velocidad temeraria,
un agente ruso conectado con el Ministerio de Guerra.
Regres de Mongolia ayer y, aparentemente, se escondi.
Sin duda, se haba enterado de algo vital concerniente al
lento despertar del Este. No se haba comunicado an con
nosotros y no tena idea de que se hallase en Inglaterra
hasta ahora.
Y se ha enterado...
El barn fue hallado en su cuarto, su cadver
mutilado espantosamente!
El respetable y convencional hotel que el desgraciado
barn haba escogido como escondite se hallaba levemente
alterado, pese a la discrecin impuesta por la polica. La
direccin haba intentado mantener oculto el asunto pero,
de algn modo, los huspedes se haban enterado de la
atrocidad y muchos estaban marchndose a toda prisa..., o
preparndose para hacerlo, ya que la polica planeaba
retenerlos a todos para la investigacin.
El cuarto del barn, que estaba en el ltimo piso, se
hallaba en un estado imposible de describir. Ni siquiera en
la Gran Guerra haba visto yo un desorden tan absoluto.
Nada haba sido tocado; todo segua exactamente igual
como lo haba encontrado la doncella una media hora antes.
Mesas y sillas yacan hechas pedazos en el suelo y los

muebles, el suelo y las paredes estaban salpicados de


sangre. El barn, que en vida haba sido un hombre alto y
musculoso, yaca en el medio de la habitacin, un
espectculo horrible. Le haban hendido el crneo a la
altura de la frente, de su axila izquierda parta una profunda
herida que le cruzaba las costillas y el brazo izquierdo
colgaba sostenido solamente por unas fibras de carne. El
rostro, fro y barbudo, mostraba una indescriptible
expresin de horror.
Debieron de usar algn tipo de arma pesada y curva
dijo Gordon, algo parecido a un sable, y el golpe debi
de ser de una fuerza terrorfica. Fjese, all un golpe fallido
ha dejado una seal de varias pulgadas de profundidad en el
marco de la ventana. Y all, en el grueso respaldo de esa
pesada silla, que ha sido hendida como si fuese un simple
panel de madera. Un sable, seguramente.
Un tulwar musit sobriamente. Acaso no
reconoce la obra del carnicero del Asia central? Yar Kahn
ha estado aqu.
El afgano! Por supuesto, lleg cruzando los tejados
y descendi hasta el alfizar de la ventana mediante una
cuerda con nudos atada a algo del tejado. A eso de la una y
treinta la doncella, que pasaba por el corredor, oy un
estruendo terrible en el cuarto del barn..., y un grito
repentino que ces de golpe con un espantoso gorgoteo,
apagado en seguida; ruido de fuertes golpes, curiosamente

ahogados, como los que podra causar una espada cuando se


hunde profundamente en la carne humana. Despus, todos
los sonidos cesaron de pronto.
Llam al director, intentaron abrir la puerta y,
hallndola cerrada y al no recibir respuesta a sus llamadas,
la abrieron con la llave maestra. Slo haba el cadver, pero
la ventana estaba abierta. Hay una extraa diferencia con el
procedimiento habitual de Kathulos. Le falta sutileza. A
menudo sus vctimas han parecido morir de causas
naturales. No lo entiendo demasiado.
No veo mucha diferencia en cuanto al resultado
final dije. Tal como estn las cosas, no se puede hacer
nada para atrapar al asesino.
Cierto dijo Gordon, con un fruncimiento del
ceo. Sabemos quien lo hizo pero no hay pruebas..., ni
una huella dactilar. Incluso si supisemos dnde se
esconde el afgano y lo arrestsemos, no podramos probar
nada, habra una decena de hombres dispuestos, con sus
juramentos, a proporcionarle una coartada. El barn volvi
ayer mismo. Probablemente Kathulos no supo de su llegada
hasta esta noche. Saba que por la maana Rokoff me hara
saber su presencia y me contara lo que haba descubierto
en el norte de Asia. El egipcio saba que deba golpear con
celeridad, y, faltndole tiempo para preparar una forma de
crimen ms segura y elaborada, mand al afridi con su
tulwar. No podemos hacer nada, al menos hasta no haber

descubierto el escondrijo del Escorpin; nunca sabremos


lo que descubri el barn en Mongolia, pero podemos estar
seguros de que tena relacin con los planes y aspiraciones
de Kathulos.
Bajamos por las escaleras y, otra vez en la calle, se
nos uni Han-sen, uno de los hombres de Scotland Yard.
Gordon sugiri que volvisemos andando a su apartamento
y yo agradec la oportunidad de que el fro aire nocturno
borrase de mi atormentado cerebro algunas de sus
telaraas.
Mientras andbamos por las calles desiertas, Gordon
lanz repentinamente una salvaje maldicin.
Estamos siguiendo un autntico laberinto que no
lleva a ninguna parte! Aqu, en el mismo corazn de una
metrpolis civilizada, el enemigo ms directo de esa
civilizacin comete crmenes de la ms repugnante
naturaleza y sigue libre! Somos como nios perdidos en la
noche, luchando contra un mal invisible..., teniendo que
vrnoslas con un demonio hecho persona, de cuya
verdadera identidad nada sabemos y sobre cuyas autnticas
ambiciones slo podemos hacer conjeturas.
Nunca hemos logrado arrestar a uno de los esbirros
de confianza del egipcio, y los escasos secuaces y
servidores suyos que hemos logrado hacer prisioneros han
muerto misteriosamente antes de que pudiesen contarnos
nada. Insisto: Qu extrao poder posee Kathulos para

dominar a esos hombres de credos y razas tan distintas?


Los hombres que se hallan con l en Londres son, por
supuesto, en su mayora, renegados, esclavos de la droga,
pero sus tentculos se extienden por todo el Este. Su
dominio es grande: el poder que hizo volver atrs a Li
Kung, el chino, para matarle a usted enfrentndose a una
muerte segura; el que envi a Yar Kahn, el musulmn, sobre
los tejados de Londres para cometer un crimen; el que
retiene a Zuleika, la circasiana, bajo sus invisibles lazos de
esclavitud.
Sabemos, por supuesto prosigui, tras un silencio
meditativo, que el Este posee sociedades secretas que se
hallan detrs y por encima de todo credo. Hay cultos en
frica y en el Oriente cuyo origen se remonta a Ofir y el
hundimiento de la Atlntida. Ese hombre debe ser una
potencia en alguna o, posiblemente, en todas esas
sociedades. Pero si, aparte de los judos, no conozco
ninguna raza oriental que no sea tan despreciada por las
otras razas orientales como la de los egipcios! Y, pese a
todo, aqu tenemos a un hombre, un egipcio segn l
mismo dice, controlando las vidas y los destinos de
musulmanes ortodoxos, hindes, sintostas y adoradores
del diablo. Es antinatural.
Ha odo alguna vez dijo, volvindose de pronto
hacia m, mencionar el ocano en conexin a Kathulos?
Nunca.

Hay una supersticin muy extendida en el norte de


frica, basada en una leyenda muy antigua, segn la cual el
gran lder de las razas de color saldr del mar! Y, una vez,
o hablar a un berebere del Escorpin como El Hijo del
Ocano.
Ese es un trmino respetuoso entre esa tribu, no?
S; pero sigo pensando en ello de vez en cuando.

16. LA MOMIA QUE REA


Riendo como las calaveras esparcidas que yacen
Tras las batallas perdidas, vueltas hacia el cielo,
Lanzando su eterna carcajada.
Chesterton

Una tienda abierta, a esas horas! indic Gordon


de pronto.
La niebla haba cado sobre Londres y, a lo largo de la
silenciosa calle que estbamos atravesando, los faroles
destellaban con el extrao halo rojizo caracterstico en
semejantes condiciones atmosfricas. El eco de nuestros
pasos resonaba lgubremente. Incluso en el corazn de una
gran ciudad hay siempre partes que parecen olvidadas y
abandonadas de todos. Esa calle era una de ellas. No haba
ni un polica a la vista.
La tienda que haba atrado la atencin de Gordon se
hallaba justo delante de nosotros, en la misma acera. No
haba ningn letrero encima de la puerta, tan slo una
especie de emblema que se pareca a un dragn. La luz sala
del umbral abierto y los pequeos escaparates que lo
flanqueaban. Dado que no se trataba de un caf ni de la

entrada a un hotel, nos entregamos a ociosas


especulaciones sobra la razn de que estuviese abierta a
esas horas. En cualquier otra circunstancia, supongo que
ninguno de los dos habra prestado atencin, pero nuestros
nervios se hallaban tan excitados que sospechbamos
instintivamente de todo lo que se saliese de lo corriente.
Entonces sucedi algo que se hallaba claramente fuera de
lo normal.
Un hombre muy alto y delgado, notablemente
encorvado de hombros, asom repentinamente de entre la
niebla delante nuestro, un poco ms all de la tienda. Slo
pude verle un instante..., tuve la impresin de una increble
delgadez, de ropas ajadas y arrugadas, de un sombrero alto
de seda calado hasta las cejas, de un rostro totalmente
oculto por una bufanda; luego dio la vuelta y entr en la
tienda. Un viento fro pareca susurrar en la calle,
retorciendo la niebla y dndole la forma de espectros
huidizos, pero el fro que me invadi era superior al del
viento.
Gordon! exclam, bajando la voz, muy excitado
, o mis sentidos ya no son dignos de confianza o
Kathulos en persona acaba de entrar en esa casa!
Los ojos de Gordon llamearon. Ahora estbamos muy
cerca de la tienda y, acelerando el paso hasta convertirlo en
una carrera, se lanz hacia la puerta, el detective y yo
pisndole los talones.

Un extrao surtido de mercancas se ofreci a


nuestras miradas. Las paredes estaban cubiertas de armas
antiguas y en el suelo haba montones de objetos curiosos,
dolos maores se codeaban con pebeteros chinos, y
recortndose oscuramente contra hileras de raras
alfombras orientales y chales latinos haba armaduras
medievales. El lugar era una tienda de antigedades. Nada
vimos de la figura que haba despertado nuestro inters.
Un viejo extraamente ataviado con un fez rojo, una
chaquetilla bordada y zapatillas turcas surgi de la parte
trasera de la tienda; pareca ser de origen levantino.
Desean algo, seores?
Tiene usted abierto hasta muy tarde dijo Gordon
con brusquedad, sus ojos recorriendo velozmente la tienda
en busca de algn escondite secreto que pudiese ocultar el
objeto de nuestra persecucin.
S, seor. Entre mis clientes se cuentan muchos
profesores excntricos y estudiantes de horario bastante
irregular. Los barcos que llegan de noche traen con
frecuencia piezas para m y, muy a menudo, tengo clientes
an ms tardos. Tengo abierto toda la noche, seor.
Slo estamos dando un vistazo replic Gordon,
dando la vuelta y aadiendo, en un aparte dirigido a Hansen
: Vaya a la parte trasera y detenga a quien intente salir
por ah.
Hansen asinti y se dirigi, como por casualidad,

hacia la parte trasera de la tienda. La puerta nos era


claramente visible, entre un panorama de muebles antiguos
y sucios tapices colgados de los muros para su exhibicin.
Habamos seguido al Escorpin, si es que era l, tan de
cerca que no crea que hubiese tenido tiempo de atravesar
toda la tienda y salir de ella sin que le hubisemos visto al
entrar, pues habamos tenido los ojos clavados en la puerta
trasera desde que entramos.
Gordon y yo vagamos entre las curiosidades,
sopesndolas y discutiendo sobre algunas, pero no tengo ni
la menor idea de cules eran. El levantino se haba sentado,
las piernas cruzadas, sobre una esterilla morisca cerca del
centro de la tienda y, aparentemente, nuestras
exploraciones no le merecan ms que un mnimo inters.
No tiene ningn sentido continuar con esta ficcin
me dijo Gordon, al cabo de un rato, hablando en voz baja
. Hemos mirado en todos los lugares en que poda estar
oculto el Escorpin. Voy a revelar quien soy y mi autoridad
y haremos registrar todo el edificio.
Justo cuando hablaba un camin se detuvo en el
exterior y dos fornidos negros entraron en la tienda. El
levantino pareca haber estado esperndoles, pues se limit
a sealarles la parte trasera de la tienda y ellos le
contestaron con un gruido de asentimiento.
Gordon y yo les observamos atentamente mientras se
dirigan hacia un enorme sarcfago que estaba apoyado

contra la pared, no muy lejos de la parte trasera. Lo bajaron


hasta dejarlo en el suelo y lo llevaron hasta la puerta,
transportndolo cuidadosamente entre los dos.
Alto! Gordon dio un paso adelante, levantando la
mano imperiosamente. Soy un agente de Scotland Yard
dijo rpidamente, y tengo autoridad para hacer lo que
crea oportuno. Bajen esa momia; nada saldr de esta tienda
hasta que no lo hayamos examinado concienzudamente.
Los negros obedecieron sin una palabra y mi amigo se
volvi hacia el levantino quien, aparentemente tranquilo y
sin dar siquiera muestras de inters, segua sentado
fumando un narguile turco.
Quin era ese hombre alto que entr justo antes de
nosotros, y adonde se ha ido?
Nadie entr antes que ustedes, seor. O, si alguien
lo hizo, como yo estaba en la parte trasera de la tienda, no
le vi. Ciertamente, seor, tienen libertad para registrar mi
tienda.
Y eso fue lo que hicimos, combinando la habilidad de
un experto del servicio secreto y de un ciudadano del bajo
mundo, en tanto que Hansen permaneca estoicamente en
su puesto; inmviles junto al sarcfago tallado, los dos
negros nos observaban sin expresin alguna y el levantino,
sentado como una esfinge sobre su esterilla, lanzaba
nubecillas de humo al aire. Toda la escena pareca
sumamente irreal.

Por ltimo, desconcertados, volvimos junto al


sarcfago, el cual era, ciertamente, lo bastante largo como
para esconder incluso a un hombre de la talla de Kathulos.
El objeto no pareca estar sellado como era lo usual, y
Gordon lo abri sin dificultad. Nuestros ojos contemplaron
una forma amorfa, cubierta totalmente de vendajes. Gordon
apart algunos y revel una pulgada o algo ms de un brazo
marchito, marronceo y de aspecto semejante al cuero. Se
estremeci involuntariamente al tocarlo, como hara un
hombre al contacto de un reptil o de alguna criatura
inhumanamente fra. Tomando de un estante cercano un
idolillo metlico, golpe con ste el trax y el brazo. Los
dos sonaron a objetos slidos, casi como si fuesen de
madera.
Gordon se encogi de hombros.
Muerto desde hace dos mil aos, como mnimo, y
supongo que no debo arriesgarme a destruir una momia
valiosa simplemente para probar lo que ya sabemos.
Volvi a cerrar el sarcfago.
Puede que la momia se haya deteriorado un poco,
incluso con una exposicin tan leve, pero espero que no
haya sido as.
Esto ltimo iba dirigido al levantino que se limit a
replicar con un gesto corts de la mano, en tanto que los
negros levantaban una vez ms el sarcfago y lo llevaban
hasta el camin, en el que lo cargaron y, un momento

despus, la momia, camin y negros se haban desvanecido


entre la niebla.
Gordon sigui husmeando en a tienda, pero yo
permanec inmvil, como aturdido, en mitad de ella.
Primero lo atribu a mi mente, catica, dominada por la
droga, pero haba tenido la sensacin de que a travs de los
vendajes del rostro de la momia unos grandes ojos haban
ardido clavados en los mos, unos ojos como charcos de
fuego amarillo, unos ojos que hendan mi alma y me
dejaban petrificado. Y cuando el sarcfago fue transportado
a travs de la puerta, haba sabido que la cosa que contena,
muerta slo Dios sabe hace cuantos siglos, se haba estado
riendo, de un modo horrendo y silencioso.

17. EL MUERTO DEL MAR


Gordon chup ferozmente su cigarrillo turco, mirando
abstrado, sin verle en realidad, a Hansen que estaba
sentado ante l.
Supongo que debemos apuntarnos otro fracaso. Ese
levantino, Kamonos, es evidentemente un secuaz del
egipcio y las paredes y los suelos de su tienda estn
probablemente cribados de paneles secretos y puertas
capaces de desorientar hasta a un mago.
Hansen contest algo pero yo no dije nada. Desde que
habamos vuelto al apartamento de Gordon, haba sido
consciente de una sensacin de extremada languidez y
torpeza que no poda ser explicada ni siquiera por mi
estado. Saba que mi organismo estaba lleno de elixir...,
pero mi mente pareca extraamente lenta y mi
entendimiento torpe, en contraste directo con el estado
medio de mi mente cuando estaba estimulada por la droga
infernal.
Este estado se estaba disipando con lentitud, como la
niebla que flota en la superficie de un lago, y yo senta
como si me estuviese despertando gradualmente de un
sueo largo y antinaturalmente profundo.
Dara lo que fuese por saber si Kamonos es en
verdad uno de los esclavos de Kathulos o si el Escorpin

logr huir a travs de alguna salida natural cuando nosotros


entrbamos deca Gordon.
Es cierto que Kamonos es su sirviente me
encontr diciendo de pronto con extrema lentitud, como si
buscase las palabras adecuadas. Cuando nos bamos, not
que su vista se clavaba en el escorpin que llevo trazado en
la mano. Entrecerr los ojos y, a punto de abandonar la
tienda, se las arregl para acercarse a m y susurrarme, a
toda prisa: Soho, cuarenta y ocho.
Gordon se puso en pie como un resorte bruscamente
liberado.
Increble! dijo secamente. Por qu no roe lo
cont de inmediato?
No lo s.
Mi amigo me observ con atencin.
Me di cuenta de que al volver de la tienda pareca un
hombre intoxicado dijo. Lo atribu a algn efecto
residual del opio. Pero no es as. Kathulos, sin duda, es un
magistral discpulo de Mesmer, su poder sobre los reptiles
venenosos lo demuestra, y estoy empezando a creer que es
la autntica fuente de su poder sobre los seres humanos.
De algn modo, el Amo le cogi desprevenido en esa
tienda y logr un dominio parcial sobre su mente. No s
desde qu escondrijo envi sus ondas mentales para
trastornarle el cerebro, pero estoy seguro de que Kathulos
se hallaba en algn lugar en esa tienda.

Lo estaba. Estaba en el sarcfago.


El sarcfago! exclam Gordon, con cierta
impaciencia. Eso es imposible! La momia lo llenaba por
completo y ni un hombre tan delgado como el Amo podra
haber tenido espacio suficiente.
Me encog de hombros, incapaz de discutir su
argumento pero, de algn modo extrao, estaba seguro de
la veracidad de lo que haba dicho.
Kamonos
prosigui
Gordon no
es,
indudablemente, miembro del crculo ntimo y no sabe
nada de su cambio de lealtades. Viendo la marca del
escorpin supuso, sin duda, que era usted un espa del Amo.
Puede que todo eso sea una trampa, pero tengo la
impresin de que ese hombre era sincero. El nmero
cuarenta y ocho del Soho debe de ser el nuevo punto de
encuentro del Escorpin.
Tambin yo presenta que Gordon estaba en lo cierto,
aunque en mi fuero interno anidaba la sospecha.
Anoche recog los documentos del mayor Morley
prosigui, y los estudi mientras usted dorma. En su
mayor parte corroboraban lo que ya saba..., hacan hincapi
en el nerviosismo de los nativos y repetan la teora de que
detrs de todo se hallaba un genio portentoso y nico. Pero
haba algo que me interes muchsimo y que pienso que
tambin le interesar.
Sac de su caja fuerte un manuscrito con la letra

apretada y precisa del infortunado mayor y, con una voz


monocorde que poco traicionaba su intenso inters, me
ley el pesadillesco relato siguiente:
Considero que vale la pena dejar por escrito este
asunto..., en cuanto a si tiene alguna relacin con el caso
que me ocupa, los hechos posteriores lo demostrarn. En
Alejandra, donde pas varias semanas buscando nuevas
pistas en lo concerniente a la identidad del hombre
conocido como el Escorpin, conoc, a travs de mi amigo
Ahmed Shah, al famoso egiptlogo profesor Ezra Schuyler,
de Nueva York. Me confirm lo que me haban declarado
varias personas no expertas acerca de la leyenda del
hombre del ocano. Este mito, transmitido de generacin
a generacin, se pierde en las ms densas nieblas de la
antigedad y, en pocas palabras, consiste en que algn da
surgir del mar un hombre que llevar al pueblo de Egipto a
la victoria sobre el resto de los pueblos. Esta leyenda se ha
extendido por todo el continente de modo que ahora todas
las razas negras consideran que hace referencia al
advenimiento de un emperador universal. El profesor
Schuyler me dio su opinin personal de que el mito
guardaba cierta relacin con la perdida Atlntida la cual,
mantiene l, se hallaba entre los continentes de frica y
Amrica del Sur y de cuyos habitantes eran tributarios los
antepasados de los egipcios. Las razones de tal relacin
son demasiado extensas y poco concretas como para

anotarlas aqu, pero en apoyo de su teora me narr una


historia extraa y fantstica. Dijo que un amigo ntimo
suyo, Von Lorfmon, de Alemania, una especie de
aventurero cientfico, ahora difunto, navegaba hace algunos
aos por las costas del Senegal con el propsito de
investigar y clasificar los raros especmenes de fauna
marina que se encuentran all. Usaba para tal labor un
pequeo mercante, con una tripulacin de moros, griegos y
negros.
Cuando llevaban unos das sin ver tierra, avistaron
algo que flotaba y dicho objeto, una vez recogido y subido a
bordo, result ser un sarcfago de la especie ms
curiosa. El profesor Schuyler me explic en qu aspectos
difera del estilo corriente egipcio, pero de su disertacin
ms bien tcnica saqu meramente la impresin de que se
trataba de un objeto de forma extraa en el que haba
tallados caracteres que no eran ni cuneiformes ni
jeroglficos. El sarcfago estaba recubierto de una gruesa
capa de laca que lo haca impermeable al agua y
absolutamente estanco, y Von Lorfmon tuvo considerables
dificultades para abrirlo. Sin embargo, se las arregl para
hacerlo sin estropear el sarcfago, revelando as una
momia de lo ms extraa. Schuyler dijo que nunca lleg a
ver ni la momia ni el sarcfago, pero que segn la
descripcin dada por el patrn griego que se hallaba
presente al abrirse el sarcfago, la momia difera tanto de

un hombre corriente como el sarcfago del tipo


convencional.
E1 examen demostr que el sujeto no haba sufrido
el proceso usual de momificacin. Todas sus partes se
hallaban tan intactas como en vida, pero el cuerpo entero se
haba encogido y endurecido hasta una consistencia cercana
a la de la madera. Estaba recubierto de vendajes que se
convirtieron en polvo, desvanecindose en el instante que
los toc el aire.
Von Lorfmon qued impresionado por el efecto que
esto tuvo sobre la tripulacin. Los griegos no demostraron
un inters superior a] normal en cualquier hombre, pero
los moros, y an ms los negros, parecieron volverse locos
a un tiempo! Mientras el sarcfago era izado a bordo, se
arrodillaron todos en la cubierta y prorrumpieron en una
especie de cntico de adoracin, y fue necesario usar la
fuerza para impedirles entrar en el camarote donde se
destap la momia. Hubo varias peleas entre ellos y los
griegos de la tripulacin, y el patrn y Von Lorfmon
creyeron mejor poner rumbo al puerto ms prximo a toda
prisa. El patrn lo atribuy a la aversin natural que sienten
todos los hombres de mar ante un cadver a bordo, pero
Von Lorfmon pareci notar en ello un significado ms
profundo.
Atracaron en Lagos y esa misma noche Von Lorfmon
fue asesinado en su camarote y la momia y su sarcfago se

desvanecieron. Todos los marineros negros y moros


desertaron esa misma noche del navo. Schuyler dijo (y
aqu el asunto cobraba un aspecto ms siniestro y
misterioso) que inmediatamente despus ese difuso
malestar entre los nativos empez a crecer y cobrar forma
tangible; lo relacionaba, de algn modo, con la vieja
leyenda.
Asimismo, un aura de misterio rodeaba la muerte de
Von Lorfmon. Se haba llevado la momia a su camarote y,
previendo un ataque de la fanatizada tripulacin, haba
cerrado y atrancado cuidadosamente la puerta y los ojos de
buey. El patrn, hombre digno de confianza, jur que era
virtualmente imposible entrar desde el exterior. Y las
seales existentes indicaban que los cerrojos haban sido
abiertos desde el interior. Al cientfico lo mataron con una
daga que formaba parte de su coleccin y que fue hallada en
su pecho.
Como he dicho, inmediatamente despus el caldero
africano empez a hervir. Schuyler dijo que en su opinin
los nativos consideraban que la vieja profeca se haba
cumplido. La momia era el hombre del mar.
Schuyler opinaba que todo era obra de los atlantes y
que el hombre del sarcfago era un nativo de la perdida
Atlntida. Cmo lleg a la superficie el sarcfago a travs
de las incalculables brazas de agua que cubren la tierra
olvidada, es algo sobre lo que no se aventur a ofrecer

teora alguna. Est seguro de que en algn lugar, en los


laberintos plagados de espectros de las junglas africanas, la
momia ha sido entronizada como dios y que, inspirados por
esa cosa muerta, los guerreros negros se estn reuniendo
para una colosal matanza. Cree, tambin, que algn astuto
musulmn est impulsando directamente la temida
rebelin.
Gordon dej de leer y me mir.
Las momias parecen tejer una extraa danza a travs
de la urdimbre del relato dijo. El cientfico alemn
tom varias fotos de la momia con su cmara, y fue
despus de verlas (ya que, extraamente, no fueron robadas
junto con el objeto) cuando el mayor Morley empez a
creerse cercano a algn monstruoso descubrimiento. Su
diario refleja su estado mental y se hace incoherente..., su
condicin pareca estarse acercando a la locura. Qu
descubri para perder de tal modo el equilibrio? Supone
acaso que los hechizos mesmricos de Kathulos fueron
usados contra l?
Esas fotos... empec a decir.
Cayeron en manos de Schuyler y l le entreg una a
Morley. La encontr entre el manuscrito.
Me alarg la foto, mientras me observaba
atentamente. La mir, me puse en pie vacilante y me serv
una copa de vino.
No es un dolo muerto en una choza de vud dije,

la voz temblorosa, sino un monstruo animado por una


vida temible, recorriendo el mundo en busca de vctimas.
Morley vio al Amo..., por eso su mente se hizo pedazos.
Gordon, como que estoy vivo que ese rostro es el de
Kathulos!
Gordon se me qued mirando, sin habla.
La mano del Amo, Gordon y me re.
Cierta ttrica alegra hendi las nieblas de mi terror
ante la imagen de aquel ingls de nervios acerados que se
haba quedado mudo, indudablemente por primera vez en su
vida.
Se humedeci los labios y, con una voz que a duras
penas era reconocible, dijo:
Entonces, Costigan, en nombre de Dios, nada es
seguro o estable, y la humanidad se tambalea al borde de
abismos indecibles de horror sin nombre. Si ese monstruo
muerto descubierto por Von Lorfmon es en verdad el
Escorpin, devuelto a la vida de algn modo espantoso,
qu pueden contra l los esfuerzos de los mortales?
La momia en la tienda de Kamonos... dije yo.
S, el hombre de la carne endurecida por mil aos
de no-existencia... Deba de ser Kathulos en persona!
Habra tenido el tiempo justo para desnudarse, revestirse
con los vendajes de lino y tenderse en el sarcfago antes de
que entrsemos. Recordar que el sarcfago, apoyado
contra la pared, estaba parcialmente oculto por un gran

dolo birmano que obstrua nuestra visibilidad y, sin duda,


le dio tiempo para llevar a cabo sus propsitos. Dios mo,
Costigan, con qu horror del mundo prehistrico estamos
tratando?
He odo hablar de fakires hindes que podan lograr
provocarse un estado muy parecido a la muerte dije.
Acaso no es posible que Kathulos, un oriental astuto y
lleno de recursos, se pusiese a s mismo en tal estado y sus
seguidores depositasen el sarcfago en el ocano, all
donde era seguro que lo encontrasen? Y acaso esta noche,
en la tienda de Kamonos, no poda hallarse en tal estado?
Gordon neg con la cabeza.
No. He visto a esos fakires. Ninguno de ellos se
fingi muerto hasta el extremo de encogerse y
endurecerse..., en una palabra, de resecarse. Morley,
relatando en otro lugar la descripcin del sarcfago tal y
como la anot Von Lorfmon y fue transmitida a Schuyler,
menciona el hecho de que haba gran cantidad de algas
adheridas a ste..., algas de una clase que slo se encuentra
a grandes profundidades, en el fondo del ocano. La
madera, asimismo, era de una clase que Von Lorfmon no
logr reconocer o clasificar, pese al hecho de que era una
de las mayores autoridades vivientes sobre la flora. Y sus
notas destacan con nfasis una y otra vez la enorme vejez
del objeto. Admiti que no haba modo de decir cul era la
antigedad de la momia, pero sus alusiones indican que l

la remontaba no a miles, sino a millones de aos!


No. Debemos enfrentarnos a los hechos. Ya que
usted est seguro de que el rostro de la momia es el de
Kathulos, y un fraude es casi imposible, una de estas dos
cosas debe ser cierta: el Escorpin no muri nunca sino
que, hace eones, fue colocado en ese sarcfago y su vida
preservada de algn modo o, de lo contrario..., estaba
muerto y fue devuelto a la vida! Cualquiera de las dos
teoras, considerada a la fra luz de la razn, es
absolutamente insostenible. Estamos todos locos?
Si alguna vez hubiese recorrido el camino que lleva
al pas del opio dije sobriamente, podra creer en
cualquier cosa. Si hubiese contemplado los terribles ojos
de reptil de Kathulos, el hechicero, no dudara de que
estuvo al mismo tiempo muerto y vivo.
Gordon mir por la ventana, su delgado rostro lleno
de agotamiento bajo la luz griscea que haba empezado a
filtrarse por los cristales.
De cualquier modo dijo, hay dos sitios que
tengo la intencin de explorar concienzudamente antes de
que el sol vuelva a salir: la tienda de antigedades de
Kamonos y el nmero cuarenta y ocho del Soho.

18. LA PRESA DEL ESCORPIN


En tanto que desde una orgullosa torre en la
ciudad
La muerte, como un gigante, nos contempla.
Poe

Hansen roncaba en el lecho en tanto que yo recorra a


grandes zancadas la habitacin. Otro da haba transcurrido
en Londres y de nuevo los faroles brillaban entre la niebla.
Sus luces me afectaban de un modo extrao. Parecan latir,
olas de slida energa, estrellndose en mi cerebro.
Retorcan la niebla dndole formas extraas y siniestras.
Candilejas del escenario formado por las calles de
Londres, cuntas escenas terribles haban iluminado? Me
apret con fuerza las sienes doloridas, luchando por hacer
que mis pensamientos volviesen del laberinto catico en el
que se haban extraviado.
No haba visto a Gordon desde el amanecer. Siguiendo
la pista del nmero 48 del Soho, se haba marchado para
preparar una incursin en ese lugar y haba credo mejor
que yo permaneciese a cubierto. Prevea algn atentado
contra mi vida y, asimismo, pens que si yo me dedicaba a

investigar en los tugurios que haba frecuentado


anteriormente, levantara sospechas.
Hansen segua roncando. Me sent y empec a
examinar los zapatos turcos que llevaba. Zuleika haba
calzado zapatillas turcas... Cmo flotaba a travs de mis
ensoaciones, haciendo brillar las cosas ms prosaicas con
su hechizo! Su rostro me sonrea desde la niebla; sus ojos
parecan lanzar destellos desde los faroles vacilantes; el
fantasma de sus pisadas resonaba una y otra vez en las
recmaras llenas de neblina de mi crneo.
Eran como un estribillo sin fin, obsesivo, angustioso,
hasta que cre or un eco de aquellas pisadas, quedo y
cauteloso, resonando en la salita que haba ms all del
cuarto. De pronto, alguien llam a la puerta,
sobresaltndome.
Hansen segua dormido mientras yo atravesaba el
cuarto y abra sin tardanza la puerta. Un remolino de niebla
haba invadido el pasillo y a travs de l, como si fuese un
velo plateado, la vi..., Zuleika se alzaba ante m con su
cabellera resplandeciente, sus rojos labios entreabiertos y
sus enormes ojos oscuros.
Me qued sin habla, como un imbcil, y ella lanz una
rpida mirada hacia el extremo del corredor, luego entr y
cerr la puerta.
Gordon! susurr, con voz llena de emocin.
Tu amigo! El Escorpin le ha atrapado!

Hansen se haba despertado y ahora contemplaba


boquiabierto, con expresin de estupidez, la extraa escena
que se desarrollaba ante sus ojos.
Zuleika no le prest atencin.
Oh, Stephen! exclam ella, y en sus ojos
brillaron las lgrimas. He intentado por todos los medios
conseguir un poco ms de elixir, pero me ha sido
imposible.
Eso no importa dije, recobrando al fin el habla.
Cuntame lo de Gordon.
Regres l solo a la tienda de Kamonos y Hassim y
Ganra Singh le cogieron prisionero, llevndole a la casa del
Amo. Esta noche se reunirn los servidores del Escorpin
para el sacrificio.
Sacrificio! Un espantoso escalofro de miedo
me recorri la columna vertebral. Acaso no haba lmite
alguno a todo este horror?. Aprisa, Zuleika, dnde se
encuentra esa casa del Amo?
En el Soho, nmero cuarenta y ocho. Debes avisar a
la polica y enviar muchos hombres para rodearla, pero no
debes ir en persona...
Hansen se puso en pie de un salto, ansioso por
emprender la accin, pero yo me gir hacia l. Ahora tena
el cerebro despejado, o al menos lo pareca, y estaba
funcionando a velocidades casi imposibles.
Espere! Me volv de nuevo hacia Zuleika.

Cundo tendr lugar ese sacrificio?


Cuando salga la luna.
Eso es unas pocas horas antes del alba. Hay tiempo
de salvarle, pero si atacamos la casa le matarn antes de que
podamos llegar hasta l. Y slo Dios sabe cuntos seres
diablicos vigilan todas las entradas.
No lo s gimote Zuleika. Debo irme ahora, o
el Amo me matar.
Ante esas palabras algo se rompi en mi cerebro, algo
que pareca una ola de exultacin salvaje y terrible me
invadi.
El Amo no matar a nadie! grit, alzando los
brazos. Antes de que el este enrojezca con el alba, el
Amo morir! Lo juro, por todo lo sagrado y lo que no lo
es!
Hansen se me qued mirando, atnito, y Zuleika se
encogi un poco cuando me gir hacia ella. Un rayo de luz,
infalible e inequvoco, haba iluminado mi cerebro exaltado
por la droga.
Saba que Kathulos era un mesmerista..., que saba
perfectamente cual era el secreto para dominar el cerebro
y el alma de otra persona. Y saba que, al fin, haba dado
con la razn de su poder sobre la muchacha. Mesmerismo!
Al igual que una serpiente fascina a un pajarillo,
atrayndolo hacia ella, as retena el Amo a Zuleika con
invisibles grilletes. Tan absoluto era su poder sobre ella

que se mantena incluso cuando estaba fuera de su vista,


actuando sobre grandes distancias.
Slo una cosa poda romper ese dominio: el poder
magntico de alguna otra persona cuyo control sobre ella
fuese ms fuerte que el de Kathulos. Puse mis manos sobre
sus frgiles hombros y la obligu a que me mirase.
Zuleika dije imperiosamente, aqu ests
segura; no volvers con Kathulos. No es necesario. Ahora
eres libre.
Pero supe que haba fracasado incluso antes de
empezar. Sus ojos me miraban asombrados, llenos de un
miedo irracional y, finalmente, ella empez a retorcerse
dbilmente entre mis brazos.
Stephen, por favor, djame ir! suplic. Tengo
que irme... debo irme!
La llev hasta la cama y le ped a Hansen que me
dejase sus esposas. Me las alarg, el rostro lleno de dudas,
y yo cerr una de las manillas en la cabecera del lecho y
otra en torno a su esbelta mueca. La muchacha gimote un
poco pero no se resisti, sus lmpidos ojos buscando los
mos en una muda splica.
Obligarla a cumplir mi voluntad de un modo tan
aparentemente brutal me parta el corazn, pero no me
quedaba ms remedio.
Zuleika dije con ternura, ahora eres mi
prisionera. El Escorpin no puede culparte por no volver a

su lado cuando no te es posible hacerlo..., y antes del


amanecer estars completamente libre de su dominio.
Me volv hacia Hansen y le habl, con un tono que no
admita disputa.
Qudese aqu, sin abrir la puerta, hasta que yo
vuelva. No permita bajo ningn concepto que entren
extraos..., es decir, cualquier persona a la que usted no
conozca. Y le encarezco, por su honor de hombre, que no
suelte a la muchacha, no importa lo que pueda decirle. Si ni
yo ni Gordon hemos vuelto a las diez del da de maana,
llvela a esta direccin, esa familia fue amiga ma y
cuidarn de una chica sin hogar. Me voy a Scotland Yard.
Stephen gimi Zuleika, vas al cubil del Amo?
Te matarn. Enva a la polica, no vayas t!
Me inclin, estrechndola en mis brazos, sintiendo sus
labios en los mos, y luego me arranqu a su abrazo.
Los dedos espectrales de la niebla parecan querer
atraparme, fros como manos de cadveres, mientras yo
recorra las calles a toda prisa. No tena un plan, pero uno
empezaba a formarse en mi cerebro, hirviendo ya en el
caldero estimulado por la droga de mi mente. Me detuve al
ver a un polica que haca su ronda y, llamndole con una
sea, garabate una escueta nota en un pedazo de papel
arrancado de una agenda y se lo tend.
Lleve esto a Scotland Yard; es una cuestin de vida
o muerte relacionada con John Gordon.

Ante la formulacin de ese nombre, una mano


enguantada hizo un veloz gesto de asentimiento, pero el
leve sentimiento de seguridad que me haba proporcionado
su rpida reaccin muri en mi interior mientras yo
prosegua mi carrera. La nota explicaba brevemente que
Gordon estaba prisionero en el nmero 48 del Soho y
aconsejaba que se hiciera de inmediato una incursin en
dicho nmero con abundantes efectivos... No, no se
aconsejaba, se ordenaba, en nombre de Gordon.
La razn de mis actos era muy sencilla: saba que el
primer ruido producido en la incursin sellara la muerte
de Gordon. Fuese como fuese, deba llegar antes a su lado
y protegerle o liberarle con anterioridad a la llegada de la
polica.
El tiempo pareca interminable pero, al fin, las
austeras lneas del edificio nmero 48 del Soho se alzaron
ante m, un espectro colosal entre la niebla. Ya era bastante
tarde; poca era la gente que osaba enfrentarse a la niebla y a
la humedad cuando me detuve en mitad de la calle ante ese
ominoso edificio. No haba luz alguna en las ventanas, ni
arriba ni en el piso de abajo. Pareca abandonado. Pero muy
a menudo el cubil del Escorpin parece desierto hasta que,
de pronto, la muerte silenciosa ataca sin previo aviso.
All me detuve, y una loca idea me asalt de pronto.
D e un modo o de otro, el drama habra terminado al
amanecer. Esta noche era el clmax de mi carrera, la cima

definitiva de mi vida. Esta noche yo era el eslabn ms


fuerte de toda esta extraa cadena de acontecimientos.
Maana carecera de importancia el que yo estuviese vivo o
muerto. Saqu de mi bolsillo el frasco del elixir y lo mir.
Racionado cuidadosamente, tendra para dos das. Dos das
ms de vida! O..., necesitaba el estmulo como jams lo
haba necesitado antes; la tarea que se hallaba ante m era
una como ningn ser humano poda esperar llevar a cabo. Si
beba todo lo que me quedaba del elixir, no tena idea
alguna de cunto duraran sus efectos, pero estaba seguro
de que, al menos, abarcaran el resto de la noche. Y las
piernas me temblaban; mi mente padeca extraos perodos
de un vaco absoluto; la debilidad del cuerpo y del cerebro
parecan asediarme. Alc el frasco y, de un solo trago, lo
vaci.
Por un instante cre morir. Nunca haba tomado tal
cantidad. El cielo y el universo vacilaron y sent como si
fuese a estallar en un milln de fragmentos temblorosos,
como un globo de acero quebradizo que estalla de pronto.
Como un fuego infernal, el elixir corra por mis venas, y
me converta en un gigante! Un monstruo! Un
superhombre! Di la vuelta y con grandes zancadas me
acerqu hacia el amenazador umbral hundido entre las
sombras. No tena ningn plan; no me pareca necesario. Al
igual que un borracho que se dirige ciegamente hacia el
peligro, as entr yo en el cubil del Escorpin,

magnficamente consciente de mi superioridad, confiado


como un emperador en mi estimulada capacidad y tan
seguro como las estrellas inmutables del camino que se
abrira ante m.
Oh, no existi jams superhombre alguno como el
que llam imperioso a la puerta del nmero 48 del Soho
entre la niebla y la llovizna!
Cuatro veces llam, la vieja seal que los esclavos
haban utilizado para ser admitidos en el cuarto del dolo de
Yun Shatu. Se abri una rendija en el centro de la puerta y
unos ojos oblicuos me contemplaron llenos de cautela.
Parecieron agrandarse un poco al reconocerme y luego
volvieron a entrecerrarse con malignidad.
Estpido! dije, irritado. Acaso no ves la
seal? Sostuve mi mano ante la rendija.
No me reconoces? Djame entrar, maldito seas.
Creo que fue la loca audacia de la treta lo que la hizo
triunfar. Con seguridad, todos los esclavos del Escorpin
tenan conocimiento de la rebelin de Stephen Costigan, y
estaban enterados de que se le haba marcado para morir. Y
el mismo hecho de que yo viniese hasta aqu, desafiando a
mi destino, fue lo que confundi al encargado de la puerta.
La puerta se abri y yo la cruc. El hombre que me
haba dejado entrar era un chino alto y flaco al que haba
conocido yo como criado de Kathulos. Cerr la puerta a mi
espalda y vi que nos hallbamos en una especie de vestbulo

iluminado por una dbil lmpara cuyo resplandor no poda


divisarse desde la calle ya que las ventanas estaban
cubiertas con gruesos cortinajes. El chino me contempl,
indeciso, con ojos llameantes. Yo le devolv la mirada,
lleno de tensin. Entonces la sospecha ardi en sus ojos y
su mano pareci volar hacia su manga. Pero en ese instante
ya me haba lanzado sobre l y su flaco cuello se quebr
como una rama podrida entre mis manos.
Deposit su cadver sobre el suelo cubierto de
gruesas alfombras y escuch. Ni un ruido quebraba el
silencio. Caminando con la cautela de un lobo, los dedos
extendidos como si fuesen garras, me introduje en la
siguiente habitacin. Estaba amueblada al estilo oriental,
con divanes, alfombras y cortinajes bordados de oro, pero
no albergaba vida humana. La atraves y me dirig hacia la
siguiente. La luz pareca derramarse de los incensarios que
colgaban del techo y las alfombras orientales ahogaban el
ruido de mis pasos; pareca que me estuviese moviendo en
un castillo encantado.
A cada momento, aguardaba una oleada de silenciosos
asesinos surgiendo de las puertas o de los cortinajes y
biombos en los que se retorcan los dragones. Reinaba un
silencio absoluto. Explor una habitacin tras otra y, por
ltimo, me detuve al pie de las escaleras. Del inevitable
incensario brotaba una luz incierta, pero la mayor parte de
los peldaos estaban envueltos en la oscuridad. Qu

horrores me aguardaban all arriba?


