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64/2014

n.o 64/2014
6,50

SUPERSTICIN
Las razones que nos impulsan
hacia el pensamiento mgico

NUEVA SERIE

Neurofilosofa
de las emociones
y la moral

PSICOLOGA
El dolor de
la exclusin

ENERO/FEBRERO 2014

MEDICINA
Claves de
la anestesia general
NEUROLOGA
Sida y demencia
PSICOTERAPIA
La terapia de esquemas

00064

9 771695 088703

Disponible en su quiosco el nmero de enero

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SUM ARIO

10

42

68

Excluido

No solo neuronas

Sida en el cerebro

El ostracismo activa los centros cerebrales


del dolor, incita a la tristeza y al enfado y
reduce la autoestima, entre otros efectos.

Si bien las emociones pueden describirse


desde la fisiologa cerebral, se hallan insertas
en un contexto vital personal.

El VIH llega tambin al cerebro, donde


lesiona tanto directa como indirectamente
las neuronas, causando demencia.

ARTCULOS

P SI CO LO G A S O CI A L

10 El dolor de la exclusin
Los incidentes ms triviales de ostra
cismo pueden hacer aicos el amor
propio. Sin embargo, es posible miti
gar el malestar psquico y aprender
de l. Por Kipling D. Williams
CO GN I CI N

18 Neuromagia:
entre la ilusin y la ciencia
Los magos deslumbran a su pblico
aprovechando las espordicas in
terrupciones en las redes cerebrales
que permiten percibir el entorno
y fijar la atencin. Por S. L. Macknik,
S. Martinez-Conde y S. Blakeslee
P SI Q U I AT R A

36 La fuerza del autismo


Los rasgos autistas resultan venta
josos en ciertos mbitos laborales,
entre ellos, la investigacin cientfica.
Por Laurent Mottron

S E R I E N EU RO FI LO S O F A D E L A S
EM O CI O N ES Y L A M O R A L (I)

42 Qu significa sentir?
El cerebro explica las emociones y
las pasiones humanas, sostiene la
neurociencia. Se nos escapa parte
de la realidad si concebimos los sen
timientos solo como una activacin
neuronal? Por Giovanni Frazzetto
P SI COT ER A PI A

48 Terapia de esquemas:
la transformacin interior
Un trastorno psquico se acompaa
a menudo de sentimientos y conduc
tas arraigadas en la primera infan
cia. Estos esquemas disfuncionales
pueden transformarse. Por Eckhard
Roediger

N EU RO LO G A

68 Neurosida: alarma vrica


en el cerebro
Millones de personas han muerto
vctimas del sida. Su agente causal,
el virus de la inmunodeficiencia hu
mana, destruye ciertas neuronas del
sistema nervioso, provocando una
demencia. Por Gabriele Arendt
N EU RO CI EN CI A

74 La hidrocefalia crnica
del adulto
A medida que avanza la edad,
aumentan los casos de personas
con demencia. Muchas son diagnos
ticadas de alzhimer o prkinson,
pero en realidad sufren hidrocefalia
normotensiva idioptica o crnica
del adulto, la nica enfermedad de

M ED I CI N A

62 Claves moleculares
de la anestesia general

menciante que puede curarse con


una intervencin quirrgica. Por
Johannes Lemke y Ullrich Meier

Los procesos cerebrales que acon


tecen durante la anestesia total
constituyen todava un enigma.
Por Christian P. Mller

Enero / Febrero de 2014 N.o 64

2

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

E SOTE R I SMO Y CE R E B RO
P SI CO LO G A

26 La supersticin
en la mente
La creencia en fenmenos para
normales se halla ampliamente
extendida entre los humanos.
Los mismos mecanismos ce
rebrales que subyacen a estas
ideas construyen casi todo nues
tro pensamiento. Por Richard
Wiseman
EN T RE V IS TA

32 Soy un creyente
convertido
En su momento, Peter Brugger,
de la Universidad de Zrich,
estuvo convencido de que los
fenmenos paranormales exis
tan. Quiso escudriar ms el
asunto. En su pesquisa, aunque
no experiment vivencias sobre
naturales, descubri el motivo
por el que los fantasmas moran
en la cabeza de tantas personas.
Por Andreas Jahn y Amelie Tokaj

SECCIO NES

4 Encefaloscopio
> Generosidad y felicidad
> Altruismo contagioso
> Ms olfato durante la ovulacin
> Cambios emocionales durante
la menstruacin
> Inteligencia aviaria
> Habilidades de las aves
> Implantes sensoriales
> Excitacin neuronal inversa
durante el descanso
> Relacionan la conmocin cerebral
con la deficiencia hormonal

54 Sinopsis
Neurobiologa del tabaquismo

80 Syllabus
La introspeccin. Por Christian Wolf

56 Avances
> Medidor de la consciencia.
Por Christof Koch

85 Ilusiones
Ms verdadero que la verdad.
Por Susana Martinez-Conde y Stephen
L. Macknik

> Estimulacin cerebral profunda


para tratar la anorexia resistente.
Por Cristina Torres Daz
> Tabaco y demencia. Por Ins
Moreno Gonzlez

79 Instantnea
Barrera hematoenceflica

89 Retrospectiva
Encuentro con la psicologa alemana.
Por Annette Mlberger
93 Libros
Enfermedades mentales. Filosofa
de la mente. Por Luis Alonso

www.menteycerebro.es
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

ENCEFALOSCO PIO

PSICOLOGA SO CIAL

Generosidad y felicidad
Las personas son tanto ms felices cuanto ms donan a las obras de caridad

a mayora de nosotros he mos experimentado al-

guna vez la satisfaccin de


gastar dinero en otra persona,
sea a travs de un regalo o un
donativo. Un equipo internacional de psiclogos da cuenta
ahora de que la relacin entre
el gasto generoso y la felicidad
constituye un fenmeno vlido en todo el mundo, incluso
en pases empobrecidos como
India o Uganda. Aqu, en Norteamrica, podemos pensar
que podemos permitirnos el
lujo de gastar dinero extra en
otros, mientras que a los habiLA BOCA

tantes de lugares ms pobres


les resultara preferible invertir en s mismos sus limitados
recursos, explica la autora

vechosa en los pases ricos y en

a quienes se les preguntaba

observ una correlacin po-

principal del estudio, Lara Ak-

los pobres.

sobre sus donativos y su bie

sitiva entre los donativos y la

nin, de la Universidad Simon

Esta conclusin brota de una

nestar subjetivo. Tras descartar

felicidad en 120 de estos pases,

Fraser. Y apunta: Pero hemos

encuesta realizada a 200.000

ciertas variables (demogrficas,

tanto ricos como pobres. Segn

visto que la generosidad es pro-

personas adultas de 136 pases

ingresos familiares y otras), se

las respuestas, el refuerzo en el

PERCEPCIN

Ms olfato durante la ovulacin


Relacionan la capacidad olfativa de las mujeres con las funciones del sistema reproductor

4

l estado de nimo y el apetito de la mujer se encuentran en

mostraron, en las proximidades de la ovulacin, ms acusada

relacin con su ciclo menstrual. Tambin se dan cambios,

sensibilidad al almizcle y a las feromonas que las que tomaban

aunque ms sutiles, en la forma de pensar y el comportamiento.

anticonceptivos. No obstante, el efecto puede que no se limite a

En particular, el sentido del olfato se agudiza cuando la fertilidad

los aromas masculinos. Un estudio de marzo de 2013 publicado

es mxima, es decir, en la segunda mitad del ciclo.

en Physiology and Behavior apuntaba que la mujer posee, en ge-

Un estudio publicado en marzo pasado en Hormones and Be-

neral, un sentido olfativo ms agudo durante su fase lutenica. A

havior comparaba la sensibilidad olfativa de 16 mujeres que to-

fin de comprobarlo, los investigadores midieron la capacidad de

maban anticonceptivos orales con la de otras 17 que seguan su

las participantes para detectar el olor de n-butanol, un alcohol

ciclo natural. Se analizaron dos perodos: en torno a la fecha de

de aroma muy sutil.