Pero el miedo y el elixir son malos compaeros y yo
ascend esos peldaos en los que acechaba el terror tan
atrevidamente como haba entrado en esa mansin del
miedo. Las habitaciones que descubr en el piso de arriba
se parecan mucho a las de abajo y tenan en comn con
ellas el hallarse vacas de toda vida humana. Busqu un
tico pero no pareca haber puerta alguna que condujese
hasta l. Volviendo al primer piso, busqu una entrada al
stano, pero, de nuevo, mis esfuerzos fueron infructuosos.
Poco a poco, la asombrosa verdad se me fue imponiendo:
haciendo excepcin de mi persona y del muerto que yaca,
grotescamente retorcido, en el vestbulo exterior, no haba
hombre alguno, muerto o vivo, en la mansin.
No poda entenderlo. Si no hubiese habido muebles en
la casa habra llegado a la conclusin natural de que
Kathuios haba huido..., pero no haba seal alguna de huida
que yo pudiese distinguir. Todo esto era increble, fuera de
lo comn. Permanec inmvil en la enorme biblioteca
envuelta en sombras, pensando. No, no me haba
equivocado de casa. Aunque no existiese el mudo
testimonio del cadver en el vestbulo, todo en la
habitacin indicaba la presencia del Amo. All estaban las
palmeras artificiales, los biombos de laca, los tapices,
incluso el dolo, aunque ahora no hubiese incienso alguno
alzndose ante l. Los muros estaban cubiertos con grandes

estanteras de libros, de raras y costosas encuadernaciones.


Como descubr tras un rpido examen, libros en cada uno
de los idiomas del planeta, y sobre cada tema posible, la
mayor parte de ellos exticos y fuera de lo normal.
Recordando el pasadizo secreto en el Templo de los
Sueos, examin la pesada mesa de caoba que se alzaba en
el centro de la habitacin. Pero mi examen no dio resultado
alguno. En mi interior se alz una repentina llamarada de
furia, primitiva e irracional. Cog una estatuilla que
descansaba encima de la mesa y la estrell contra el muro
cubierto de estanteras. El ruido que hizo al romperse
habra debido sacar a la banda de su escondite. Pero el
resultado fue mucho ms sorprendente!
La estatuilla choc con el borde de una estantera y, al
instante, todo el panel de los estantes con su carga de
libros gir silenciosamente hacia afuera, revelando un
angosto umbral! Como en la otra puerta secreta, una hilera
de escalones llevaba hacia abajo. En otro momento me
habra estremecido ante la idea de bajar por ellos, con los
horrores del otro tnel frescos en mi cerebro pero,
inflamado como me hallaba por el elixir, me lanc hacia
adelante sin vacilar siquiera.
Dado que no haba nadie en la casa, deban de hallarse
en el tnel o en el escondite al que llevase ste. Cruc el
umbral, dejando abierta la puerta; as la polica podra
encontrarla y seguirme, aunque, de un modo extrao, tena

la sensacin de que, desde su principio hasta su horrendo


final, iba a estar solo en toda mi aventura.
Baj una distancia considerable y, finalmente, la
escalera desemboc en un corredor a nivel del suelo cuya
anchura sera de unos seis metros..., algo francamente
asombroso. Pese a la anchura, el techo era ms bien bajo y
de l colgaban unas pequeas lmparas de forma extraa
que arrojaban una luz bastante tenue. Recorr a toda prisa el
corredor, como la vieja Muerte en busca de sus vctimas y,
mientras lo atravesaba, me fij en su construccin. El suelo
estaba hecho con grandes losas y los muros parecan haber
sido construidos con enormes bloques de piedra
cuidadosamente tallada. El pasadizo no pareca una obra
moderna; los esclavos de Kathulos jams haban creado ese
tnel. Algn camino secreto de los tiempos medievales,
pens..., y, despus de todo, quin sabe qu catacumbas
yacen debajo de Londres, cuyos secretos son ms grandes
y ms tenebrosos que los de Babilonia y Roma?
Me adentr ms y ms, y supe al fin que deba de
hallarme a bastante profundidad. El aire estaba cargado y
rancio, y una fra humedad goteaba desde las piedras del
techo y los muros. De vez en cuando vea pasadizos ms
estrechos que se perdan en la oscuridad pero decid seguir
el pasillo principal.
Una feroz impaciencia me dominaba. Me pareca que
llevaba horas caminando y, pese a todo, lo nico que vean

mis ojos era muros hmedos y desnudos, losas austeras y


lmparas goteantes. Me mantuve atento, buscando cofres
de apariencia siniestra u objetos similares..., pero no vi
nada parecido.
Y entonces, cuando estaba a punto de prorrumpir en
salvajes maldiciones, otra escalera se alz ante m
surgiendo de entre las tinieblas.

19. FURIA OSCURA


El lobo acorralado contempl lo que le rodeaba
Con la luz llama maligna de sus ojos.
Recordando su deuda, dijo: An he de causar
estragos,
antes de que llegue mi hora!
Mundy

Con la cautela del lobo, ascend por la escalera. Unos


seis metros ms arriba haba una especie de estancia a
partir de la cual nacan otros corredores, muy parecidos al
de ms abajo por el que haba llegado. Se me ocurri la
idea de que las profundidades de Londres deban estar
llenas de tales pasadizos secretos, uno por encima del otro.
Unos metros por encima de aquella estancia, los
escalones cesaban ante una puerta, y all me detuve
vacilante, inseguro en cuanto a si deba arriesgarme a
llamar o no. Mientras permaneca all, meditando, la puerta
empez a abrirse. Me pegu al muro, ocultndome todo lo
posible. La puerta se abri al fin por completo y un moro
apareci en el umbral. Slo pude lanzar una mirada a la
estancia que haba ms all, por el rabillo del ojo, pero mis

sentidos inhumanamente aguzados percibieron que la


habitacin se hallaba vaca.
Y en ese mismo instante, antes de que pudiese girarse,
le propin al moro un golpe mortfero que le alcanz en la
mandbula, hacindole caer por las escaleras para
derrumbarse al pie de stas como una masa informe, sus
miembros grotescamente retorcidos.
Mi mano izquierda detuvo la puerta antes de que se
cerrase estruendosamente y, en un momento, la hube
cruzado hallndome en la habitacin contigua. Como haba
pensado, estaba vaca. La atraves rpidamente y entr en la
siguiente. Estas habitaciones estaban amuebladas de un
modo ante el que la mansin del Soho palideca
insignificante. Brbaro, terrible, espantoso..., tales palabras
slo pueden dar una ligera idea de los horrendos
espectculos que se ofrecieron a mis ojos. La mayor parte
de los adornos, si es que se trataba de adornos, la formaban
calaveras, huesos y esqueletos enteros. Haba momias que
parecan mirar desde sus sarcfagos y en las paredes se
alineaban los reptiles disecados. Entre esas siniestras
reliquias colgaban los escudos africanos de piel y bamb,
sobre los que se entrecruzaban las azagayas y las dagas de
combate. Aqu y all asomaban dolos obscenos, negros y
terribles.
Y entre tales muestras de barbarie y salvajismo,
esparcidos, haba jarrones, biombos, alfombras y tapices de

la ms refinada artesana oriental; el efecto producido era


extrao e incongruente.
Haba atravesado ya dos de esas estancias sin ver ni un
alma cuando llegu a unas escaleras que suban. Ascend
por ellas, varios tramos de peldaos, hasta llegar a una
puerta en el techo. Me pregunt si segua hallndome bajo
tierra. Levant la puerta cautelosamente. Mis ojos
distinguieron la luz de las estrellas y, precavidamente, me
asom al exterior. All me detuve. En todas las direcciones
a mi alrededor se extenda un gran tejado ms all de cuyo
borde centelleaban, por todos lados, las luces de Londres.
No tena ni idea en qu edificio estaba, pero pude ver que
era alto, pues me pareci hallarme por encima de la
mayora de las luces que poda ver. Entonces vi que no
estaba solo.
Sobre las sombras del parapeto que rodeaba el borde
del tejado, una forma amenazadora y enorme se recortaba
contra las estrellas. Dos ojos me contemplaban
centelleando con una luz que no era totalmente racional; las
estrellas arrancaban destellos plateados de una curva hoja
de acero. Yar Khan, el asesino afgano, se me encaraba entre
las sombras silenciosas.
Una exultacin fiera y salvaje me invadi. Ahora
poda empezar a pagar la deuda que tena con Kathulos y
toda su banda infernal! La droga me haca arder las venas y
enviaba oleadas de un poder inhumano y una oscura furia

recorriendo todo mi ser. Me lanc a la carrera, un salto


silencioso y mortfero.
Yar Khan era un gigante, ms alto y fornido que yo.
Tena un tulwar, y desde el momento en que le vi supe que
estaba lleno de la droga a cuyo uso estaba habituado:
herona.
Al verme llegar, alz su pesada arma en un arco letal,
pero antes de que pudiese golpear yo le aferr la mueca
con que sostena la espada en una presa de hierro y con la
mano que me quedaba libre le propin golpes terribles en
el plexo solar.
De ese espantoso combate librado en silencio por
encima de la ciudad dormida, con slo las estrellas como
testigos, poco recuerdo. Recuerdo que me tambale,
avanzando y retrocediendo, trabado en un abrazo de muerte.
Recuerdo la spera barba que me raspaba la carne mientras
sus ojos incendiados por la droga me contemplaban llenos
de ferocidad, clavados en los mos. Recuerdo el sabor de la
sangre caliente en mi boca, el regusto que mi temible
exultacin me dejaba en el alma, una fuerza y una furia
inhumanas que nacan avasallndolo todo.
Dios, qu espectculo para la vista, si alguien nos
hubiese visto en ese ttrico tejado, dos leopardos humanos,
enloquecidos por la droga, hacindose pedazos entre s!
Recuerdo su brazo rompindose como un trozo de
madera podrida bajo mi presa y el tulwar cayendo de su

mano intil. Puesto en desventaja por un brazo roto, el final


era inevitable y, con una salvaje explosin de fuerza, le
llev hasta el borde del tejado y le hice inclinarse por
encima del parapeto. Por un instante luchamos all; luego,
le hice soltar su presa y le lanc al espacio y, mientras caa
en la oscuridad, slo tuvo tiempo de lanzar un alarido.
Me puse en pie, levantando los brazos hacia las
estrellas, una estatua terrible de triunfo primordial. Y por
el pecho me corrieron hilillos de sangre surgida de las
hondas heridas que las frenticas uas del afgano me haban
infligido en el cuello y el rostro.
Me volv, lleno de la astucia de un loco. Acaso nadie
haba odo el ruido de la batalla? Tena los ojos clavados en
la puerta por la que haba venido, pero un ruido me hizo
girar en redondo y, por primera vez, not que haba algo
parecido a una torre surgiendo del tejado. No haba ninguna
ventana, pero s una puerta y, mientras miraba, esa puerta se
abri y una colosal forma oscura se recort a la luz que
brotaba del interior. Hassim!
Sali al tejado y cerr la puerta, los hombros
encorvados y el cuello tendido mientras miraba a un lado y
a otro. Le derrib al suelo, inconsciente, con un golpe que
contena todo mi odio. Me inclin sobre l, aguardando
algn signo de que recobraba el conocimiento; luego, a lo
lejos, en el cielo, cerca del horizonte, vi un dbil tinte
rojizo. La luna estaba saliendo!

En nombre de Dios, dnde estaba Gordon? Mientras


permaneca inmvil e indeciso, me lleg un extrao
sonido. Se pareca, curiosamente, al zumbido que
produciran muchas abejas.
Avanzando en la direccin de donde pareca provenir,
atraves el tejado y me inclin por encima del parapeto. Un
espectculo increble, como salido de una pesadilla, se
ofreci a mi vista.
A unos seis metros por debajo del nivel del tejado en
el que me hallaba, haba otro tejado, del mismo tamao y,
claramente, parte del mismo edificio. A un lado limitaba
con la pared; en los otros tres lados haba un parapeto
varios metros ms alto que el de mi tejado.
En el tejado haba una multitud, de pie, sentada,
acuclillada, todos apretujados unos contra otros... Y, sin
excepcin, todos eran negros! Haba centenares de ellos,
y lo que haba odo era el murmullo de sus conversaciones
en voz baja. Pero lo que atrajo mi atencin fue aquello en
lo que tenan clavada la mirada.
En el centro del tejado se alzaba una especie de
teocali de unos tres metros de alto, casi exactamente igual
a los hallados en Mxico y sobre los que los sacerdotes de
los aztecas sacrificaban vctimas humanas. ste, salvo en lo
tocante a su escala, infinitamente menor, era una copia
exacta de esas pirmides sacrificiales. Sobre su cima
truncada haba un altar curiosamente esculpido y, a su lado,

se alzaba una figura flaca y oscura a la cual ni tan siquiera la


horrenda mscara que llevaba poda ocultar a mi vista...
Santiago, el hechicero vud de Hait. Sobre el altar yaca
John Gordon, desnudo hasta la cintura y atado de pies y
manos, pero consciente.
Vacilante, me apart del borde del tejado, desgarrado
por la indecisin. Ni el estmulo del elixir poda competir
con esto. Y entonces, un mido me hizo volver en m para
ver a Hassim que, medio aturdido, luchaba por ponerse de
rodillas. Llegu junto a l tras dar dos largas zancadas e,
implacablemente, le derrib de nuevo. Not entonces un
objeto extrao que llevaba colgando del cinturn. Me
agach para examinarlo.
Era una mscara similar a la que llevaba Santiago. Mi
mente salt entonces rauda concibiendo un salvaje y
desesperado plan. Anduve con cautela hasta la torre y,
abriendo la puerta, examin el interior. No vi a nadie que
hiciese falta acallar, pero s una tnica de seda que colgaba
de un gancho en la pared. La suerte del drogado! La cog y
cerr de nuevo la puerta. Hassim no pareca dar seales de
recobrarse pero, para asegurarme, le golpe de nuevo en la
mandbula y, cogiendo su mscara, corr hacia el borde del
tejado.
Un canto ronco y gutural ascenda hacia m,
discordante, brbaro, apenas ocultando la enloquecida sed
de sangre que en l subyaca. Los negros, hombres y

mujeres, se balanceaban hacia adelante y hacia atrs


siguiendo el ritmo salvaje de su cntico de muerte. En el
teocali, Santiago segua inmvil como una estatua de
basalto negro, mirando hacia el este, el cuchillo en alto...,
una imagen salvaje y terrible, desnudo como estaba a
excepcin de su taparrabos de seda y la mscara inhumana
en el rostro. La luna asomaba ya un borde rojizo por
encima del horizonte oriental y una dbil brisa remova las
grandes plumas negras que oscilaban sobre la mscara del
sacerdote vud. El cntico de los adoradores descendi de
tono hasta convertirse en un murmullo siniestro.
A toda prisa me puse la mscara de muerte, me
coloqu bien la tnica y me prepar para el descenso.
Estaba dispuesto a dejarme caer, bien seguro con la
soberbia confianza de mi locura que aterrizara sin sufrir
dao alguno; pero al trepar por encima del parapeto
descubr una escalera de acero que descenda.
Evidentemente, Hassim, uno de los sacerdotes vud,
pretenda bajar por aqu. De tal modo descend, a toda prisa,
pues saba que cuando el extremo inferior de la luna
iluminase los edificios de la ciudad, esa daga inmvil
bajara hasta hundirse en el pecho de Gordon.
Envolvindome bien en la tnica para esconder mi
blanca piel, puse pie en el tejado y avanc entre las hileras
de negros adoradores que se apartaban para dejarme pasar.
Llegu hasta el pie del teocali y ascend los peldaos que

llevaban a la cima, hasta que me encontr junto al altar de la


muerte y percib las manchas rojo oscuro que haba en l.
Gordon yaca sobre su espalda, los ojos abiertos, el rostro
tenso y agotado, pero con la mirada decidida y llena de
valor.
Los ojos de Santiago me contemplaron llameantes a
travs de las rendijas de su mscara, pero no vi sospecha
alguna en ellos hasta que yo tend la mano y le arrebat la
daga. Estaba demasiado asombrado para resistirse y la
multitud negra call de pronto. Estoy seguro de que vio que
mi mano no era la de un negro, pero, simplemente, el
asombro le haba dejado sin habla. Movindome
velozmente, cort las ataduras de Gordon y le puse en pie.
Entonces, Santiago salt sobre m lanzando un alarido...,
grit de nuevo, extendiendo los brazos, y cay desde lo alto
del teocali con su propia daga hundida hasta la empuadura
en el pecho.
Un instante despus, los adoradores se lanzaban sobre
nosotros chillando y rugiendo..., saltando sobre los
peldaos del teocali como leopardos negros bajo la luna,
sus cuchillos centelleando, el blanco de los ojos ardiendo
en la oscuridad.
Me arranqu la mscara y la tnica y respond a la
exclamacin de Gordon con una salvaje carcajada. Haba
tenido la esperanza de que mi disfraz pudiese hacernos
escapar, pero ahora me contentaba con morir aqu, a su

lado.
Arranc un gran adorno metlico del altar y lo
esgrimi frente a los atacantes. Los tuvimos a raya un
instante y luego nos sumergieron como una ola negra. Para
m esto era el Valhalla! Los cuchillos me hirieron y me
golpearon los garrotes, pero yo re y lanc mis puos de
hierro en golpes implacables, como los de un martillo
piln, que hacan pedazos los huesos y la carne. Vi la tosca
arma de Gordon subir y bajar, y cada vez derribaba a un
hombre. Los crneos se partan y la sangre lo inundaba todo
mientras que la furia oscura me dominaba. Rostros de
pesadilla giraban a mi alrededor, ca de rodillas; me puse de
nuevo en pie y los rostros se derrumbaron bajo mis golpes.
Como entre nieblas, me pareci or una voz horriblemente
familiar que se alzaba en una orden imperiosa.
Gordon fue apartado de mi lado pero, por el ruido,
supe que su obra mortfera continuaba an. Las estrellas
parecan vacilar entre nieblas de sangre, pero una
exaltacin infernal me dominaba y me entregu al deleite
de las oscuras mareas de la furia hasta que una marea ms
oscura y profunda me avasall. No supe ms.

20. ANTIGUO HORROR


Ahora y aqu, en su triunfo donde todas las cosas
caen
Tendida entre los despojos que su propia mano
esparci,
Como un Dios auto-inmolado en su propio y
extrao altar,
Yace muerta la Muerte.
Swinburne

Volv lentamente a la vida..., lenta, muy lentamente.


Una neblina pareca retenerme y entre la niebla vi una
Calavera...
Estaba tendido en una jaula de acero como un lobo
cautivo, y not que los barrotes eran demasiado fuertes,
incluso para mi fortaleza. La jaula pareca estar colocada en
una especie de nicho en la pared y yo me hallaba
contemplando una gran habitacin. La habitacin se hallaba
bajo tierra, pues el suelo lo formaban losas de piedra y los
muros y el techo estaban compuestos por bloques
gigantescos del mismo material. Los muros estaban llenos
de estantes, cubiertos de extraos objetos, aparentemente

de naturaleza cientfica, y haba ms sobre la gran mesa que


se hallaba en el centro de la habitacin. Junto a ella se
encontraba sentado Kathulos.
El Hechicero vesta una tnica de un color amarillo
serpiente, y aquellas manos horrendas y su terrible cabeza
parecan ms que nunca pertenecer a un reptil. Volvi hacia
m sus grandes ojos amarillos, como lagunas de un lvido
fuego, y sus labios delgados como el pergamino se
movieron en lo que quiz fuese una sonrisa.
Me puse en pie, vacilante, y aferr los barrotes,
maldiciendo.
Gordon, maldito seas, dnde est Gordon?
Kathulos tom un tubo de ensayo de la mesa, lo observ
atentamente y lo vaci en otro tubo.
Ah, mi amigo despierta! murmur su voz, la voz
de un muerto viviente.
Hundi las manos en sus largas mangas y se volvi
hacia m.
Creo que contigo dijo, marcando bien las
palabras he creado un monstruo de Frankenstein. Hice de
ti una criatura sobrehumana para que sirvieses a mis deseos
y te me has escapado. Eres mi nmesis, peor an de lo que
fue Gordon. Has matado a servidores valiosos y has
interferido en mis planes. Sin embargo, esta noche tus
maldades llegan a su fin. Tu amigo Gordon huy, pero le
estn persiguiendo por los tneles y no puede escapar.

T eres un sujeto de lo ms interesante prosigui,


con el sincero inters del cientfico en su voz. Tu
cerebro debe de ser de una constitucin distinta a la de
cualquier hombre que haya existido. Lo estudiar
atentamente y lo aadir a mi laboratorio. El cmo un
hombre, con la necesidad aparente del elixir en su
organismo, se las ha arreglado para seguir existiendo dos
das an estimulado por la ltima dosis, es ms de lo que
puedo entender.
Mi corazn dio un salto. Pese a toda su sabidura, la
pequea Zuleika haba logrado engaarle y, evidentemente,
no saba que le haba sustrado un frasco del elixir vital.
La ltima dosis que recibiste de m continu
era suficiente slo para unas ocho horas. Insisto en que me
tienes asombrado. Tienes alguna sugerencia que hacerme?
Lanc un rugido inarticulado. l suspir.
El brbaro, como siempre. El proverbio es bien
cierto: Juega con el tigre herido y dale calor en tu pecho a
la vbora antes que intentar librar al salvaje de su
salvajismo.
Medit un tiempo en silencio. Yo le observaba,
intranquilo. Haba en l una extraa y confusa diferencia...,
sus largos dedos, emergiendo de las mangas, repiqueteaban
sobre los brazos de la silla y una oculta exultacin pareca
latir en lo ms hondo de su voz, proporcionndole una
sonoridad fuera de lo acostumbrado.

Y podras haber sido un rey en mi nuevo rgimen


dijo de pronto. S, nuevo... Nuevo y de una vejez
inhumana!
Me estremec al or su carcajada, seca y aguda,
emergiendo gutural de su garganta.
Inclin la cabeza como si escuchase. De lo lejos
pareca llegar el murmullo de muchas voces guturales. Sus
labios se contorsionaron en una sonrisa.
Mis nios negros murmur. Estn haciendo
pedazos a mi enemigo Gordon en los tneles. Ellos son
mis autnticos seguidores, seor Costigan, y para
instruirles y deleitarles tend esta noche a John Gordon
sobre la piedra del sacrificio. Habra preferido hacer con l
ciertos experimentos, basados en ciertas teoras
cientficas, pero mis nios deben ser complacidos. Ms
tarde, bajo mi tutela, crecern hasta superar sus infantiles
supersticiones y desecharn sus estpidas costumbres
pero, ahora, deben ser llevados suavemente de la mano.
Le gustan estos corredores subterrneos, seor
Costigan? dijo, cambiando bruscamente de tema.
Pens de ellos, qu? Sin duda, que fueron construidos
por los salvajes blancos de vuestras Edades Medias? Falso!
Estos tneles son ms viejos que vuestro mundo! Fueron
creados por reyes poderosos hace demasiados eones para
que tu mente pueda concebirlo, cuando una ciudad imperial
se alzaba donde ahora se levanta esta tosca aldea que es

Londres. Todo rastro de esa metrpolis se ha convertido en


polvo y se ha desvanecido, pero estos corredores fueron
construidos con algo ms que la mera habilidad humana...
ja, ja! De los millares de seres que cotidianamente se
mueven por encima de ellos, nadie conoce su existencia
salvo mis servidores..., y no todos ellos. Zuleika, por
ejemplo, no los conoce, pues ltimamente he empezado a
dudar de su lealtad y, sin duda, pronto har de ella un
ejemplo.
Ante eso me lanc ciegamente contra el costado de la
jaula, una roja ola de odio y furia dominndome. Tom los
barrotes y me esforc hasta que las venas se me marcaron
en la frente y los msculos se hincharon y crujieron en mis
brazos y en mi espalda. Y los barrotes se doblaron bajo mi
ataque..., un poco, pero no ms y, finalmente, la fuerza huy
de mis miembros y tuve que sentarme, tembloroso y
debilitado. Kathulos, imperturbable, me observaba.
Los barrotes aguantarn anunci con algo que
casi pareca alivio en su tono. Francamente, prefiero
hallarme al otro lado. Si alguna vez existi un hombre
mono, eres t.
De repente, lanz una feroz carcajada.
Mas, por qu pretendes oponerte a m? aull, de
modo inesperado. Por qu me desafas, a m que soy
Kathulos, el Hechicero, grande incluso en los das del viejo
imperio? Y hoy, invencible! Un mago, un cientfico entre

salvajes ignorantes! Ja, ja!


Me estremec y, de pronto, fue como si se hiciese la
luz. El propio Kathulos era un adicto, y su droga le
inflamaba en estos momentos! No s, ni deseo saber, cul
era el brebaje infernal lo bastante fuerte y terrible como
para excitar al Amo de tal modo. De todo su increble saber
yo, conocindole como lo hice, creo que esta era la parte
ms tremenda y fuera de lo normal.
Estpido, pobre estpido! deliraba, su rostro
como iluminado por un fuego sobrenatural. Sabes quin
soy? Kathulos de Egipto! Bah! Me conocan ya en los
viejos das! Rein sobre las oscuras tierras del mar
cubiertas de niebla eras y eras antes de que el mar se alzase
y engullese la tierra. Mor, pero no como mueren los
hombres; era nuestra la pocin mgica de la vida eterna!
Beb de ella y dorm. Largo tiempo dorm en mi sarcfago
lacado! Mi carne se marchit y se volvi ms dura; mi
sangre se sec dentro de mis venas. Me volv como un
muerto. Pero dentro de m segua ardiendo el espritu de la
vida, durmiendo pero previendo el despertar. Las grandes
ciudades se convirtieron en polvo. El mar se trag la tierra.
Los orgullosos altares y los grandiosos capiteles se
hundieron bajo las verdes olas. Todo esto lo supe mientras
dorma, al igual que sabe un hombre cuando suea.
Kathulos de Egipto? Falso! Kathulos de la Atlntida!
Lanc un grito involuntario. Todo aquello era

demasiado espantoso para soportarlo sin enloquecer.


S, el Mago, el Hechicero.
Y a lo largo de los interminables aos de salvajismo,
durante los cuales las razas brbaras lucharon por el poder
sin sus amos, surgi la leyenda del da del imperio, cuando
un hombre de la Vieja Raza saldra del mar. S, y llevara a
la victoria al pueblo negro que fue nuestro esclavo en los
antiguos das.
Qu me importan esas gentes cobrizas y amarillas?
Los negros fueron los esclavos de mi raza y, hoy en da, yo
soy su dios. Me obedecern. Los cobrizos y los amarillos
son estpidos..., hago de ellos mis herramientas y llegar el
da en que mis guerreros negros se vuelvan contra ellos y a
una orden ma los maten. Y vosotros, brbaros blancos,
cuyos antepasados simiescos desafiaron por siempre a mi
raza y a m, vuestro destino final se aproxima! Y cuando
yo suba a mi trono universal, los nicos blancos que
subsistan sern esclavos!
Lleg el da, tal y como haba sido profetizado, en
que mi sarcfago, libre al fin del lugar en el que
descansaba, all donde haba yacido cuando la Atlntida era
an la soberana del mundo, donde haba permanecido desde
que su imperio se hundi en las verdosas profundidades...
Lleg el da en que fue agitado por las hondas mareas
acuticas, removindose, tembloroso y, apartando a un lado
las algas que ocultan los templos y los minaretes, se alz

flotando ms all del orgulloso zafiro y los capiteles


dorados, ascendiendo por las verdes aguas, para emerger
sobre las perezosas olas del mar.
Lleg entonces un blanco ignorante cumpliendo un
destino del que no era consciente. Los hombres de su
barco, creyentes verdaderos, saban que haba llegado la
hora. Y yo... El aire penetr en mis fosas nasales y despert
del largo, largo sueo. Me estir, me mov y regres a la
vida. Y, alzndome en la noche, mat al estpido que me
haba sacado del ocano y mis servidores me juraron
obediencia y me llevaron al frica, donde permanec un
tiempo y aprend las nuevas lenguas y costumbres de un
mundo nuevo, y me hice fuerte.
La sabidura de vuestro mundo miserable... ja, ja!
Yo, que he penetrado ms hondo en los misterios de lo
antiguo, de lo que hombre alguno ha osado! S lo que
saben todos los hombres de hoy y mi conocimiento,
comparado con el que he trado conmigo desde los siglos
pasados, es como un grano de arena junto a una montaa!
Deberais saber algo de tal conocimiento! Mediante l te
saqu de un infierno para hundirte en otro an mayor!
Estpido, aqu, en mis manos, est lo que te sacara de este
infierno! S, esto te arrancara las cadenas con las que te
he atado!
Alz un recipiente dorado y lo agit ante mis ojos. Lo
contempl como los hombres que agonizan en el desierto

deben contemplar los espejismos lejanos. Kathulos lo


acarici pensativo. Su antinatural excitacin pareca haber
desaparecido de pronto y, cuando volvi a hablar, lo hizo
con los tonos desapasionados y llenos de mesura del
cientfico.
Ese s que sera un experimento digno de hacerse...,
liberarte de la habituacin al elixir y ver si tu cuerpo
dominado por la droga sera capaz de mantenerse vivo.
Nueve veces de cada diez la vctima, con la necesidad y el
estmulo eliminados, morira..., pero t eres una bestia tan
colosal...
Lanz un suspiro y dej el recipiente.
El soador se opone al hombre dotado de un
destino. Este tiempo no es el mo o, de lo contrario, yo
habra preferido pasar mi vida en mis laboratorios,
enfrascado en mis experimentos. Pero ahora, como en los
das del antiguo imperio en que los reyes buscaban mi
consejo, debo obrar y afanarme por el bien de la raza como
un todo. S, debo trabajar y sembrar la semilla de la gloria
antes de que se cumplan del todo los das imperiales en que
el mar entregar de nuevo a todos sus muertos vivientes.
Me estremec. Kathulos lanz de nuevo una salvaje
carcajada. Una vez ms sus dedos repiquetearon en los
brazos del silln y su rostro se ilumin con el resplandor
sobrenatural. Las rojas visiones haban empezado a hervir
de nuevo en su crneo.

Todos los antiguos amos yacen bajo los verdes


mares, en sus sarcfagos de laca, muertos tal y como los
hombres entienden la muerte, pero meramente dormidos.
Durmiendo a travs de las largas eras como si fuesen slo
horas, aguardando el da del despertar! Los antiguos amos,
los sabios, que previeron el da en que el mar engullira la
tierra y que hicieron sus preparativos, se dispusieron para
poder surgir de nuevo en los das brbaros que deban
llegar. Igual que yo lo hice. Yacen dormidos, viejos reyes y
brujos austeros, que murieron como mueren los hombres,
antes de que la Atlntida se hundiese. Que, dormidos, se
hundieron con ella pero que volvern a levantarse!
Ma es la gloria! Yo fui el primero en alzarse. Y fui
yo el que busc el paradero de las viejas ciudades en las
costas que no se hundieron. Perdidas, perdidas hace tanto
tiempo... La marea brbara las barri hace millares de aos
igual que las verdes aguas barrieron a su hermana mayor de
los abismos. Sobre algunas se alzan los ridos desiertos.
Sobre otras, como aqu, se levantan jvenes ciudades
brbaras.
Se detuvo de pronto. Sus ojos se dirigieron hacia una
de las oscuras aberturas que indicaban un corredor. Creo
que su extraa intuicin le advirti de algn peligro
cercano, pero dudo mucho que llegase a imaginar de qu
modo tan dramtico iba a verse interrumpida nuestra
situacin.

Mientras l segua mirando, se oyeron unos rpidos


pasos y un hombre apareci de repente en el umbral..., un
hombre con el cabello revuelto, ensangrentado y
harapiento. John Gordon! Kathulos se incorpor lanzando
un grito y Gordon, jadeando como por algn esfuerzo
sobrehumano, baj el revlver que sostena en la mano y
dispar a quemarropa. Kathulos se tambale, llevndose la
mano al pecho y luego, manoteando ciegamente, dando
tumbos, se derrumb sobre la pared. Se abri en ella una
puerta y l la cruz tambalendose, pero cuando Gordon
cruzaba la estancia con un salto salvaje, lo nico que
encontr su mirada fue una superficie de ptrea losa que
resisti todos sus feroces golpes.
Gir en redondo y corri como un borracho hasta la
mesa donde se hallaba un manojo de llaves que el Amo
haba dejado caer all.
El recipiente! aull. Coja el recipiente!
Y l se lo meti en el bolsillo.
Por el corredor del que haba llegado resonaba un
dbil clamor que aumentaba rpidamente de volumen como
el de una jaura de lobos aullantes. Unos cuantos segundos
preciosos se perdieron buscando la llave adecuada y luego
la puerta de la jaula gir abrindose y yo, de un salto, sal al
exterior. ramos un espectculo digno de los dioses!
Llenos de heridas, tajos y golpes, nuestras ropas
convertidas en harapos..., mis heridas que haban dejado de

sangrar volvieron a hacerlo cuando me mov y, por la


rigidez de mis manos, supe que me haba roto los nudillos.
En cuanto a Gordon, estaba prcticamente empapado en
sangre, de la cabeza a los pies.
Nos adentramos por un pasadizo en direccin opuesta
a aquella de la que provena el amenazador estruendo, el
cual yo saba que era causado por los negros servidores del
Amo lanzados en nuestra persecucin. Ninguno de los dos
se hallaba en las mejores condiciones para correr, pero
hicimos todo lo que pudimos. No tena ni idea de adonde
bamos. Mi fuerza sobrehumana me haba abandonado y
ahora me sostena nicamente mi fuerza de voluntad. Nos
metimos por otro corredor y no habramos dado veinte
pasos por l cuando, mirando atrs, vi al primero de los
diablos negros aparecer por una esquina.
Un esfuerzo desesperado aument levemente nuestra
ventaja. Pero nos haban visto, estbamos totalmente al
descubierto, y un alarido de furia sali de sus bocas para
verse secundado por un siniestro silencio que aumentaba a
medida que extremaban su esfuerzo por alcanzarnos.
A unos pocos metros delante de nosotros vimos surgir
de pronto una escalera de entre las tinieblas. Si pudisemos
llegar hasta ella..., pero vimos algo ms.
En el techo, entre nosotros y las escaleras, colgaba un
enorme objeto parecido a un enrejado de hierro, con
grandes clavos en el fondo..., un rastrillo. Y, mientras

mirbamos, sin detener un solo instante nuestras jadeantes


zancadas, empez a moverse.
Estn bajando el rastrillo! dijo Gordon, la voz
parecida a un graznido, su rostro ensangrentado convertido
en una mscara de agotamiento y desesperada fuerza de
nimo.
Los negros se hallaban slo a unos tres metros por
detrs de nosotros. La enorme estructura, adquiriendo ms
inercia, con un rechinar de mecanismos oxidados por la
falta de uso, se lanz hacia abajo. Un ltimo impulso, una
jadeante pesadilla de esfuerzos... Y Gordon,
arrastrndonos a los dos con una erupcin feroz de pura
energa nerviosa, nos lanz por debajo del rastrillo, que se
estrell estruendosamente en el suelo detrs nuestro!
Permanecimos un instante tendidos, boqueando, sin
or a la horda frentica que aullaba enfurecida al otro lado
del rastrillo. Tan justo haba sido ese salto final que los
grandes clavos, al caer, haban arrancado trozos de nuestra
ropa.
Los negros intentaban alcanzarnos con sus cuchillos a
travs de los barrotes, pero estbamos fuera de su alcance y
seguir tendido all hasta morir de cansancio me pareci,
por unos instantes, lo nico que deseaba. Pero Gordon se
puso en pie, vacilante, y me ayud a levantarme.
Tenemos que salir dijo roncamente; hay que
avisar a Scotland Yard..., muchos tneles, en el corazn de

Londres..., explosivos de alto poder..., armas...,


municiones...
Ascendimos torpemente las escaleras y, delante
nuestro, me pareci or un ruido de metal chocando con
metal. Los peldaos terminaban bruscamente en un
pequeo vestbulo cerrado por un muro desnudo de
cualquier adorno. Gordon lo golpe y el inevitable pasaje
secreto se abri ante nosotros. La luz penetraba a travs de
los barrotes de una especie de reja. Hombres con el
uniforme de la polica londinense estaban cortando la reja
con sierras para metales y, mientras nos hacan seales,
apareci una abertura a travs de la que nos arrastramos.
Est herido, seor! Uno de los hombres cogi a
Gordon del brazo. Mi compaero lo apart a un lado.
No hay tiempo que perder! Fuera de aqu, lo ms
deprisa posible!
Vi que nos hallbamos en una especie de stano.
Subimos a toda prisa los peldaos y emergimos bajo un
amanecer que estaba tiendo de escarlata el este. Sobre los
tejados de las casas ms bajas, a lo lejos, vi un gran edificio
que, instintivamente, supe que haba albergado el drama
representado la noche anterior.
Ese edificio le fue alquilado hace varios meses a un
chino misterioso dijo Gordon, siguiendo mi vista.
Originalmente era un edificio de oficinas..., la vecindad
baj de categora y el edificio permaneci vaco durante un

tiempo. El nuevo inquilino le aadi varios pisos, pero lo


dej aparentemente desocupado. Lo mantuve bajo
observacin cierto tiempo.
Todo esto me lo cont del modo veloz y tajante tan
usual en Gordon mientras andbamos presurosos por la
acera. Le escuch mecnicamente, como un hombre en
trance. Mi vitalidad se estaba desvaneciendo rpidamente y
supe que iba a derrumbarme en cualquier momento.
La gente que vive en el vecindario haba informado
sobre ruidos y cosas extraas. El propietario del stano que
acabamos de abandonar oy ruidos extraos procedentes
del muro del stano y llam a la polica. En esos
momentos yo corra como una rata acosada de un lado a
otro por esos malditos pasadizos y o a la polica golpear la
pared. Encontr la puerta secreta y la abr, pero descubr
que estaba obstruida por una reja. Fue, en el momento en
que le estaba diciendo a los sorprendidos policas que
fuesen a buscar una sierra para metales, cuando los negros
que me perseguan, a los que haba eludido por unos
instantes, aparecieron y yo me vi obligado a cerrar la puerta
y echar a correr de nuevo. Por pura suerte le encontr y por
pura suerte consegu hallar el camino de vuelta a la puerta.
Ahora tenemos que ir a Scotland Yard. Si atacamos
con rapidez, puede que capturemos a toda esa banda de
diablos. No s si he matado a Kathulos o no, o si es posible
matarle con armas humanas. Pero, por lo que s, ahora

todos se hallan en esos pasadizos subterrneos y...


En ese momento el mundo tembl! Un rugido que
pareca hender el cerebro rompi el cielo con su increble
detonacin; las casas se tambalearon y cayeron convertidas
en ruinas; una gran columna de humo y llamas surgi de la
tierra y, sobre sus alas, una colosal masa de escombros se
alz hacia los cielos. Una niebla negruzca compuesta de
humo, polvo y detritus envolvi el mundo, un trueno
prolongado pareci subir del centro de la Tierra, como si
los muros y el techo se derrumbasen y, entre el estruendo y
los gritos, ca y no fui consciente de nada ms.