ovulacin y durante la fase lutenica (justo despus de la ovu-

Los resultados son tpicos de la investigacin en este mbito,

lacin). Las participantes olisquearon aromas de limn, menta,

pues los efectos son leves y no todos los estudios concuerdan en

rosa, almizcle, as como las feromonas masculinas androstenona y

los detalles. Aun as, los hallazgos respaldan la hiptesis extendida

androsterona. Las mujeres que seguan su ciclo menstrual natural

de que las concentraciones hormonales en el organismo femenino

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

bienestar por haber donado en el

rasgo universal de humanidad.

ltimo mes resultaba el mismo,

De hecho, otra investigacin apoya

aunque los ingresos del encuesta-

esta conclusin. Aknin y sus cole-

do se hubieran duplicado.

gas publicaron en enero del ao

A continuacin se llevaron a

pasado, en PLOS ONE, que los be-

cabo varios experimentos con

bs sonrean con mayor frecuencia

el fin de verificar si la donacin

cuando compartan un regalo que

reforzaba el sentimiento de feli-

al recibirlo. Adems, en un conjun-

cidad. Se pidi a participantes de

to de estudios publicados en 2012

Canad y frica del Sur, seleccio-

en Nature, se demostraba que la

nados al azar, que optasen entre

donacin resulta ms espontnea

comprar una bolsa sorpresa para

que la codicia, pues esta ltima re-

s mismos o para un nio enfermo

quiere una mayor capacidad para

que no conocan y que se hallaba

pensar.

Altruismo contagioso
Eleni

100

Lucas

10

Lysander

20
Jay

Erika

Brecken

Harla

James

hospitalizado en su localidad. Aun-

Aknin opina que la donacin

que el PIB y la renta per cpita en

suscita buenos sentimientos en to-

frica del Sur son muy inferiores

das las personas por la misma ra-

La conducta altruista se pega, confirman nume-

a los canadienses, quienes optaron

zn que la comida y el sexo: nues-

rosos estudios. En cierto experimento con 24 pro-

por entregarle el obsequio al nio

tro cerebro dispone de un sistema

bandos, un acto inicial de bondad por parte de

se manifestaron ms felices que

de recompensas inmediatas ante

unos sujetos indujo a terceros a hacer donativos,

aquellos que gastaron el dinero

ciertas conductas fruto de la selec-

si bien en cantidades cada vez ms bajas. Aun as,

en ellos mismos.

cin natural, que, a la larga, contri-

la suma total donada triplic la inicial. Esta cas-

Segn los estudios, publicados

buye a la supervivencia. Ninguno

cada, identificada por James Fowler, de la Univer-

en mayo de 2013 en Journal of

de nuestros antepasados hubiese

sidad de California en San Diego, y por Nicholas

Personality and Social Psycholo-

podido sobrevivir por s mismo,

Christakis, director del Laboratorio de Naturaleza

gy, los experimentos ofrecen una

seala Aknin. Si la generosidad

Humana en la Universidad de Harvard, constituye

robusta coherencia transcultural,

alentaba los vnculos sociales, es

una forma de cartografiar el altruismo contagio-

la cual respalda la idea de que la

posible que fuera una estrategia

so. Sobre estas lneas se muestra un extracto de

relacin entre donar a otros y el

adaptativa.

la investigacin.

bienestar propio constituye un

Marina Krakovsky

influyen en sus sentidos y preferencias, de manera que


promueven la reproduccin.
Creo que estas variaciones en sensibilidad olfativa
se hallan ntimamente vinculadas a las funciones del
sistema reproductor. Asimismo, la capacidad de identificar ciertos aromas aumenta cuando la probabilidad
de procrear aumenta, corrobora Jessica McNeil, doctoranda de psicologa en la Escuela de Educacin Fsica
y Deportes de la Universidad de Ottawa y coautora del
estudio Hormonas y comportamiento. Sin embargo
advierte que ciertos estudios han expuesto resultados
contradictorios. Con todo, los mecanismos fisiolgicos
responsables de estos efectos restan por elucidar. De
momento, la investigacin no ha hallado una relacin
DAVID POHL

entre las concentraciones de hormonas concretas y la


sensibilidad olfativa.
Tori Rodriguez

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

ENCEFALOSCO PIO

PSICOLOGA

Cambios emocionales durante la menstruacin


Los sentimientos femeninos hacia la pareja varan sutilmente cuando la fertilidad es mxima

n los das de mxima fertilidad, las mujeres tienden a pre-

tan ms unidas a su compaero durante esas mismas fechas.

ferir hombres sexualmente deseables, constatan varios

No obstante, la intencin general de mantener su relacin no

estudios. Quedaba por saber si estas variaciones afectan a sus

variaba en funcin del momento del mes.

relaciones sentimentales a largo plazo. Psiclogas de la Univer-

Las investigadoras afirman que sus resultados apoyan la teo-

sidad de California en Los ngeles encuestaron a 65 mujeres con

ra de que las mujeres seleccionan a su pareja poniendo en la ba-

pareja estable para indagar cmo variaban sus sentimientos

lanza su deseo hacia genes de elevado rendimiento (hombres

hacia su consorte a lo largo del mes. Los resultados indicaron

sexy posiblemente promiscuos) y varones fiables y dispuestos

que los das ms frtiles, las mujeres que consideraban a su

a comprometerse como padres. Muchos hombres renen am-

compaero menos deseable sexualmente se sentan menos

bas cualidades, por lo que es probable que numerosas mujeres

ligadas a l y eran ms crticas con sus fallos. Por el contrario,

experimenten tan solo variaciones sutiles en la atraccin y sa-

las mujeres con una pareja ms atractiva fsica y sexualmente

tisfaccin durante su ciclo menstrual.

manifestaban una mayor satisfaccin con su relacin y se sen-

Tori Rodrguez

COGNICIN

Inteligencia aviaria

a inteligencia de la familia de los cr-

de otros animales, que evitan a las personas

vidos, grupo de aves al que pertene-

sea como sea.

cen cuervos, grajos, grajillas, cornejas y

Clucas conjetura que el hecho de ignorar

urracas, entre otras especies, rivaliza con

a los humanos que se acercan mirando a

la de monos y delfines. Estudios recientes

otro lado constituye una adaptacin apren-

revelan impresionantes detalles relativos

dida de la vida en la gran ciudad. Mltiples

al razonamiento social de los crvidos y

estudios han demostrado que los grajos

ofrecen indicios acerca del modo en que

aprenden conductas de prudencia unos

pudo evolucionar nuestra propia inteli-

de otros.

gencia interpersonal.

El equipo de John Marzluff, de la Univer-

THINKSTOCK

Los hallazgos en la capacidad cognitiva de los crvidos contribuyen al conocimiento


de la evolucin de las destrezas sociales

Una de las capacidades que ha merecido

sidad de Washington y coautor con Clucas

la atencin en fecha reciente es la respues-

del artculo citado, comprob las faculta-

ta de estas aves al ver rostros humanos.

des de aprendizaje de estos pjaros. Los ex-

a otros grajos. Todos ellos graznaron con

Segn informaban Barbara Clucas y sus

perimentadores se aventuraron en diversos

fuerza y huyeron de los investigadores que

colaboradores, de la Universidad estatal

parques de Seattle divididos en dos grupos

portaban la mscara amenazante.

Humboldt, en Ethology en abril de 2013,

que se distinguan por una mscara que

Segn Marzluff, aunque esta reaccin

los grajos alzan el vuelo con mayor rapidez

les cubra el rostro. Unos enmascarados

pueda considerarse normal, resulta un tipo

cuando la persona que se les acerca los mira

atraparon pjaros; los dems, con otra ca-

de aprendizaje social complejo a nivel cog-

directamente que si fija la vista hacia otro

reta, sencillamente, pasaron de largo. Cinco

nitivo, adems de raro en el reino animal.

lado. Los investigadores se aproximaron a

aos despus, ambos grupos volvieron al

Una cosa es aprender por experiencia pro-

pie a grupos de grajos de tres zonas de los

parque portando sus respectivas msca-

pia y otra muy diferente observar lo que les

alrededores de Seattle, ora con la mirada

ras. Los pjaros que fueron capturados la

ocurre a otros individuos e inferir de ello lo

fija en los pjaros, ora observando algn

primera vez recordaban qu careta corres-

que nos pasar a nosotros, subraya.