21. LA CADENA SE ROMPE


Y como un alma abandonada,
Sin igual en el cielo ni en el infierno,
Abatida por las nubes y la niebla,
De la fnebre oscuridad emerge.
Swinburne

No es preciso demorarse en las escenas de horror de


esa terrible maana londinense. El mundo est
familiarizado con ella y conoce la mayor parte de los
detalles referentes a la gran explosin que barri del mapa
a una dcima parte de esa gran ciudad con la consecuente
prdida de vidas y propiedades. Un acontecimiento tal
requiere alguna razn; la historia del edificio abandonado
se filtr y empezaron a circular descabellados relatos.
Finalmente, para acallar los rumores, se inform
extraoficialmente que ese edificio haba sido el punto de
cita y la fortaleza secreta de una banda de anarquistas
internacionales que haban abarrotado el stano de
explosivos de alto poder y que, se supona, los haban
hecho detonar de modo accidental. En cierto modo, como
sabis, haba mucho de verdad en la historia, pero la

amenaza que haba acechado en el edificio era


infinitamente superior a la de cualquier anarquista.
Todo esto me lo contaron pues, cuando me derrumb
inconsciente, Gordon, atribuyendo mi estado al
agotamiento y a la necesidad del opio, a cuyo uso pensaba
que yo estaba habituado, me recogi y con la ayuda de los
aturdidos policas me llev a su apartamento antes de
volver al escenario de la explosin. En sus habitaciones
encontr a Hansen y a Zuleika, esposada a la cama tal y
como yo la haba dejado. La liber y la dej para que
cuidase de m, pues todo Londres se hallaba en un estado
de indescriptible confusin y a l le necesitaban en otros
lugares.
Cuando al fin volv en m, alc la vista para
encontrarme con unos ojos semejantes a estrellas y me
qued inmvil, sonrindole. Ella se apoy en mi pecho,
acunando su cabeza entre mis brazos y cubrindome el
rostro de besos.
Stephen! solloz una y otra vez, mientras sus
clidas lgrimas corran por mi cara.
Apenas si tuve la fuerza suficiente para rodearla con
mis brazos, pero lo consegu y los dos permanecimos un
tiempo all acostados, en un silencio slo roto por los
estremecidos sollozos de la muchacha.
Zuleika, te quiero murmur.
Y yo a ti, Stephen dijo ella entre sollozos. Oh,

es tan duro separarnos ahora! Pero ir contigo, Stephen;


no puedo vivir sin ti!
Mi querida nia dijo John Gordon, entrando sin
previo aviso en el cuarto, Costigan no morir.
Dejaremos que tenga el opio suficiente para satisfacer su
adiccin y, cuando se halle lo bastante fuerte, lentamente le
iremos deshabituando.
No lo entiende, sahib; no es el opio lo que necesita
Stephen. Es algo que slo el Amo conoca, y ahora que ha
muerto o ha huido, Stephen no puede conseguirlo y morir.
Gordon me lanz una mirada rpida e indecisa. Su
delgado rostro estaba tenso y agotado, sus ropas sucias y
desgarradas por el trabajo que haba realizado entre los
escombros de la explosin.
Tiene razn, Gordon dije, con voz dbil. Me
estoy muriendo. Kathulos elimin el anhelo del opio con
un brebaje que llamaba el elixir. Me he estado manteniendo
vivo gracias al que Zuleika le rob para entregarme, pero lo
beb todo la noche anterior.
No senta necesidad alguna, ni siquiera una
incomodidad mental o fsica. Todos mis mecanismos
estaban deteniendo su funcionamiento cada vez ms
deprisa; haba rebasado ya el estadio en que el deseo del
elixir me angustiaba y pareca desgarrarme. Slo senta un
gran cansancio y el deseo de dormir. Y saba que, cuando
cerrase los ojos, morira.

Una droga extraa, ese elixir dije, con una


languidez creciente. Quema y hiela y, por ltimo, su
deseo mata de modo tranquilo y sin tormento alguno.
Costigan, maldita sea! dijo Gordon, desesperado
, no puede terminar as! Ese recipiente que cog de la
mesa del egipcio..., qu hay en l?
El Amo jur que me liberara de mi maldicin y
que, probablemente, tambin me matara musit yo.
Me haba olvidado de l. Dmelo, lo nico que puede hacer
es matarme y ya me estoy muriendo.
S, deprisa, dmelo! dijo Zuleika, la voz llena de
emocin,
saltando
hacia Gordon,
las
manos
apasionadamente tendidas.
Volvi con el recipiente que l se haba sacado del
bolsillo y se arrodill junto a m, acercndomelo a los
labios, mientras me hablaba en un murmullo amable y
acariciante en su propio idioma.
Beb todo el contenido del recipiente, pero sin ningn
inters por todo aquel asunto. Mi perspectiva era
puramente impersonal, tan leve era el latir de mi vida, y ni
siquiera puedo recordar el sabor del lquido. Slo recuerdo
que sent un curioso fuego ardiendo, lenta y dbilmente, en
mis venas; lo ltimo que vi fue a Zuleika inclinada sobre
m, sus grandes ojos clavados con ardiente intensidad en mi
rostro. Su manecita, llena de tensin, estaba oculta en el
interior de su blusa y, recordando su juramento de

arrebatarse la vida si yo mora, trat de levantar la mano y


desarmarla, intent decirle a Gordon que le quitase la daga
que haba escondido entre sus ropas. Pero el habla y la
accin me faltaron y me perd en un curioso mar de
inconsciencia.
Nada recuerdo de ese perodo. Ninguna sensacin
encenda mi cerebro dormido hasta el extremo de hacerle
franquear el golfo sobre el cual yo bogaba. Dicen que
estuve tendido como un muerto durante horas, casi sin
respirar, en tanto que Zuleika segua inclinada sobre m, sin
dejarme ni un instante, y luchando como una tigresa cuando
alguien trataba de convencerla de que descansase unos
momentos. Su cadena se haba roto.
Al igual que su imagen fue conmigo a esa tierra en
penumbras de la nada, as sus ojos queridos fueron lo
primero que acogi mi consciencia al volver. Fui
consciente de una debilidad muy superior a la que haba
credo posible pudiese sentir un hombre, como si hubiese
sido un invlido durante meses, pero la vida que haba en mi
interior, aunque dbil, era firme y normal, no causada por
ninguna estimulacin artificial. Le dirig una sonrisa a mi
muchacha y murmur dbilmente:
Arroja ese cuchillo, pequea Zuleika; voy a vivir.
Ella lanz un grito y cay de rodillas a mi lado,
llorando y riendo al mismo tiempo. En verdad que las
mujeres son criaturas extraas, de poderosas y complicadas

emociones.
Gordon entr y aferr la mano que yo era incapaz de
levantar de la cama.
Costigan, ahora es cuestin de que se ponga en
manos de los mdicos dijo. Hasta un profano como yo
puede decirlo. Por primera vez desde que le conozco, en
sus ojos hay una mirada de cordura total. Parece un hombre
que haya sufrido un colapso nervioso total y que necesite
un ao de reposo y tranquilidad. Cielo santo, hombre, ya ha
pasado usted bastante, aparte de su experiencia con la
droga, como para que le dure una vida entera.
Pero antes, dgame pregunt yo, muri
Kathulos en la explosin?
No lo s replic Gordon, sombro.
Aparentemente, todo el sistema de pasadizos subterrneos
fue destruido. S que mi ltima bala, la ltima bala que
haba en el revlver que le arrebat a uno de mis atacantes,
hall su blanco en el cuerpo del Amo, pero si muri a causa
de la herida, o si una bala es capaz de herirle, eso no lo s.
Y si durante su agona hizo detonar las toneladas y
toneladas de explosivos de alto poder que estaban
almacenadas en los corredores, o si lo hicieron los negros
de modo no intencional, eso nunca lo sabremos.
Dios mo, Costigan, vio usted alguna vez un
laberinto semejante? Y no sabemos cuntos kilmetros en
cada direccin se extendan los pasadizos. En estos

mismos instantes hombres de Scotland Yard estn


explorando el metro y los stanos de la ciudad en busca de
entradas secretas. Todas las entradas conocidas, como
aquella por la que salimos y la del nmero cuarenta y ocho
del Sobo, fueron bloqueadas por la cada de las paredes. El
edificio de oficinas, sencillamente, fue reducido a
escombros.
Qu hay de los hombres que atacaron el nmero
cuarenta y ocho?
La puerta en el muro de la biblioteca haba sido
cerrada. Encontraron al chino que mat usted, pero su
registro de la mansin no dio resultado alguno. Fue una
suerte para ellos, por otro lado, pues de lo contrario se
habran hallado sin duda en los tneles cuando sucedi la
explosin y habran perecido con los centenares de negros
que debieron morir entonces.
Todos los negros de Londres deban estar ah.
Me atrevera a asegurarlo. La mayora de ellos, en
lo ms hondo de su corazn, adoran el vud y el poder que
ostentaba el Amo era increble. Murieron pero, qu hay de
l? Fue reducido a tomos por los explosivos que haba
almacenado en secreto, o aplastado cuando las paredes de
piedra se derrumbaron y los techos se desplomaron sobre
stas?
Supongo que no hay modo de registrar esas ruinas
subterrneas...

No, ninguno. Cuando las paredes cayeron, las


toneladas de tierra sostenidas por el techo se desplomaron,
llenando los corredores de escombros y trozos de piedra,
bloquendolos para siempre. Y en la superficie de la tierra,
las casas derribadas por la vibracin cayeron, convertidas
en ruinas, sobre ellos. Lo que sucedi en esos terribles
corredores, fuese lo que fuese, seguir siendo siempre un
misterio.
Mi historia llega a su fin. Los meses que siguieron
transcurrieron sin acontecimientos dignos de mencin,
excepto por la creciente felicidad, que me pareca un
paraso, pero eso sera aburrido si tuviese que relatarlo.
Pero, un da, Gordon y yo discutimos de nuevo sobre los
misteriosos sucesos que haban tenido lugar bajo la terrible
mano del Amo.
Desde ese da dijo Gordon, el mundo ha estado
tranquilo. frica se ha calmado y el Oriente parece haber
vuelto a su antiguo sueo. No puede haber sino una
respuesta: vivo o muerto, Kathulos fue destruido esa
maana cuando su mundo se derrumb a su alrededor.
Gordon dije yo, cul es la respuesta al mayor
de todos los misterios?
Mi amigo se encogi de hombros.
He llegado a creer que la humanidad se halla
eternamente suspendida sobre ocanos secretos de los que
nada sabe. Antes de que nuestra raza saliese del fango

primitivo, otras razas vivieron y se desvanecieron, y es


probable que otras vivan en la Tierra despus de que la
nuestra se haya desvanecido. Los cientficos han sostenido
durante mucho tiempo la teora de que los atlantes
poseyeron una civilizacin ms avanzada que la nuestra, en
aspectos muy distintos. Ciertamente, el mismo Kathulos
era prueba de que nuestra orgullosa cultura y nuestro
conocimiento no son nada ante los de la temible
civilizacin que lo engendr.
Lo que le hizo a usted, por s solo, ha bastado para
asombrar al mundo cientfico, pues ninguno de ellos ha
sido capaz de explicar cmo pudo eliminar el anhelo del
opio, estimularle con una droga de un poder tan
infinitamente superior y luego producir otra droga que
borr por completo los efectos de aquella.
He de agradecerle dos cosas dije, lentamente;
haber recobrado mi hombra perdida..., y Zuleika. Kathulos,
pues, est muerto, tanto como le es posible estarlo a las
criaturas mortales. Pero qu hay de los otros..., esos
amos antiguos que siguen durmiendo en el mar?
Gordon se estremeci.
Como dije, puede que la humanidad se balancee al
borde de insondables abismos llenos de horrores. Pero, en
estos mismos momentos, una flota de caoneras patrulla
discretamente los ocanos, con orden de destruir al
instante cualquier sarcfago extrao que pudiese

descubrirse flotando..., destruir el sarcfago y lo que


contenga. Y si mi palabra est dotada de algn peso entre el
Gobierno ingls y las naciones del mundo, el mar seguir
siendo patrullado hasta que el da del juicio corra el teln
final para las razas actuales.
A veces, de noche, sueo con ellos murmur,
durmiendo en sus sarcfagos de laca, de los que gotean
extraas algas, en el fondo de las verdes profundidades...,
all donde capiteles blasfemos y torres extraas se alzan en
el oscuro ocano.
He visto cara a cara un antiguo horror dijo
sobriamente Gordon, un miedo demasiado oscuro y
misterioso como para que el cerebro humano sea capaz de
aceptarlo. La fortuna ha estado de nuestra parte; puede que
no favorezca de nuevo a los hijos de los hombres. Es mejor
que estemos siempre en guardia. El universo no fue creado
slo para la humanidad; la vida pasa por fases extraas y el
primer instinto de la naturaleza es que las especies extraas
se destruyan entre s. Sin duda, al Amo le parecimos tan
horribles como l a nosotros. Apenas hemos empezado a
explorar el cofre de los secretos almacenados por la
naturaleza y tiemblo de pensar en lo que ese cofre puede
guardarle a la raza humana para el futuro.
Eso es cierto dije, alegrndome en mi fuero
interno por el vigor que estaba empezando de nuevo a
correr por mis venas agotadas. Pero los hombres se

enfrentarn a esos obstculos cuando vengan, al igual que


lo han hecho siempre los hombres. Ahora estoy empezando
a conocer el verdadero valor de la vida y el amor, y ni todos
los diablos de los abismos podrn impedrmelo.
Gordon sonri.
Se lo ha ganado, viejo camarada. Lo mejor es
olvidar todo ese oscuro interludio, pues en ello est la luz y
la felicidad.

Cabeza de Lobo
***

Miedo? Perdn, Messieurs, pero ustedes no conocen


lo que significa la palabra miedo. No, yo s lo que me
digo. Ustedes son soldados, aventureros. Han conocido las
cargas de los regimientos de dragones, el frenes de los
mares azotados por los vientos. Pero el miedo, ese miedo
que pone los pelos de punta, ese que os estremece de
horror, se no lo han conocido. Yo s he conocido
semejante miedo... Pero no ser hasta que las legiones de
las tinieblas salgan en torbellino por las puertas del
infierno y el mundo se consuma entre llamas que ese
miedo vuelva a ser conocido por los hombres.
Miren, se lo voy a contar a ustedes. Ocurri por esos
mundos hace ya muchos aos, y ninguno de ustedes ver
jams al hombre de quien les hablo. Y aunque lo viesen, no
lo reconoceran.
Retrocedan conmigo, pues, a travs de los aos, al da
en que yo, joven caballero, salt atolondrado del botecito
que me desembarcaba del buque anclado en el puerto.
Maldije el barro que ensuciaba el muelle abierto a la
intemperie, cruc con dos zancadas el desembarcadero, y
me dirig hacia el castillo a fin de corresponder a la
invitacin de un antiguo amigo, Don Vicente da Lusto.
Don Vicente era un hombre extrao y perspicaz... un
hombre fuerte, que vea ms all de los horizontes de su
poca. Es posible que por sus venas corriera la sangre de

aquellos antiguos fenicios que, segn cuentan los


sacerdotes, sobornaban los mares y construan ciudades en
lejanas tierras y en oscuros tiempos. Aunque su plan de
negocios fue singular, result eficaz; pocos hombres
hubieran pensado en aquello, y todava menos hubieran
prosperado como l. En la costa occidental de aquel oscuro
y mstico continente burlador de exploradores que era
frica, era donde Don Vicente tena su hacienda.
Era all, junto a una pequea baha, donde l haba
destrozado la maleza y construido su castillo y sus
almacenes, y con firmeza haba arrancado las riquezas de la
tierra. Tena cuatro embarcaciones: un gran galen y tres
barquitos, que iban y venan entre sus dominios y las
ciudades de Espaa, Portugal, Francia y hasta de Inglaterra
cargados de raros maderos, marfil, esclavos; las mil
extraas riquezas que Don Vicente habr ganado mediante
el comercio y la conquista, aventura loca y comercio ms
loco todava. Y con todo, l hubiera podido levantar un
imperio sobre aquella negra tierra a no ser por su sobrino
Carlos, el cara de rata; pero no quiero contarles nada por
adelantado.
Vean ustedes, Messieurs. Sobre la mesa les dibujo un
mapa con mi dedo mojado en vino. Ah est el pequeito y
rudimentario puerto, y aqu los vastos talleres. El muelle
sube as por la ligera pendiente con almacenes a modo de
grandes barracas a uno y otro lado, y aqu me detuve yo ante

un vasto paso poco profundo. Por encima de l pasaba un


estrecho puente levadizo, y ms all de ste se levantaba
una alta empalizada de troncos clavados en el suelo, la cual
se extenda alrededor del castillo. El castillo estaba
construido siguiendo el modelo de pocas muy anteriores;
vala ms por su aspecto poderoso que por su belleza.
Haba sido construido con piedra trada de muy lejos; tras
aos de trabajo y mil negros penando bajo el ltigo, se
haban levantado sus paredes, y ahora, ya acabado, tena un
aspecto inexpugnable. Precisamente esa haba sido la
intencin de sus constructores, ya que los piratas de
Berbera recorran sus costas y sentan muy prximo el
horror de una rebelin de indgenas.
A cada lado del castillo se dej un espacio
aproximado de media milla, construyndose carreteras que
enlazaban el terreno pantanoso. La cantidad de trabajo
requerido haba sido inmensa; pero el rendimiento fue
fructfero. Fue un verdadero regalo para su dueo ya que
era cuanto poda pedirse. Y los portugueses saban cmo
hacer trabajar a los hombres!
Un ancho ro, poco profundo, que se vaciaba en el
puerto, corra a menos de cien yardas al este del castillo.
Su nombre se ha borrado completamente de mi recuerdo;
era un nombre algo as como pagano, pero no se me viene
nunca a la punta de la lengua.
Pude comprobar que yo no era el nico amigo invitado

al castillo. Segn pareca, por lo menos una vez al ao, Don


Vicente reuna en su solitaria propiedad una hueste de
alegres camaradas, donde se divertan y regocijaban durante
varias semanas, para as compensarse l mismo del trabajo
y la soledad en que estaba sumido el resto del ao.
Cercana ya la noche yo entr y pude ver que ya haba
comenzado un gran banquete. Fui aclamado con jbilo por
todos, acogido con grandes muestras de afecto por los
amigos, y presentado a los desconocidos que all encontr.
Estaba demasiado fatigado como para tomar yo mucha
parte en aquella orga. As, pues, com, beb serena y
moderadamente, escuch
los brindis y canciones, y fui examinando a los alegres
convidados.
Desde luego, a Don Vicente lo conoca yo bien,
porque haba intimado con l haca varios aos; tambin
tena buena amistad con su bonita sobrina Isabel; y haba
sido esta amistad uno de los motivos por los que yo haba
aceptado la invitacin de ir a aquel pestilente marjal. A
Carlos, su primo segundo, tambin lo conoca; pero no me
agradaba: era un individuo socarrn, afectado, con cara de
rata. Adems, estaban all un antiguo amigo, Luigi Verenza,
italiano; y su coqueta hermana Marcita que, como de
costumbre, reparta miradas provocativas entre los
hombres; un estpido alemn corto de estatura que se daba
el ttulo de barn Von Schiller; Jean Desmarte campechano

noble de Gascua; y don Florencio de Sevilla, delgado,


moreno, taciturno que se llamaba a s mismo el Espaol y
llevaba un espadn tan largo como l.
Aunque haba ms hombres y mujeres; ha pasado ya
tanto tiempo de todo aquello que no puedo recordar ni sus
rostros ni sus nombres. Pero haba un hombre cuyo rostro
atraa de una manera extraa mi mirada como el imn de
alquimista atrae al hierro. Era flaco, de poca estatura, vesta
de modo muy sencillo, casi austero, y llevaba una espada
casi tan larga como la del espaol.
Pero ni sus vestidos ni su espada era lo que atraa ms
mi atencin; era su rostro. Un rostro distinguido,
aristocrtico, surcado por profundas arrugas que le daban
abatida y sombra expresin. Pequeas cicatrices
abigarraban sus mejillas y su frente como si fueran el
resultado de unas salvajes garras; hubiera jurado que sus
ojos grises, medio entornados, tenan en ciertos momentos
una expresin fugitiva.
Dirigindome a la coqueta Marcita, le pregunt cul
era el nombre de aquel caballero, como si no lo hubiese
entendido bien cuando me lo haban presentado.
De Montour, de Normanda me contest ella.
Hombre raro. Personalmente no me es nada simptico.
Se resiste a sus burlas, amiguita encantadora?
murmur con la inmunidad para sus iras y sus tretas que me
haba ganado mi larga amistad con ella.

Ella opt por no enfadarse, contestndome con


fingido recato, y slo mirndome por debajo de las largas
pestaas de sus cados prpados.
Mientras observaba con detenimiento a De Montour,
senta una extraa fascinacin. Coma poco, beba mucho,
apenas hablaba, y si lo haca slo era para contestar a las
preguntas a que era sometido.
Al empezar los brindis, pude observar que sus
compaeros le instaban a levantarse y brindar primero, a lo
que l se negaba; luego se levant, tras persistentes
instancias, y se qued callado un momento sosteniendo el
vaso en la mano. Pareca dominar, subyugar todo el grupo
de convidados. Despus, soltando una carcajada brbara y
burlona, alz el vaso por encima de su cabeza.
Por Salomn que sujetaba a todos los demonios!
exclam. Y tres veces sea maldito por los que se dej
escapar!
Un brindis y una maldicin al mismo tiempo! Bebi
luego en silencio, con miradas de soslayo, algo vacilantes.
Fatigado de mi largo viaje por mar, y dndome vueltas
la cabeza por la fuerza de aquel vino que almacenaba Don
Vicente en grandes cantidades, me vi obligado a retirarme
temprano.
Mi habitacin estaba cerca del remate del castillo, y a
travs de sus ventanas poda ver los bosques del sur y el ro.
Estaba amueblada con rudo y barbrico esplendor, en

consonancia con el resto del castillo.


Me acerqu a la ventana y mir al arcabucero que
haca la guardia pasando arriba y abajo junto a la parte
exterior de la empalizada; despus, deslic la mirada por el
espacio desmontado, cuya desnudez confusamente se
atisbaba a la luz de la luna; despus hacia el bosque que se
extenda ms all, y por ltimo hacia el silencioso ro.
De los barrios indgenas, junto a la ribera, lleg a mis
odos el mgico son de un torco lad, que tocaba una
brbara meloda.
De entre las densas sombras del bosque un extrao
pjaro nocturno alz una voz burlona, sobrenatural. Acto
seguido sonaron millares de cantos menores de pjaros,
cuadrpedos y qu s yo de cuntas clases de animales!
Una especie de gato salvaje emiti un maullido que pona
los pelos de punta. Pero yo me encog de hombros y me
puse de espaldas a la ventana. No caba duda de que los
demonios
atisbaban
desde
aquellas
sombras
profundidades.
Fue entonces cuando o llamar a mi puerta; abr para
dejar entrar a De Montour.
Corri a la ventana para observar la luna, que se
elevaba resplandeciente y gloriosa.
La luna est casi en su lleno, no es cierto,
Monsieur? -observ, volvindose hacia m.
Yo asent con la cabeza, y hubiera jurado que l se

estremeca.
Usted me dispensar,
Monsieur. No quiero
molestarle ms. Se volvi para marcharse, pero al llegar a
la puerta vacil y volvi a mi lado.
- Monsieur dijo casi cuchicheando, pero con viva
intensidad, procure esta noche cerrar bien su puerta con
llave y cerrojo!
Y se fue, mis asombrados ojos clavados en l mientras
se retiraba.
Me fui adormilando mientras oa las distantes voces
de los convidados; aunque estaba cansado, o tal vez por
estarlo, me qued slo traspuesto. Sin despertarme del
todo hasta la maana, a travs del velo de mi ligero sueo
parecieron llegar a mis odos sones y ruidos; y por un
momento me pareci que alguien empujaba mi puerta y
acechaba por su cerradura.
Como es fcil suponer, al da siguiente la mayora de
los huspedes estaban embrutecidos, permaneciendo en sus
habitaciones casi toda la maana, ya que bajaron muy tarde
para desayunar.
Adems de Don Vicente, realmente slo haba all tres
convidados masculinos con la cabeza serena: De Montour,
el Espaol de Sevilla (como l se nombraba), y yo. El
espaol no prob nunca el vino, y aunque De Montour
consuma increbles cantidades de l, no pudo comunicarle
el menor deseo de beber.

Los dems nos saludaron con extremada amabilidad.


La verdad, seor observ la desenvuelta Marcita,
alargndome la mano con tan gracioso gesto que estuvo a
punto de embobarme, me alegro mucho de verle tan
caballero entre nosotros que cuida ms de nuestra
compaa que del vaso de vino; porque la mayora de los
dems estn singularmente embrutecidos esta maana.
Despus, lanzndome una arrebatadora mirada con sus
maravillosos ojos, prosigui:
Apostara a que alguien la pasada noche ha estado
ms bebido que discreto... o tal vez no lo bastante bebido,
quin sabe? Pues, a menos que mis pobres sentidos me
engaen mucho, dira que alguien ha venido a rondar mi
puerta a altas horas de la noche.
Ah! exclam yo de pronto, furioso.
Alguien...!
No. Silencio. Mir en derredor como para ver si
estbamos solos, y despus dijo:
No le parece extrao que el seor De Montour,
antes de retirarse esta noche pasada, me aconsejara que
cerrase bien la puerta de mi cuarto?
Extrao, ciertamente! murmur; sin decirle que
aquel seor me haba hecho a m la misma advertencia.
Y no es extrao, Fierre, que a pesar de haber salido
de la sala del banquete el seor De Montour, antes que
usted, tenga el aspecto de un hombre que se ha pasado la

noche sin dormir?


Me estremec. Las fantasas de una mujer resultan, a
veces, extraas.
Esta noche dijo con travesura voy a dejar mi
puerta sin cerrar con llave, y voy a ver a quin pesco.
Usted no har eso.
Mostr sus dientes en desdeosa sonrisa, y sac un
agudo pualito.
igame bien, diablillo travieso le dije. La
pasada noche De Montour me ha hecho la misma
advertencia que a usted. Yo no s lo que sabr l; pero
quien ha rondado por las salas esta noche, me parece haber
andado ms buscando la ocasin de cometer un asesinato
que de cualquier aventura de amor. Tenga usted cuidado de
mantener bien cerradas sus puertas con llave y cerrojo. La
seora Isabel comparte su habitacin, no es eso?
No, yo mando a mi sirvienta a dormir con las
esclavas murmur, lanzndome una traviesa mirada por
entre sus entornados prpados.
Cualquiera que la oyese la tomara por una nia
ligera de cascos le dije con la franqueza de la juventud y
mi largo trato con ella.
Ande con cuidado, seorita, o voy a decirle a su
hermano que le d una azotaina.
Tras esto, me fui a ofrecerle mis respetos a Isabel. La
joven portuguesa era todo lo contrario de Marcita: una

muchacha tmida, modesta, no tan bella como la italiana,


pero exquisitamente bonita, con cierto atractivo, si es o no
infantil. Una vez me dieron pensamientos... en fin dejemos
esto. Cosas de juventud; tontera en fin!
Ustedes perdonen, Messieurs. A veces el espritu de
un viejo se complace en divagar. Y yo me he propuesto
hablarles de De Montour..., de De Montour y del primo de
Don Vicente, de aquel joven cara de rata.
Aquella maana, una banda de indgenas armados se
haban presentado en tropel a las puertas del castillo, pero
los soldados portugueses los haban rechazado y los
mantenan a distancia. Entre aquellos indgenas podan
verse a algunos jvenes y muchachas completamente
desnudos y encadenados unos con otros por el cuello. Eran
esclavos, capturados por alguna tribu guerrera, y llevados a
vender. Don Vicente en persona los iba examinando.
Sigui un barullo de tranqueo y trapicheo
interminable, del que al fin me cans; y me fui extraado de
que un hombre de la clase de Don Vicente se tomase el
trabajo de rebajarse a una tarea que otros podran hacer por
l.
Empezaba a retirarme de all cuando uno de los
indgenas de la aldea cercana se adelant e interrumpi la
compra con un prolijo discurso dirigido a Don Vicente.
Mientras conferenciaban, vino De Montour, y
entonces Don Vicente se volvi hacia nosotros y nos dijo:

La pasada noche, uno de los leadores de la aldea ha


sido destrozado por un leopardo o fiera semejante. Era un
joven soltero, fuerte y corpulento.
Un leopardo? Lo han visto? pregunt
sbitamente De Montour.
Cuando Don Vicente contest que no, porque la fiera
vino y se fue de noche, De Montour levant una mano
temblorosa y se la pas por la frente, como para enjugarse
el fro sudor que la recorra.
Mire usted, Fierre me dijo Don Vicente, yo
tengo ah un esclavo que, maravilla de maravilla, se empea
en ser su criado, aunque slo el diablo sabe con qu
propsito.
Y present a un joven lakri delgado, insignificante,
cuyo rasgo principal de su carcter pareca ser una azorada
sonrisa.
Es suyo, pues dijo Don Vicente. Est muy bien
enseado y ser un criado excelente. Y tenga presente que
un esclavo aventaja a un criado blanco, porque lo nico que
pide por su trabajo es comida y taparrabos, y basta azotarle
con el ltigo para que cumpla con su obligacin.
No tard mucho en saber por qu Gola deseaba ser mi
criado, y que me haba preferido a m por mi cabello.
Como muchos petimetres de la poca, los llevaba largos y
rizados, con las guedejas cayendo sobre mis hombros.
Ahora bien, daba la casualidad de que yo era el nico de los

invitados con el cabello de aquella manera, y Gola sola


quedarse contemplndolo con silenciosa admiracin; y as
hubieran pasado las horas, a no ser porque yo me pona
nervioso ante aquellos ojos que me escrutaban sin
parpadear, y lo echaba de mi presencia.
Fue aquella noche cuando una latente animosidad,
apenas perceptible por fuera, entre el barn Von Schiller y
Jean Desmarte estall en llamas.
Como siempre, la causa de ello fue una mujer. Y esa
mujer haba sido Marcita, que haba coqueteado
desaprobadoramente con los dos.
Haba sido una conducta ciertamente imprudente,
porque Desmarte era un joven muy alocado y Von Schiller
era un bruto libidino. Pero Messieurs, cundo en
semejantes casos ha mostrado juicio una mujer?
El odio que se tenan aquellos hombres se encendi
en homicida furia al haber intentado el alemn besar a
Marcita.
Al momento se entrechocaron las espadas. Pero antes
que Don Vicente pudiera lanzar su tonante voz de alto,
Luigi se haba interpuesto, haba desarmado a los rivales,
separndolos violentamente.
- Signori -dijo, con voz moderada, pero con acento de
ardiente intensidad. Es propio de seores de alta
alcurnia pelearse por mi hermana? Ah!, por las uas de
Satn os desafo a los dos. T, Marcita, ahora mismo a tu

habitacin! Y no salgas de all hasta que yo te d mi


permiso!
A pesar de ser tan independiente, se retir, sin que
nadie se atreviese a encararse con el delgado y, al parecer,
afeminado joven al ver la fiera sonrisa desdeosa que torca
sus labios y el homicida relmpago que brill en sus negros
ojos.
Se intercambiaron disculpas, pero en las miradas que
se dirigieron los dos rivales conocimos que su disputa no
quedara en olvido, y tornara a encenderse con el menor
pretexto.
Era bien entrada la noche cuando sbitamente, me
despert con extraa o sobrenatural sensacin de horror.
Por qu? No lograba comprenderlo. Me levant,
comprob que la puerta estuviera bien cerrada, y al ver a
Gola dormido en el suelo, de un puntapi lo despert
furioso.
Justo en el instante en que se incorporaba, a toda
prisa, el silencio se vio interrumpido por un grito salvaje;
un grito que reson por todo el castillo, y arranc un
alarmado grito al arcabucero que haca su centinela en la
empalizada; un grito que sala de la boca de una doncella, de
una doncella enloquecida por el terror.
Gola exhal un ronco gemido, y corri a esconderse
debajo del divn. Inmediatamente, abr la puerta de par en
par y sal corriendo por el largo pasillo. Me precipit por

una escalera de caracol, tropec en medio de la oscuridad


con una persona, y camos los dos rodando hasta el piso
inferior.
Me qued jadeando y reconoc la voz de Jean
Desmarte. Le ayud a levantarse, y segu corriendo,
mientras l me segua; aunque los gritos haban cesado, por
todo el castillo se oa tumulto, voces que gritaban, ruido de
armas entrechocadas y luces que relampagueaban; la voz de
Don Vicente que llamaba a gritos a los soldados; el rumor
de los hombres armados que corran por las salas y al topar
unos con otros rodaban por los suelos. En medio de aquella
confusin Desmarte, el Espaol y yo llegamos a la
habitacin de Marcita al mismo tiempo que Luigi se
precipitaba en ella, y tomaba a la joven en sus brazos.
Portando luces y armas, acudieron otras personas,
gritando y preguntando qu suceda.
La joven yaca silenciosa en brazos de su hermano,
con su negro cabello suelto cayndole por los hombros, y
sus elegantes ropas de noche hechas jirones y mostrando
su delicado cuerpo. En sus brazos, pecho y espalda haba
largos rasguos.
Pasaron unos instantes antes de que abriera los ojos,
se estremeci, lanz un grito desesperado y se aferr
frenticamente a Luigi, rogndole que no permitiera que
nadie la arrebatase de sus brazos.
La puerta! chill. No he corrido el cerrojo y

una cosa ha entrado arrastrndose, en medio de la


oscuridad. Le he clavado mi pual, y entonces se me ha
echado encima y me ha derribado arandome una y otra
vez, hasta que me he desmayado.
Dnde est Von Schiller? pregunt el Espaol
con un ardiente brillo en sus ojos negros.
Con desconfianza, cada cual miraba al que tena a su
lado. All estaban todos los huspedes, excepto el alemn.
Observ a De Montour que, con el rostro ms sombro que
nunca, estaba mirando a la aterrorizada joven. Y me pareci
extrao que no llevase armas.
A buscar a Von Schiller! exclam enrgicamente
Desmarte.
La mitad de nosotros sigui a Don Vicente fuera del
corredor. Sedientos de venganza, comenzamos a buscarlo
por todo el castillo, hasta que lo hallamos en un estrecho
pasillo. Estaba tendido boca abajo, encima de un charco de
sangre que se iba extendiendo por el suelo.
Esto es obra de algn indgena! exclam
Desmarte.
Es absurdo! bram Don Vicente. Ningn
indgena puede traspasar desde fuera la lnea de los
soldados. Todos los esclavos, entre ellos el de Von
Schiller, fueron encerrados con barras y llaves en sus
habitaciones, con excepcin de Gola, que duerme en la
habitacin de Fierre, y la sirvienta de Isabel.

Entonces quin puede haber cometido esta


fechora? exclam Desmarte furioso.
Usted! dije yo agresivamente. Por qu ha
salido usted corriendo precipitadamente de la habitacin de
Marcita?
Maldito embustero! grit.
Y su espada desenvainada instantneamente, salt en el
aire buscando mi pecho; pero por rpido que yo fui, ms lo
fue el espaol: el espadn de Desmarte fue a dar con
estrpito contra la pared mientras Desmarte se haba
quedado inmvil como una estatua, con la punta de la quieta
espada del espaol a dos dedos de su garganta.
Atadlo! dijo el espaol sin clera.
Baje su espada, don Florencio orden Don
Vicente, dando unos pasos adelante y dominando la
situacin. Seor Desmarte, es usted uno de mis mejores
amigos; pero yo soy aqu la nica autoridad, y debo cumplir
con mi deber. Denos su palabra de que no intentar escapar.
Doy mi palabra replic serenamente el gascn.
Me he precipitado. Lo reconozco. Pero no escapaba por
ningn motivo; lo que ocurre es que las salas y corredores
de este maldito castillo me llenan de confusin y
aturdimiento.
De entre todos los que estbamos all tal vez slo uno
crey lo que l deca.
- Messieurs! -dijo De Montour dando un paso

adelante, este joven no es culpable. Vuelvan boca arriba


al alemn.
Dos soldados hicieron lo que haba pedido. De
Montour se estremeci, mientras sealaba al suelo. Todos
bajamos la vista al unsono, y en el acto retrocedimos
horrorizados.
Puede un hombre haber hecho esto?
Con un pual...? comenz a decir uno.
No hay puales que causen heridas como esas
dijo el espaol.
Las garras de algn espantoso animal haban
destrozado el cuerpo del alemn.
Con el terror de que tan horrible monstruo surgiese de
las sombras y nos saltase encima, miramos en derredor.
Registramos el castillo palmo a palmo, y por ninguna
parte hallamos rastro de animal.
Cuando volv a mi habitacin, apuntaba la aurora, y
encontr que Gola se haba encerrado por dentro; tard una
media hora en convencerlo de que me dejase entrar. Tras
castigarlo debidamente con el ltigo y echarle en cara su
cobarda, le cont lo sucedido; porque l entenda el
francs y poda hablar una extraa jerigonza que l llamaba
enfticamente francs.
Jadeaba, y a medida que mi relato llegaba a su punto
culminante, slo se le vea el blanco de los ojos.
Ju!, ju! cuchicheaba muerto de miedo.

Hombre Petish! De pronto se me ocurri una idea. Yo


haba odo confusos relatos, poco ms que indicios de
leyendas, del diablico culto al leopardo que exista en la
costa occidental. Ningn hombre blanco haba visto jams
alguno de sus adeptos; pero Don Vicente nos haba contado
leyendas de hombres-fieras, con pieles de leopardos, que
se introducan cruzando la selva a media noche, y mataban y
devoraban. Un horrible escalofro recorri de arriba abajo
mi espina dorsal, y agarr con tanta fuerza a Gola, que no
pudo reprimir un chillido.
Ha sido, pues, un hombre-leopardo? dije y
rechin los dientes, sacudiendo violentamente su cuerpo.
Mussi, mussi! dijo con voz ahogada; yo
buen muchacho!, yo tener miedo! Mucho mejor no decir
nada!
Vas a decrmelo en seguida dije fuera de m,
renovando mis castigos, hasta que, con las manos
suplicantes y pidiendo perdn, prometi contarme lo que
saba.
No hombre-leopardo! cuchiche y sus ojos se
agrandaban con aquel terror sobrenatural. Luna llena,
encontrado leador destrozado garras. Luego hallado otro
leador. El seor grande (Don Vicente) dice leopardo.
No leopardo, sino hombre leopardo viene matar. Ha
matado a alguien leopardo-hombre! Destrozado con las
garras! Ay, ay! Ahora otra vez luna llena. Una cosa entr

en la cabaa solitaria; destroz a una mujer, a un nio. El


seor grande dice leopardo. Ahora otra vez luna llena y
hallar otro leador destrozado garras. Y luego ha venido al
castillo. No leopardo. Porque siempre, seales de
pisadas de un hombre.
No pude contenerme y lanc una exclamacin de
asombro, de incredulidad.
Pues bien, lo que haba dicho Gola result ser cierto.
All siempre quedaban huellas de pisadas humanas que
salan del lugar del asesinato. Entonces, por qu los
indgenas no se lo decan al seor grande para que ste
cazase al mortal enemigo?
Al preguntarle esto adopt una expresin
circunspecta, y cuchiche a mi odo:
- Las huellas eran de un hombre que llevaba
zapatos. Incluso suponiendo que Gola estuviera mintiendo,
yo senta el escalofro de mi inexplicable terror.
Quin, pues, entre los indgenas estaba
cometiendo aquellos terrorficos asesinatos? Y l me
contest:
Don Vicente!
Esta vez, Messieurs, mi cabeza se convirti en un
torbellino.
Qu significaba todo aquello? Quin haba asesinado
al alemn y haba tratado de violar a Marcita? Recordando
los pormenores del crimen, me pareca que el asesinato, y

no la violacin, haba sido el objeto de aquel crimen.


Por qu nos haba avisado De Montour y, por lo
tanto, demostrado conocer lo que haba sucedido al
decirme que Desmarte era inocente y dar pruebas de su
inocencia?
Me senta incapaz de comprender todo aquello.
A pesar de todas nuestras precauciones, la noticia del
asesinato circul entre los indgenas y se pusieron
inquietos y nerviosos, y aquel da por tres veces fueron
castigados tres negros distintos cada vez, por su insolencia.
Una atmsfera de amenaza se cerna por todo el castillo.
Reflexion si convena explicar a Don Vicente lo que
me haba contado el negro; pero decid esperar un poco.
Las mujeres no salieron aquella noche de sus
habitaciones; los hombres estaban inquietos, irritables.
Don Vicente anunci que se doblara el nmero de los
centinelas y que algunos se encargaran de la vigilancia de
los corredores del castillo. Y no pude menos de pensar
groseramente que si las sospechas de Gola eran fundadas,
de poco serviran los centinelas.
Yo no soy hombre, Messieurs, para considerar con
paciencia semejantes situaciones. Y, adems, entonces era
joven. De manera que cuando aquella noche bebimos antes
de retirarnos, arroj mi vaso sobre la mesa y anunci lleno
de clera que a pesar de aquel hombre, fiera, diablo, o lo
que fuese, yo dormira aquella noche con la puerta de mi

habitacin abierta de par en par. Y me fui muy furioso a mi


habitacin.
Nuevamente, como la noche pasada, vino a mi cuarto
De Montour. Su rostro era el de un hombre que hubiese
visto abiertas las puertas del infierno.
He venido dijo a pedirle, es ms, Monsieur, a
implorarle que reflexione bien acerca de su temeraria
determinacin. Sacud la cabeza impaciente y entonces
l dijo: Est usted resuelto? S? Entonces le ruego que
haga por m lo siguiente: en cuanto yo entre en mi
habitacin usted cerrar mi puerta por fuera, con llave y
cerrojo.
Tal como me lo haba pedido lo hice, y me volv a mi
habitacin, lleno de asombro. Haba enviado a Gola a
dormir con los esclavos, y dej mi espada y mi pual al
alcance de mi mano. No me fui a la cama, sino que, tras
apagar la luz, me dej caer en un gran silln.
Tuve que hacer un gran esfuerzo por no dormirme.
Para conseguir mantenerme despierto, me puse a
reflexionar acerca de las extraas palabras del seor De
Montour. Me pareci que se hallaba en estado de gran
excitacin; sus ojos hacan presentir siniestros misterios
que slo l conoca. Y con todo, su rostro no era el de un
hombre perverso.
De pronto, tuve una idea: ir a su habitacin y hablar
con l.

Andar por aquellos corredores era una empresa que no


resultaba nada agradable; pero el caso fue que me encontr
delante de la habitacin de De Montour. Llam. Silencio.
Alargu la mano, palp la puerta y toqu fragmentos de su
madera hechos astillas. Saqu a toda prisa pedernal y
eslabn que llevaba conmigo y a la llama de la yesca pude
ver que la gran puerta de roble colgaba de sus poderosos
goznes; haba sido destrozada, hecha astillas, desde dentro.
Y en la habitacin del seor De Montour no haba nadie.
Instintivamente volv corriendo a mi habitacin, tan
rpidamente como pude, intentando hacer el menor ruido
posible, con los pies descalzos. Cuando me encontraba
cerca de la puerta, not en medio de la oscuridad la
presencia de algo que estaba delante de m. Algo que se
arrastraba saliendo de un corredor lateral y se deslizaba
furtivo por el suelo.
Presa de frentico terror di un salto y ataqu a
puetazos, locamente, sin saber a quin, en medio de la
oscuridad; y, de pronto, mi apretado puo dio contra una
cabeza humana, y acto seguido un cuerpo cay al suelo con
estrpito. De nuevo prend la yesca, y vi a un hombre
tendido; aquel hombre era De Montour.
Al tiempo que encenda una buja y la colocaba en un
nicho de la pared, los ojos de De Montour se abrieron y l
se levant con dificultad.
Usted! exclam sin saber casi lo que yo me

deca. Precisamente usted!


No dijo nada, se limit a afirmar con la cabeza.
Fue usted, pues, quien mat a Von Schiller?
S.
Retroced jadeando de horror.
igame. Levant la mano. Traiga su espada y
atraviseme el cuerpo. Nadie le echar en cara el haberlo
hecho.
No exclam; no puedo.
Entonces, pronto! dijo precipitadamente.
Vyase a su habitacin y cierre la puerta con llave y
cerrojo. Aprisa! Mire usted que vuelve!
Qu es lo que vuelve? pregunt sintiendo como
un escalofro recorra mi cuerpo. Si eso ha de causarme
dao, yo me vengar en usted. Vngase a la habitacin
conmigo.
No, no! chill dolorido, apartndose con un
salto de mi mano tendida. Pronto! Pronto! Me ha
dejado por unos momentos, pero volver. Entonces, con
voz ahogada, de horror indecible: Ya vuelve! / Ya est
aqu!
Y yo sent un algo, una presencia sin forma ni figura,
muy cerca de m. Una cosa que aterrorizaba.
De Montour estaba de pie delante de m, con las
piernas como si las tuviese atadas, los brazos hacia atrs,
los puos apretados. Los msculos abultaban debajo de su

piel; sus ojos se abran mucho y luego se cerraban; y las


venas se hinchaban en su frente, como si estuviese
realizando un gran esfuerzo fsico.
Al tiempo que lo miraba tambin pude ver que aquella
cosa, sin forma, salida de la nada, adquira una confusa
figura y, como una sombra, fue descendiendo hacia De
Montour.
Se cerni unos momentos a su alrededor! Dios mo,
se estaba fundiendo, formando una sola cosa con el cuerpo
de aquel hombre!
De Montour se tambale; exhal un profundo suspiro.
Aquella vaga sombra se desvaneci. Los pies de De
Montour vacilaron. Despus se volvi hacia m. Dios de
los cielos! l sabe que jams he visto rostro como aqul.
Un rostro monstruoso, bestial. Los ojos le brillaban
de escalofriante ferocidad; los labios regaosos se
arremangaban mostrando unos dientes que chispeaban; y
stos se parecan ms a colmillos bestiales que a dientes
humanos.
En silencio, aquel ser que no me atrevo a llamar
humano se lanz contra m. Horrorizado, retroced y corr
hacia mi habitacin, justo en el momento en que aquel ser
saltaba por el aire con un movimiento sinuoso que me hizo
pensar en el salto de un lobo. Cerr de un porrazo la puerta
y, con todas mis fuerzas, apoy en ella mi cuerpo para
impedir la entrada a aquel monstruo que se arrojaba una y

otra vez contra la dura madera que nos separaba.


Al fin desisti de su propsito y pude or cmo se
deslizaba sigilosamente por el corredor. Agotado y
desmayado casi, me sent, atendiendo, escuchando. Por la
abierta ventana soplaba suavemente una brisa portadora de
todos los olores de frica, aromosos o hediondos. De la
aldea indgena lleg el son de un pandero. Otros panderos
contestaron ms lejos, por la orilla, y detrs, en la maleza.
Y entonces, en un lugar indeterminado del bosque,
hrridamente inoportuno, son el largo y agudo aullido de
un lobo que me produjo repugnancia y horror.
Al despuntar el nuevo da, llegaron noticias de
aldeanos aterrorizados; de una mujer negra que la noche
anterior haba sido casi destrozada por algn demonio. Con
premura, fui a buscar a De Montour. Por el camino
encontr a Don Vicente. Yo estaba perplejo e irritado.
Algn ser diablico est haciendo de las suyas en el
castillo me dijo. La noche pasada, y esto no se lo he
dicho a nadie todava, un extrao ser ha saltado a la espalda
de un arcabucero, le ha rasgado el jubn de cuero y se lo ha
arrancado de los hombros; y luego lo ha perseguido hasta la
barbacana. Es ms, alguien encerr a De Montour en su
habitacin y nuestro amigo se ha visto obligado a destrozar
la puerta para poder salir.
Cuando me hubo dicho esto se march, murmurando
para s, y yo baj la escalera ms perplejo que nunca.

De Montour estaba sentado en un taburete, mirando


por la ventana. Pareca estar sumido en una fatiga
inexplicable.
Sus largos cabellos estaban despeinados y revueltos;
sus vestidos hechos jirones. Al notar borrosas manchas
coloradas en sus manos y observar que tena las uas rotas
y arrancadas, me estremec. Alz la vista cuando yo entr, y
con la mano me indic que tomara asiento. Su rostro estaba
fatigado y sombro, pero era el rostro de un hombre.
Tras un breve silencio habl:
Voy a contarle una extraa historia que nunca hasta
ahora haba brotado de mis labios; y no s decirme por qu
se la cuento, pues s que usted no me va a creer.
Fue entonces cuando escuch el ms brbaro,
fantstico y sobrenatural relato que o jams de labios de
hombre.
Hace aos dijo De Montour, estaba en una
misin militar, al norte de Francia. Iba solo, y me vi
obligado a cruzar las endiabladas regiones boscosas de
Villefere. En aquellos temerosos bosques, me asedi un
ser inhumano, fantasmal: un hombre lobo. A la luz de una
luna de medianoche, luchamos y yo lo mat. Ahora bien, en
tal caso la verdad es esta: si se mata a un hombre lobo, su
fantasma perseguir a su matador por toda una eternidad.
Esto si el monstruo se halla en figura de medio hombre,
medio lobo. Pero si se le mata en figura total de lobo, el

infierno se abre para recibirle. El verdadero hombre-lobo


no es, como muchos piensan, un hombre que puede tomar
la figura de lobo, sino un lobo que toma la figura de
hombre!
Y ahora esccheme bien, amigo mo; quiero hablarle
de la sabidura, del saber diablico que yo poseo, ganado a
costa de una hazaa horrenda que yo realic entre las
sombras misteriosas de los bosques, a media noche, por
donde vagan demonios y semi-animales.
A1 principio, el mundo era extrao, deforme.
Animales grotescos habitaban los bosques vrgenes.
Trados de otro mundo, antiguos espritus malignos y
demonios, acudieron en gran nmero a instalarse en este
mundo nuevo y joven. Combatieron largo tiempo las
fuerzas del bien y del mal.
Un extrao animal, llamado hombre, anduvo
errabundo entre los dems animales y, como para cumplir
sus deseos todo ser bueno o malo ha de tener una forma
concreta, los espritus del bien entraron en el hombre. Los
demonios entraron en los dems animales, cuadrpedos,
reptiles, pjaros; y la guerra de los primeros tiempos fue
larga y encarnizada. Pero fue el hombre quien la gan. Los
grandes dragones y serpientes fueron muertos, y con ellos
los demonios. Finalmente, Salomn, sabio hasta ms all
de la sabidura del hombre, guerre contra ellos; y por la
virtud de su sabidura, mat, aprision y aherroj. Pero

haba entre aquellos animales algunos tan fieros y osados


que, aunque Salomn los arroj de sus reinos, no pudo
aprisionarlos. Estos haban tomado la figura de lobos. A
medida que transcurran los siglos, lobo y demonio se
mezclaron finalmente. Y ya pudo el demonio salir a su
voluntad del cuerpo del lobo. En ciertas circunstancias, la
fiereza del lobo venci a la sutileza del demonio y lo
esclaviz; de manera que el lobo volvi a convertirse en un
animal feroz, astuto; pero sin dejar de ser un mero animal.
A pesar de todo ello, quedaron y an quedan algunos
hombres-lobo.
Y durante los das de la luna llena, el lobo puede
tomar la forma o la semiforma de un hombre. Sin embargo,
cuando la luna se halla en su cenit, el lobo-espritu
predomina y el lobo-hombre se convierte una vez ms en
verdadero lobo. Pero si es muerto en forma de hombre,
entonces el espritu queda libre de perseguir a su asesino
para siempre.
Atienda bien ahora. Yo pens haber matado a aquel
ser despus que se haba cambiado en su verdadera forma.
Pero lo haba matado un instante antes del momento
preciso; porque la luna, aunque muy cerca ya de su cenit, no
lo haba alcanzado todava; ni aquel ser haba adquirido
plenamente su forma de lobo.
Yo no saba nada de todo esto, as que segu mi
camino. Pero cuando se aproximaba el momento de la

siguiente luna llena, comenc a notar un extrao y maligno


influjo. Una atmsfera de horror se cerna en el aire, y yo
advert que en m se producan inexplicables y
sobrenaturales impulsos.
Una noche, en una pequea aldea situada en el centro
de un extenso bosque, aquel influjo se apoder de m con
toda su fuerza. Era de noche y la luna, casi ya en su lleno,
se alzaba sobre el bosque. Y entre la luna y yo, vi flotando
en el aire, claramente discernible, en aspecto fantasmal el
perfil de la cabeza de un lobo!
Apenas si recuerdo lo que sucedi despus. Con
cierta vaguedad recuerdo que anduve a cuatro patas por la
silenciosa calle; recuerdo haber luchado, resistido unos
momentos, vanamente; y lo dems lo veo como una mancha
roja; recuerdo tambin que o las horrorizadas charlas de
los aldeanos que hablaban de una pareja de amantes
clandestinos que haban sido asesinados de modo
sobrenatural casi a la salida del pueblo, y despedazados
como si hubieran sido atacados por lobos.
Hu de aquella aldea, aunque no hu solo. Durante el
da no pude notar la presencia de mi espantoso dominador:
pero cuando vino la noche y se levant la luna, mientras
vagaba por el silencioso bosque, sent en m un ser
horrendo, un matador de seres humanos; un demonio en el
cuerpo de un hombre.
Oh, Dios, cuntos combates los mos! Pero siempre

me ha vencido el enemigo, y me arrastra a encarnizarme


con alguna nueva vctima. Pero en cuanto la luna ha pasado
su lleno, el poder que aquel ser tiene sobre m cesa de
pronto, y no vuelve hasta que faltan tres noches para que la
luna vuelva a ser llena.
A partir de entonces he andado errabundo por la
tierra; huyendo, huyendo, intentando escapar. Pero aquel
s e r siempre me persigue; apoderndose de mi cuerpo
cuando la luna es llena. Dios santo, qu espantosos delitos
he cometido!
Si tuviera el valor suficiente, me hubiera suicidado
hace ya mucho tiempo. Porque el alma del suicida se
condena, y mi alma se vera para siempre perseguida entre
las llamas del infierno. Y pienso que lo ms espantoso es
que mi cuerpo asesinado vagara para siempre por la tierra,
movido y habitado por el alma del hombre-lobo. Puede
haber cosa ms fantstica?
Lo ms curioso es que creo ser inmune para las
armas de los hombres. Me han traspasado espadas, me han
herido puales, estoy cubierto de cicatrices. Y, aun as,
jams me han matado. En Alemania me encarcelaron, y
luego me llevaron atado al patbulo para cortarme la cabeza.
Yo hubiera ofrecido de buena gana mi cabeza; pero
repentinamente se present aquel ser, rompi mis ataduras
y me impuls a huir. He andado errabundo por toda la
tierra, dejando tras de m un rastro de crimen y horror. Ni

cadenas, ni calabozos pueden sujetarme. Aquel ser est


ligado a mi persona para toda la eternidad.
En medio de mi desesperacin acept la invitacin
de Don Vicente, porque ha de saber usted que nadie conoce
mi espantosa y doble vida, como nadie me ve en las garras
del demonio; y pocos de los que me ven, sobreviven para
contarlo.
Mis manos estn rojas de sangre; mi alma est
condenada a las llamas eternas; mi espritu padece la
tortura de los remordimientos. Y, sin embargo, nada puedo
hacer para socorrerme. Ah, Fierre! No hay duda de que
ningn hombre ha vivido en el mundo que haya pasado por
el infierno que estoy pasando yo.
S, yo mat a Von Schiller, y me propuse despedazar
a la joven Marcita. Por qu no lo hice, no lo s, puesto que
he asesinado a hombres y a mujeres sin distincin.
Y ahora, si usted quiere, tome su espada y mteme; y
con mi ltimo suspiro yo le desear que Dios le bendiga.
No quiere usted hacerlo?
Ya conoce usted mi historia, y sabe que tiene delante
a un hombre perseguido por un demonio para toda la
eternidad.
Tras abandonar el cuarto del seor De Montour, mi
espritu senta un vrtigo de asombro. No saba qu hacer.
Aunque tema que aquel hombre acabase por matarnos a
todos, no estaba decidido a contrselo a Don Vicente. En lo

ms profundo de mi alma compadeca a De Montour.


As pues, no hice nada. Durante los siguientes das
busqu ocasin de verlo y conversar con l. Entre nosotros
se trab una sincera amistad.
Por entonces, Gola, mi criado, ofreca un aspecto de
excitacin reprimida, como si supiese algo que deseara
desesperadamente contar, pero no pudiera o no se atreviera
a hacerlo.
Entre festines, bebidas y cazas los das se fueron
pasando hasta una noche en que De Montour entr en mi
habitacin, y seal silenciosamente a la luna que
comenzaba a salir.
igame dijo, tengo un plan. Voy a fingir que
me voy al bosque a cazar y as pasar all varios das. Pero
cuando caiga la noche regresar al castillo y usted me
encerrar con llave en la mazmorra que sirve de almacn.
Hicimos lo convenido, y yo me las arregl para
escaparme dos veces al da y as poder llevar a mi amigo
comida y bebida. l insisti en permanecer all durante el
da, pues aunque su maligno enemigo jams
haba ejercido en l su influjo a la luz diurna, y l lo
tena por impotente a tales horas, con todo, no quera
exponerse a una situacin imprevista.
Fue precisamente durante aquellos das cuando pude
observar que aquel joven cara de ratn, primo de Don
Vicente, menudeaba sus atenciones para con Isabel, que era

prima segunda suya; aunque ella pareca ms bien molesta


por tales agasajos.
Por un qutame all esas pajas, yo hubiera desafiado a
Carlos, porque lo despreciaba; pero aquello no era de mi
incumbencia. Con todo, pareca que Isabel le tena miedo.
Dicho sea de paso, mi amigo Luigi se haba
enamorado de la gentil muchacha portuguesa, y la estaba
cortejando asiduamente y a todas horas.
Mientras tanto, De Montour sigui encerrado en su
celda, repasando sus hazaas sobrenaturales; hasta que un
da pudo quitar las barras de la puerta con sus propias
manos y cerrarse por dentro. Don Florencio vagaba
alrededor del castillo como un sigiloso Mefistfeles.
Mientras, los dems huspedes paseaban a caballo,
disputaban y beban.
Entre tanto, Gola haraganeaba por all como si
estuviese a punto de comunicar alguna informacin
importante. Cmo disimular que mis nervios estuviesen
tensos hasta el punto de contener mis deseos de gritar?
En cuanto a los indgenas, cada da se ponan ms
cargantes, sombros e intratables.
Una noche, poco antes de la luna llena, entr en la
mazmorra donde estaba De Montour.
Este alz rpidamente la mirada.
Se arriesga usted demasiado viniendo a verme de
noche dijo.

Me encog de hombros y tom asiento junto a l. A


travs de una ventanita con reja, podan entrar los olores y
los sonidos de la noche africana.
Atencin a los panderos de los nativos le dije.
Porque la pasada semana han estado haciendo ruido sin
cesar. De Montour asinti.
Los indgenas estn inquietos. Tal vez estn
preparando alguna diablura. No ha observado usted que
Carlos pasa muchos ratos con ellos?
No contest, pero lo ms probable es que haya
una ruptura entre l y Luigi, ya que ste est cortejando a
Isabel.
As conversbamos cuando De Montour se qued
callado y quieto sbitamente, y slo me contestaba con
monoslabos.
Sali la luna, y atisbo por los hierros de la reja. El
rostro de De Montour se ilumin con sus rayos.
Fue entonces cuando la garra del terror se apoder de
m. En la pared, detrs de De Montour, apareci una
sombra claramente definida, era una cabeza de lobo.
En el mismo instante, De Montour experiment su
influjo. Dio un chillido, y salt de su asiento.
Con vehemencia, me seal la puerta, y cuando con
manos temblorosas yo cerraba con llave y barras su puerta,
o que l se arrojaba contra ella con toda su fuerza. Al bajar
por la escalera, o un violento y frentico golpear en

aquella puerta sujeta con barras de hierro. Pero aquella


puerta podra resistir el embate de todos los hombres-lobo
juntos.
Nada ms entrar en mi habitacin, Gola estall y
desembuch la historia que haba estado guardndose unos
das.
Lo escuch incrdulo, y acto seguido corr a ver a Don
Vicente.
Me dijeron que Carlos le haba pedido que lo
acompaase a la aldea para ajustar una compra de esclavos.
El que me lo dijo fue don Florencio de Sevilla, y
cuando le resum lo que me acababa de contar Gola, quiso
acompaarme.
Precipitadamente, salimos por la puerta principal del
castillo; lanzamos el santo y sea a los guardias, y bajamos
por el muelle hasta la aldea.
Don Vicente, Don Vicente, ande precavido, tenga
suelta la espada en su vaina! Qu locura salir de noche con
Carlos el traidor!
Ya nos acercbamos a la aldea cuando topamos con
ellos.
Don
Vicente!
exclam,
regrese
inmediatamente al castillo. Carlos lo est vendiendo a
usted para entregarlo a manos de los indgenas! Gola me
ha dicho que Carlos desea apoderarse de su riqueza y de
Isabel! Un indgena lleno de pavor le ha contado que haba

huellas de unos pies con botas cerca de los lugares donde


los leadores fueron asesinados, y Carlos ha hecho creer a
los negros que el asesino haba sido usted. Esta noche
haban de sublevarse los negros, y matar a todos los
hombres del castillo, menos a Carlos! Acaso no me cree,
Don Vicente?
Es cierto eso, Carlos? pregunt asombrado Don
Vicente. Carlos solt una carcajada burlona.
Ese estpido ha dicho la verdad dijo, pero ya
no le servir de nada. Ea! Ea! dijo gritando estas
palabras, y se arroj sobre Don Vicente.
Brill el acero a la luz de la luna, pero la espada del
Espaol cerr el paso a Carlos antes que pudiera lograr su
propsito.
A nuestro alrededor se alzaron las sombras de la
noche. Entonces los tres hombres nos agrupamos espalda
contra espalda, empuando espadas y puales; ramos tres
contra cientos. Las lanzas brillaron a la luz de la luna y un
grito diablico brot de las salvajes gargantas. De tres
estocadas atraves a tres indgenas, cayendo luego abatido
por el golpe de una maza guerrera; un instante despus Don
Vicente cay encima de m, con una lanza arrojadiza
clavada en un brazo y otra en una pierna. Don Florencio
qued de pie junto a nosotros, mientras su espada saltaba
como un ser vivo, cuando una carga de los arcabuceros
barri a los indgenas de la orilla del ro. Algunos de

aquellos soldados nos llevaron al castillo.


Pero entonces aquellas negras hordas vinieron como
una avalancha con sus lanzas brillando como una ola de
acero, mientras un rugido atronador se levant hasta el
cielo. Otros venan subiendo por las laderas, saltando los
fosos, y bullendo como un enjambre por encima de las
empalizadas. Y una y otra vez el fuego de los cien
defensores los haca retroceder.
Los saqueados almacenes estaban quemndose, y el
resplandor de las llamas competa con el de la luna. Cerca,
al otro lado del ro, haba un almacn mayor, y a su
alrededor se agruparon en tropel las hordas de los
indgenas, y comenzaron a destruirlo para saquearlo.
Quiera Dios que arrojen antorchas en ese almacn
dijo Don Vicente, pues no hay en l otra cosa sino
unas mil libras de plvora. Yo no me hubiera atrevido jams
a almacenar esa traidora materia a este lado del ro. Todas
las tribus del ro y de la costa se han agrupado para
asesinarnos, y todos mis barcos estn en alta mar. Tal vez
podremos resistir un poco, pero lo ms probable ser que
salten en masa la empalizada y nos maten a todos.
Entonces corr a la mazmorra donde estaba De
Montour. Llam a la puerta y l me dijo que poda entrar, y
por su voz reconoc que el demonio lo haba dejado por
unos momentos.
Los negros se han sublevado le dije.

Ya lo sospechaba. Cmo va la batalla?


Le expliqu los pormenores de la traicin y del
combate, y le habl del depsito de plvora al otro lado del
ro. De un salto se puso en pie.
Por mi alma embrujada! exclam. Le doy mi
palabra de que voy a jugar una partida con el infierno una
vez ms! Pronto! Djeme salir del castillo! Intentar
cruzar el ro a nado y hacer estallar aquella plvora!
Eso es una locura! exclam. Un millar de
negros acechan entre las empalizadas y el ro y ms all el
nmero se triplica. Adems, el ro est lleno de
cocodrilos!
Quiero probarlo! contest, con el rostro
iluminado por el entusiasmo; si puedo llegar al polvorn,
unos millares de indgenas aligerarn el asedio; si me
matan, mi alma quedar libre y tal vez podr lograr algn
perdn por haber ofrecido yo mi vida para la redencin de
mis crmenes.
Tras un breve silencio aadi:
Pronto! exclam. Ya vuelve el demonio! Ya
estoy sintiendo su influjo! Dese prisa!
A toda prisa me dirig a la puerta del castillo, mientras
De Montour corra y jadeaba como un hombre que se halla
en medio de una terrorfica batalla. Cruz el dintel
denodadamente, de un salto. Los indgenas le acogieron
con gritos salvajes.

Los arcabuceros nos increparon. Atisbando por


encima de la empalizada, lo vi correr de una parte a otra,
con indecisin. Un grupo de indgenas avanzaba furioso,
desordenadamente, con las lanzas levantadas.
Entonces se alz hasta el cielo el aullido sobrenatural
del lobo, y De Montour sali adelante. Los indgenas se
detuvieron al instante, y antes de que un solo hombre se
moviese, ya estaba en medio de ellos. Se oyeron salvajes
chillidos, no de rabia, sino de terror.
Inundados
de
asombro,
los
arcabuceros
interrumpieron su fuego.
De Montour carg por entre el grupo de negros y
cuando se dispersaron y echaron a correr, tres de ellos ya
no pudieron huir.
l los persigui unos pasos; luego se qued parado,
rgido. As permaneci un instante, mientras las lanzas
volaban a su alrededor; despus dio media vuelta y corri
precipitadamente hacia el ro.
Otro grupo de negros le cerr el camino cuando
estaba a pocos pasos del ro. A la luz llameante de las casas
que ardan, la escena se poda ver con claridad. Una lanza
que le arrojaron le atraves un hombro; l se la arranc, se
la clav a un indgena y salt por encima de su cuerpo para
lanzarse en medio de los dems.
No podan hacer nada contra aquel hombre blanco
impelido por el demonio. Echaron a correr dando chillidos,

mientras De Montour saltando sobre la espalda de uno de


ellos, lo derribaba. Despus irgui el cuerpo, se tambale
un momento, y salt a la orilla del ro. Se qued all parado,
un instante, y luego desapareci entre las sombras.
Voto al diablo! dijo Don Vicente jadeando detrs
de m. Qu especie de hombre es se? Es De
Montour?
Afirm con la cabeza. Los gritos salvajes de los
indgenas eran tales que se alzaron por encima del estrpito
de los arcabuzazos. Al otro lado del ro, los negros se
agolpaban alrededor del vasto almacn.
Estn preparando un ataque en masa dijo Don
Vicente. Van a saltar por encima de la empalizada y
despus... Ah!
Un estruendo que pareci rasgar los cielos! Un
estallido de llamas que subi hasta las estrellas! El castillo
se tambale con la explosin. Despus, silencio, mientras
el humo, al desvanecerse, dej ver slo un gran crter
donde haba estado el almacn.
Podra contarles, Messieurs, cmo Don Vicente
capitane una carga herido y derrengado como estaba a las
puertas del castillo, y luego baj por la ladera, para caer
sobre los aterrorizados negros que haban escapado de la
explosin. Podra contarles la matanza, la victoria, la
persecucin de los indgenas fugitivos.
Tambin podra contarles, Messieurs, cmo me

encontr separado del pelotn y anduve errabundo por el


bosque, sin poder hallar el camino de regreso a la costa.
Podra contarles cmo fui capturado por una
errabunda partida de indgenas saqueadores, y cmo
consegu escapar. Pero no es se mi propsito, aunque tal
aventura podra formar por s misma una larga narracin.
De quien estoy hablando ahora es del seor De Montour.
Pareca imposible que un hombre pudiera cruzar a
nado aquel ro pululante de reptiles, incluso estando
posedo por un demonio. Y si haba sido l quien haba
volado el polvorn, seguramente habra volado con l.
Fatigosamente, una noche me abr camino por entre la
maleza y cuando vislumbr la costa descubr, junto a la
playa, una pequea cabaa de paja medio en ruinas. Me fui
all pensando dormir en ella si insectos y reptiles me lo
permitan.
Al entrar me detuve asombrado. En una banqueta
improvisada con unas tablas haba un hombre sentado.
Cuando entr, alz la mirada y los rayos de la luna cayeron
sobre su rostro.
Un escalofro de horror me hizo retroceder. Era De
Montour, y haba luna llena!
Despus, mientras yo segua all parado, incapaz de
moverme o huir, se levant y vino hacia m. Y su rostro,
aunque sombro como el de un hombre que ha visto el
infierno, era el de un hombre cuerdo.

Entre, amigo mo dijo con una profunda paz en su


voz. Entre y no me tenga miedo. El enemigo me ha
dejado para siempre.
Pero, dgame, cmo pudo usted triunfar?
exclam, estrechndole la mano.
Disput una horrenda batalla al cruzar el ro me
contest, ya que el enemigo me tena entre sus garras y
me empujaba a caer sobre los indgenas. Pero por vez
primera y por un instante mi alma y mi mente ganaron
dominio; un solo instante que bast para sostenerme firme
en mi propsito. Y pienso que los santos benditos vinieron
en mi ayuda, ya que estaba dando mi vida por salvar vidas.
Salt al ro y nad, y al instante pulularon los
cocodrilos a mi alrededor. De nuevo en las garras del
enemigo, combat con ellos, all en pleno ro. Despus,
sbitamente, aquel ser me abandon. Trep por la otra
orilla e incendi el almacn. La explosin me arroj a una
altura de centenares de metros, y durante muchos das
anduve aturdido y errante por la maleza. Pero vino la luna
llena, y luego volvi otra vez, y ya no sent el influjo del
enemigo...
Soy libre, libre! Y un maravilloso acento de
exultacin, mejor dicho, de exaltacin, vibr en sus
palabras. Mi alma es libre. Por increble que parezca, mi
demonio yace ahogado en el lecho del ro, o puede que
habite en el cuerpo de alguno de los fieros reptiles que

nadan por las corrientes del Nger.

La Piedra Negra
Se dice que los repugnantes seres de los
Antiguos Tiempos
an acechan
En los oscuros rincones olvidados del mundo,
y que ciertas noches an se abren las puertas que
liberan
A unas formas encerradas en el infierno.
Justin Geoffrey

***

Fue en el extrao libro de Von Junzt donde por vez


primera le algo acerca de esta cuestin. Von Junzt era un
extravagante alemn que vivi de manera singular y que
muri en extraas y terribles circunstancias. Para m fue
una suerte que pudiera tener acceso a la edicin original de
su obra Cultos sin nombre, conocida tambin como el
Libro Negro, publicada en Dusseldorf en 1839, poco antes
de que al autor le sorprendiera su terrible destino. Los
coleccionistas de libros raros conocen Cultos sin nombre
principalmente por la edicin barata y de traduccin
deficiente que Bridewall pirate en Londres en 1845, o por
la edicin cuidadosamente expurgada que la Golden Goblin
Press public en Nueva York en 1909. Pero el ejemplar
que cay en mis manos era uno de la edicin alemana sin
expurgar, con pesadas tapas de piel y cierres de hierro
oxidados. Tengo mis dudas respecto a que actualmente
existan ms de media docena de ejemplares de este libro en
todo el mundo, ya que no se imprimieron muchos, y cuando
se divulg la forma en que su autor haba hallado la muerte,
muchos de los que posean un ejemplar lo quemaron
aterrados.
Von Junzt dedic toda su vida (1795-1840) a
escudriar en los temas prohibidos. Viaj por todo el
mundo, ingres en innumerables sociedades secretas, y
lleg a leer infinidad de libros y manuscritos esotricos y

muy poco conocidos. En los densos captulos del Libro


Negro, que oscilan entre una sobrecogedora claridad de
exposicin y la oscuridad ms ambigua, se encuentran
detalles y alusiones que haran helarse la sangre del hombre
ms equilibrado. Leer lo que Von Junzt se atrevi a
imprimir, suscita conjeturas inquietantes sobre lo que no
se atrevi a decir. Por ejemplo, de qu tenebrosas
cuestiones trataban aquellas pginas, escritas con apretada
letra, del manuscrito en el que estaba trabajando de modo
infatigable pocos meses antes de morir, y que fue hallado
destrozado y esparcido por el suelo de su habitacin
cerrada bajo llave, donde se encontr el cuerpo de Von
Junzt, ya muerto, con seales de garras en el cuello? Nunca
llegar a saberse porque el amigo ms allegado del autor, el
francs Alexis Landeau, tras pasar una noche
recomponiendo los fragmentos y leer el contenido, lo
quem todo y se cort el cuello con una navaja de afeitar.
Incluso admitiendo la opinin general de que
solamente representa una serie de desvaros de un
enajenado, el contenido del volumen publicado es
verdaderamente estremecedor. Entre gran cantidad de
cosas extraas encontr una alusin a la Piedra Negra, ese
siniestro monolito que tiene su cobijo en las montaas de
Hungra y en torno al cual tantas leyendas tenebrosas giran.
Von Junzt no le dedic demasiado espacio. Una gran parte
de su horrendo trabajo refiere cultos y objetos de

adoracin satnica que, segn l, todava existen; siendo


esa Piedra Negra la representante de algn orden o algn
ser perdido, olvidado hace ya cientos de aos. A pesar de
ello, al mencionarla, se refiere a ella como a una de las
claves. Esta expresin, que se repite muchas veces en su
obra, en diversos pasajes, constituye uno de los elementos
oscuros de su trabajo. Con brevedad, insina haber visto
escenas singulares ocurridas en torno a un monolito
durante la noche del 24 de junio. Menciona la teora de
Otto Dostmann, segn la cual este monolito sera un
vestigio de la invasin de los hunos, que fue erigido como
conmemoracin de una victoria de Atila sobre los godos.
Aunque Von Junzt rechaza esta hiptesis, no expone ningn
argumento que la rebata; se limita a advertir que atribuir el
origen de la Piedra Negra a los hunos resulta tan lgico
como suponer que Stonehenge fue erigido por Guillermo
el Conquistador.
Mi inters se excit sobremanera ante la enorme
antigedad que esto daba a entender y, tras salvar algunas
dificultades, consegu localizar un ejemplar, rodo de ratas,
de Los restos arqueolgicos de los Imperios Perdidos
(Berln, 1809; Edit. Der Drachen-haus), de Dostmann.
Me decepcion al comprobar que la referencia que haca
Dostmann sobre la Piedra Negra era ms breve que la de
Von Junzt, me sent decepcionado. Dostmann la despachaba
en pocas lneas, refirindose a ella como monumento

relativamente moderno en comparacin con las ruinas


greco-romanas de Asia Menor, que era en el fondo su tema
favorito. Se vea obligado a admitir su incapacidad para
descifrar los deteriorados caracteres grabados en el
monolito, aunque declaraba con rotundidad que eran, sin
lugar a dudas, monglicos. Sin embargo, entre los pocos
datos de inters que Dostmann suministraba, se haca una
referencia al pueblo vecino a la Piedra Negra: Stregoicavar,
nombre nefasto que viene a significar Pueblo Embrujado. A
pesar de la concienzuda revisin de guas y artculos de
viaje que llev a cabo, no consegu ms informacin:
Stregoicavar, que no constaba en ninguno de los mapas que
revis, est situado en una regin agreste, poco
frecuentada, alejada de la ruta de cualquier viajero casual.
No ocurri lo mismo en las Tradiciones y costumbres
pop-lares de los magiares, de Dornly, donde encontr
motivo de meditacin. En el captulo que se refiere a Mitos
sobre los Sueos, cita la Piedra Negra y cuenta extraas
supersticiones al respecto. Una de ellas se refiere a la
creencia de que, si alguien duerme en un lugar cercano al
monolito, se ver perseguido para siempre por
monstruosas pesadillas; y menciona relatos de aldeanos
que hablaban de gentes demasiado curiosas que se
aventuraban a visitar la Piedra Negra en la noche del 24 de
junio, tras lo cual moran vctimas de un loco desvaro a
causa de algo que haban visto all.

De los escritos de Dornly eso fue todo lo que saqu


en claro, al presentir que en torno a esa Piedra haba algo
claramente siniestro, mi inters haba aumentado
muchsimo. La idea de una antigedad tenebrosa, las
repetidas alusiones a acontecimientos monstruosos en la
noche del 24 de junio, consiguieron despertar en mi ser
algn instinto dormido, igual que se siente, ms que se oye,
la corriente de algn oscuro ro subterrneo en la noche.
De pronto, tuve constancia de que exista una relacin
entre la Piedra y cierto poema fantstico y terrible escrito
por el loco poeta Justin Geoffrey: El Pueblo del Monolito.
Las indagaciones que seguidamente realic me
confirmaron que, efectivamente, durante un viaje por
Hungra Geoffrey haba escrito este poema; as pues, no
caba duda de que el monolito que refera en sus extraos
versos era la misma Piedra Negra. Tras releer sus estrofas
sent, nuevamente, las extraas y confusas agitaciones de
los mandatos del subconsciente que haba experimentado la
primera vez que tuve conocimiento de la Piedra.
Tras pensar en qu lugar pasara unas breves
vacaciones, finalmente me decid. Me fui a Stregoicavar.
En un anticuado tren llegu hasta Temesvar, una distancia
todava respetable de mi punto de destino; luego, tras viajar
durante tres das en un traqueteante coche, llegu al
pueblecito, situado en un frtil valle encajonado entre
montaas repletas de abetos. Durante el viaje no hubo

ninguna incidencia. El primer da pasamos por el viejo


campo de batalla de Schomvaal, donde el conde Boris
Vladinoff, un bravo caballero polaco-hngaro, presentara
una valerosa e intil resistencia frente a las victoriosas
huestes de Solimn el Magnfico cuando el Gran Turco se
lanz a la invasin de la Europa oriental en 1526.
El cochero me indic una colina prxima en la que
haba un gran tmulo de piedras desmoronadas, y aadi
que bajo l descansaban los huesos del tan valeroso conde.
Fue entonces cuando record un pasaje de las Guerras
turcas, de Larson: Tras la escaramuza (en la que el conde
consigui rechazar la vanguardia de los turcos con un
reducido ejrcito), el conde permaneci al pie de la
muralla del viejo castillo de la colina para disponer el
orden de sus fuerzas. Uno de sus ayudantes le entreg una
cajita laqueada que haba hallado en el cuerpo del famoso
escriba e historigrafo Selim Bahadur, cado en la lucha.
De ella el conde sac un rollo de pergamino y comenz a
leer. No haba terminado an de leer las primeras lneas,
cuando palideci intensamente y, sin mediar palabra alguna,
guard el documento en la caja y se la guard bajo su capa.
En ese preciso momento abra fuego un can turco, dando
sus proyectiles contra el viejo castillo provocando el
espanto de los hngaros que vean cmo las murallas se
derrumbaban sobre el esforzado conde. Con la falta de un
caudillo, el valiente ejrcito se desbarat, y en los

siguientes aos de asoladora guerra, no llegaron a


recuperarse los restos mortales del noble caballero. Hoy,
los naturales del pas muestran un inmenso montn de
ruinas cerca de Schomvaal, bajo las cuales, segn dicen,
todava descansa lo que los siglos hayan respetado del
conde Boris Vladinoff.
La sensacin que tuve de Stregoicavar fue la de un
pueblecito dormido que desmenta su nombre siniestro, un
remanso de paz respetado por el progreso. Sus edificios
singulares, los trajes y las costumbres resultaban todava
ms extraos que sus gentes, pertenecan a otra poca. Eran
gentes amables, algo curiosos, sin ser preguntones, a pesar
de que resultaban escasos los visitantes extranjeros.
Hace unos diez aos que lleg otro americano. Se
qued pocos das en el pueblo dijo el dueo de la taberna
donde me haba hospedado. Era un muchacho bastante
raro murmur para s; me parece que era poeta.
Comprend que deba referirse a Justin Geoffrey.
S, era poeta contest; y escribi un poema
sobre un paraje prximo a este mismo pueblo.
De veras? dijo mi patrn con cierto inters.
Entonces, siendo as, que todos los grandes poetas son
raros en su manera de hablar y de comportarse, l debe
haber alcanzado gran fama, porque las cosas que haca y las
conversaciones suyas eran lo ms extrao que he visto en
ningn hombre.

Es algo que les sucede a casi todos los artistas


contest. La mayor parte de su mrito se le ha
reconocido despus de muerto.
Entonces, ha muerto?
Muri gritando en un manicomio, hace ya cinco
aos.
Lstima, lstima dijo con simpata. Pobre
muchacho... Mir demasiado la Piedra Negra.
El corazn me dio un vuelco. Disimulando mi gran
inters, dije como por casualidad:
He odo algo sobre esa Piedra Negra. Creo que est
por ah cerca, no?
Ms cerca de lo que la gente cristiana desea
contest. Mire! Me condujo hasta una ventana enrejada
y me indic las laderas, pobladas de abetos, de las
acogedoras montaas azules.
All, al otro lado de la gran cara desnuda de ese
risco tan saliente que ve usted, es donde se alza esa Piedra
maldita. Ojal se convirtiese en polvo, y el polvo se lo
llevara el Danubio hasta lo ms profundo del ocano! Una
vez, los hombres quisieron destruirla, pero todo aquel que
levantaba el pico o el martillo contra ella mora de una
manera espantosa. Ahora la rehuyen.
Qu maldicin hay en ella? pregunt con
inters.
El demonio, el demonio que siempre la est

rondando contest con un estremecimiento. En mi


niez conoc a un hombre que subi de all abajo y se rea
de nuestras tradiciones... tuvo la osada de visitar la Piedra
durante la noche del veinticuatro de junio, y al amanecer
regres al pueblo como borracho, enajenado, sin habla.
Algo le haba destrozado el cerebro y le haba sellado los
labios, pues hasta que muri, lo cual no tard en ocurrir,
solamente abri la boca para blasfemar o babear una
jerigonza incomprensible.
Cuando era pequeo, mi sobrino se perdi en las
montaas y se vio obligado a dormir en los bosques
prximos a la Piedra, y ahora, en su madurez, se ve
atormentado por sueos enloquecedores, de tal manera que
algunas veces te hace pasar una noche espantosa con sus
alaridos, despertando despus empapado de un sudor fro.
Pero cambiemos de tema, Herr. Lo mejor es no
insistir en esas cosas.
Le coment algo sobre la manifiesta antigedad de la
taberna, y con orgullo me contest:
Los cimientos tienen ms de cuatrocientos aos. El
edificio primitivo fue la nica casa del pueblo que no
destruy el incendio, cuando los demonios de Solimn
cruzaron las montaas. Se dice que aqu en la casa que haba
sobre estos mismos cimientos, el escriba Selim Bahadur
tena su cuartel general durante la guerra que asol toda
esta comarca.