punto distante. Los crvidos se dispersaron

ponda a los capturadores; acto seguido,

Los cuervos reconocen rostros humanos

antes cuando les observaban, a diferencia

transmitieron la informacin a sus cras y

valindose de las mismas vas visuales ce-

6

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Fluctuaciones en fertilidad y humor

Concentracin hormonal

Fase folicular
Maduracin de oocitos
(vulos) en los ovarios

Olfato
agudizado
Menor
deseo
de fumar

Menos confianza
en los dems
Reacciones ms
acusadas a frmacos
Mayor tolerancia
al dolor

Mejor humor

Fase lutenica
El tero se apresta
a la gestacin

Ovulacin
Fertilidad
elevada

10

11

Mayor
motivacin
sexual
Mejor humor
Convicciones
ms firmes
12 13 14 15 16

Fuertes
cambios
de humor

Mayor
vulnerabilidad
emotiva

17

18

19

20 21

22

23

24

Das del ciclo

Menstruacin
Hormona folculo-estimulante

Estrgeno

25 26

27

28

Premenstruacin
Progesterona

Hormona luteinizante

rebrales que las personas, se constat en

do. Tambin fulgieron reas que regulan la

semejanzas de nuestra especie seran as un

2012. Mediante tomografa por emisin de

percepcin, atencin y huida en respuesta

caso de evolucin convergente que acon-

positrones se hall que cuando los grajos

a rostros amenazantes.

tece cuando dos organismos sumamente

vean caras humanas a las que asociaban

La similitud con la actividad cerebral

diferentes desarrollan, por separado, unos

con amenaza o, por el contrario, con aten-

humana y los paralelismos en cuanto a la

mismos rasgos. Alex Taylor, experto en

ciones, aumentaba en su cerebro la activi-

inteligencia social revisten importancia,

crvidos de la Universidad de Auckland,

dad de la amgdala, el tlamo y el tallo cere-

ya que pueden haber evolucionado tras la

afirma: La evolucin ha llegado repetida-

bral, regiones vinculadas al procesamiento

existencia de nuestro ltimo antepasado

mente a una misma solucin.

de las emociones y al aprendizaje del mie-

comn har unos 300 millones de aos. Las

Harvey Black

Habilidades de las aves


INSTRUMENTOS

y las etiquetas de al menos

sa, busca una presa o est

El pinzn picama-

35 objetos. Era capaz de

atacando.

deros de las Islas

emplear de manera correcta

zar una ramita para

palabras en una frase, as


como de decir no,

extraer insectos de

ven aqu y quie-

las cortezas.

ro un pltano.

Los loros Kea son diestros

ALIMENTACIN

quiero volver que le

den usar palitos o cordeles

llevaran de nuevo a su

para empujar o jalar comida

jaula tras un perodo de


pruebas cansinas.

comida que han visto ocul-

Los cuervos comparsobre la ubicacin de la carroa.


El indicador dorsiparso encamina a humanos

El arrendajo siberia-

u otros animales hacia las

COMUNICACIN

no modula sus cantos

colmenas. Cuando sus in-

Alex, un loro gris

de alarma para advertir

DESTREZAS VISUALES
Las palomas pueden aprender a distinguir un cuadro
de Picasso de uno de Monet.
Las urracas pueden diferenciar un rostro entre
miles.

genuos cmplices las abren,

africano, aprendi

a sus congneres de si

estos pjaros aprovechan los

ms de 100 palabras

un halcn cercano repo-

despojos.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

tar a otras.

ten informacin

Incluso de exigir con un

en resolver problemas: pue-

y ponerla a su alcance.

exraordinaria: localizan

ISTOCKPHOTO / IVAN BLIZNETSOV (cuervo); THINKSTOCK (el resto de los pjaros)