Ms adelante pude saber que los habitantes de


Stregoicavar no son los descendientes de aquellos que
vivieron all antes de la invasin turca de 1526. Ningn ser
humano qued con vida ni en el pueblo ni en sus
contornos cuando los victoriosos musulmanes
atravesaron este territorio. Hombres, mujeres y nios
fueron exterminados en un rojo holocausto, quedando una
vasta extensin del pas silenciosa y desierta. Los actuales
habitantes de Stregoicavar son descendientes de los duros
colonizadores llegados de las tierras bajas y que, una vez
que los turcos fueron expulsados, reconstruyeron el pueblo
en ruinas.
El dueo de la taberna donde me haba hospedado
habl sin resentimiento de la matanza de los primitivos
habitantes. Pude enterarme de que sus antecesores de las
tierras bajas miraban a los montaeses incluso con ms
odio y aversin que a los propios turcos. Habl con
vaguedad respecto a las causas de esta enemistad, aunque
dijo que entre los anteriores vecinos de Stregoicavar
exista la costumbre de hacer furtivas excursiones en las
tierras bajas, donde robaban muchachas y nios. Adems,
cont que no eran exactamente de la misma sangre que su
pueblo; el original y vigoroso tronco eslavo-magiar se
haba mezclado, cruzndose con la degradada raza aborigen
hasta fundirse en la descendencia y dar lugar a una infame
amalgama. l no tena la ms mnima idea de quines

fueron esos aborgenes; lo nico que sostena era que se


trataba de paganos y que, antes de la llegada de los
pueblos conquistadores, ya habitaban en las montaas.
En el fondo le di poca importancia a esta historia. En
ella slo vea una leyenda semejante a la que dieron origen
la fusin de las tribus celtas y los aborgenes
mediterrneos de las montaas de Escocia, y las razas
mestizas resultantes que, como los pictos, tanta
importancia tienen en las leyendas escocesas. El tiempo
produce en el folklore un curioso efecto de perspectiva.
Los relatos de los pictos se entremezclaron con ciertas
leyendas referidas a una raza monglica anterior, hasta tal
punto que con el tiempo se lleg a atribuir a los pictos los
repulsivos caracteres del achaparrado hombre primitivo, la
individualidad del cual fue absorbida por las leyendas
pictas, hasta perderse en ellas. Igualmente, pensaba yo, se
podra seguir la pista de los supuestos rasgos inhumanos de
los primeros pobladores de Stregoicavar hasta sus orgenes
en los ms viejos y gastados mitos de mongoles y hunos,
los pueblos invasores.
Al da siguiente de llegar, ped instrucciones a mi
patrn que me las dio de muy mala gana, y me
encamin en la bsqueda de la Piedra Negra. Tras caminar
varias horas cuesta arriba, por entre los abetos de las
laderas, llegu a la cara abrupta de la escarpa que sobresala
con mucho del costado de la montaa. De all ascenda un

estrecho sendero que separaba hasta coronarla. Sub por l,


y una vez arriba pude contemplar el tranquilo valle de
Stregoicavar, que pareca dormitar protegido a ambos lados
por las grandes montaas azules. Entre el lugar en el que yo
me encontraba y el pueblo no se vean ni cabaas ni signo
alguno de vida humana. Aunque haba bastantes granjas
desperdigadas por el valle, todas se hallaban situadas al otro
lado de Stregoicavar. Pareca como si el pueblo mismo
intentase huir de los speros riscos que ocultaban la Piedra
Negra.
La cima de las escarpas formaba algo parecido a una
meseta cubierta de espeso bosque. Camin por la espesura
y en seguida llegu a un claro muy grande, en el centro del
cual se alzaba un descarnado monolito de piedra negra.
Aproximadamente tendra unos cuatro o cinco metros
de altura y medio metro de espesor era de seccin
octogonal. Poda verse con claridad que en su tiempo haba
sido perfectamente pulimentado, aunque ahora la superficie
de la piedra mostraba numerosas mellas, como si hubieran
llevado a cabo salvajes esfuerzos por demolerla. Pero
apenas si los picos haban conseguido descascarillarla y
mutilar los caracteres que la ornaban en espiral hasta arriba,
en torno del fuste. Hasta una altura de poco ms o menos
dos metros y medio, los caracteres estaban casi en su
totalidad destruidos, con lo cual resultaba francamente
difcil averiguar sus caractersticas. Ms arriba se podan

ver mucho mejor conservados; as que me las ingeni para


trepar por la columna y examinarlos de cerca. En mayor o
menor grado todos los caracteres estaban deteriorados,
pero era evidente que no pertenecan a ninguna lengua que
yo pudiera recordar en ese momento sobre la faz de la
tierra. De todo lo que haba visto en mi vida, lo que ms
llegaba a parecrsele eran unos toscos garabatos trazados
sobre cierta roca gigantesca, extraamente simtrica, de un
valle perdido del Yucatn. Recuerdo que cuando le seal
aquellos trazos a mi compaero, un arquelogo, l dijo que
se trataba del efecto natural de la erosin, o el intil
garabateo de un indio. Yo le expuse mi teora de que la roca
era realmente la base de una columna desaparecida, pero l
se limit a rer, y me dijo que reparase en las proporciones
que supona; suponiendo que se hubiese levantado una
columna all, de acuerdo con las normas ordinarias e la
simetra arquitectnica habra tenido por lo menos
trescientos metros de altura. Pero no me qued
convencido.
Lo que intento decir no es que los caracteres grabados
sobre la Piedra Negra y los de la descomunal roca del
Yucatn fueran semejantes, sino que me los sugeran. En
cuanto a la materia del monolito, tambin me desconcert.
La piedra que haban empleado para tallarla era de un color
negro matizado en su brillo, y en su superficie, all donde
no haba sido raspada o desconchada, produca un curioso

efecto de semitransparencia.
La mayor parte de la maana la pas en aquel lugar y
regres perplejo. La Piedra no me sugera ninguna relacin
con ningn otro monumento del mundo. Pareca como si el
monolito hubiese sido erigido en una edad remota por
manos extraas y ajenas a la humanidad.
De regreso al pueblo, mi inters no haba disminuido
de ninguna manera. Despus de haber visto aquella piedra
tan singular, senta ms apremiante el deseo de investigar el
asunto con mayor amplitud e intentar descubrir qu
extraas manos y con qu extrao propsito en lejanos
tiempos, fue levantada la Piedra Negra. Fui en busca del
sobrino del tabernero y le pregunt sobre sus sueos; a
pesar de que hizo lo posible por complacerme, estuvo muy
confuso. No le importaba hablar de ellos, pero era incapaz
de describirlos con la ms mnima claridad. Aunque se
repetan siempre los mismos sueos, y a pesar de que se le
presentaban espantosamente vividos, no le dejaban huellas
claras en la conciencia. Lograba recordarlos como un caos
de pesadillas en las que inmensos remolinos de fuego
arrojaban
tremendas
llamaradas
y
retumbaba
incesantemente un tambor. Con claridad slo recordaba
que una noche haba visto la Piedra Negra en sueos, no en
la falda de la montaa, sino rematando la cima de un
castillo negro y gigantesco.
Pude observar que al resto de los vecinos no les

gustaba hablar de la Piedra. La excepcin era el maestro,


hombre de una instruccin sorprendente, que haba pasado
mucho ms tiempo fuera, por el mundo, que ningn otro de
sus convecinos.
Le cont las observaciones de Von Junzt relativas a la
Piedra Negra y se interes muchsimo en ello, y manifest
vivamente su acuerdo con el autor alemn en cuanto a la
edad atribuida al monolito. Estaba convencido de que en las
proximidades alguna vez existi una sociedad satnica, y
que era posible que todos los antiguos vecinos hubieran
sido miembros de ese culto a la fertilidad que amenaz con
socavar la civilizacin europea y fue fuente de origen para
tantas historias de brujera. Cit el mismo nombre del
pueblo para probar su punto de vista. Segn dijo,
originalmente no se llamaba Stregoicavar; de acuerdo con
las leyendas, los que fundaron el pueblo lo llamaron
Xuthltan, primitivo nombre del lugar sobre el que hace ya
muchos siglos, asentaron sus casas.
De nuevo, el conocimiento de este hecho me produjo
un indescriptible sentimiento de desazn. El nombre
brbaro no me sugera ninguna relacin con las razas
escitas, eslavas o mongolas a las que deberan haber
pertenecido los habitantes de estas montaas.
Segn las creencias de los magiares y los eslavos de
las tierras bajas, los primitivos habitantes del pueblo eran
miembros de un malfico culto. A juicio del maestro, esto

se demostraba por el nombre dado al pueblo que, incluso


despus de ser aniquilados por los turcos los antiguos
pobladores y haberlo reconstruido una raza ms pura,
siguieron utilizando.
Aunque opinaba que lo utilizaron como centro de sus
actividades, no crea que fueran los iniciados en ese culto
los que se encargasen de erigir ese monolito; y, basndose
en vagas leyendas que se venan transmitiendo desde antes
de la invasin turca, expuso una teora segn la cual los
degenerados pobladores antiguos lo haban hecho servir
como altar, sobre el cual ofrecer sacrificios humanos,
siendo las vctimas las muchachas y los nios robados a los
propios antepasados de los actuales pobladores, que a la
sazn vivan en las tierras bajas.
En cuanto a los horripilantes sucesos de la noche del
24 de junio, rechazaba ese mito, as como la leyenda de una
extraa deidad que el pueblo hechicero invocaba a travs de
cantos salvajes, rituales de flagelacin y sadismo, como se
deca.
Aunque no haba visitado la Piedra en la noche del 24
de junio, confes que no le dara miedo hacerlo; lo que
haba existido o lo que sucedi all en otra poca, fuera lo
que fuese, estaba ya sumido en la niebla del tiempo y del
olvido. La Piedra Negra haba perdido su significado, slo
le quedaba el hecho de ser el nexo de unin con un pasado
muerto y polvoriento.

Una noche, cuando hada casi una semana que estaba ya


en Stregoicavar, al regresar de una visita al maestro, de
pronto me qued impresionado al recordar que...
estbamos a 24 de junio! Era, pues, la noche en que, segn
las leyendas, sucedan cosas misteriosas en relacin con la
Piedra Negra. En lugar de dirigirme a la taberna, cruc el
pueblo a paso ligero. Como los vecinos solan retirarse
temprano, Stregoicavar estaba en silencio. No vi a nadie en
mi camino. Entre una susurrante oscuridad me intern entre
los abetos que ocultaban las laderas de las montaas. Una
gran luna plateada pareca suspendida sobre el valle,
inundando los peascos y pendientes con una inquietante
luz que perfilaba negras sombras en el suelo. Aunque no
soplaba aire por entre los abetos, se perciba un murmullo
fantasmal y misterioso. Mi fantasa evocaba quimeras.
Seguramente, haca siglos, en una noche como aquella
volaban por el valle las brujas desnudas, a horcajadas en sus
escobas, perseguidas por sus burlescos demonios
familiares. Me encamin hacia las escarpas. Me senta algo
inquieto al notar que la engaosa luz de la luna les daba un
aspecto artificioso que antes no haba notado: bajo aquella
luz fantstica, su apariencia de escarpas naturales se haba
perdido y transformado ahora en ruinas de gigantescas
murallas que sobresalan de la ladera.
Con esfuerzos intent apartar de m esa extraa
ilusin, sub hasta la meseta y, antes de sumergirme en la

tremenda oscuridad de los bosques, dud un momento. Una


especie de tensin mortal se cerna sobre las sombras,
como si un monstruo invisible contuviera su aliento para no
ahuyentar a su presa.
A pesar de ser un sentimiento perfectamente natural,
mxime considerando el carcter imponente del lugar y su
infame reputacin, lo desech y me abr paso a travs del
bosque, teniendo la desagradable sensacin de que era
seguido. Tuve que detenerme una vez, convencido de que
algo pegajoso y vacilante me haba rozado en la cara, en la
oscuridad.
Cuando sal al claro pude ver el alto monolito que
alzaba su desnuda silueta sobre la hierba. En la linde del
bosque, en direccin a la escarpa, haba una piedra que
formaba como una especie de asiento natural. Tom
asiento en ella, pensando que fue all donde probablemente
el poeta loco, Justin Geoffrey, escribiera su fantstico
Pueblo del Monolito. El tabernero estaba convencido de
que era la Piedra lo que haba provocado la locura de
Geoffrey, pero lo cierto es que la semilla de la locura ya
estaba sembrada en el cerebro del poeta mucho antes de
haber visitado Stregoicavar.
Al mirar el reloj, vi que eran casi las doce. Me recost
a la espera de cualquier manifestacin espectral que
pudiese aparecer. Entre las ramas de los abetos comenzaba
a levantarse una suave brisa y su msica me record la de

unas gaitas invisibles y lnguidas susurrando una meloda


pavorosa y maligna. La monotona del sonido y mi mirada,
de modo invariable fija en el monolito, me produjeron una
especie de auto hipnosis; me estaba quedando amodorrado.
Aunque luch contra esta sensacin, el sueo pudo
conmigo. El monolito pareca ladearse, danzar
extraamente, retorcerse. Entonces me dorm.
Cuando abr los ojos y trat de levantarme, me di
cuenta de que me era imposible, era como si estuviera
agarrado por una mano helada y me inmovilizara. Un fro
terror se apoder de m. El claro del bosque ya no estaba
desierto. Una silenciosa multitud de gentes extraas lo
atestaba. Mis ojos dilatados repararon en los raros y
brbaros detalles de sus atuendos. Mi entendimiento me
deca que eran remotsimos, olvidados incluso en esta
atrasada tierra. Pens que seguramente se trataba de gente
del pueblo que haba venido a aquel lugar para celebrar
algn cnclave grotesco... Pero al mirar de nuevo
comprend que aquellas gentes no eran de Stregoicavar.
Eran ms bajos de estatura, ms rechonchos, tenan la
frente ms deprimida, la cara ms ancha y abotagada.
Algunos posean rasgos eslavos y magiares, pero esos
rasgos estaban claramente degradados por la mezcla con
alguna raza extranjera ms baja que me era imposible de
clasificar. Muchos de ellos vestan con pieles de bestias
feroces, y todo su aspecto, tanto el de los hombres como

el de las mujeres, era de una brutal sensualidad. Aunque no


me prestasen atencin alguna aquellas gentes me
horrorizaban y me repugnaban. Haban formado un inmenso
semicrculo delante del monolito. Iniciaron una especie de
canto, extendiendo los brazos al unsono y balanceando la
parte superior de sus cuerpos rtmicamente. Todos los ojos
estaban fijos en la cspide de la Piedra, a la que parecan
estar invocando. Lo que resultaba ms extrao de todo era
el tono apagado de sus voces; a menos de cincuenta metros
de donde yo me encontraba, centenares de hombres y
mujeres levantaban sus voces en una meloda salvaje, y, sin
embargo, aquellas voces me llegaban como un dbil
murmullo, confuso, como si viniera de muy lejos, a travs
del espacio... o del tiempo.
Justo delante del monolito haba una especie de
brasero, del que alzaban vaharadas de un repugnante y
nauseabundo humo amarillo, que se enroscaba dibujando
una extraa espiral, cual serpiente inmensa y borrosa, en
torno al monumento.
Dos figuras yacan a un lado de este brasero: una
muchacha, completamente desnuda, atada de pies y manos,
y un nio que tendra tan slo unos meses. Una vieja
hechicera con un extrao tambor en su regazo se
acuclillaba al otro lado. Tocaba con las manos abiertas, con
golpes pausados y leves; pero yo no lo oa.
El ritmo de los balanceantes cuerpos empez a

adquirir mayor rapidez. Entonces, una mujer desnuda salt


al espacio que quedaba libre entre la multitud y el
monolito; sus ojos llameaban, su larga cabellera flotaba
alborotada mientras danzaba vertiginosamente sobre la
punta de los pies, dando vueltas por todo el espacio libre,
hasta que por fin cay prosternada ante la Piedra, quedando
all inmvil. De inmediato la sigui una figura fantstica, un
hombre cuyo cuerpo tan slo cubra una piel de macho
cabro colgando de la cintura; una mscara fabricada con
una enorme cabeza de lobo ocultaba totalmente sus
facciones, de tal manera que daba la impresin de tratarse
de un ser monstruoso, pesadillesco, mezcla horrible de
elementos humanos y bestiales. Sostena en la mano un haz
de varas de abeto, atado por los extremos ms gruesos. La
luz de la luna brillaba en una pesada cadena de oro que
llevaba enlazada en el cuello. Prendida a esta cadena,
llevaba otra de cuyo extremo debera haber colgado algn
objeto que, sin embargo, faltaba.
Mientras esa grotesca criatura galopaba por el espacio
abierto dando muchos saltos y cabriolas, la multitud agitaba
los brazos con violencia y redoblaba sus gritos. Se acerc a
la mujer que yaca al pie del monolito y comenz a azotarla
con las varas; de un salto, ella se levant y se entreg a la
danza ms salvaje e increble que jams haba visto. Su
atormentador bail con ella manteniendo el mismo ritmo,
colocndose a su altura en cada giro y cada salto, al tiempo

que descargaba unos golpes despiadados sobre su desnudo


cuerpo. Y a cada golpe que le daba gritaba una palabra
extraa; y as una y otra vez, y toda la gente le coreaba.
Poda verles mover los labios. Aunque ahora el dbil
murmullo de sus voces se fundi y se hizo un solo grito,
distante y lejano, repetido continuamente en un xtasis
frentico; no logr entender lo que gritaban.
Mientras los espectadores, de pie todava en sus
sitios, seguan el ritmo de la danza con el balanceo de sus
cuerpos y los brazos entrelazados, los danzantes giraban en
vertiginosas vueltas. En los ojos de la mujer que cumpla
aquel rito violento la locura iba en aumento, y se reflejaba
en la mirada de los dems. El frentico girar de aquella
danza enloquecedora se hizo ms salvaje y extravagante...
Se convirti en un cuadro bestial y obsceno, en tanto que la
vieja hechicera aullaba y bata el tambor como una
enajenada, y las varas componan una cancin demonaca.
Aunque la sangre le corra goteante por los miembros,
ella pareca no sentir la flagelacin sino como un acicate
para continuar el salvajismo de sus movimientos
desenfrenados. Al saltar en medio del humo amarillento
que empezaba a extender sus tenues tentculos para abrazar
a las dos figuras danzantes, se hundi en aquella niebla
hedionda y desapareci. Apareci de nuevo, seguida
inmediatamente de aquel individuo bestial que la haba
flagelado, y prorrumpi en un indescriptible furor de

movimientos enloquecedores hasta que, en el colmo del


delirio, cay de pronto sobre la hierba, temblando y
jadeando, completamente vencida por el frentico
esfuerzo. Sigui la flagelacin con inalterable violencia, y
ella comenz a gatear en direccin al monolito. El
sacerdote por llamarlo as continu azotando su
cuerpo indefenso con todas sus fuerzas, mientras ella se
retorca dejando un pegajoso rastro de sangre sobre la
tierra pisoteada. Por fin, lleg al monolito y, boqueando,
sin resuello, lo abraz y cubri la fra piedra de besos
feroces, como en una adoracin delirante y profana.
Tras arrojar las varas salpicadas de sangre, el grotesco
sacerdote continuaba saltando en el aire. Los adoradores
comenzaron a aullar mientras echaban espuma por la boca,
y de pronto se volvieron unos contra otros y se atacaron
con uas y dientes, desgarrndose las vestiduras y la carne
en una ciega pasin de bestialidad. El sacerdote se acerc
al pequeuelo que lloraba desconsolado, lo levant con su
largo brazo y, profiriendo una vez ms ese Nombre, lo hizo
girar en el aire y lo estrell contra el monolito, en cuya
superficie qued una espantosa mancha. Muerto de terror,
vi cmo abra en canal el cuerpecillo con sus dedos
brutales y arrojaba sobre la columna la sangre que recoga
en el hueco de sus manos. Luego arroj el cuerpo rojo y
desgarrado al brasero extinguiendo las llamas y el humo en
una lluvia de chispas, en tanto que detrs los brutos

enloquecidos aullaban una y otra vez ese nombre. Al


tiempo que el sacerdote extenda sus manos con gesto
amplio y triunfal, de pronto, todo el mundo cay
prosternado sin dejar de retorcerse. Abr la boca para gritar
mi horror, pero tan slo pude articular un ruido seco. Un
animal enorme, monstruoso, como un sapo, se hallaba
agazapado en la cima del monolito!
Pude contemplar su hinchada y repulsiva silueta
recortada contra la luz de la luna, y en el lugar en que una
criatura normal hubiera tenido el rostro, vi sus tremendos
ojos parpadeantes, en los que se reflejaba toda la lujuria,
toda la insondable concupiscencia, la obscena crueldad y la
perversidad monstruosa que ha atemorizado a los hijos de
los hombres desde que sus antepasados se ocultaban,
ciegos y sin pelo, en la copa de los rboles. Aquellos ojos
espantosos eran el reflejo de todas las cosas sacrlegas y
todos los malignos secretos que duermen en las ciudades
sumergidas, que en las tinieblas de las cavernas
primordiales se ocultan de la luz. Y as, aquella cosa
repulsiva que el sacrlego ritual de crueldad, de sadismo y
de sangre haba despertado del silencio de los cerros,
parpadeaba y miraba de soslayo a sus brutales adoradores,
que se arrastraban ante l en una repugnante humillacin.
Ahora, el sacerdote disfrazado de bestia se dispuso a
levantar a la dbil y maniatada muchacha, mantenindola
levantada con sus brutales manos ante el monolito. Y

cuando aquella lujuriosa y babeante monstruosidad


comenz a succionar en su pecho, algo estall en mi
cerebro y me hund en un piadoso desvanecimiento.
Cuando abr los ojos sobre una claridad lechosa, todos
los acontecimientos de la noche me vinieron de golpe a la
memoria y me incorpor de un salto. Mir a mi alrededor
con asombro. El monolito se alzaba, descarnado y mudo,
sobre la hierba ondulante, verde, intacta bajo la brisa
matinal. Con paso rpido atraves el claro. Aqu haban
saltado y brincado tantas veces que la hierba debera haber
desaparecido; y aqu la mujer del ritual se arrastr en su
doloroso camino hacia la Piedra, derramando su sangre
sobre la tierra. Sin embargo, el csped estaba intacto, no se
vea ni una gota de sangre en l. Mir, temblando de horror,
la cara del monolito contra la que el brutal sacerdote
estamp a la criatura robada..., pero nada, no haba ninguna
mancha.
Un sueo! Haba sido una espantosa pesadilla... o qu
s yo... Me encog de hombros. Qu intensa claridad para
ser un sueo! Con tranquilidad regres al pueblo y entr en
la posada sin ser visto. Una vez all, me sent a meditar
sobre los acontecimientos de la noche. Cada vez estaba
ms inclinado a descartar la teora de un sueo. Era
evidente que lo que haba visto era una ilusin
inconsistente. Pero estaba convencido de que aquello era la
sombra, el reflejo de un acto espantoso perpetrado

realmente en tiempos lejanos. Pero, cmo poda saberse?


Qu prueba podra confirmar que haba sido la visin de
una asamblea de espectros, ms que una mera pesadilla
forjada por mi propio cerebro?
Como respuesta a todas estas dudas, un nombre me
vino a la cabeza: Selim Bahadur! Segn la leyenda, este
hombre que haba sido tanto soldado como cronista, fue el
que estuvo al mando del ejrcito de Solimn que haba
devastado Stregoicavar. Pareca lgico; y si era as, haba
marchado directamente de este lugar arrasado al sangriento
campo de Schomvaal y a su destino final. No pude contener
una exclamacin de sorpresa: aquel manuscrito que
encontraron en el cuerpo del turco y que hizo temblar al
conde Boris... no podra contener algn indicio de los
hallazgos de los conquistadores turcos en Stregoicavar?
Qu otra cosa pudo hacer temblar los nervios de hierro
del poderoso guerrero? Y, puesto que los restos mortales
del conde no fueron rescatados jams, qu duda caba,
sino que el estuche de laca y su misterioso contenido
todava permanecan bajo las ruinas que cubran a Boris
Vladinoff? Con agitada precipitacin, empec a recoger
mis cosas.
Al cabo de tres das me hallaba en una aldea situada a
poca distancia del viejo campo de batalla. Cuando sali la
luna, ya estaba yo trabajando febrilmente en el gran tmulo
de piedras desmoronadas que coronaban la colina. Fue un

trabajo agotador... Pensndolo bien, no comprendo cmo


pude llevar a cabo esa tarea; y no obstante, trabaj sin
descanso desde la salida de la luna hasta que empez a
clarear el da. Cuando el sol asom por el horizonte, estaba
yo apartando las ltimas piedras. All estaba todo lo que
haba quedado del conde Boris Vladinoff unos pocos
fragmentos de huesos y entre los restos, totalmente
aplastado, el estuche cuya superficie de laca haba
preservado el contenido a travs de los siglos.
Lo recog con ansiedad y, tras apilar unas piedras
sobre aquellos huesos, me march precipitadamente. No
quera que ningn viajero suspicaz me descubriese en
aquella accin aparentemente profanadora.
Una vez en mi cuarto de la taberna, abr el estuche y
hall, relativamente intacto, el pergamino. Y haba algo
ms: un objeto pequeo y chato, envuelto en un trozo de
seda. Estaba ansioso por descifrar los secretos de aquellas
hojas amarillentas, pero el cansancio me poda. Desde que
sal de Stregoicavar apenas haba dormido, y los terribles
esfuerzos de la noche anterior acabaron de vencerme. A
pesar de mi excitacin, no tuve ms remedio que echarme
un poco, y despert cuando empezaba a anochecer. Tras
cenar rpidamente, me sent, a la luz de una vela, a leer los
limpios caracteres turcos que cubran el pergamino. El
trabajo era algo penoso para m ya que mis nociones de
turco no son ni mucho menos profundas, y el estilo arcaico

del texto me desorientaba. Pero tras una afanosa lucha,


consegu descifrar una palabra aqu, otra all, encontrar
sentido en alguna frase, y una vaga impresin de horror me
oprimi el corazn. Con todas mis fuerzas me apliqu a la
tarea de traducir, y una vez el relato se hizo ms claro y
asequible, la sangre se me hel en las venas, se me
pusieron los pelos de punta, y hasta la lengua se me
endureci. Era como si todas las cosas externas
participaran de la espantosa locura de aquel manuscrito
infernal; incluso los ruidos de los insectos nocturnos y de
los animales del bosque se transformaron en murmullos
horribles y pisadas furtivas de seres espantosos, y los
quejidos del viento en la noche se tornaron en la risa
obscena y perversa de las fuerzas del mal que dominan el
espritu de los hombres.
Cuando la claridad gris se filtraba ya entre las rejas de
la ventana, dej a un lado el manuscrito. La cosa envuelta en
el trapo de seda estaba all, alargu la mano y la desenvolv.
Me qued petrificado, al comprender que, incluso
poniendo en duda la veracidad de lo que deca el
manuscrito, aquello era la prueba ms veraz de que todo
haba sido real.
Met de nuevo esas dos cosas repulsivas en el estuche,
y no descans ni prob bocado hasta haberlo arrojado,
lastrndolo con una piedra, en lo ms profundo de la
corriente del Danubio, el cual quiera Dios que as sea

se lo llev al Infierno, de donde debi haber venido.


Lo que tuve la noche del 24 de junio en los montes de
Stregoicavar no fue un sueo. De haber presenciado el
horrible ceremonial, Justin Geoffrey, que slo estuvo all a
la luz del sol y despus sigui su camino, habra
enloquecido mucho antes. Por lo que a m respecta, no s
cmo no llegu a perder el juicio.
No... no fue un sueo... Yo fui testigo del rito
inmundo de unos adoradores desaparecidos hace siglos,
surgidos del Infierno para celebrar sus ceremonias como lo
hicieron en otro tiempo; yo vi a unos espectros postrarse
ante otro espectro. Porque hace tiempo que el Infierno
reclam a ese dios horrendo. Hace muchos, muchsimos
aos, habit entre las montaas como reliquia viva de una
edad ya extinguida; pero sus garras asquerosas ya no atrapan
a los espritus de los seres humanos de este mundo, y su
reino es un reino muerto, en el que slo habitan los
fantasmas de aquellos que le sirvieron en vida.
No s por qu alquimia perversa, por qu impo
sortilegio se abren las Puertas del Infierno en esa noche
pavorosa; pero mis propios ojos lo han visto. Yo s que
aquella noche no vieron ningn ser viviente, pues en el
manuscrito que redact la cuidadosa mano de Selim
Bahadur se explica detalladamente lo que l y sus
compaeros de armas descubrieron en el valle de
Stregoicavar. Y le las abominables obscenidades que la

tortura arrancaba de los labios de los aullantes adoradores y


que estaban descritas con todo detalle, y tambin le lo que
contaba sobre cierta caverna perdida, tenebrosa, arriba en
las montaas, donde los turcos, horrorizados, haban
encerrado un ser monstruoso, hinchado, viscoso como un
sapo, dndole muerte con el fuego y el acero antiguo,
bendecido siglos antes por Mahoma, y mediante conjuros
que ya eran viejos cuando Arabia era joven. Incluso as, la
mano firme del anciano Selim temblaba al evocar el
cataclismo, las sacudidas de tierra, los agnicos aullidos de
aquella monstruosidad que no muri sola, pues hizo
perecer consigo en forma que Selim no quiso o no pudo
describir a diez de los hombres encargados de darle
muerte.
Aquel dolo chato, fundido en oro y envuelto en seda,
era la imagen de ese mismo ser que Selim haba arrancado
de la cadena que rodeaba el cuello del cadver del gran
sacerdote-lobo.
Bien est que los turcos barrieran ese valle impuro
con el fuego y con la espada! Visiones como las
contempladas por estas desoladas montaas deben
pertenecer a las tinieblas y a los abismos de pocas
perdidas. No, no hay que temer que esa especie de sapo me
haga temblar de horror en la noche, pues est encadenado
en el Infierno, junto con su horda nauseabunda, y slo es
liberado con ellos una hora, en la noche ms espantosa que

he visto jams. En cuanto a sus adoradores, ninguno queda


ya en este mundo.
Un sudor fro me invade slo de pensar que tales
cosas dominaron una vez el espritu de los hombres. Tengo
miedo de leer las abominables pginas de Von Junzt,
porque ahora comprendo lo que significa esa expresin que
tanto repite: Las llaves! Ah! Las llaves de las Puertas
Exteriores, enlaces con un pasado aborrecible y, quin
sabe, con aborrecibles esferas del presente. Y comprendo
por qu las escarpas parecan murallas almenadas bajo la
luz de la luna, y por qu el sobrino del tabernero, acosado
por las pesadillas, vio en sueos la Piedra Negra surgiendo
como remate de un castillo negro y gigantesco. Es posible
que si los hombres excavaran esas montaas hallaran cosas
increbles bajo las laderas que los enmascaran. En cuanto a
la caverna donde los turcos encerraron aquella... bestia, no
era propiamente una caverna. Me estremec al imaginar el
insondable abismo de tiempo que se abre entre el presente
y aquella poca en que la tierra se estremeci, levantando
como una ola aquellas montaas azules que cubrieron cosas
inconcebibles. Ojal ningn hombre cave al pie de ese
remate horrible que se llama Piedra Negra!
Una llave! Ah, es una Llave, smbolo de un horror
olvidado! Ese horror se ha diluido en el limbo del que
surgi, como una pesadilla, durante el oscuro amanecer de
la Tierra. Pero, qu hay de las otras posibilidades

diablicas que insina Von Junzt? De quin era esa mano


monstruosa que estrangul su vida? Desde que le lo que
Selim Bahadur escribi, se me disiparon todas las dudas
sobre la Piedra Negra. El hombre no ha sido siempre seor
de la tierra... Lo es ahora?
Y un pensamiento me asalta: si un ser monstruoso
como el Seor del Monolito hubiera sobrevivido de algn
modo a su propia era indescriptiblemente lejana, qu
formas sin nombre podran incluso ahora acechar en los
lugares oscuros del mundo?

El horror del montculo


***

Steve Brill no crea en fantasmas ni demonios. Juan


Lpez s. Pero ni la cautela de uno ni el inconmovible
escepticismo del otro iban a escudarles del horror que
cay sobre ellos, el horror que los hombres haban
olvidado durante ms de trescientos aos, la espantable
criatura monstruosamente resucitada de eras negras y
perdidas.
Y, sin embargo, mientras aquella tarde Steve Brill se
hallaba sentado en la algo desvencijada escalera de su casa,
sus pensamientos estaban tan lejos de amenazas
sobrenaturales como puedan llegar a estarlo los de hombre
alguno. Lo que tena en mente era amargo, pero de orden
material. Examinaba con la vista su granja y maldeca. Brill
era alto, enjuto y duro como el cordobn, un autntico hijo
de los pioneros de cuerpos frreos que le arrancaron el
oeste de Texas a la naturaleza salvaje. Tena la piel atezada
por el sol y era fuerte como un cornilargo. Sus esbeltas
piernas calzadas con botas mostraban sus instintos de
co wb o y y, en esos momentos, se maldeca por haber
dejado la silla de montar de su resabiado mustang
convirtindose en granjero. No tena madera de granjero,
admiti con un juramento el combativo joven.
Con todo, la culpa no era del todo suya. Un invierno
de lluvias abundantes, cosa tan rara en el oeste de Texas,
haba prometido buenas cosechas. Pero, como de

costumbre, haban ocurrido cosas imprevistas. Un temporal


tardo haba destruido todos los frutos en sazn. El cereal,
que haba tenido un aspecto tan prometedor, haba sido
hecho pedazos y aplastado por granizadas terrorficas justo
cuando empezaba a volverse de color amarillo. Un periodo
de intensa sequa, seguido de otro temporal, haba acabado
con el maz.
Y luego el algodn que, de algn modo, haba logrado
resistirlo todo, cay ante una plaga de saltamontes que dej
desnudo el campo de Brill en apenas una noche. As fue
como Brill lleg a su actual situacin, sentado, jurndose
que no renovara su arriendo, agradeciendo fervorosamente
que la tierra en la que haba malgastado sus sudores no
fuese suya, y que hubiese an grandes extensiones hacia el
oeste donde un hombre joven y fuerte poda ganarse la vida
cabalgando y cazando las reses a lazo.
Sentado, entregado a sus lgubres pensamientos, Brill
vio acercarse a su vecino Juan Lpez, un viejo y taciturno
mexicano que viva en una choza justo al otro lado de la
colina, cruzando el arroyo, y que apenas si lograba ganarse
la vida. En los ltimos tiempos estaba roturando una
porcin de tierra en una granja adyacente y, al volver a su
choza, cruzaba una de las esquinas del prado de Brill.
Brill, distrado, le vio franquear la valla de alambre de
espino y seguir el sendero que sus viajes anteriores haban
trazado entre la hierba rala y reseca. Llevaba ya un mes

entregado a su actual quehacer, derribando los retorcidos


troncos de los mezquites y cavando hasta extraer sus
races, increblemente largas. Brill saba que siempre
segua el mismo camino para volver a su hogar. Y,
observndole, Brill se percat de que se desviaba a un lado,
aparentemente para evitar un pequeo montculo
redondeado que se alzaba por encima del nivel de los
pastos. Lpez dio un amplio rodeo alrededor de ese punto y
Brill record que el viejo mexicano siempre pona una
buena distancia entre l y el lugar. Y otra cosa pas por la
distrada mente de Brill: que Lpez siempre apretaba el
paso cuando cruzaba junto al montculo, y que siempre se
las arreglaba para hacerlo antes de la puesta del sol, aunque
los aparceros mexicanos acostumbraban a trabajar desde la
primera luz del alba hasta el ltimo destello del crepsculo,
especialmente en aquellos trabajos de limpieza de terrenos,
en los que cobraban por acres y no por das. A Brill se le
despert la curiosidad.
Se puso en pie y baj a saltos la no muy pronunciada
ladera sobre la que se alzaba su vivienda, llamando al
mexicano que se alejaba con paso cansino.
Eh, Lpez, espera un minuto.
Lpez se detuvo, mirando a su alrededor, y
permaneci inmvil, sin dar muestras de inters alguno,
mientras el hombre blanco se le aproximaba.
Lpez dijo Brill, arrastrando las palabras, no es

que sea asunto mo, pero quera hacerte una pregunta,


cmo es que siempre das tanta vuelta alrededor de ese
viejo montculo indio?
- No sabe -gru lacnicamente Lpez.
Eres un mentiroso respondi jovialmente Brill
. Ya lo creo que sabe; hablas el ingls igual de bien que
yo. Qu pasa, crees que ese montculo est encantado o
algo parecido?
Brill poda hablar y leer castellano pero, como la
mayora de los anglosajones, prefera hablar en su propia
lengua. Lpez se encogi de hombros.
No es un buen lugar, no bueno -musit, evitando
mirar directamente a Brill a los ojos. Hay que dejar que
las cosas escondidas descansen.
Apuesto a que ests asustado de los fantasmas se
burl Brill. Cuernos, si eso es un montculo indio, los
indios deben llevar tanto tiempo muertos que sus fantasmas
se habrn gastado del todo.
Brill saba que los mexicanos analfabetos sentan una
aversin supersticiosa hacia los montculos que podan
hallarse esparcidos por todo el suroeste..., reliquias de una
era perdida y olvidada, conteniendo los huesos
polvorientos de los jefes y guerreros de una raza perdida.
Es mejor no molestar a lo que se esconde en la
tierra gru Lpez.
Tonteras! repuso Brill. Yo y unos cuantos

ms nos metimos en uno de esos montculos, en la


comarca de Palo Pinto, y sacamos trozos de esqueletos
con algunas cuentas y puntas de flecha de pedernal, y cosas
parecidas. Conserv algunos dientes durante algn tiempo
hasta que los perd, y nunca me persiguieron los fantasmas
por eso.
Indios? resopl inesperadamente Lpez.
Quin ha hablado de indios? En esta tierra hubo otros que
no eran indios. En los viejos tiempos aqu sucedieron cosas
extraas. He odo las historias de mi gente, transmitidas de
generacin en generacin. Y mi gente ha estado aqu desde
mucho antes que la suya, seor Brill.
S, tienes razn admiti Steve. Los primeros
hombres blancos que llegaron a este pas fueron espaoles,
por supuesto. He odo decir que Coronado pas a no mucha
distancia de aqu, y la expedicin de Hernando de Estrada
cruz esta zona hace..., hace mucho tiempo..., no s cunto.
En mil quinientos cuarenta y cinco dijo Lpez.
Montaron su campamento aqu donde ahora se alza su
corral.
Brill se volvi para mirar el cercado de su corral,
donde se alojaban una vaca macilenta, dos caballos de tiro y
su montura.
Cmo es que sabes tanto de eso? pregunt lleno
de curiosidad.
Uno de mis antepasados estuvo con Estrada

contest Lpez. Un soldado, Porfirio Lpez, le habl a


su hijo de esa expedicin, y ste le habl a su hijo, y as fue
pasando por el linaje familiar hasta llegar a m, que carezco de hijo al que
contarle la historia.
No saba que fueras de tan buena cuna dijo Brill
. Puede que sepas algo sobre el oro que se supona que
Estrada ocult en algn lugar de por aqu.
No haba oro gru Lpez. Los soldados de
Estrada no llevaban ms que sus armas, y se abrieron paso
combatiendo a travs de una comarca hostil..., muchos
dejaron sus huesos a lo largo del camino. Luego, muchos
aos despus, una caravana de muas de Santa Fe fue
atacada por los comanches a pocos kilmetros de aqu y
esos escondieron su oro y escaparon; de modo que las
leyendas acabaron por mezclarse. Pero ahora ni siquiera su
oro est aqu, porque los cazadores de bfalos gringos lo
encontraron y cavaron hasta dar con l.
Bill asinti, abstrado, sin apenas escuchar. No hay
otra parte en todo el continente norteamericano tan repleta
de historias sobre tesoros perdidos o escondidos como el
suroeste. Riquezas incontables atravesaron las llanuras y
los montes de Texas y Nuevo Mxico en los viejos
tiempos, cuando Espaa posea las minas de oro y plata del
Nuevo Mundo y controlaba el rico comercio de pieles del
Oeste, y los ecos de esa riqueza perduran en las historias

de tesoros ocultos. Un sueo huidizo, nacido del fracaso y


la pobreza acuciante, tom forma en la mente de Brill.
Bien dijo, alzando la voz, como de todos
modos no tengo nada ms que hacer, creo que excavar ese
viejo montculo y ver lo que puedo encontrar.
El efecto de esa simple frase en Lpez fue
asombroso. Retrocedi y su rostro, tosco y atezado, cobr
el color de la ceniza; sus ojos negros relampaguearon y
alz los brazos al cielo en un gesto de protesta.
- Dios, no! -grit. No haga eso, seor Brill! Hay
una maldicin..., mi abuelo me lo cont...
Qu es lo que te cont? pregunt Brill. Lpez se
sumi en un hosco mutismo.
No puedo decirlo murmur. He jurado guardar
silencio. Slo podra abrirle el corazn a mi primognito.
Pero crame cuando le digo que ms le valdra cortarse el
cuello antes que entrar en ese montculo maldito.
Bien dijo Brill, impacientndose ante las
supersticiones mexicanas, si es algo tan malo, por qu
no me lo cuentas? Dame una razn lgica para no entrar
ah.
No puedo decirlo! exclam desesperadamente el
mexicano. La conozco!..., pero he jurado guardar
silencio sobre el Santo Crucifijo, como lo ha jurado cada
hombre de mi familia. Es algo tan espantoso que hasta el
hablar de ello supone arriesgarse a la perdicin! Si se lo

contara, su alma quedara destruida dentro de su cuerpo.


Pero lo he jurado..., y no tengo hijos, de modo que mis
labios estn sellados para siempre.
Bueno dijo Brill con sarcasmo, y por qu no
lo escribes? Lpez se qued mirndole, sobresaltado y,
para sorpresa de Steve, acept la sugerencia.
Lo har! Alabado sea Dios por haber hecho que el
buen sacerdote me ensease a escribir de nio. Mi
juramento no deca nada de.escribir. Jur solamente no
hablar. Se lo pondr todo por escrito, si jura que no hablar
de ello despus y que destruir el papel tan pronto como lo
haya ledo.
Claro dijo Brill, para seguirle la corriente, y el
viejo mexicano pareci sentirse muy aliviado.
- Bueno! Ir en seguida y lo escribir. Maana,
cuando vaya a trabajar, le traer el papel y entonces
entender por qu nadie debe abrir ese montculo maldito!
Y Lpez se fue a toda prisa por el sendero que llevaba
hasta su casa, sus hombros encorvados balancendose a
causa del esfuerzo de su inusitada premura. Steve le vio
marcharse, sonri y, encogindose de hombros, se dirigi
hacia su casa. Luego se detuvo, volviendo la mirada hacia el
pequeo montculo redondeado con los costados cubiertos
de hierba. Deba de ser una tumba india, pens, dada su
simetra y su parecido a los dems montculos indios que
haba visto. Frunci el ceo mientras intentaba imaginar la

relacin que poda haber entre el misterioso otero y el


marcial antepasado de Juan Lpez.
Brill mir la distante figura del viejo mexicano. Un
pequeo valle atravesado por un arroyo medio seco,
bordeado por rboles y maleza, se extenda entre los pastos
de Brill y la colina ms all de la cual se hallaba la vivienda
de Lpez. El mexicano estaba a punto de desaparecer entre
los rboles de la orilla del arroyo, cuando Brill tom una
decisin repentina.
Subi a toda prisa la ladera y cogi un pico y una pala
del cobertizo que haba en la parte trasera de su casa. El sol
no se haba puesto an y Brill crea poder excavar lo
suficiente del montculo como para determinar su
naturaleza antes de que oscureciese. De lo contrario, poda
trabajar a la luz de una linterna. Steve, como la mayora de
los hombres de su clase, viva bsicamente segn le
dictaban sus impulsos y su afn actual era abrir ese
montculo misterioso y ver lo que ocultaba, si es que
ocultaba algo. La idea del tesoro volvi a su mente,
estimulada por la actitud evasiva de Lpez.
Y si, despus de todo, ese saliente de hierba y tierra
amarronada esconda riquezas..., metales preciosos de
minas olvidadas, o monedas acuadas en la vieja Espaa?
Acaso no era posible que los mismos mosqueteros de
Estrada hubiesen alzado ese tmulo por encima de un
tesoro que no podan llevarse, dndole la forma de un

montculo indio para engaar a los buscadores de tesoros?


Saba eso el viejo Lpez? No sera nada extrao que, an
conociendo que all haba un tesoro, el viejo mexicano se
abstuviera de buscarlo. Dominado por lgubres y
supersticiosos temores, bien poda llevar una vida de labor
estril antes que arriesgarse a incurrir en la ira de los
fantasmas o los diablos que estuviesen all acechando...,
pues los mexicanos dicen que el oro escondido est
siempre maldito y, seguramente, alguna maldicin especial
deba de cernirse sobre el montculo. Bien, medit Brill,
los diablos de los latinos y los indios carecan de terrores
con que asustar a un anglosajn atormentado por los
demonios de la sequa, las tormentas y las malas cosechas.
Steve empez a trabajar con la energa salvaje tpica
de su raza. La tarea no era fcil; el suelo, requemado
ferozmente por el sol, era duro como el hierro y estaba
lleno de rocas y guijarros. Brill sudaba abundantemente y
grua a causa de sus esfuerzos, pero el fuego del cazador
de tesoros le dominaba. Con brusquedad, se quit el sudor
de los ojos y clav el pico con potentes golpes que
desgarraban los terrones, convirtindolos en polvo.
El sol se ocult y l sigui trabajando bajo el largo y
sooliento crepsculo veraniego, olvidando casi por
completo el tiempo y el espacio. Al hallar rastros de
carbn de lea en el suelo, empez a convencerse de que el
montculo era una autntica tumba india. El antiguo pueblo

que haba erigido aquellos sepulcros haba mantenido


fuegos ardiendo sobre ellos durante das, en algn
momento de la construccin. Todos los montculos que
Steve haba llegado a abrir contenan un grueso estrato de
carbn de lea a escasa distancia de la superficie. Pero los
rastros de carbn de lea que estaba encontrando ahora se
hallaban esparcidos a travs de todo el suelo.
Aunque su idea de un escondrijo de tesoros espaoles
se desvaneci, continu excavando. Quin sabe? Quizs
aquel pueblo extrao al que los hombres llamaban ahora los
Constructores de Montculos tena sus propios secretos y
los guardaba junto a sus muertos.
De pronto, el pico de Steve reson sobre una
superficie metlica y l lanz un grito de jbilo. Cogi el
trozo de metal y se lo acerc a los ojos, intentando
distinguir mejor lo que era mientras la luz se iba
debilitando. Estaba cubierto de una slida capa de xido
que lo haba desgastado hasta volverlo casi tan delgado
como el papel, pero reconoci el objeto como lo que era:
la rueda de una espuela, inconfundiblemente espaola, con
sus puntas aguzadas y crueles. Y se detuvo, confundido por
completo. No haban sido los espaoles los constructores
del montculo, mostraba indicios inconfundibles de ser
obra de aborgenes. Y, con todo, cmo haba llegado
aquella reliquia de los caballeros espaoles a quedar tan
profundamente escondida en el suelo?

Brill mene la cabeza y reemprendi el trabajo. Saba


que en el centro del montculo, si ste era en realidad una
tumba aborigen, hallara una pequea cmara construida con
piedras muy pesadas, conteniendo los huesos del jefe para
quien haba sido erigido el montculo y, por encima de l,
las vctimas sacrificadas. Y, bajo la creciente oscuridad,
sinti como su pico golpeaba ruidosamente sobre una
superficie resistente, parecida al granito. El examen,
realizado tanto mediante el tacto como con la vista,
demostr que era un bloque slido de piedra toscamente
tallada. Formaba, indudablemente, una de las esquinas de la
cmara mortuoria. Intentar abrirla era intil. Brill fue
escarbando a su alrededor, quitando la tierra y los guijarros
de las esquinas, hasta notar que el sacarla de su sitio no iba
a requerir sino deslizar bajo el bloque la punta del pico y
levantarlo haciendo palanca.
Mas, repentinamente, se dio cuenta de que la
oscuridad era ya completa. La luna nueva recortaba
tenuemente las cosas entre la penumbra. En el corral, desde
donde llegaba el tranquilizador ruido de los cansados
animales masticando el grano, su mustang relinch. Desde
las sombras oscuras del retorcido arroyuelo, un
chotacabras lanz su extrao graznido. Brill se estir,
ponindose en pie a regaadientes. Sera mejor conseguir
una linterna y proseguir sus exploraciones alumbrado por
su luz.

Rebusc en su bolsillo, con la vaga idea de levantar la


piedra y explorar la cavidad ayudado por cerillas. De
pronto, todo su cuerpo se puso rgido. Era su imaginacin
la que le haca or aquel leve y siniestro arrastrarse que
pareca venir de ms all de la piedra que bloqueaba la
entrada? Serpientes! Indudablemente, en algn lugar
alrededor de la base del montculo se hallaban sus cubiles y
quizs una docena de vboras cola de diamante aguardaban,
enroscadas en el interior de la caverna, a que l metiese la
mano entre ellas. Se estremeci ligeramente ante esa idea
y se apart de la excavacin que haba realizado.
No servira de nada tantear a ciegas en esos cubiles. Y
se dio cuenta de que durante los ltimos minutos haba
tenido una vaga conciencia de que un olor dbil pero
repulsivo exudaba de los intersticios de la piedra que
cerraba la entrada..., aunque admiti que el olor no sugera
la existencia de reptiles ms de lo que podra hacerlo
cualquier otro olor amenazador. Haba en l algo que
recordaba a la pestilencia de los mataderos..., los gases
formados en la cmara mortuoria, sin duda, altamente
peligrosos para los seres vivos.
Steve dej su pico en el suelo y volvi a la casa,
impaciente ante aquel obligado retraso. Entr en la oscura
vivienda, encendi una cerilla y encontr su linterna de
queroseno colgada de un clavo en la pared. Agitndola, se
asegur de que estaba casi llena de aceite y la encendi.

Luego volvi a marcharse, pues su impaciencia no le


permita detenerse para comer algo. Abrir el montculo le
intrigaba, como debe sucederle siempre a un hombre
imaginativo, y el descubrimiento de la espuela espaola
haba aguzado su curiosidad.
Se apresur a salir de casa, la linterna oscilante
arrojando sombras largas y distorsionadas que le precedan
y le seguan. Ri entre dientes al ver mentalmente las ideas
y los actos de Lpez cuando se enterase, por la maana, de
que el montculo prohibido haba sido abierto. Brill pens
que sera bueno abrirlo esa misma noche; de haberse
enterado, Lpez podra incluso haber intentado impedirle
que husmease en la tumba.
Envuelto por el sooliento murmullo de la noche
veraniega, Brill lleg al montculo, alz su linterna..., y
profiri un asombrado juramento. La linterna revelaba su
excavacin, sus herramientas tiradas con descuido all
donde l las haba dejado caer... Y la negra boca de una
abertura! La gran piedra que cerraba la entrada descansaba
en el fondo de la excavacin que l haba hecho, como si la
hubiesen arrojado despreocupadamente a un lado.
Precavidamente, introdujo la linterna en el agujero y
escudri con la mirada la pequea cmara, semejante a una
caverna, sin saber muy bien lo que esperaba ver. Nada
hallaron sus ojos salvo los costados de una celda larga y
estrecha, tallada en la desnuda piedra, lo bastante grande

como para acoger el cuerpo de un hombre, que


aparentemente haba sido construida con bloques de piedra
cuadrada, toscamente labrada, unidos de modo resistente y
habilidoso.
Lpez! exclam Steve con furia. Sucio
coyote! Seguro que ha estado viendo cmo trabajaba..., y
cuando fui a buscar la linterna, se acerc con sigilo y sac
la roca..., y apuesto a que cogi lo que haba dentro, fuese
lo que fuese. Yo lo arreglar, maldito sea su grasiento
pellejo!
Con brusco ademn apag la linterna y mir
ferozmente hacia el otro extremo del vallecito repleto de
maleza. Y, al mirar, se puso rgido. En una ladera de la
colina, al otro lado de la cual se alzaba la choza de Lpez,
se mova una sombra. El delgado creciente de la luna nueva
se estaba ocultando y el juego de luz y sombras haca
difcil ver con claridad. Pero los ojos de Steve haban sido
aguzados por el sol y los vientos de las tierras salvajes, y
saba que lo que ahora desapareca por el otro extremo de
la colina cubierta de mesquites era alguna criatura provista
de dos piernas.
Llevndoselo a su choza gru Brill. Seguro
que ha encontrado algo, de lo contrario no correra de ese
modo.
Brill trag saliva, preguntndose la razn de que, de
pronto, le hubiese dominado un temblor tan peculiar.

Acaso haba algo extrao en un mexicanito ladrn


corriendo hacia su casa con su botn? Brill trat de ahogar
la sensacin de que haba algo peculiar en la zancada de esa
tenue sombra, que le haba parecido moverse con una
especie de furtivo cojeo. La velocidad deba ser necesaria
cuando el viejo y fornido Juan Lpez haba decidido viajar
con un paso tan extrao.
Lo que haya encontrado es tan mo como suyo se
dijo Brill, intentando alejar de su mente el aspecto anormal
que haba en la huida de la figura. He arrendado esta
tierra y he hecho todo el trabajo de excavar. Una
maldicin? Y un cuerno! No me extraa que me contase
todas esas tonteras. Quera que dejara el lugar en paz para
que pudiese cogerlo todo l. Es raro que no lo sacara hace
mucho, pero nunca se sabe con esos mexicanitos.
Brill, mientras meditaba de tal modo, bajaba a grandes
zancadas por la suave ladera cubierta de pasto que conduca
hasta el lecho del arroyo. Se mezcl entre las sombras de
los rboles y los espesos matorrales y cruz el seco cauce
del arroyuelo, percibiendo ausentemente que ni el graznido
de los chotacabras ni las llamadas de las lechuzas turbaban
la oscuridad. Haba un tenso sentimiento de espera en la
noche que no le gustaba. Las sombras en el cauce del
arroyo parecan demasiado espesas, como si contuviesen el
aliento. Dese por un momento no haber apagado la
linterna, que segua llevando, y se alegr de haber cogido el

pico, que su mano derecha aferraba como si fuese un hacha.


Sinti el impulso de silbar para romper el silencio y luego,
con un juramento, rechaz la idea. Con todo, se alegr una
vez hubo trepado a la pequea elevacin de la orilla opuesta
y emergi a la claridad de las estrellas.
Ascendi la cuesta y luego la colina y, desde all, baj
la vista hacia el llano cubierto de mesquites donde se alzaba
la miserable choza de Lpez. En una ventana arda una luz
solitaria.
Apuesto a que est recogiendo sus cosas para
largarse corriendo gru Steve. Eh, qu...
Se apart tambalendose, como si hubiese recibido un
golpe fsico, cuando un espantoso alarido desgarr la
calma, como si se tratase de un cuchillo. Sinti el impulso
de taparse los odos con las manos para no escuchar el
horror de aquel grito, que subi insoportablemente de tono
hasta quebrarse en un aborrecible gorgoteo.
Santo Dios! Steve not que un sudor fro le
cubra todo el cuerpo. Lpez... o alguien...
Mientras pronunciaba en un susurro tales palabras,
corra por la ladera con toda la rapidez que sus piernas eran
capaces. Algn horror indecible estaba sucediendo en
aquella choza solitaria, pero l iba a investigar de qu se
trataba aunque ello le supusiese enfrentarse con el diablo
en persona. Mientras corra, apret con ms fuerza el
mango del pico. Vagabundos asesinando al viejo Lpez para

apoderarse de lo que l se haba llevado del montculo,


pens Steve, y olvid su ira. Las cosas se pondran feas
para quien estuviese molestando al viejo bribn, por muy
ladrn que pudiese ser.
Corriendo velozmente, lleg por fin a terreno llano. Y
entonces la luz de la choza se extingui y Steve, lanzado a
la carrera, vacil y tropez con un mesquite con un golpe
tal que le arranc un gruido, arandose las manos con los
espinos del tronco. Rebotando con una maldicin
entrecortada, se lanz hacia la cabaa, preparndose para lo
que poda presentarse ante sus ojos..., el vello erizado ante
lo que ya haba visto.
Brill prob a abrir la nica puerta de la cabaa, pero se
dio cuenta de que tena echado el cerrojo. Llam a gritos a
Lpez y no recibi respuesta alguna. Sin embargo, desde el
interior llegaba un extrao sonido ahogado, algo que
pareca un sollozo, el cual ces tan pronto como Brill,
haciendo girar su pico, lo estrell contra la puerta. La dbil
madera se astill y Brill penetr de un salto en el interior
de la choza en tinieblas, los ojos llameantes, blandiendo el
pico para un ataque desesperado. Pero ningn sonido turb
el lgubre silencio y nada se agit en la oscuridad, pese a
que la catica imaginacin de Brill poblaba los
ensombrecidos rincones de la choza con formas
horripilantes.
Con una mano empapada de sudor, busc a tientas un

fsforo y lo prendi. Aparte de l mismo, la nica persona


que haba en la choza era Lpez..., el viejo Lpez, muerto a
todas luces, tendido sobre el suelo de tierra apisonada, los
brazos abiertos como si le hubiesen clavado en una cruz, la
boca flccidamente abierta dndole el aspecto de un idiota,
los ojos muy abiertos, llenos de un terror que a Brill le
pareci intolerable. La nica ventana que haba en la choza
estaba abierta, mostrando por dnde haba huido el asesino
y, posiblemente, por dnde haba entrado. Brill se acerc a
la ventana y lanz una cautelosa mirada al exterior. No vio
ms que la ladera de la colina a un extremo y el llano
cubierto de mesquites al otro. De pronto, se sobresalt...
Era un movimiento lo que le haba parecido ver entre las
retorcidas sombras de los mesquites y los chaparrales? O,
simplemente, haba imaginado ver una figura que se
agazapaba entre los rboles?
El fsforo le quem los dedos y l se gir en
redondo. Encendi la vieja lmpara de aceite colocada
sobre la tosca mesa, lanzando una maldicin al quemarse la
mano. El globo de la lmpara estaba muy caliente, como si
hubiese estado encendida durante horas.
De mala gana, se dirigi hacia el cadver tendido en el
suelo. Cualquiera que hubiese sido la causa de la muerte de
Lpez, haba sido horrible; pero Brill, examinando
aprensivamente el cuerpo sin vida, no hall herida alguna,
ninguna marca de cuchillada o golpe. Un momento! Haba

un leve rastro de sangre en la mano con la que Brill le haba


estado examinando. Buscando con ms atencin hall la
fuente: tres o cuatro diminutas heridas en la garganta de
Lpez, de las que la sangre haba rezumado lentamente.
Primero crey que se las haban infligido con un estilete
(una daga muy delgada carente de filo), pero luego mene
la cabeza. Haba visto heridas de estilete, llevaba la cicatriz
de una en su propio cuerpo. Estas heridas se parecan ms
al mordisco de algn animal..., parecan las marcas de unos
colmillos puntiagudos.
Con todo, Brill no crey que fuesen lo bastante
hondas como para haber causado la muerte, y tampoco
haba fluido mucha sangre de ellas. Una idea abominable,
junto con espantosas especulaciones, se alz en los
rincones ms oscuros de su mente..., que Lpez haba
muerto de miedo, y que las heridas le haban sido infligidas
ya en el mismo instante de su muerte, ya un momento
despus.
Y Steve not algo ms; esparcidas en el suelo haba un
montn de mugrientas hojas de papel, garabateadas por la
mano insegura del viejo mexicano... Haba dicho que iba a
escribir sobre la maldicin del montculo. Adems de las
hojas sobre las que haba escrito y un trozo de lpiz en el
suelo, tambin estaba el globo caliente de la lmpara, todos
mudos testigos de que el viejo mexicano haba
permanecido sentado y escribiendo durante horas ante la

mesa de madera toscamente tallada. Entonces, no era l


quien haba abierto la cmara del montculo y robado lo que
contuviese... pero, en el nombre de Dios!, quin era?
Quin o qu era lo que Brill haba visto fugazmente
cojeando en la estribacin de la colina?
Bien, no quedaba sino una cosa por hacer..., ensillar su
mustang y cabalgar los diecisis kilmetros que haba hasta
Coyote Wells, la ciudad ms cercana, e informar al sheriff
del asesinato.
Brill recogi los papeles. La ltima hoja estaba an
entre los dedos del viejo y Brill tuvo cierta dificultad en
sacarla de all. Luego, al volverse para apagar la luz, vacil
un momento y se maldijo por el miedo que segua
acechando en lo ms hondo de su mente..., miedo a la
sombra criatura que haba visto a travs de la ventana un
instante antes de que la luz se apagase en la cabaa. El largo
brazo del asesino, pens, tendindose para apagar la
lmpara, no caba duda. Qu haba de anormal e inhumano
en esa imagen, distorsionada como deba estarlo a causa de
la tenue luz de la lmpara y las sombras? Al igual que un
hombre lucha por recordar los detalles de una pesadilla,
Steve intent definir en su mente alguna razn clara que
pudiese explicar el que ese huidizo vistazo le hubiese
trastornado hasta el punto de haberse dado de bruces con un
rbol, y el porqu el simple y vago recuerdo de esa imagen
haca que todo su cuerpo volviese a cubrirse de un sudor

fro.
Maldicindose a s mismo para as conservar el valor,
encendi su linterna y apag de un soplido la que se hallaba
sobre la tosca mesa y, lleno de decisin, emprendi el
camino, aferrando su pico como si fuese un arma. Despus
de todo, por qu ciertos aspectos aparentemente
anormales de un crimen tan srdido deban trastornarle as?
Crmenes tales eran aborrecibles, cierto, pero tambin eran
lo bastante corrientes, especialmente entre los mexicanos,
a los que les encantaban los pleitos familiares ms
increbles.
Y entonces, cuando ya haba penetrado en la silenciosa
noche tachonada de estrellas, se detuvo en seco. Desde ms
all del arroyuelo resonaba el repentino y estremecedor
alarido de un caballo empavorecido..., y luego un
enloquecido estruendo de cascos que se desvaneci en la
lejana. Y Brill lanz una blasfemia llena de rabia y
desnimo. Acaso haba un puma acechando en las
colinas..., haba sido un gato monstruoso el que haba
matado al viejo Lpez? Entonces, por qu la vctima no
llevaba las marcas de las crueles y ganchudas garras? Y
quin haba apagado la luz en la choza?
Mientras se interrogaba de tal modo, Brill corra
velozmente hacia el oscuro arroyo. No est en el alma del
ganadero contemplar ocioso cmo su ganado se lanza a la
estampida. Mientras se internaba en la oscuridad de los

matorrales a lo largo del arroyo seco, Brill descubri que


tena la lengua extraamente reseca. Sigui, tragando saliva
y manteniendo bien alta la linterna. No alumbraba
demasiado en la oscuridad pero pareca acentuar la negrura
de las sombras que se acumulaban a su alrededor. Por
alguna extraa razn, en la catica mente de Brill penetr la
idea de que aunque aquel pas fuese nuevo para los
anglosajones, en realidad era muy viejo. Aquella tumba rota
y profanada era la muda prueba de que la tierra era mucho
ms antigua que el hombre y, de pronto, la noche, las
colinas y las sombras parecieron aplastar a Brill con un
sentimiento de horrible antigedad. Antes de que los
ancestros de Brill hubiesen odo hablar de ella, largas
generaciones de hombres haban vivido y muerto en aquella
tierra. En la noche, entre las sombras de aquel mismo
arroyo, los hombres, sin duda alguna, haban lanzado su
ltimo suspiro de mil maneras espantosas. Con tales
reflexiones, Brill corri a travs de las espesas sombras de
la arboleda.
Lanz un hondo suspiro de alivio cuando sali de
entre los rboles a un lado de la colina. Ascendiendo
apresuradamente la poca empinada ladera, sostuvo en alto
su linterna, investigando. El corral estaba vaco; ni tan
siquiera la aptica res estaba a la vista. Y la empalizada
haba sido derribada. Eso indicaba algn agente humano, y
todo el asunto cobr un nuevo y ms siniestro aspecto.

Alguien pretenda que Brill no cabalgase hasta Coyote


Wells esa noche. Eso significaba que el asesino pretenda
asegurar su huida y deseaba una buena ventaja sobre la ley,
o sobre quien fuese... Brill sonri.
A lo lejos, entre los mesquites que cubran el llano,
crey distinguir el dbil y distante ruido de caballos al
galope. En el nombre de Dios! Qu era lo que les haba
asustado de aquel modo? El glido dedo del terror hizo
estremecerse la columna vertebral de Brill.
Steve se dirigi hacia la casa. No entr sin tomar
precauciones. Se desliz a una buena distancia de la
vivienda, lanzando miradas estremecidas por las oscuras
ventanas, buscando, con tal intensidad que los odos
acabaron dolindole, el posible sonido que traicionase la
presencia del asesino al acecho. Por fin, se arriesg a abrir
una puerta y entrar. De una patada, empuj la puerta contra
la pared por si alguien se ocultaba detrs de ella, alz bien
la linterna y entr, el corazn galopante, aferrando
ferozmente el pico, con los sentimientos convertidos en
una mezcla de miedo y rabia. Pero ningn asesino oculto
salt sobre l, y una cuidadosa exploracin de la vivienda
no revel nada.
Con un suspiro de alivio, Brill cerr las puertas,
asegur las ventanas y encendi su vieja lmpara de aceite.
La imagen del viejo Lpez tendido, un solitario cadver con
los ojos vidriosos, en la choza ms all del arroyo, le hizo

estremecerse levemente, pero no entraba en sus planes el


dirigirse a pie, de noche, a la ciudad.
Sac de su escondite su viejo y seguro Colt del 45,
hizo girar el cilindro de acero azulado y sonri
hoscamente. Quizs el asesino tena la intencin de no
dejar con vida a ningn testigo de sus crmenes. Pues
bueno, que viniese! l, o ellos, se encontraran a un joven
vaquero con un seis tiros y descubriran que no era una
presa tan fcil como haba sido el viejo y desarmado
mexicano. Y eso le record a Brill los papeles que haba
trado consigo de la cabaa. Asegurndose de no estar en la
direccin desde la que una bala repentina pudiese atravesar
una ventana, se dispuso a leer, manteniendo una oreja al
acecho de cualquier ruido por leve que fuese.
Y a medida que iba descifrando aquella escritura tosca
y laboriosa, un lento y fro horror creca en su alma. Lo que
el viejo mexicano haba garabateado era una historia
espantosa..., una historia que haba pasado de generacin a
generacin..., una historia que proceda de tiempos muy
antiguos.
Y Brill ley sobre las andanzas del caballero
Hernando de Estrada y sus hombres, provistos de picas y
armaduras, que se aventuraron en los desiertos del sudoeste
cuando todo era extrao e ignoto. En el principio, deca el
manuscrito, haba unos cuarenta soldados, amos y criados.
Estaba el capitn, Estrada, y el sacerdote, y el joven Juan

Zavilla, y don Santiago de Valdez (un noble misterioso que


haba sido rescatado de un navo a la deriva en el Mar
Caribe)..., el resto de la tripulacin y los pasajeros haban
muerto a causa de una plaga, haba dicho, y l haba
arrojado sus cuerpos por encima de la borda. As pues,
Estrada le haba acogido a bordo del navo que haba llevado
a la expedicin desde Espaa, y Valdez se uni a sus
exploraciones.
Brill ley algunas cosas acerca de sus andanzas,
narradas en el tosco estilo del viejo Lpez, del mismo
modo que los antepasados del viejo mexicano haban ido
transmitiendo la historia durante ms de trescientos aos.
Las simples palabras eran un dbil reflejo de las
terrorficas penalidades que los exploradores haban ido
encontrando: la aridez del pas, la sed, las inundaciones, las
tormentas de arena en el desierto, las lanzas de los pieles
rojas hostiles. Pero el viejo Lpez hablaba de otro
peligro..., un horror al acecho que haba cado sobre la
solitaria caravana que vagaba por la inmensidad de las
tierras desrticas. Hombre a hombre, fueron cayendo uno
tras otro sin que nadie conociese al asesino. El miedo y la
negra sospecha roan como un cncer el nimo de la
expedicin, y su lder no saba qu actitud tomar. Todo lo
que saban era que entre ellos haba un demonio con forma
humana.
Los hombres empezaron a apartarse los unos de los

otros, manteniendo amplias distancias entre ellos durante


la marcha, y esta sospecha mutua, que buscaba la seguridad
en la soledad, le puso las cosas ms fciles al demonio. El
esqueleto de la expedicin sigui tambalendose a travs
del solitario desierto, perdido, confuso e indefenso, y el
horror invisible segua rondando sus flancos, cebndose en
los rezagados, sacindose en los centinelas a los que renda
un momento el sueo y en los hombres dormidos. Y en el
cuello de cada uno haba las heridas de unos colmillos
aguzados que desangraban completamente a la vctima; as
fue como los vivos supieron con qu clase de horror tenan
que vrselas. Los hombres siguieron avanzando a
trompicones a travs del desierto, invocando a los santos, o
blasfemando, llenos de terror, luchando frenticamente
contra el sueo, hasta que caan exhaustos y el sueo se les
acercaba a hurtadillas con el horror y la muerte.
La sospecha acab centrndose en un negro enorme,
un esclavo canbal de Calaban Y lo encadenaron. Pero el
joven Juan Zavilla sigui el destino de los dems, y luego
le lleg el turno al sacerdote. Mas el clrigo luch con su
demonaco asaltante y vivi lo bastante para susurrar en los
odos de Estrada el nombre del demonio. Y Brill,
estremecindose, los ojos desorbitados, ley:
...Y ahora se le hizo evidente a Estrada que el buen
sacerdote haba dicho la verdad, y el asesino era don
Santiago de Valdez, quien era un vampiro, un demonio no

muerto, que subsista de la sangre de los vivos. Y Estrada se


acord de cierto noble maligno que haba acechado en las
montaas de Castilla desde los das de los moros,
alimentndose con la sangre de vctimas indefensas que le
otorgaban una horrenda inmortalidad. Dicho noble haba
sido expulsado; nadie saba adonde haba huido pero era
evidente que l y don Santiago eran e! mismo hombre.
Haba huido de Espaa en barco, y Estrada supo que la
gente de ese barco no haba muerto a causa de la plaga, tal y
como haba mentido el demonio, sino bajo los colmillos
del vampiro.
Estrada, el negro y los pocos soldados que an
seguan con vida le buscaron y le encontraron, sumido en
un sueo bestial entre los chaparrales y repleto con la
sangre humana de su ltima vctima. Es bien sabido que los
vampiros, como las grandes serpientes cuando estn ahtas,
caen en un sueo profundo y pueden ser eliminados sin
peligro. Mas Estrada no tena idea alguna de cmo disponer
del monstruo, ya que cmo se puede matar a los muertos?
Pues en efecto un vampiro es un hombre que muri tiempo
ha y que sin embargo rebulle con cierta espantosa no-vida.
Los hombres le suplicaron al caballero que clavase
una estaca en el corazn del demonio y que le cortase la
cabeza, pronunciando las santas palabras que convertiran el
cuerpo, durante largo tiempo muerto, en polvo, pero el
sacerdote estaba muerto y Estrada temi que mientras as

actuaba el monstruo pudiese despertar.


As pues, cogieron a don Santiago, alzndole con
gran cuidado, y le llevaron hasta un viejo montculo indio
cercano. Lo abrieron, sacando de l los huesos que all
encontraron, y colocaron al vampiro en su interior y
sellaron el montculo..., quiera Dios que hasta el Da del
Juicio!
Este lugar se halla maldito, y ojal me hubiese
muerto de hambre en algn otro sitio antes que venir hasta
aqu buscando trabajo..., pues yo saba acerca de la tierra, el
arroyo y el montculo, con su terrible secreto, desde que
he sido nio; ya ve usted, seor Brill, la razn de que no
deba abrir el montculo y despertar al demonio...
Aqu terminaba el manuscrito con un garabato del
lpiz que haba roto la hoja de arrugado papel.
Brill se puso en pie, el corazn latindole al galope, el
rostro lvido, la lengua pegada al paladar. Trag saliva y, al
fin, hall las palabras.
Por eso estaba la espuela en el montculo..., se le
cay a uno de los espaoles mientras cavaba... Y bien
podra haber sabido yo que haba sido excavado con
anterioridad, por el modo en que estaba esparcido el carbn
de lea... Pero santo Dios!
Retrocedi horrorizado ante aquellas negras
imgenes: un monstruo no muerto que se remova en las
tinieblas de su tumba, empujando desde el interior para

echar a un lado la piedra aflojada por el pico de la


ignorancia..., una forma sombra que se arrastraba cojeante
sobre la colina hacia la luz que delataba a una presa
humana..., un brazo espantosamente largo que cruzaba una
ventana iluminada tenuemente...
Esto es una locura! jade. Lpez estaba como
una cabra! Los vampiros no existen! Si es un vampiro, por
qu no me cogi primero a m, en vez de a Lpez..., a
menos que estuviese registrando los alrededores,
asegurndose de las cosas antes de atacar? Bah, al
infierno! Todo esto es un mal sueo, una...
Las palabras se le helaron en la garganta. Un rostro le
contemplaba desde la ventana, los rasgos contorsionados,
sin emitir sonido alguno. Dos glidos ojos le perforaron el
alma. De la garganta le brot un alarido y el espantoso
rostro se desvaneci. Pero hasta el mismo aire estaba
impregnado de la pestilencia que se haba cernido sobre el
viejo montculo. Y ahora era la puerta la que cruja...,
combndose lentamente hacia el interior. Brill retrocedi
hasta topar con la pared, la pistola temblndole en la mano.
No se le ocurri disparar a travs de la puerta; en su
cerebro, convertido en un caos, no haba sino una idea: que
slo ese delgado panel de madera le separaba de algn
horror nacido del tero de la noche, las tinieblas y el negro
pasado. Los ojos se le abrieron como platos viendo cmo
ceda la puerta, cmo rechinaban los hierros del cerrojo.

La puerta estall, hecha pedazos. Brill no grit. Tena


la lengua como de hielo, pegada al paladar. Sus ojos
vidriados por el miedo contemplaron la alta figura
semejante a un buitre..., los glidos ojos, las largas y negras
uas de los dedos..., su harapiento atavo, espantosamente
antiguo..., las botas con sus largas espuelas..., el chambergo
con su pluma a punto de convertirse en polvo..., la capa
flotante que se haca lentamente pedazos. La forma
aborrecible surgida del pasado se agazap, recortndose en
el umbral oscuro, y el cerebro de Brill pareci vacilar. De
la figura irradiaba un fro salvaje..., el olor de la arcilla
encharcada y los despojos del osario. Y entonces el no
muerto salt sobre l como un buitre que se lanza en
picado sobre su presa.
Brill dispar a quemarropa y vio cmo un pedazo de
tela de algodn saltaba del pecho de la Cosa. El vampiro se
tambale bajo el impacto del pesado proyectil y luego,
enderezndose, se lanz hacia adelante a espantosa
velocidad. Brill se apoy en la pared con un grito ahogado,
la pistola cayendo de su mano flccida. Entonces, las
negras leyendas eran ciertas..., las armas humanas carecan
de todo poder, pues acaso puede un hombre matar a
alguien que ya lleva muerto largos siglos, del modo en que
mueren los mortales?
Y entonces, las manos parecidas a garras que le
rodeaban el cuello enloquecieron al joven vaquero. Al igual

que sus antepasados pioneros lucharon mano a mano contra


enemigos abrumadores, Steve Brill luch con la fra y
muerta criatura que se arrastraba buscando su vida y su
alma.
Brill jams recordara gran cosa de esa espantosa
batalla. Fue un caos ciego en el que grit como una bestia,
desgarr, dio golpes y puetazos, en el que uas largas y
negras como garras de pantera le hirieron, en tanto que
dientes puntiagudos se cerraban una y otra vez buscando su
cuello. Rodando y dando tumbos por la habitacin, ambos
medio envueltos por los mohosos pliegues de esa vieja
capa medio podrida, se golpearon y se hirieron mutuamente
entre los restos del mobiliario destrozado, y la furia del
vampiro no era ms terrible que la desesperacin de su
vctima enloquecida por el miedo.
Se derrumbaron sobre la mesa, hacindola caer de
lado, y la lmpara de aceite se raj en el suelo, rociando los
muros con repentinas llamaradas. Brill sinti la mordedura
del aceite ardiente que le salpic, pero en el rojo furor de
la pelea no le prest atencin. Las negras garras le
desgarraban, los ojos inhumanos ardan glidos clavndose
en su alma; entre sus dedos frenticos la carne marchita del
monstruo era tan dura como la madera reseca. Y una ola
tras otra de ciega locura domin a Steve Brill. Grit y
golpe como un hombre que lucha con una pesadilla,
mientras que a su alrededor el fuego se haca cada vez ms

alto, prendiendo en las paredes y el tejado.


A travs de los chorros candentes y las lenguas de
fuego, rodaron y se tambalearon como un demonio y un
mortal trabados en combate sobre las gneas lanzas que
cubren los suelos del infierno. Y entre el tumulto creciente
de las llamas, Brill hizo acopio de todas sus fuerzas para
una ltima y volcnica erupcin de frentico esfuerzo.
Logr separarse y, vacilante, se puso en pie, jadeante,
ensangrentado, y se lanz a ciegas sobre la forma
repugnante y la atrap con una presa que ni tan siquiera el
vampiro pudo romper. Y haciendo girar en redondo a su
demonaco asaltante por encima de l, le estrell contra el
borde de la mesa cada al igual que un hombre podra
romper un palo sobre su rodilla. Algo se quebr como si
fuese una rama y el vampiro cay, libre de la presa de Brill,
para retorcerse sobre el suelo ardiente, su cuerpo convulso
en una extraa y rota postura. Pero no estaba muerto, pues
sus ojos llameantes seguan ardiendo, fijos en Brill con un
hambre horrible y, con la columna rota, luch por
arrastrarse hasta Brill, como se arrastra una serpiente
moribunda.
Brill, jadeando, tambaleante, se quit la sangre de los
ojos y sali, a ciegas, cruzando la puerta destrozada. Y
como un hombre cruza a la carrera las puertas del infierno,
corri tropezando a travs de los mesquites y los
chaparrales hasta caer, totalmente agotado. Mirando hacia

atrs, vio las llamas de la casa que arda y le agradeci a


Dios el que fuese a arder hasta que los huesos de don
Santiago de Valdez hubiesen sido totalmente consumidos y
borrados del conocimiento humano.

Canaan negro
***

1. LLAMADA DE CANAAN
Algo pasa en Arroyo Tularoosa!
Un aviso capaz de hacer que un escalofro recorriese
la espalda de cualquiera que se hubiese criado en esa
remota comarca perdida, llamada Canaan, que se halla entre
Tularoosa y el Ro Negro..., capaz de hacerle volver
corriendo a esa regin bordeada de pantanos desde
cualquier lugar al que le hubiese llegado el aviso.
Fue slo un murmullo surgido de los labios marchitos
de una vieja negra arrugada, que se desvaneci entre la
multitud antes de que pudiese cogerla del brazo; pero fue
suficiente. No era necesario buscar confirmacin alguna;
no haba necesidad de inquirir por qu misteriosos medios,
conocidos slo de los negros, le haba llegado el mensaje.
No haba necesidad de preguntar qu fuerzas oscuras se
haban puesto en accin para hacer que aquellos labios le
hiciesen tal revelacin a un hombre del Ro Negro. Era
suficiente con que el aviso hubiese sido transmitido..., y
entendido.
Entendido? Cmo le era posible a cualquier hombre
del Ro Negro dejar de entender esa advertencia? No poda
tener sino un solo significado: que los viejos odios hervan
de nuevo en las profundas junglas de las tierras pantanosas,
que las sombras oscuras se deslizaban a travs de los

cipreses y que la muerte estaba de nuevo dispuesta a salir y


cobrar su presa desde la negra y misteriosa aldea que yace
soolienta en la costa festoneada de musgos de la taciturna
Tularoosa.
Apenas una hora despus, Nueva Orleans iba quedando
ms y ms atrs a cada vuelta de la ruidosa rueda de paletas
del barco. Para cada hombre nacido en Canaan hay siempre
un lazo invisible que le arrastra de vuelta, est donde est,
cuando su tierra natal se encuentra amenazada por la
sombra tenebrosa que, durante ms de medio siglo, ha
permanecido al acecho en sus cubiles de la jungla.
Las embarcaciones ms veloces que tena a mi alcance
me parecieron de una enloquecedora lentitud durante la
carrera por el gran ro, primero, y por la ms estrecha y
turbulenta corriente despus. Arda d impaciencia cuando
desembarqu en el muelle de Sharpsville, con los ltimos
diecisiete kilmetros de mi viaje an por recorrer. Haba
pasado ya la medianoche, pero me apresur hacia la cuadra
donde, por obra de una tradicin que tena medio siglo de
antigedad, hay siempre un caballo Buckner, ya sea de da o
de noche.
Mientras un adormilado muchacho negro ajustaba las
cinchas, me volv hacia el propietario del establo, Joe
Lafely, que permaneca quieto, observndonos y
bostezando, sosteniendo en alto una linterna.
Corren rumores de que hay problemas en

Tularoosa? Palideci bajo la luz de la linterna.


No lo s. He odo hablar de algo as. Pero los de
Canaan siempre mantenis la boca cerrada. Nadie de fuera
sabe lo que ocurre ah dentro...
La noche engull su linterna y su voz tartamudeante a
medida que yo me diriga hacia el oeste siguiendo el
sendero.
La roja luna se escondi entre los negros pinos. A lo
lejos, en los bosques, los bhos ululaban y, en algn lugar,
un sabueso aullaba su vieja desazn hacia la noche. Cruc el
arroyo de la Cabeza del Negro bajo la oscuridad que
precede al amanecer, un trazo de resplandeciente negrura
encuadrada por muros de slidas sombras. Los cascos de
mi caballo chapotearon en el agua poco profunda y
resonaron sobre las hmedas piedras, un ruido
sorprendentemente fuerte en medio del silencio y la calma
nocturnas. Ms all del arroyo de la Cabeza del Negro
empezaba la comarca que los hombres llamaban Canaan.
Penetrando en el mismo pantano, unos kilmetros al
norte, que da a luz al Tularoosa, el Cabeza del Negro fluye
luego hacia el sur para reunirse con el Ro Negro a unos
cuantos kilmetros al oeste de Sharpsville, en tanto que el
Tularoosa corre hacia el oeste para encontrarse con el
mismo ro un poco ms arriba. El curso del Ro Negro va
del noroeste al sudeste; de modo que esas tres corrientes
forman el gran tringulo irregular conocido como Canaan.

En Canaan vivan los hijos y las hijas de los pioneros


blancos de la frontera que colonizaron por primera vez la
comarca, y los hijos y las hijas de sus esclavos. Joe Lafely
estaba en lo cierto; ramos una estirpe aislada y de pocas
palabras, nos bastbamos a nosotros mismos, estbamos
orgullosos de nuestro aislamiento e independencia.
Ms all de Cabeza del Negro los bosques se hacan
ms frondosos y el sendero se estrechaba, serpenteando a
travs de pinares sin dueo, rotos de vez en cuando por
grupos de robles y cipreses. No haba sonido alguno salvo
el suave clop clop de los cascos sobre el polvo y el crujir
de la silla de montar. Entonces, alguien ri roncamente
entre las sombras.
Me ergu en la silla y atisbo entre los rboles. La luna
se haba ocultado y el alba estaba an por llegar, mas un
dbil resplandor temblaba entre los rboles y a su luz
distingu una borrosa figura bajo las ramas llenas de musgo.
Mi mano busc instintivamente la empuadura de una de las
pistolas de duelo que llevaba, y la accin desencaden otra
carcajada, ronca y musical, burlona pero seductora.
Distingu un rostro moreno, un par de ojos centelleantes,
una blanca dentadura exhibida en una sonrisa insolente.
Quin diablos eres? pregunt.
Qu haces cabalgando a estas horas, Kirby
Buckner?
Una sarcstica risa pareca burbujear en su voz. El

acento era extrao y nada familiar; haba en l un dbil


matiz negro, pero era tan rico y sensual como el curvilneo
cuerpo de su poseedora. En la lustrosa mata de su
tenebrosa cabellera una gran flor blanca destellaba
plidamente en la oscuridad.
Qu ests haciendo aqu? pregunt. Ests a
mucha distancia de cualquier cabaa de negros. Y no te
conozco.
Llegu a Canaan despus de que te marchases
respondi ella. Mi cabaa est en el Tularoosa, pero me
he perdido. Y mi pobre hermano se ha hecho dao en la
pierna y no puede andar.
Dnde est tu hermano? pregunt, inquieto. Su
perfecto ingls me resultaba turbador, acostumbrado como
estaba al dialecto de los negros.
Lejos, en los bosques..., muy lejos! contest, al
tiempo que sealaba hacia las negras profundidades con un
movimiento ondulante de su flexible cuerpo ms que con
un gesto de la mano, sonriendo atrevidamente al hacerlo.
Saba que no haba ningn hermano herido, y ella saba
que yo lo saba, y se rea de m. Pero en mi interior se
alzaba un extrao torbellino de emociones enfrentadas.
Nunca antes le haba prestado atencin a ninguna negra o
mulata. Pero esta muchacha cuarterona era distinta de todas
las que haba visto. Sus rasgos eran tan regulares como los
de una mujer blanca, y no hablaba como una mujerzuela

cualquiera. Y, con todo, tena algo de brbaro, tanto en la


clara seduccin de su sonrisa como en el brillo de sus ojos
y la desvergonzada pose de su voluptuoso cuerpo. Cada
gesto y cada uno de sus movimientos la apartaban del
comportamiento normal de las mujeres; su belleza
indmita no estaba sometida a ley alguna, estaba hecha ms
para enloquecer que para calmar, para hacer que un hombre
se volviese ciego e inconsciente, para despertar en l todas
las pasiones desenfrenadas que ha heredado de sus
simiescos antepasados.
A duras penas si puedo recordar cmo desmont y at
las riendas de mi caballo. La sangre me lata
sofocantemente en los pmulos mientras la miraba, lleno
de sospechas y fascinado al mismo tiempo.
Cmo conoces mi nombre? Quin eres?
Con una provocativa carcajada me tom la mano y me
hizo penetrar ms en las sombras. Fascinado por las luces
que brillaban en sus oscuros ojos, apenas fui consciente de
lo que haca.
Quin no conoce a Kirby Buckner? ri ella.
Toda la gente de Canaan, blanca o negra, habla de ti. Ven!
Mi pobre hermano est ansioso por verte! Y ri,
maliciosa y triunfante.
Ese descaro sin disimulo alguno fue el que me
devolvi la cordura. Su cnica burla rompi el encanto casi
hipntico en el que haba cado.

Me par en seco, apartndole la mano, gruendo:


En qu juego del demonio andas metida,
mujerzuela?
Instantneamente, la sonriente sirena se convirti en
un gato de la jungla enloquecido por la sangre. En sus ojos
ardieron llamas asesinas, sus rojos labios se
contorsionaron en un rugido y ella retrocedi de un salto,
lanzando un agudo alarido. El ruido de unos pies desnudos
lanzados a la carrera respondi a su llamada. La primera y
dbil luz del amanecer penetr por entre las ramas,
revelando a mis atacantes, tres flacos y gigantes negros. Vi
destellar el blanco de sus ojos, el brillo de sus dentaduras,
el reflejo del acero desnudo en sus manos.
Mi primera bala le atraves el crneo al ms alto de
los tres, hacindole caer muerto en plena carrera. Mi
segunda pistola emiti un chasquido..., de algn modo, el
percutor slo haba rozado el cartucho. La arroj a un
rostro negro y mientras ste caa, medio aturdido,
desenvain mi cuchillo bowie y me enfrent al otro. Par
su golpe y mi respuesta le desgarr los msculos del
vientre. Grit como una pantera de los pantanos y trat
salvajemente de aferrar la mueca con que yo sostena el
cuchillo, pero le golpe en la boca con el puo izquierdo y
sent sus labios partirse y sus dientes hacerse pedazos bajo
el impacto mientras l retroceda tambaleante, su cuchillo
movindose a ciegas. Antes de que pudiese recobrar el

equilibrio, ya me haba lanzado sobre l y, con el cuchillo,


le alcanc bajo las costillas. Lanz un gemido y resbal en
un charco de su propia sangre, cayendo al suelo.
Gir en redondo, buscando al otro. Estaba ponindose
en pie, la sangre corrindole por la cara y el cuello.
Mientras saltaba hacia l, lanz un grito de pnico y se
sumergi ruidosamente entre los matorrales. La muchacha
haba desaparecido.

2. EL FORASTERO EN TULAROOSA
El curioso resplandor a cuya luz haba visto por
primera vez a la muchacha cuarterona se haba esfumado.
En mi confusin, lo haba olvidado. Pero mientras me abra
paso a tientas hacia el sendero, no malgast el tiempo en
vanas conjeturas sobre su origen. El misterio haba llegado
a los pinares y la luz fantasmagrica que planeaba sobre los
rboles formaba parte de esa atmsfera.
Mi caballo resoplaba y tiraba de las riendas, asustado
por el olor de la sangre que impregnaba el pesado aire
cargado de humedad. Unos cascos resonaron por el
camino, un amasijo de figuras bajo la creciente claridad.
Unas voces me interpelaron.
Quin va? Avanza y di quin eres antes de que
disparemos!
Calma, Esa! exclam. Soy yo..., Kirby
Buckner!
Truenos, Kirby Buckner! dijo secamente Esa
McBride, bajando su pistola. Las figuras altas y enrgicas
de los otros jinetes se alzaban detrs suyo. Omos un tiro
dijo McBride. Estbamos patrullando los caminos
alrededor de Grimesville como lo hemos estado haciendo
cada noche desde hace ya una semana..., desde que mataron
a Ridge Jackson.

Quin mat a Ridge Jackson?


Los negros del pantano. Eso es todo lo que
sabemos. Ridge sali de los bosques una madrugada y
llam a la puerta del capitn Sorley. El capitn dice que
tena el mismo color que las cenizas. A gritos, le dijo al
capitn que le dejase entrar, por el amor de Dios, que tena
algo espantoso que contarle. Bien, el capitn se dispuso a
abrir la puerta pero antes de que hubiese podido bajar las
escaleras oy un jaleo espantoso fuera, entre los perros, y
a un hombre gritando, al que reconoci como Ridge. Y
cuando lleg a la puerta, no haba nada salvo un perro
muerto tendido en el patio con la cabeza aplastada, y todos
los dems perros estaban como locos. Luego encontraron a
Ridge entre los pinos, a unos centenares de metros de la
casa. Por el modo en que el terreno haba sido removido y
la maleza arrancada, le haban arrastrado hasta all cuatro o
cinco hombres. Puede que se acabasen cansando de
llevarle. Fuese como fuese, le dejaron la cabeza hecha pur
y lo abandonaron all.
Que me condenen! musit. Bien, hay un par de
negros tendidos entre la maleza, quiero ver si t les
conoces, yo no.
Un instante despus nos hallbamos en el pequeo
claro, perfectamente iluminado ya por la creciente claridad
del amanecer. Una forma negra yaca retorcida sobre las
revueltas agujas de pino, la cabeza en un charco de sangre y

sesos. Haba grandes manchas de sangre en el suelo y en


los arbustos al otro extremo del pequeo claro, pero el
negro herido haba desaparecido.
McBride hizo girar el despojo con la bota.
Uno de los negros que vinieron con Sal Stark
murmur.
Quin diablos es se? inquir.
El negro ms extrao que ha venido aqu desde que
t bajaste la ltima vez por el ro. Dice que viene de
Carolina del Sur. Vive en esa vieja cabaa, en el Cuello...,
ya sabes, la choza donde solan vivir los negros del coronel
Reynolds.
Esa, supn que me acompaas a caballo hasta
Grimesville
dije, y me cuentas todo sobre este asunto
mientras viajamos. Los dems podrais explorar los
alrededores y ver si podis encontrar a un negro herido
entre la maleza.
No tuvieron objecin alguna a ello; los Buckner
siempre han sido considerados de modo tctico como
lderes en Canaan, y el ofrecer tales sugerencias me
resultaba natural. Nadie le da rdenes a los blancos en
Canaan.
Supuse que apareceras pronto dijo McBride
mientras cabalgbamos por el cada vez ms iluminado
sendero. Normalmente te las arreglas para estar al tanto

de lo que sucede en Canaan.


Qu est sucediendo? pregunt. No estoy
enterado de nada. Una vieja negra, en Nueva Orleans, me
dijo algo acerca de que haba problemas. Naturalmente,
volv a casa lo ms rpido que pude. Tres negros
desconocidos me tienden una emboscada... senta una
curiosa reluctancia a mencionar lo de la mujer. Y ahora
t me dices que alguien ha matado a Ridge Jackson. Qu
significa todo esto?
Los negros del pantano mataron a Ridge para
cerrarle la boca proclam McBride. sa es la nica
explicacin razonable. Deban pisarle los talones cuando
llam a la puerta del capitn Sorley. Ridge haba trabajado
la mayor parte de su vida para el capitn Sorley; le tena
mucho aprecio al viejo. En los pantanos se est cociendo
algo diablico, y Ridge quera advertir al capitn. Eso es lo
que yo me imagino.
Advertirle acerca de qu?
No lo sabemos confes McBride. Por eso
todos tenemos los nervios de punta. Debe tratarse de una
rebelin.
Esa palabra era suficiente para helarle de miedo el
corazn a cualquiera que viviese en Canaan. Los negros se
haban rebelado en 1845, y el rojo terror de esa rebelin no
haba sido olvidado, ni las tres revueltas menores que la
precedieron, cuando los esclavos se amotinaron

esparciendo el incendio y la muerte desde Tularoosa hasta


las orillas del Ro Negro. El miedo a una rebelin negra
acechaba eternamente en las profundidades de esa comarca
remota y olvidada; hasta los mismos nios se empapaban de
l en sus cunas.
Qu te hace pensar que podra tratarse de una
rebelin? pregunt.
Para empezar, todos los negros han abandonado los
campos. Tienen algo que hacer en Goshen. No he visto un
negro en Grimesville en toda la semana. Los negros de la
ciudad se han largado.
En Canaan seguamos distinguiendo a los negros de un
modo que haba nacido en los das anteriores a la guerra.
Negros de ciudad son los descendientes de los criados
domsticos de los viejos tiempos, y la mayora viven en o
cerca de Grimesville. No hay muchos, comparados con la
masa de los negros de los pantanos, que viven en
pequeas granjas a lo largo de los arroyos y junto a los
pantanos, o en la aldea negra de Goshen, junto al Tularoosa.
Son los descendientes de los braceros de los viejos
tiempos y, sin que les haya tocado la delgada capa de
civilizacin que refino la naturaleza de los criados
domsticos, siguen siendo tan primitivos como sus
antepasados africanos.
Adonde se han ido los negros de la ciudad?
pregunt.

Nadie lo sabe. Se desvanecieron hace una semana.


Probablemente se esconden a lo largo del Ro Negro. Si
vencemos, volvern. Si no, se refugiarn en Sharpsville.
Tal despreocupacin me pareci un poco aterradora,
como si la rebelin fuese ya una cosa segura.
Bueno, qu has hecho? pregunt.
No hay mucho que podamos hacer confes.
Los negros no han actuado abiertamente, aparte de matar a
Ridge Jackson; y no podemos probar quin lo hizo, o el
motivo.
Lo nico que han hecho ha sido esfumarse. Pero eso
es muy sospechoso. No podemos evitar el pensar que Sal
Stark est detrs de todo esto.
Quin es ese tipo? pregunt.
Ya te he contado todo lo que s. Obtuvo el permiso
para instalarse en esa vieja cabaa abandonada del Cuello;
un diablo negro y enorme que habla el ingls mucho mejor
de lo que me gusta orlo hablar a un negro. Pero pareca
bastante respetuoso. Haba con l tres o cuatro
muchachotes de Carolina del Sur, y una mulata de la que no
sabemos si es su hija, hermana, mujer o qu. Slo ha estado
una vez en Grimesville y, unas cuantas semanas despus de
que llegase a Canaan, los negros empezaron a portarse de
un modo extrao. Algunos de los muchachos queran
llegarse a caballo hasta Goshen y pegar unos cuantos tiros,
pero eso es actuar a ciegas.

Saba que pensaba en una historia espantosa que nos


haban contado nuestros abuelos sobre cmo una
expedicin punitiva de Grimesville haba cado en una
emboscada y sido degollada entre los densos bosques que
ocultaban Goshe, convertida luego en un punto de cita para
los esclavos fugitivos, mientras que otra banda con las
manos ensangrentadas devastaba Grimesville, dejada
indefensa por la temeraria incursin.
Coger a Sal Stark podra tener ocupados a todos
los hombres dijo McBride. Y no nos atrevemos a
dejar desprotegida la ciudad. Pero pronto tendremos que
hacerlo. Vaya, qu es esto?
Habamos salido de lo rboles y estbamos entrando
en la aldea de Grimesville, el centro comunitario de la
poblacin blanca de Canaan. No era una poblacin
ostentosa. Cabaas de troncos, limpias y encaladas, eran
suficientes. Pequeas viviendas rodeaban las grandes y
anticuadas mansiones que cobijaban a la tosca aristocracia
de aquella democracia perdida entre los bosques. Todas las
familias de plantadores vivan en la ciudad. El campo
lo ocupaban sus aparceros y los pequeos granjeros
independientes, tanto blancos como negros.
Junto al lugar donde el sendero emerga serpenteando
del espeso bosque se alzaba una pequea cabaa de troncos.
De ella salan voces, con acentos amenazadores, y luego
emergi una figura alta y desgarbada, rifle en mano, que se

qued en el quicio de la puerta.


Hola, Esa! salud el hombre. Por todos los
santos, si se es Kirby Buckner! Me alegro de verte, Kirby.
Qu pasa, Dick? pregunt McBride.
Tengo a un negro ah dentro, y estoy intentando
hacerle hablar. Bill Reynolds le vio escurrindose junto a
la ciudad de da, y le pesc.
Quin es?
Tope Sorley. John Willoughsby se ha ido a buscar
una vbora negra.
Con un juramento en voz baja salt de mi caballo y
entr en la cabaa, seguido de McBride. Media docena de
hombres con botas y pistoleras se apiaban rodeando a una
figura pattica que se encoga sobre un camastro viejo y
roto. Tope Sorley (sus antepasados haban adoptado el
nombre de la familia de sus propietarios, en los das de los
esclavos) era un espectculo penoso en esos momentos.
Tena la piel cenicienta, los dientes le castaeteaban de
modo espasmdico y sus ojos parecan intentar
desaparecer en el interior de su crneo.
Aqu est Kirby! exclam uno de los hombres
cuando me abr paso a travs del grupo. Apuesto que l
har hablar a este idiota!
Ya viene John con la vbora negra! grit alguien,
y un estremecimiento recorri el cuerpo tembloroso de
Tope Sorley.

Apart la empuadura del feo ltigo que me haban


puesto ansiosamente en la mano.
Tope dije, trabajaste en una de las granjas de
mi padre durante aos. Acaso algn Buckner te ha tratado
alguna vez de modo injusto?
No seor fue la dbil respuesta.
Entonces, de qu tienes miedo? Por qu no
hablas? Algo est pasando en los pantanos. T lo sabes, y
quiero que nos digas la razn de que los negros de ciudad
se hayan marchado, de que hayan matado a Ridge Jackson y
que los negros de los pantanos estn actuando tan
misteriosamente.
Y qu diabluras est cociendo ese maldito Sal
Stark en Tularoosa! grit uno de los hombres.
Tope pareci encogerse an ms ante la mencin de
Stark.
No me atrevo se estremeci. M'echara al
pantano!
Quin? pregunt. Stark? Stark es un brujo?
Tope hundi la cabeza entre sus manos y no contest. Le
puse la mano en el hombro.
Tope dije, sabes que si hablas te protegeremos.
Si no hablas, no te creas que Stark te tratar mucho peor de
lo que lo harn estos hombres. Ahora, sultalo, qu est
sucediendo?
Alz hacia m unos ojos llenos de desesperacin.

Tienen que dejar que me quede aqu dijo


tembloroso. Y vigilarme, y darme dinero pa'largarme
cuando s'aya acabado el problema.
Haremos todo eso acced al instante. A partir
de ahora te puedes quedar en esta cabaa hasta que ests
listo para irte a Nueva Orleans o a donde quieras ir.
Cedi, derrumbndose, y las palabras fueron cayendo
de sus lvidos labios.
Sal Stark es un brujo. Ha venido aqu porque esto
se halla lejos de t. Quiere matar a tos los blancos de
Canaan...
Del grupo se alz un gruido, como el que surge
involuntariamente de la garganta de la jaura de lobos que
husmea el peligro.
Quiere haserse rey de Canaan. 'Ta maana me
mand a espiar, a ver si el se Kirby haba escapado.
Mand hombres para que le cogieran en el camino, po que
sabe qu'el se Kirby volva a Canaan. Los negros llevan
semanas hasiendo vud en Tularoosa. Ridge Jackson se lo
iba a decir al capitn Sorley; as que los negros de Stark le
siguieron y le mataron. Eso puso loco a Stark. No quera
matar a Ridge; lo quera poner en el pantano con Tunk
Bixby y los otros.
De qu ests hablando? pregunt.
Lejos, en los bosques, se alz un extrao y agudo
gritero, como el de un pjaro. Mas no haba pjaro alguno

en Canaan que hubiese gritado as antes. Tope lanz un


grito como de respuesta, y se encogi tembloroso. Se
hundi en el catre, realmente paralizado de miedo.
Eso es una seal! dije yo con brusquedad.
Algunos de vosotros, salid a mirar.
Media docena de hombres se apresuraron a seguir mi
sugerencia y yo volv a la tarea de hacer que Tope
continuase con sus revelaciones. Era intil. Algn temor
horripilante le haba sellado los labios. Yaca temblando
como un animal herido, y ni siquiera pareci or mis
preguntas. Nadie sugiri el uso de la vbora negra.
Cualquiera poda ver que el negro estaba paralizado por el
terror.
Finalmente, los que haban salido a investigar
volvieron con las manos vacas. No haban visto a nadie y la
espesa alfombra de agujas de pino no mostraba huella
alguna. Los hombres me contemplaron expectantes. Como
hijo del coronel Buckner, el liderazgo era algo que se
esperaba de m.
Qu hacemos, Kirby? pregunt McBride.
Breckinridge y los otros acaban de llegar. No pudieron
encontrar el negro al que heriste.
Haba otro negro al que golpe con una pistola
dije. Puede que volviera y le ayudase. Segua sin
poderme decidir a hablar de la muchacha mulata. Dejad a
Tope solo, puede que se le pase el susto dentro de un rato.

Mejor que haya un guardia todo el tiempo en la cabaa. Los


negros del pantano podran intentar hacerle lo mismo que a
Ridge Jackson. Ser mejor que hagas explorar los senderos
alrededor del pueblo, Esa; puede que haya algunos de ellos
escondindose en los bosques.
Lo har. Supongo que ahora querrs ir a casa y ver a
los tuyos.
S. Y quiero cambiar estos juguetes por un par de
cuarenta y cuatros. Entonces saldr a caballo y les dir a
los del campo que vengan a Grimesville. Si esto va a ser
una rebelin, no sabemos cundo empezar.
No irs solo! protest McBride.
No me pasar nada respond con impaciencia.
Puede que al final todo esto no sea nada, pero es mejor
actuar como si lo fuera. Por eso voy a visitar a la gente del
campo. No, no quiero que nadie vaya conmigo. Si los
negros enloquecen lo bastante como para atacar el pueblo,
vais a necesitar a cada uno de los hombres que hay. Pero si
puedo acercarme a algunos negros del pantano y hablar con
ellos, creo que no habr ningn ataque.
No logrars verles ni el pelo predijo McBride.

3. SOMBRAS SOBRE CANAAN


El medioda no haba llegado an cuando sal al galope
del pueblo, en direccin oeste, siguiendo el viejo camino.
Los frondosos bosques me engulleron rpidamente. Densas
murallas de pinos desfilaban conmigo a cada lado, abriendo
ocasionalmente paso a campos circundados con frgiles
alambradas, con las cabaas de troncos de los aparceros o
los propietarios no muy lejos, y con sus habituales camadas
de criaturas de rubia cabeza y flacos sabuesos.
Algunas de las cabaas estaban vacas. Los ocupantes,
si eran blancos, se haban marchado ya a Grimesville; si
eran negros se haban ido a los pantanos, o haban huido
hacia el oculto refugio de los negros de la ciudad, segn
cual fuese su partido. En cualquier caso, el abandono de sus
viviendas estaba lleno de siniestras sugerencias.
Un tenso silencio penda sobre los pinares, roto slo
por la llamada ocasional de un labrador, ms parecida a un
gemido que a otra cosa. Mi avance no era muy rpido, pues
de vez en cuando abandonaba la ruta principal para avisar a
alguna cabaa solitaria medio escondida junto a la orilla de
uno de los abundantes riachuelos cubiertos de espesura. La
mayora de esas granjas se hallaban al sur del camino; las
haciendas de los blancos no se extendan demasiado hacia
el norte, pues en esa direccin se hallaba el arroyo

Tularoosa con sus cinagas cubiertas de jungla que tendan


hacia el sur isletas semejantes a dedos.
El aviso era breve; no haba necesidad de discutir o dar
muchas explicaciones. Desde la silla de montar,
exclamaba: Id a la ciudad; en Tularoosa se preparan
problemas. Los rostros palidecan y la gente abandonaba
lo que estuviese haciendo: los hombres para tomar sus
armas y arrancar a las muas del arado, enganchndolas a las
carretas; las mujeres para envolver en fardos las
pertenencias ms necesarias y hacer que los nios dejasen
sus juegos. Mientras cabalgaba o sonar en los arroyos la
llamada de los cuernos, diciendo a los hombres que
volviesen de los campos lejanos..., sonando como no
haban sonado en toda una generacin, una advertencia y un
desafo que yo saba llegaba a los odos de quienes
pudiesen estar a la escucha en las riberas de las cinagas.
Detrs mo la comarca se iba vaciando, fluyendo en
corrientes delgadas pero constantes hacia Grimesville.
El sol colgaba ya entre las ramas superiores de los
pinos cuando llegu a la cabaa de los Richardson, la
cabaa blanca situada ms al occidente de toda Canaan.
Ms all se encontraba el Cuello, el ngulo formado por la
unin del Tularoosa con el Ro Negro, una extensin
semejante a la jungla ocupada solamente por dispersas
chozas de negros.
La seora Richardson me llam, llena de ansiedad,

desde el porche de la cabaa.


Vaya, seor Kirby, me alegro de verle otra vez por
Canaan! Llevamos toda la tarde oyendo los cuernos, seor
Kirby. Qu significan? No..., no ser...
Ser mejor que usted y Joe renan a los nios y
vayan prestos a Grimesville contest. An no ha
pasado nada y puede que nada pase, pero es mejor
asegurarse. Todo el mundo se va.
Nos iremos ahora mismo! dijo ella, con un
jadeo, palideciendo en tanto que se quitaba el delantal.
Buen Dios, seor Kirby, cree que nos cortarn el paso
antes de que podamos llegar a la ciudad?
Sacud la cabeza.
Si atacan, lo harn de noche. Sencillamente,
estamos tomando precauciones. Probablemente, no pasar
nada.
Apuesto a que se equivoca profetiz ella,
movindose de aqu para all con desesperada impaciencia
. Hace ya una semana que oigo tocar un tambor que viene
de la cabaa de Sal Stark. Los tambores sonaron tambin
en la Gran Rebelin. Mi pap me lo cont un montn de
veces. Los negros despellejaron vivos a su hermano. Los
cuernos sonaban por los arroyos, y los tambores sonaban
ms alto de lo que podan sonar los cuernos. Nos
acompaar usted, verdad, seor Kirby?
No; voy a explorar el camino un poco ms.

No vaya demasiado lejos, puede que se tropiece con


el viejo Sal Stark y sus diablos. Dios! Dnde est ese
hombre? Joe! Joe!
Mientras me alejaba al galope por el sendero, su aguda
voz me sigui, agudizada cada vez ms por el miedo.
Ms all de la granja de los Richardson los pinos
cedan el paso a los robles. La maleza se haca ms escasa.
Un olor a vegetacin podrida impregnaba la ocasional brisa.
De vez en cuando divisaba una choza de negros, medio
escondida por los rboles, pero siempre estaba silenciosa y
abandonada. Cabaas de negros vacas significaban
solamente una cosa: los negros se estaban reuniendo en
Goshen, algunos kilmetros al este del Tularoosa; y, del
mismo modo, esa reunin slo poda tener un significado.
Mi meta era la choza de Sal Stark. Haba adoptado
esa decisin, cuando escuch el incoherente relato de Tope
Sorley. No poda haber duda de que la figura dominante en
esta telaraa de misterios era la de Sal Stark. Con l
pretenda tratar. Que pudiera estar arriesgando mi vida era
algo que todo hombre debe aceptar cuando asume la
responsabilidad del liderazgo.
El sol penetraba con sus rayos oblicuos por las ramas
inferiores de los cipreses cuando llegu hasta ella: una
cabaa de troncos con el teln de fondo de una lgubre
jungla tropical. Unos pasos ms all empezaba el pantano
inhabitable en el que el Tularoosa vaciaba su oscura

corriente en el Ro Negro. Un pestilente olor a corrupcin


se cerna en la atmsfera; el musgo gris colgaba como
barbas de los rboles y las lianas venenosas se retorcan en
ftidos amasijos.
Stark! dije. Sal Stark! Sal!
No hubo respuesta. Un silencio primigenio colgaba
sobre el pequeo claro. Desmont, at mi caballo y me
aproxim hasta la tosca y resistente puerta. Quizs esta
cabaa ocultaba la clave del misterio de Sal Stark; al
menos, contena indudablemente los utensilios y la
parafernalia de su ruidoso arte. De pronto, la dbil brisa
ces por completo. El silencio se hizo tan profundo que
era casi como un golpe fsico. Hice una pausa,
sobresaltado; era como si algn instinto interno me hubiese
gritado una urgente advertencia.
Mientras permaneca inmvil, cada fibra de mi ser se
estremeca en respuesta a ese aviso subconsciente; algn
oscuro y recndito instinto perciba el peligro, al igual que
un hombre percibe la presencia de una serpiente de
cascabel en la oscuridad, o a la pantera de los pantanos que
se agazapa entre los arbustos. Saqu una pistola, barriendo
los rboles y la maleza, mas no vi sombra alguna ni
movimiento que traicionase la emboscada que tema. Pero
mi instinto no se equivocaba; lo que notaba no me acechaba
entre los bosques; estaba dentro de la cabaa..., esperando.
Intentando librarme de esa sensacin, e irritado por un vago

recuerdo medio formado que segua cosquillendome en lo


ms hondo de la mente, avanc de nuevo. Y de nuevo me
detuve en seco, con un pie sobre el pequeo escaln, y una
mano medio adelantada para abrir la puerta. Un
estremecimiento me recorri el cuerpo, una sensacin
como la que sacude al hombre al que el destello de un rayo
le ha revelado el negro abismo en el que otro paso dado a
ciegas le habra precipitado. Por primera vez en mi vida
supe lo que significaba el miedo; supe qu negro horror
acechaba en esa lgubre cabaa bajo los cipreses de los que
colgaba el musgo..., un horror contra el que cada instinto
primitivo de los que formaban mi herencia lanzaba gritos
de pnico.
Y ese insistente recuerdo medio formado despert de
pronto. Era el recuerdo de una historia acerca de cmo los
hombres del vud dejan protegidas sus chozas durante su
ausencia por un poderoso espritu ju-ju para que le cause la
locura y la muerte al intruso. Los hombres blancos dicen
que tales muertes son fruto del miedo supersticioso y la
sugestin hipntica. Pero en ese instante comprend la
sensacin que me invada de un peligro al acecho; entend
el horror que alentaba como una niebla invisible
procedente de esa choza maldita. Perciba la realidad del
ju-ju, de la cual las grotescas imgenes de madera que los
hombres del vud colocan en sus chozas son meramente un
smbolo.

Sal Stark se haba ido; mas haba dejado una


Presencia para que guardase su choza.
Retroced, el sudor perlndome el dorso de las manos.
Ni por una bolsa llena de oro habra echado una mirada a
travs de esas ventanas atrancadas o habra tocado esa
puerta a la que no le haban echado el cerrojo. La pistola
colgaba de mi mano, intil, bien lo saba yo, contra la Cosa
que haba en esa cabaa. No poda saber lo que era, pero
saba que era alguna bestial entidad sin alma sacada de los
negros pantanos mediante los encantos del vud. El hombre
y los animales de la naturaleza no son los nicos seres
conscientes que moran en el planeta. Hay Cosas
invisibles..., negros espritus de los profundos pantanos y el
fango de los lechos fluviales... Los negros los conocen...
Mi caballo temblaba como una hoja y se me apret
como buscando la seguridad a travs del contacto fsico.
Mont y le azuc con las riendas, combatiendo el
aterrorizado impulso de picar espuelas y lanzarme
locamente por el sendero.
Lanc un involuntario suspiro de alivio cuando el
sombro claro qued detrs de m y se perdi de vista. No
se me ocurri calificarme de loco y estpido apenas me
hall a distancia de la cabaa. Demasiado vivida tena la
experiencia en mi mente. No era la cobarda lo que me
haba hecho huir de aquella choza vaca; era el instinto
natural de la autoconservacin, el mismo que le impide a

una ardilla entrar en el cubil de una serpiente cascabel.


Mi caballo resopl y se encabrit violentamente.
Antes de saber lo que me haba causado tal sobresalto, ya
tena en la mano la pistola. Nuevamente, una risa musical y
profunda se burl de m.
Se apoyaba contra un tronco retorcido, las manos
cruzadas detrs de su esbelta cabeza, haciendo resaltar
insolentemente su sensual figura. La luz diurna no
disminua su brbara fascinacin; si acaso, el brillo del sol
poniente la enalteca.
Por qu no entraste en la cabaa ju-ju, Kirby
Buckner? se mof ella, bajando los brazos y apartndose
con insolencia del rbol.
Estaba vestida como nunca haba visto vestirse a una
mujer del pantano, o a cualquier otra mujer. En los pies
llevaba sandalias de piel de serpiente, decoradas con
diminutas conchas nunca vistas en este continente. Una
corta falda de seda de un escarlata llameante moldeaba sus
rotundas caderas, y un ancho cinturn de cuentas la
sujetaba. Al moverse haca entrechocar brbaros brazaletes
y tobilleras, pesados adornos de oro toscamente labrado a
mano que eran tan africanos como su complicado peinado.
No llevaba nada ms y sobre su seno, entre la curva de sus
pechos, distingu las lneas borrosas de los tatuajes sobre
su piel morena.
Se plant ante m, sonriente, no atrayndome sino

burlndose de m. Una victoriosa malicia arda en sus


oscuros ojos; sus rojos labios se curvaban con una cruel
alegra. Al mirarla hall que era fcil creer las historias que
haba odo sobre torturas y mutilaciones infligidas por las
mujeres de razas salvajes sobre enemigos heridos. Me
resultaba totalmente extraa, incluso en este entorno
primitivo; necesitaba un teln de fondo an ms hosco y
bestial, el teln de fondo de la jungla humeante, los
pestilentes y negros pantanos, los fuegos feroces y los
banquetes de los canbales, y los sangrientos altares de los
dioses de los abismos tribales.
Kirby Buckner! Pareca acariciar las slabas con
su roja lengua, pero hasta la misma entonacin era un
insulto obsceno. Por qu no entraste en la cabaa de
Sal Stark? No estaba cerrada! Temas acaso lo que en
ella pudiese haber? Acaso tenas miedo de salir de ella
con el cabello blanco como el de un anciano, y los labios
babeantes de un imbcil?
Qu hay en esa choza? pregunt.
Ella ri y chasque los dedos con un gesto peculiar.
Uno de los que salen como la negra niebla rezuma
de la noche cuando Sal Stark golpea el tambor ju-ju y,
aullando, pronuncia la negra invocacin a los dioses que se
arrastran sobre sus vientres en el pantano.
Qu hace ah? Los negros estaban tranquilos hasta
que lleg. Sus rojos labios se curvaron desdeosos.

Esos perros negros? Son sus esclavos. Si le


desobedecen, les mata, o les mete en el pantano. Durante
largo tiempo hemos buscado un lugar para dar principio a
nuestro gobierno. Hemos escogido Canaan. Los blancos
debis marcharos. Y, dado que sabemos que a los blancos
nunca se les echa de su tierra, tenemos que mataros a
todos.
Me toc el turno de lanzar una hosca carcajada.
Ya lo intentaron, en el cuarenta y cinco.
Entonces no tenan a Sal Stark para guiarles
respondi ella.
Bien, supongamos que vencen? Crees que ese
sera el final? Vendran otros blancos a Canaan y los
mataran a todos.
Tendran que cruzar el agua respondi ella.
Podemos defender los ros y los arroyos. Sal Stark tendr
muchos servidores en los pantanos para hacer lo que l
les pida. Ser el rey de la Canaan negra. Nadie podr cruzar
las aguas para marchar en su contra. Gobernar a su tribu, al
igual que sus padres gobernaron las suyas en la Vieja
Tierra.
Loco como una cabra! musit. Luego, la
curiosidad me impuls
a preguntar: Quin diablos es ese tonto? Qu
relacin tienes con l?
Es el hijo de un cazador de brujas del Congo, y el

mayor sacerdote vud que ha salido de la Vieja Tierra


respondi ella, rindose nuevamente de m. Yo? Ya
aprenders quin soy yo, esta noche, en el pantano, en la
Casa de Damballah.
S? gru yo. Qu va a impedirme que te
lleve conmigo a Grimesville? Sabes la respuesta de algunas
preguntas que me gustara hacerte.
Su risa era como la herida de un ltigo de terciopelo.
- T, llevarme a la aldea de los blancos? Ni la muerte
ni el infierno podran apartarme esta noche de la Danza de
la Calavera, en la Casa de Damballah. Ya eres mi
prisionero. Lanz una risa despectiva cuando yo me
sobresalt y escrut con la mirada las sombras que me
rodeaban. Nadie se esconde ah. Estoy sola, y t eres el
hombre ms fuerte de toda Canaan. Hasta Sal Stark te
tiene miedo, pues me envi con tres hombres para que te
matase antes de que pudieses llegar al pueblo. Y, con todo,
eres mi prisionero. No he de hacer sino esto curv con
desprecio un dedo, y me seguirs hacia las hogueras de
Damballah y los cuchillos de los torturadores.
Me re de ella, pero mi risa sonaba falsa. No poda
negar el increble magnetismo de la morena hechicera; me
fascinaba y me empujaba, atrayndome hacia ella, minando
mi fuerza de voluntad. No poda dejar de reconocerlo, al
igual que no haba podido dejar de reconocer el peligro en
la choza ju-ju.

Mi inquietud le resultaba muy clara, pues en sus ojos


destell una mirada de blasfemo triunfo.
Los negros son todos estpidos, menos Sal Stark
ri ella. Los blancos son estpidos tambin. Soy hija
de un hombre blanco que vivi en la choza de un rey negro
y tom por compaera a una de sus hijas. Conozco la fuerza
de los blancos, y sus debilidades. La noche anterior, cuando
te encontr en los bosques, fracas, pero ahora no puedo
fracasar! Un triunfo salvaje lata en su voz. Te he atado
a m por la sangre que hay en tus venas. El cuchillo del
hombre que mataste te ara la mano... Siete gotas de
sangre que cayeron sobre las agujas de pino me han
entregado tu alma! Tom esa sangre, y Sal Stark me
entreg al hombre que se escap. Sal Stark odia a los
cobardes. Con su corazn an caliente y tembloroso, Kirby
Buckner, y siete gotas de tu sangre, en lo ms hondo de los
pantanos he creado una magia que nadie, excepto la Novia
de Damballah, puede hacer. Ya sientes su impulso! Oh,
eres fuerte! El hombre con el que luchaste a cuchillo muri
una hora despus. Pero no puedes luchar conmigo. Tu
sangre hace de ti mi esclavo. Te he puesto bajo un conjuro.
Por todos los cielos, no eran simples locuras lo que
deca! Hipnotismo, magia, llamadlo como queris, senta su
ataque en mi cerebro y mi voluntad..., un ciego e insensato
impulso que pareca precipitarme contra mis deseos hasta
el borde de algn abismo innombrable.

He fabricado un conjuro al que no te puedes


resistir! grit. Cuando te llame, vendrs! Me seguirs
hasta lo ms hondo de los pantanos. Vers la Danza de la
Calavera y cuando contemples el destino de un pobre idiota
que intent traicionar a Sal Stark..., que so poder
resistir la Llamada de Damballah cuando sta lleg. Esta
noche ir al pantano, con Tunk Bixby y los otros cuatro
estpidos que se opusieron a Sal Stark. Vers todo eso.
Entonces sabrs y entenders tu propio destino. Y tambin
t irs entonces al pantano, a una oscuridad y un silencio
tan profundos como la oscuridad de la noche de frica!
Pero antes de que la oscuridad te trague, habr cuchillos
aguzados y pequeas hogueras... Oh, gritars pidiendo la
muerte, incluso la muerte que est ms all de la muerte!
Con un grito ahogado desenfund de golpe una pistola
y apunt de lleno a su seno. Estaba amartillada y mi dedo se
hallaba en el gatillo. A esa distancia no poda fallar. Pero
ella clav la vista en el negro can y se ri..., se ri..., se
ri, con salvajes estallidos que me helaron la sangre en las
venas.
Y all me qued, como una estatua, apuntando con una
pistola que era incapaz de disparar! Una temible parlisis se
haba apoderado de m. Saba, con glida certeza, que mi
vida despenda de que apretase ese gatillo, pero no poda
curvar el dedo... No, aunque cada uno de los msculos de
mi cuerpo se estremeciese con el esfuerzo y pegajosas

cuentas de sudor me perlasen el rostro.


Entonces, dej de rer y permaneci inmvil,
mirndome de un modo indescriptiblemente siniestro.
No puedes dispararme, Kirby Buckner dijo con
calma. He esclavizado tu alma. No puedes entender mi
poder, pero se ha apoderado de ti. Tal es el Encanto de la
Novia de Damballah..., la sangre que he mezclado con las
aguas msticas de frica, arrastrando a la sangre de tus
venas. Esta noche acudirs a m, en la Casa de Damballah.
Mientes! Mi voz era un crujido antinatural que
surga de unos labios resecos. T, diablesa, me has
hipnotizado para que no pueda apretar este gatillo. Pero no
puedes arrastrarme a travs de los pantanos hacia ti.
Eres t quien miente me replic ella
tranquilamente. Sabes que mientes. Cabalga de regreso a
Grimesville o adonde quieras, Kirby Buckner. Pero cuando
se ponga el sol y las negras sombras salgan arrastrndose
de los pantanos, me vers, hacindote seas, y me seguirs.
Largo tiempo he planeado tu perdicin, Kirby Buckner,
desde la primera vez que o a los blancos de Canaan hablar
de ti. Fui yo quien mand, a travs del ro, la orden que te
trajo de regreso a Canaan. Ni siquiera Sal Stark sabe los
planes que tengo para ti.
A1 amanecer, Grimesville arder en llamas, y las
cabezas de los blancos sern arrojadas a sus calles repletas
de sangre. Mas sta es la Noche de Damballah, y los dioses

negros vern cmo se les da el sacrificio de un blanco.


Escondido entre los rboles, presenciars la Danza de la
Calavera..., y, luego, yo te llamar... Para que avances y
mueras! Y ahora, vete, estpido! Corre tan lejos y tan
deprisa como quieras. Cuando llegue el crepsculo, ests
donde ests, tus pasos se volvern hacia la Casa de
Damballah!
Y, con el salto de una pantera, ella desapareci entre
los espesos matorrales y, al esfumarse, la extraa parlisis
me abandon. Con un juramento entrecortado me lanc
ciegamente tras de ella, pero lo nico que lleg hasta m
fue el eco fugitivo de una risa burlona.
Luego, lleno de pnico, desat mi caballo y, picando
espuelas, me lanc por el sendero. La razn y la lgica se
haban desvanecido momentneamente de mi cerebro,
dejndome presa de un miedo ciego y primitivo. Me haba
enfrentado a una brujera que estaba ms all de mi poder
resistirla. Haba sentido mi voluntad dominada por el
magnetismo de los ojos de una mulata. Y ahora, slo un
impulso me dominaba..., un salvaje deseo de cubrir tanta
distancia como me fuese posible antes de que el sol, ya
bajo, se hundiese ms all del horizonte y las negras
sombras llegaran reptando desde los pantanos.
Y, con todo, saba que no poda escapar al espantoso
espectro que me amenazaba. Era como el hombre que huye
en una pesadilla, intentando escapar de un fantasma

monstruoso que no se distanciaba de m pese a mi


desesperada rapidez.
No haba llegado a la cabaa de los Richardson cuando
por encima del estruendo de mi huida o unos cascos
delante mo y, un instante despus, al rebasar un recodo del
camino, casi atropell a un hombre alto y flaco que
montaba un caballo igualmente esculido.
Lanz un grito y retrocedi mientras yo frenaba mi
caballo hasta casi hacerlo encabritar, apuntando con mi
pistola a su pecho.
Cuidado, Kirby! Soy yo..., Jim Braxton! Santo
Dios, parece que hubieses visto un fantasma! Quin te
persigue?
Adonde vas? pregunt yo, bajando mi pistola.
Te estaba buscando. Los chicos empezaron a
preocuparse porque tardabas y no habas vuelto con los
refugiados. Dije que yo saldra a buscarte. La seora
Richardson dijo que fuiste a caballo hacia el Cuello.
Dnde infiernos has estado metido?
He ido hasta la cabaa de Sal Stark.
Te arriesgaste mucho. Qu descubriste all?
El simple hecho de ver a otro hombre blanco haba
tenido cierto efecto tranquilizador sobre mis nervios. Abr
la boca para empezar a narrar mi aventura y me qued
atnito al orme decir, en vez de lo que deseaba, esto:
Nada. No estaba ah.

Hace un rato me pareci or una pistola repuso


l, lanzndome una aguda mirada de soslayo.
La dispar a una serpiente cabeza de cobre
respond, y sent un escalofro.
La reticencia que senta a hablar de la mulata era algo
que no obedeca a mi voluntad; me era tan imposible hablar
de ella como me lo haba sido apretar el gatillo de la
pistola con la que la apuntaba. Y soy incapaz de describir el
horror que me invadi al darme cuenta de ello. Aterrado,
comprend que los conjuros que teman los negros no eran
embustes; haba demonios con forma humana que eran
capaces de esclavizar la voluntad y los pensamientos de los
hombres.
Braxton me estaba mirando de un modo extrao.
Tenemos suerte de que los bosques no estn llenos
de serpientes negras dijo. Tope Sorley se ha escapado.
Qu quieres decir? Mediante un gran esfuerzo
logr recuperarme.
Exactamente eso. Tom Breckinridge estaba con l
en la cabaa. Tope no haba dicho ni palabra desde que t
hablaste con l. Se haba quedado tendido en ese camastro,
temblando. Entonces se empez a or una especie de
gritero all, en los bosques, y Tom se acerc a la puerta
con su rifle, pero no pudo ver nada. Bueno, pues cuando
estaba all le dieron un golpe en la cabeza desde atrs y,
mientras caa, vio a Tope, ese negro loco, saltando por

encima de l y saliendo a toda prisa hacia los bosques. Tom


le dispar, pero fall. Bien, qu sacas en claro de todo
eso?
La Llamada de Damballah! musit, el cuerpo
cubierto de un sudor fro. Dios! Pobre diablo!
Eh? Qu es eso?
Por el amor de Dios, no nos quedemos aqu
hablando! El sol se pondr muy pronto!
Devorado por la impaciencia, espole mi montura y la
lanc al galope por el sendero. Braxton me sigui,
lgicamente asombrado. Con un esfuerzo terrorfico, logr
serenarme un poco. Qu increblemente fantstico, Kirby
Buckner estremecindose presa de un terror irracional! Era
algo tan ajeno a todo mi ser que no me maravillaba que Jim
Braxton fuese incapaz de entender lo que me trastornaba de
tal modo.
Tope no se march por propia voluntad dije.
Esa llamada era una orden que no poda resistir. Hipnosis,
magia negra, vud, llmalo como quieras; Sal Stark posee
algn poder malfico que esclaviza la voluntad de los
hombres. Los negros estn reunidos en algn lugar del
pantano para alguna especie de diablica ceremonia vud, la
cual tengo razones para creer culminar con el asesinato de
Tope Sorley. Tenemos que llegar a Grimesville, si
podemos. Espero un ataque al amanecer.
Braxton pareca muy plido bajo la luz que se iba

debilitando. No me pregunt de dnde haba sacado toda


esa informacin.
Cuando vengan, los recibiremos; pero ser una
matanza.
No le repliqu. Tena los ojos clavados con salvaje
intensidad en el sol poniente y, a medida que se iba
deslizando hasta ocultarse detrs de los rboles, me
estremeca un glido temor. En vano me dije a m mismo
que ningn poder oculto era capaz de arrastrarme contra mi
propia voluntad. Si ella haba sido capaz de hacerme
obedecer, por qu no me haba obligado a acompaarla en
el claro de la choza ju-ju? Un lgubre murmullo pareci
decirme que no estaba haciendo sino jugar conmigo, al
igual que un gato permite que un ratn huya para as saltar
de nuevo sobre l.
Kirby, qu te sucede? A duras penas si o la voz
ansiosa de Braxton. Ests sudando y tiemblas como si
tuvieras las fiebres. Qu... eh, por qu te paras?
No haba tirado conscientemente de las riendas, pero
mi caballo se detuvo y se qued inmvil, temblando y
piafando, ante el inicio de un estrecho camino que se
apartaba en ngulo recto del sendero que estbamos
siguiendo..., un camino que llevaba hacia el norte.
Escucha! dije con un siseo lleno de tensin.
Qu es? Braxton sac una pistola.
El breve crepsculo de los pinares se estaba

convirtiendo en noche cerrada.


No oyes? musit. Tambores! Suenan
tambores en Goshen!
No oigo nada farfull intranquilo. Si en
Goshen estuvieran sonando tambores a esta distancia no
podras orlos.
Mira ah!
Mi grito, agudo y repentino, le hizo sobresaltarse.
Estaba sealando hacia el camino en tinieblas, hacia la
figura que se alzaba entre la oscuridad a menos de cien
metros de distancia. All la vi, entre las tinieblas, pude
distinguir el brillo de sus extraos ojos, la burlona sonrisa
que haba en sus labios rojos.
La ramera mulata de Sal Stark! dije, frentico,
manoteando mi pistolera. Por Dios, hombre, debes de
estar ciego! No la ves?
No veo a nadie! susurr l, lvido. De qu
ests hablando, Kirby?
Con los ojos llameantes, dispar hacia el sendero, y
volv a disparar, y an otra vez ms. Esta vez no haba
parlisis alguna haciendo presa en mi brazo. Pero el rostro
sonriente segua mofndose de m desde las sombras. Un
brazo delgado y curvilneo se alz y un dedo me hizo una
sea imperiosa; y un instante despus ella se haba
esfumado y yo espoleaba a mi caballo por el angosto
camino, sordo y mudo, con una sensacin parecida a la del

que se halla atrapado en una negra marea y es arrastrado por


ella, precipitndose a un destino que estaba ms all de mi
entendimiento.
Tenuemente, o los gritos ansiosos de Braxton y luego
l se coloc a mi lado entre un estruendo de cascos, y
cogi mis riendas, haciendo encabritarse a mi montura.
Recuerdo que le golpe con el tambor de mi pistola, sin
darme cuenta de lo que haca. Todos los negros ros de
frica crecan espumeantes dentro de mi conciencia,
rugiendo hasta convertirse en un torrente que me arrastraba
para engullirme en el ocano de mi perdicin.
Kirby, ests loco? Ese camino lleva a Goshen!
Mene la cabeza, como mareado. La espuma de las aguas
torrenciales remolineaba en mi cerebro, y la voz sonaba
muy lejos.
Retrocede! Cabalga hasta Grimesville! Yo voy a
Goshen.
Kirby, ests loco!
Loco o cuerdo, esta noche ir a Goshen respond
apagadamente. Era plenamente consciente de todo. Saba lo
que estaba diciendo, y lo que haca. Comprenda la
increble estupidez de mis acciones, y tambin mi
incapacidad para ayudarme a m mismo. Una hebra de
cordura me impulsaba a ocultarle la terrible verdad a mi
compaero, a ofrecerle una explicacin racional de mi
locura. Sal Stark se halla en Goshen. Es el responsable

de todos estos problemas. Voy a matarle. Eso detendr la


revuelta antes de que empiece.
l temblaba como un hombre dominado por la fiebre..
Entonces, voy contigo.
T debes seguir hasta Grimesville y avisar a la gente
insist yo, aferrndome a la cordura aunque sintiendo que
un poderoso impulso empezaba a dominarme, el impulso
irresistible de moverme..., de cabalgar hacia la direccin
adonde me senta tan horriblemente atrado.
Ya estarn en guardia dijo l, tozudo. No
necesitan que les avise. Me voy contigo. No s qu es lo
que te sucede, pero no pienso dejar que mueras en mitad de
estos bosques negros.
No discut. No poda. Los ciegos ros me
arrastraban..., adelante..., adelante... adelante! Y en el'
sendero, a la tenue claridad del anochecer, distingu una
esbelta figura, vi el fugitivo destello de unos ojos
inhumanos, la curva de un dedo que me haca seas... Y me
puse en marcha, galopando por el sendero, y o detrs de m
el batir de los cascos del caballo de Braxton.

4. LOS MORADORES DEL PANTANO


Cay la noche y la luna brillaba entre los rboles, roja
como la sangre detrs de las negras ramas. Los caballos
eran cada vez ms difciles de dominar.
Son ms listos que nosotros, Kirby musit
Braxton.
Una pantera, quiz repliqu como ausente,
explorando con la vista las tinieblas del camino que se abra
ante nosotros.
No, no es una pantera. Cuanto ms nos acercamos a
Goshen, peor se ponen. Y cada vez que el camino se acerca
a un arroyo, se asustan y relinchan.
El sendero an no haba cruzado ninguno de los
estrechos y fangosos arroyuelos que atraviesan en zigzag
esa parte de Canaan, pero varias veces serpenteaba tan
cerca de uno de ellos que distinguamos el negro trazo del
agua brillando entre las sombras de los espesos matorrales.
Y cada vez, record, los caballos daban muestras de miedo.
Pero a duras penas lo haba notado, luchando con el
espantoso impulso que me conduca. Recordad que yo no
era como un hombre en trance hipntico. Estaba despierto,
totalmente consciente. Incluso el aturdimiento en el cual
me haba parecido or el rugido de los negros ros haba
desaparecido, dejndome clara la mente y lcidas las ideas.

Y en eso radicaba el horror ms infernal: que comprenda


clara e hirientemente mi locura, pero era incapaz de
combatirla. Me daba vivida cuenta de que cabalgaba hacia la
tortura y la muerte, y que conduca a un fiel amigo al
mismo destino. Pero segua adelante. Mis esfuerzos para
romper el hechizo que me dominaba casi me volvan loco,
pero yo segua adelante. No puedo explicar lo que me
dominaba ms de lo que puedo explicar la razn de que una
viruta de acero sea atrada por un imn. Era un negro poder
que se hallaba ms all del crculo de lo que conoce el
hombre blanco; alguna fuerza bsica, elemental, de la cual
el simple hipnotismo no es apenas sino migajas
desparramadas al azar. Una fuerza ms all de mi control
me atraa hacia Goshen, y an ms all; no puedo explicar
ms, al igual que el conejo sera incapaz de explicar la
razn de que los ojos de la serpiente que se balancea ante
l le atraigan a sus fauces.
No estbamos lejos de Goshen cuando el caballo de
Braxton le derrib, y el mo empez a relinchar y dar
corvetas.
No se acercarn ms! jade Braxton, luchando
con las riendas. Desmont enrollando las riendas en el
pomo de la silla.
Jim, por el amor de Dios, retrocede! Seguir a pie.
Le o lanzar algo que era mitad blasfemia mitad
gemido y, un momento despus, su caballo galopaba detrs

del mo y l me segua a pie. La idea de que debiese


compartir mi destino me enfermaba, pero no poda
disuadirle; y por delante de m una figura esbelta bailaba
entre las sombras, atrayndome hacia adelante...,
adelante..., adelante...
No malgast ms balas en aquella forma burlona.
Braxton no poda verla, y yo saba que era parte de mi
hechizo, que no era ninguna mujer real de carne y sangre,
sino un fuego fatuo surgido del infierno, para burlarse de
m y llevarme, a travs de la noche, hacia una muerte
espantosa. Un enviado, as es como las gentes de
Oriente, ms sabias que nosotros, llaman a una criatura
como esa.
Braxton lanzaba miradas nerviosas hacia los negros
muros de bosque que nos rodeaban y yo saba que la piel se
le erizaba al pensar en escopetas con los caones aserrados
que disparaban repentinamente contra nosotros desde las
sombras. Mas no era la emboscada del plomo o el acero la
que yo tema al emerger en el claro iluminado por la luz
lunar que cobijaba las cabaas de Goshen.
Dos hileras de cabaas hechas de troncos se alineaban
a lo largo de la polvorienta calle. Una de ellas le daba la
espalda a la orilla del arroyo Tularoosa. Los negros tejados
casi ocultaban las oscuras aguas. Nada se mova bajo la
claridad lunar. No haba luces, ningn humo se alzaba
perezoso de las chimeneas hechas de palos unidos con

arcilla. Bien podramos haber estado en una ciudad muerta,


abandonada y olvidada.
Es una trampa! sise Braxton, los ojos
convertidos en ranuras centelleantes. Se inclin hacia
adelante como una pantera al acecho, una pistola en cada
mano. Nos estn esperando en las chozas!
Lanz un juramento, pero cuando yo empec a
recorrer la calle l me sigui. No lanc llamada alguna
hacia las cabaas silenciosas. Saba que Goshen estaba
abandonada. Senta su vaco. Y, con todo, haba una
sensacin contradictoria, como la de unos ojos que,
clavados en nosotros, nos espiasen. No intent reconciliar
entre s convicciones tan opuestas.
Se han ido musit Braxton, lleno de nerviosismo
. No puedo olerles. Siempre soy capaz de oler a los
negros, si es que hay muchos, o si estn cerca. Supones
que se han ido para atacar Grimesville?
No murmur yo. Estn en la Casa de
Damballah.
Me lanz una rpida mirada de soslayo.
A unas tres millas al oeste de aqu hay una lengua de
tierra que penetra en el Tularoosa. Mi abuelo sola hablar
de ella. All era donde los negros celebraban sus orgas
paganas en los tiempos de la esclavitud. Kirby..., no irs a...
Escucha! Me limpi el sudor fro del rostro.
Escucha!

A travs de las negras extensiones del bosque, el dbil


latido de un tambor susurraba sobre el viento que se
deslizaba entre las aguas sombras del Tularoosa.
Braxton se estremeci.
Est bien, son ellos. Pero Kirby, por el amor de
Dios... Cuidado!
Salt con un juramento hacia las casas en la orilla del
arroyuelo. Le segu justo a tiempo de ver fugazmente una
forma negra y de torpes movimientos que se escabulla o
caa por la ladera de la orilla al agua. Braxton alz su larga
pistola y luego volvi a bajarla con una ahogada maldicin.
Un leve chapoteo en el agua nos avis de la desaparicin de
la criatura. La reluciente superficie negra se arrug con una
leve ondulacin concntrica.
Qu era eso? pregunt.
Un negro a cuatro patas! maldijo Braxton. Tena
el rostro extraamente plido bajo la luz de la luna. Estaba
agazapado entre las cabaas de ah, vigilndonos!
Tiene que haber sido un caimn Qu misterio es
la mente humana! Yo, la ciega vctima de una fuerza que
estaba ms all de la cordura y la lgica, pretenda reducir
el hecho a la cordura y la lgica. Un negro tendra que
haber salido a respirar.
Nad por debajo del agua y sali entre los
caaverales, all donde no pudisemos verle mantuvo
Braxton. Ahora ir a advertir a Sal Stark.

No importa! De nuevo senta el latido en mis


pmulos, el rugido de las aguas espumeantes que se alzaba
irresistiblemente en mi cerebro. Ir..., cruzando el
pantano. Por ltima vez, retrocede!
No! Cuerdo o loco, voy contigo!
El tambor sonaba de modo irregular, hacindose ms
claro a medida que avanzbamos. Luchando, nos abrimos
paso a travs de la espesa jungla; las lianas entrelazadas nos
hacan tropezar; nuestras botas se hundan en el fangoso
suelo. Estbamos entrando en el borde exterior del pantano
que se haca cada vez ms hondo e inextricable hasta
culminar en el amasijo inhabitable donde el Tularoosa
aflua en el Ro Negro, a kilmetros de distancia hacia el
oeste.
La luna no se haba ocultado an, pero bajo las ramas
entrelazadas y sus colgaduras musgosas, las sombras eran
muy negras. Nos internamos en el primer arroyo que
debamos cruzar, una de las muchas corrientes fangosas
que afluyen al Tularoosa. El agua nos llegaba tan slo hasta
los muslos, el suelo cubierto de algas era bastante firme.
Con el pie, not un hundimiento del terreno y advert a
Braxton:
Ten cuidado con los agujeros, mantente detrs de
m.
Su respuesta fue ininteligible. Respiraba con pesadez,
siguindome muy de cerca. Cuando llegaba a la orilla y me

agarraba a las embarradas races que sobresalan de ella


para ayudarme a subir, el agua se agit con violencia a mis
espaldas. Braxton lanz un grito incoherente y se lanz a la
orilla, estando a punto de hacerme caer. Me volv en
redondo, pistola en mano, pero no vi ms que las negras
aguas hirviendo y remolineando, despus de que l las
hubiese cruzado a la carrera.
Qu diablos pasa, Jim?
Algo me agarr! dijo jadeante. Algo que sali
del agujero. Consegu soltarme y salt a la orilla. Kirby, te
digo que algo nos sigue! Algo que nada por debajo del agua.
Puede que fuese el negro que viste. Esta gente de
los pantanos nada como peces. Puede que nadase por
debajo del agua para tratar de ahogarte.
l mene la cabeza, la vista clavada en las negras aguas
y con la pistola en mano.
- Ola como un negro, y por lo poco que vi de l
pareca un negro. Pero cuando me toc no era humano.
Bueno, entonces era un caimn musit
distradamente mientras me daba la vuelta.
Como cada vez que me detena, aunque fuese slo un
instante, el rugido de ros perentorios e impetuosos haca
estremecerse los cimientos de mi razn.
Me sigui chapoteando sin hacer ms comentarios.
Charcos de agua fangosa nos sumergan hasta los tobillos, y
las races musgosas de los cipreses nos hacan tropezar

constantemente. Ante nosotros se divisaba ya otro arroyo,


ms caudaloso, y Braxton me cogi por el brazo.
No lo hagas, Kirby! boque. Si nos metemos
en esas aguas, seguro que nos coge!
Qu es lo que va a cogernos?
No lo s. Lo que se meti en el agua desde esa
orilla, en Goshen. La misma cosa que me cogi en ese
arroyo de ah atrs. Kirby, retrocedamos.
Volver atrs? re, presa de una amarga agona.
Quiera Dios que pudiese!
Tengo que seguir. O Sal Stark o yo tenemos que
morir antes del alba.
Se lami los resecos labios y musit:
Entonces, sigue; estoy contigo, ya nos metamos en
el infierno o en el cielo. Guard nuevamente su pistola
en la funda y sac de su bota un cuchillo largo y bien
afilado. Adelante!
Descend la empinada orilla y entr chapoteando en el
agua que me lleg hasta las caderas. Las ramas de los
cipreses se inclinaban formando una lgubre bveda
festoneada de musgo por encima del arroyo. El agua era tan
negra como la medianoche. Braxton era una figura confusa
que luchaba por seguirme. Logr llegar hasta el primer
repecho de la orilla opuesta y all me detuve un instante,
con el agua hasta las rodillas, para volverme y mirarle.
Entonces, todo sucedi al mismo tiempo. Vi cmo

Braxton se detena de pronto, mirando algo que se hallaba


detrs de m, en la orilla. Lanz un grito, desenfund
bruscamente y dispar, en el mismo instante en que yo me
volva. Bajo el fogonazo del arma distingu fugazmente una
forma delgada que caa hacia atrs, un rostro moreno
demonacamente contorsionado. Luego, en la ceguera
momentnea que sigui al fogonazo, o gritar a Jim
Braxton.
La vista y la mente se me aclararon a tiempo de
mostrarme un repentino remolino en el agua fangosa, un
objeto negro y redondeado que sala a la superficie a
espaldas de Jim..., y entonces Braxton lanz un grito
ahogado y desapareci bajo las aguas pataleando y
agitndose frenticamente. Con un alarido incoherente, de
un salto me lanc al arroyo, tropec y ca de rodillas,
sumergindome casi por completo. Mientras luchaba por
ponerme en pie, vi la cabeza de Braxton, ahora chorreando
sangre, emerger por un instante a la superficie, y me lanc
hacia ella. Se hundi y en su lugar surgi otra cabeza, negra
y sombra. Le lanc una feroz cuchillada, y mi cuchillo no
cort ms que las vacas aguas mientras la criatura se
hunda, desapareciendo de mi vista.
Me tambale a causa de la fuerza malgastada en el
golpe y, cuando logr enderezarme, el agua me rodeaba sin
una sola ondulacin en la superficie. Llam a Jim en voz
alta, pero no hubo respuesta alguna. Entonces el pnico

dej caer sobre m su fra mano, y avanc chapoteando


hasta la orilla, sudando y estremecindome. Me detuve con
el agua llegndome apenas hasta las rodillas y aguard, no
saba el qu. Finalmente, a no mucha distancia, distingu en
el arroyo una figura confusa que yaca en las aguas poco
profundas ms cercanas a la orilla.
Vade el arroyo hasta llegar a ella, cruzando el fango
que pareca querer retenerme y las lianas entrelazadas. Era
Jim Braxton, y estaba muerto. Lo que le haba matado no
era la herida en la cabeza. Probablemente, haba golpeado
una roca sumergida cuando fue arrastrado hacia el fondo.
Mas en su garganta aparecan las negras marcas de los
dedos que le haban estrangulado. Al verlas, un horror
innombrable emergi lentamente de ese negro pantano y yo
sent su pegajoso abrazo en mi alma; pues jams dedos
humanos haban dejado una marca tal.
Haba visto surgir de las aguas una cabeza, una cabeza
que pareca la de un negro, aunque en la oscuridad no haba
podido distinguir los rasgos. Pero jams hombre alguno,
negro o blanco, haba posedo dedos como los que le
haban arrebatado la vida a Jim Braxton. A lo lejos, el
tambor pareca gruir burlonamente.
Arrastr el cuerpo hasta subirlo a la orilla y all lo
dej. No poda esperar ms, pues la locura herva de nuevo
en mi mente, impulsndome como con espuelas. Pero,
cuando trepaba por la orilla, encontr sangre en los

arbustos, y lo que aquello implicaba me hizo estremecer.


Record la figura que haba visto tambalearse bajo el
fogonazo de la pistola de Braxton. Ella estaba ah,
esperndome en la orilla, pues... No una ilusin espectral,
sino la mujer en persona, en carne y hueso! Braxton le
haba disparado y la haba herido. Mas la herida no poda
haber sido mortal, pues no haba cadver alguno entre la
maleza, y la terrible hipnosis que me arrastraba hacia
adelante no se haba debilitado. Aturdido, me pregunt si
las armas del hombre podan matarla.
La luna se haba ocultado. La luz de las estrellas
apenas lograba penetrar las ramas que se entrelazaban. Ya
no haba ms arroyos en mi camino, slo pequeos
arroyuelos a travs de los que me lanc sudando, lleno de
premura. Con todo, no esperaba ser atacado. Por dos veces,
el que moraba en las profundidades haba pasado de largo
junto a m para atacar a mi compaero. Lleno de un glido
desespero, supe que se me reservaba un destino ms
espantoso. Cada arroyuelo que cruzaba poda ocultar al
monstruo que haba matado a Jim Braxton. Todos los
arroyos estaban conectados entre s formando una telaraa
de vas acuticas. Poda seguirme fcilmente. Pero el
horror que me produca tal idea era menor que el del
magnetismo nacido de la jungla que acechaba en los ojos
de la hechicera.
Y mientras avanzaba dando tumbos por entre la

espesura, o ante m el rugido del tambor, cada vez ms y


ms alto, mofndose diablicamente. Luego una voz
humana se mezcl con su murmullo, en un prolongado
grito de horror y agona que hizo estremecerse en simpata
cada una de las clulas de mi cuerpo. Riachuelos de sudor
me corran por la pegajosa y fra piel; pronto mi propia voz
se alzara as bajo una tortura innombrable. Pero segu
adelante, mis pies movindose como autmatas separados
de mi cuerpo, motivados por una voluntad que no era la
ma.
El tambor son ms alto y un fuego empez a brillar
entre los negros rboles. Finalmente, agazapado entre los
matorrales, mir ms all de la negra extensin de agua que
me separaba de una escena salida de una pesadilla. El
detenerme all fue algo tan involuntario como lo haba sido
el resto de mis actos. Saba vagamente que el escenario del
horror haba sido dispuesto, pero el momento de mi
entrada en l no haba llegado an. Cuando ese momento
hubiese llegado, sera llamado.
Una pequea isla cubierta de arbolado y conectada a la
costa que se hallaba frente a m por una estrecha lengua de
tierra divida el negro arroyo. En su extremo inferior el
arroyo se divida en una multitud de canales que se abran
paso entre masas de vegetacin, troncos putrefactos y
cubiertos de musgo, grupos de rboles cubiertos de lianas
entrelazadas. Justo enfrente de mi refugio, la costa de la

isla dejaba entrar profundamente un brazo de aguas negras y


profundas. rboles cubiertos de musgo amurallaban un
pequeo claro, ocultando parcialmente una cabaa. Entre
sta y la costa arda una hoguera que lanzaba hacia las
alturas extraas llamas verdosas que se convulsionaban
como lenguas de serpiente. Decenas de negros estaban
acuclillados bajo las sombras del ramaje. Cuando el fuego
verde iluminaba sus rostros les daba el aspecto de
cadveres ahogados.
En el centro del claro se alzaba un negro gigantesco,
una imponente estatua de mrmol negro. Vesta unos
harapientos pantalones pero en la cabeza llevaba una
diadema de oro labrado con una gran piedra roja, y sus pies
estaban calzados con brbaras sandalias. Sus rasgos
reflejaban una titnica vitalidad en nada inferior a la de su
cuerpo colosal. Mas todo en l perteneca a la raza negra:
su nariz achatada, sus labios gruesos, su piel de bano.
Saba que estaba viendo a Sal Stark, el hechicero.
l contemplaba algo que haba delante suyo, en la
arena, algo oscuro e informe que gema dbilmente. Por
fin, alzando la cabeza, lanz a travs de las negras aguas una
invocacin que reson como un trueno. De los negros que
permanecan bajo los rboles lleg una temblorosa
respuesta, como el viento que gime a travs de las ramas a
medianoche. Tanto la invocacin como la respuesta
pertenecan a una lengua desconocida..., un lenguaje gutural

y primitivo.
Lanz de nuevo su llamada, esta vez como un alarido
curiosamente agudo. Un suspiro tembloroso pareci
estremecer a los negros. Todos los ojos estaban clavados
en las tenebrosas aguas. Y, de pronto, un objeto se alz
lentamente de las profundidades. Me sent estremecer.
Pareca la cabeza de un negro. Uno tras otro, objetos
similares se alzaron hasta que cinco cabezas asomaron por
encima de las negras aguas ensombrecidas por los cipreses.
Podran haber sido cinco negros sumergidos totalmente
excepto sus cabezas..., mas yo saba que no era as. Aqu
haba algo diablico. Su silencio, su inmovilidad, su
aspecto entero eran antinaturales. Desde los rboles lleg
el histrico sollozo de las mujeres, y alguien pronunci un
nombre, gimoteando.
Entonces Sal Stark levant las manos y,
silenciosamente, las cinco cabezas desaparecieron. Como
el murmullo de un fantasma, me pareci or la voz de la
bruja africana: Les mete en el pantano!
La voz de Stark son sobre las aguas:
Y ahora, para asegurar el conjuro, la Danza de la
Calavera!
Qu haba dicho la bruja?
Escondido entre los rboles presenciars la Danza
de la Calavera!
De nuevo son el retumbante rugido del tambor. Los

negros acuclillados empezaron a balancearse, entonando un


cntico sin palabras. Sal Stark caminaba lentamente
alrededor de la figura que yaca sobre la arena, tejiendo con
los brazos dibujos indescifrables. De pronto, gir en
redondo encarndose hacia el otro extremo del claro.
Mediante algn truco de prestidigitacin, ahora haba en su
mano un crneo humano, que arroj sobre la arena mojada
delante del cuerpo.
Novia de Damballah! retumb su voz. El
sacrificio espera!
Hubo una pausa expectante; el cntico ces. Todos los
ojos estaban fijos en el extremo opuesto del claro. Stark
permaneca en pie, aguardando, y le vi fruncir el ceo,
como sorprendido. Entonces mientras abra la boca para
repetir su llamada, una brbara figura emergi de entre las
sombras.
Al verla, un estremecimiento helado me recorri. Por
un momento permaneci inmvil, la luz de la hoguera
centelleando sobre sus adornos de oro, la cabeza
colgndole sobre el pecho. Rein un tenso silencio y vi que
Sal Stark la miraba fijamente. De algn modo
inexplicable, ella pareca lejos de todo, all en pie, como si
nada le importase y se hubiese marchado a otro lugar, la
cabeza extraamente torcida.
Entonces, como si hiciese un esfuerzo por
enderezarse, empez a moverse con un ritmo espasmdico

y, finalmente, empez a describir los remolineantes


laberintos de una danza que ya era vieja cuando el ocano
barri a los negros reyes de la Atlntida. No puedo
describirla. Era lo bestial y lo demonaco en movimiento,
ordenado en el convulso torbellino de unas posturas y unos
gestos que habran asombrado hasta a una bailarina de los
faraones. Y aquella calavera maldita bailaba con ella;
chasqueando y resonando sobre la arena, saltando y girando
como una cosa viva al mismo ritmo que ella saltaba y se
mova.
Pero haba algo que no iba bien. Poda sentirlo. Sus
brazos colgaban flccidamente, su cabeza se inclinaba sin
fuerza. Las piernas le flaqueaban, doblndose, haciendo que
su baile pareciese carente de ritmo, como el de un
borracho. De entre los negros surgi un murmullo, y el
asombro se perfil en los oscuros rasgos de Sal Stark.
Pues el dominio de un hechicero pende de un caballo.
Cualquier minscula variacin de la frmula o el ritual
puede romper toda la telaraa de su encantamiento.
En cuanto a m, senta que el sudor se me helaba en la
piel a medida que observaba la espantosa danza. Los
grilletes invisibles que me ataban a aquella diablesa y a sus
giros me ahogaban, parecan a punto de aplastarme. Saba
que ella se aproximaba a un clmax, en el cual me llamara
para que saliese de mi escondite, para que vadease las
negras aguas hasta llegar a la Casa de Damballah y a mi

condenacin.
De pronto, se detuvo, dejando de girar y, cuando lo
hizo, alzndose de puntillas, se encar hacia el lugar donde
yo me ocultaba, y supe que poda verme tan claramente
como si me hubiese hallado al descubierto; de algn modo,
supe tambin que slo ella conoca mi presencia. Me sent
tambalear al borde del abismo. Ella alz la cabeza y vi la
llama de sus ojos, incluso a esa distancia. Tena el rostro
encendido por una horrible victoria. Alz lentamente la
mano y sent que mis miembros empezaban a moverse
espasmdicamente en respuesta a ese terrible magnetismo.
Abri la boca...
Pero de esa boca abierta slo surgi un gorgoteo
ahogado y, de repente, los labios se le tieron de un rojo
carmes. Y, de pronto, sin ninguna advertencia previa, se le
doblaron las rodillas y cay de bruces en la arena.
Y tambin yo ca con ella, hundindome en el suelo
fangoso. Algo ardi en mi cerebro como una rociada de
fuego. Y luego me encontr agazapado entre los rboles,
dbil y tembloroso, pero con tal sentimiento de libertad y
tal ligereza en los miembros como jams so que un
hombre pudiese llegar a experimentar. El negro hechizo
que me tena prisionero se haba roto; el sucio ncubo haba
desaparecido de mi alma. Era como si la luz hubiese
logrado abrirse paso en una noche ms negra que la
medianoche africana.

Al caer la muchacha, un gritero salvaje se alz de


entre los negros y stos se levantaron de un salto,
temblando, al borde del pnico. Vi el blanco de sus ojos
desorbitados, el destello de sus dientes a la luz de la
hoguera. Sal Stark haba manipulado sus naturalezas
primitivas hasta llevarlas a una cima de locura,
pretendiendo desviar ese frenes, en el momento adecuado,
convirtindolo en la furia de la batalla. Poda, con idntica
facilidad, convertirse en la histeria del terror. Stark empez
a gritarles con firmeza.
Pero justo entonces la muchacha, en una ltima
convulsin, rod sobre la arena mojada y la luz del fuego
mostr un agujero redondo entre sus pechos, del que an
brotaba el lquido escarlata. La bala de Jim Braxton haba
encontrado su blanco.
Desde el primer momento haba sentido que no era
totalmente humana; algn negro espritu de la jungla la
dominaba, proporcionndole la abismal vitalidad
infrahumana que la converta en lo que era. Haba dicho que
ni la muerte ni el infierno podran apartarla de la Danza de
la Calavera. Y, con un tiro en el corazn, agonizante, haba
cruzado el pantano desde el arroyo donde haba recibido su
herida mortal hasta la Casa de Damballah. Y la Danza de la
Calavera haba sido su danza de la muerte.
Tan aturdido como el condenado al que acaban de
indultar, al principio apenas entend el significado de la

escena que se desarrollaba ante m.


Los negros haban enloquecido. En la muerte de la
hechicera, inexplicable para ellos, vieron un temible
portento. No tenan modo de saber que ya se estaba
muriendo cuando entr en el claro. Para ellos, su profetisa,
su sacerdotisa, haba sido fulminada ante los ojos por una
muerte invisible. Esta magia era ms negra que la brujera
de Sal Stark... Y, obviamente, les era hostil.
Fue como una estampida de enloquecido ganado.
Aullando, gritando, desgarrndose entre s, se precipitaron
a travs de los rboles en direccin a la lengua de tierra y la
costa que haba ms all. Sal Stark permaneci totalmente
inmvil, sin prestarles atencin alguna, la vista clavada en la
mulata, muerta al fin. Y, de pronto, volv en m, y con mi
humanidad nuevamente despierta me lleg la fra furia y la
sed de matar. Desenfund una pistola y, apuntando bajo la
incierta claridad, apret el gatillo. Slo un chasquido me
respondi. La plvora de las pistolas se haba mojado.
Sal Stark alz la cabeza y se lami los labios. Los
sonidos de lucha se desvanecieron en la lejana y l
permaneci, solo, en el claro. Sus ojos giraban locamente
hacia los negros bosques que le rodeaban. Se inclin,
agarr el objeto con forma de hombre que yaca sobre la
arena y lo llev a rastras hasta la cabaa. Cuando
desapareci de mi vista me dirig hacia la isla, vadeando los
angostos canales del extremo inferior. Casi haba llegado a

la costa cuando una masa de madera a la deriva cedi bajo


mis pies y me hund en un profundo agujero.
Al instante, el agua remoline a mi alrededor, y una
cabeza surgi a mi lado; un rostro que distingu
borrosamente se hallaba muy cerca del mo..., el rostro de
un negro..., el rostro de Tunk Bixby. Pero ahora no era
humano, era tan inexpresivo y carente de alma como el de
un siluro; era el rostro de un ser que ya no era un hombre, y
que ya no era consciente de su origen humano.
Dedos contrahechos y cubiertos de fango resbaladizo
me aferraron el cuello, y yo hund mi cuchillo en aquella
boca entreabierta. Los rasgos se borraron bajo una oleada
de sangre; muda, la cosa desapareci y yo me ic a la orilla,
entre los matorrales.
Stark haba salido a la carrera de su cabaa, una pistola
en la mano. Lanzaba miradas salvajes a su alrededor,
alarmado por el ruido que haba escuchado, pero yo saba
que no poda verme. Su piel cenicienta brillaba a causa del
sudor. l, que haba dominado mediante el miedo, se vea
ahora dominado por el miedo. Tema a la mano
desconocida que haba matado a su amante; tema a los
negros que le haban abandonado; tema el pantano abisal
que le haba dado cobijo, y a las monstruosidades que haba
creado. Lanz una extraa llamada en la que temblaba una
nota de pnico. Cuando slo cuatro cabezas hendieron las
aguas llam de nuevo, pero fue en vano.

Pero las cuatro cabezas empezaron a moverse hacia la


costa y el hombre que permaneca de pie en ella. Dispar
contra ellas. No hicieron esfuerzo alguno para evitar las
balas. Siguieron avanzando, hundindose una a una. Antes
de que la ltima cabeza se desvaneciese, Stark haba
disparado seis veces. Los disparos ahogaron el ruido de mi
aproximacin. Estaba casi detrs de l cuando, al fin, se
volvi.
S que me reconoci; lo vi en su cara y, con el
reconocimiento, vi tambin cmo le invada el miedo al
saber que tena que vrselas con un ser humano. Con un
grito, me lanz a la cara su pistola descargada y salt sobre
m levantando un cuchillo.
Le esquiv, par su acometida y contraataqu con un
tajo que le hiri profundamente en las costillas. Me cogi
la mueca y yo aferr la suya y as permanecimos,
luchando, pecho contra pecho. A la luz de las estrellas sus
ojos parecan los de un perro rabioso, y sus msculos eran
como cables de acero.
Dej caer mi tacn sobre su pie descalzo, aplastndole
el empeine. Lanz un aullido y perdi el equilibrio, y yo
logr liberar de un tirn la mano con la que sostena el
cuchillo y le her en el vientre. Salt un chorro de sangre y
l me arrastr en su cada. Logr librarme y me puse en
pie, en el mismo instante en que l se medio incorporaba,
apoyndose en el codo, y me tiraba el cuchillo. Pas

zumbando junto a mi oreja y yo le pate el pecho. Sus


costillas cedieron bajo mi pie. Me arrodill, vindolo todo
a travs de la niebla rojiza del ansia de matar, le ech la
cabeza hacia atrs y le cort el cuello de oreja a oreja.
Haba una bolsa de plvora seca en su cinturn, as que
antes de alejarme recargu mis pistolas. Luego, entr en la
choza con una antorcha. Y all entend cul era el destino
que la hechicera mulata me haba reservado. Tope Sorley
yaca gimiendo sobre un camastro. La transmutacin que
deba hacer de l uno de los semihumanos habitantes del
agua, carentes de mente y alma, no estaba an completa,
pero su mente ya se haba extraviado. Algunos de los
cambios fsicos ya haban sido realizados... No tengo deseo
alguno de saber a travs de qu hechicera carente de dios y
surgida de algn negro abismo africano. Su cuerpo se haba
alargado y redondeado, las piernas se le haban encogido;
los pies se haban achatado y ensanchado, los dedos eran
horriblemente largos, y palmeados. Su cuello era varios
centmetros ms largo de lo que hubiese debido ser. Los
rasgos no se haban alterado, pero la expresin no era ms
humana que la de un gran pez. Y ah, de no ser por la lealtad
de Jim Braxton, habra estado tendido Kirby Buckner.
Apoy el can de mi pistola sobre la cabeza de Tope, en
espantosa misericordia, y apret el gatillo.
As acab la pesadilla, y no voy a prolongar ms la
horrible historia. Los blancos de Canaan jams llegaron a

encontrar nada en la isla excepto los cuerpos de Sal Stark


y la mulata. Hasta el da de hoy creen que un negro del
pantano mat a Jim Braxton, despus de que ste hubiese
matado a la mulata, y que yo destru la incipiente rebelin
matando a Sal Stark. Eso es lo que dejo que crean. Nunca
sabrn qu formas esconde el agua negra del Tularoosa. Ese
es un secreto que comparto con los negros cabizbajos y
acosados por el miedo de Goshen, y del que ni ellos ni yo
hemos hablado jams.
notes

[1] Revistas populares y de clara adscripcin genrica


(terror, aventuras, ciencia ficcin, etc.), denominadas as
por estar impresas en papel de pulpa de madera (pulp en
ingls) de bastante baja calidad. (N. del T.)
[2] Publicado por esta editorial en el nmero 14 de la
coleccin Fantasy.
[3] Publicado por esta editorial en el nmero 9 de la
coleccin Fantasy.
[4] Editorial fundada por el propio Derleth para dar a
conocer la obra de Lovecraft, primero, y de su crculo
despus. (N. del T.)
[5] Texto original del Memoriam publicado por
primera vez con ocasin de la muerte de Robert E. Howard
en 1936.

Table of Contents
Prlogo
Robert Ervin Howard: Un recuerdo
Rostro de calavera
1. LA CARA EN LA NIEBLA
2. EL ESCLAVO DEL OPIO
3. EL AMO DEL DESTINO
4. LA ARAA Y LA MOSCA
5. EL HOMBRE DEL CAMASTRO
6. LA MUCHACHA DEL SUEO
7. EL HOMBRE DE LA CALAVERA
8. SABER OSCURO
9. KATHULOS DE EGIPTO
10. LA CASA OSCURA
11. LAS CUATRO TREINTA Y CUATRO
12. AL DAR LAS CINCO
13. EL MENDIGO CIEGO QUE TENA COCHE
14. EL IMPERIO NEGRO
15. LA MARCA DEL TULWAR
16. LA MOMIA QUE REA
17. EL MUERTO DEL MAR
18. LA PRESA DEL ESCORPIN
19. FURIA OSCURA
20. ANTIGUO HORROR
21. LA CADENA SE ROMPE

Cabeza de Lobo
La Piedra Negra
El horror del montculo
Canaan negro
1. LLAMADA DE CANAAN
2. EL FORASTERO EN TULAROOSA
3. SOMBRAS SOBRE CANAAN
4. LOS MORADORES DEL PANTANO