Galpagos sabe utili-

Las charas floridanas poseen una memoria espacial

ENCEFALOSCO PIO

PERCEPCIN

Implantes sensoriales
Descubren en ratas la posibilidad de ampliar la capacidad perceptiva de los sentidos

uestros cinco sentidos

Miguel Nicolelis, de la Univer-

estmulo se intensificaba cuan-

la luz antes invisible para ellas

delimitan el mundo que

sidad Duke, y sus colegas, entre-

to ms se acercaban a la luz

para localizar los portillos

percibimos. No alcanzamos a

naron a seis ratas para que me-

infrarroja, o cuanto ms vol-

correctos. Incluso seis meses

or tonos que sean demasiado

tieran el hocico en un portillo

van la cabeza en esa direccin,

despus, los roedores eran

agudos o graves, ni podemos

cuando se encenda un led azul

emulando la activacin cerebral

capaces de responder a la es-

ver la luz ultravioleta o la in-

situado sobre aquel. Despus, fi-

correspondiente a la luz que ven

timulacin neuronal a travs

frarroja, a pesar de que estos fe-

jaron cmaras infrarrojas en la

los ojos. A continuacin, se dej

de sus bigotes; tambin a la

nmenos no son diferentes de

cabeza de las ratas y las conec-

a los mridos sueltos en sus

luz infrarroja. Segn los in-

los sonidos y las imgenes que

taron a electrodos implantados

jaulas. Esta vez se utiliz luz in-

vestigadores, ello sugiere que

nuestros odos y ojos pueden

en la corteza somatosensorial

frarroja, en lugar de los led azu-

las neuronas sensoriales son

detectar. Pero y si fuera posi-

primaria de los roedores, regin

les, para sealarles los portillos

capaces, en caso necesario, de

ble alejar las fronteras senso-

cerebral responsable de proce-

que deban visitar.

responder a mltiples tipos

riales allende las limitaciones

sar las seales de los sentidos.

de la anatoma?

Al principio, ninguna de las

de indicaciones.

Cuando la cmara detecta-

ratas entendi las seales in-

Esta metodologa podra

En un estudio publicado en fe-

ba luz infrarroja, estimulaba

frarrojas. Sin embargo, pasa-

contribuir en la creacin de

cha reciente en Nature Commu-

neuronas correspondientes a

dos 26 das de entrenamiento,

canales sensoriales desti-

nications, se utilizaron implantes

los bigotes de los animales. El

todas haban aprendido a usar

nados a personas necesitadas


de prtesis. Los miembros ar-

a ver la luz infrarroja (por lo co-

tificiales les proporcionaran

mn, este tipo de luz les resulta

retroalimentacin sensible

invisible). Si el cerebro fuese tan

y les facilitaran su control.

verstil que aprendiera a proce-

Adems, segn los hallazgos, el

sar seales sensoriales de nuevo

cerebro es capaz de gestionar

tipo, tal vez llegsemos a tener

un repertorio sensorial ms

SCIENCE SOURCE / TONY MCCONNELL

cerebrales para ensear a ratas

tacto mediante extremidades


protsicas, ver el calor por la luz
infrarroja e incluso desarrollar
un sexto sentido para la orientacin magntica.

extenso. Es posible que algn


da veamos, oigamos, olamos
o toquemos lo que ahora no
podemos percibir.
Melinda Wenner Moyer

SUEO

Excitacin neuronal inversa durante el descanso


Una actividad cerebral peculiar podra contribuir a fijar los recuerdos mientras dormimos

8

unque se conoce desde hace tiempo

De ordinario, la actividad neuronal exi-

puede pensarse. Sin embargo, los datos

la importancia del dormir para la

ge una seal que llega a los sentidos (un

indican que, durante el sueo, impulsos

formacin y conservacin de los recuer-

sabor, o un olor, por ejemplo) y que reciben

elctricos que se propagan por el cerebro

dos, persiste el misterio sobre el modo

las dendritas de las clulas nerviosas. Se-

a modo de ondas controlan la neuronas.

en que operan estos procesos. Un estu-

guidamente, esa seal se transmite en for-

En 2011 se descubri que estas ondas

dio publicado en marzo pasado propone

ma de mensaje electroqumico, mediante

elctricas inducen a ciertas clulas nervio-

que una extraa actividad elctrica, con

largos axones, hasta otras neuronas. El ce-

sas del hipocampo (centro de la memoria) a

intervencin de neuronas antidrmicas,

rebro, al dormir, se encuentra en su mayor

activarse en una direccin inversa a la habi-

interviene en ello.

parte cerrado a las seales sensoriales,

tual (antidrmica) mientras dormimos, en-

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

PSIQUIATRA

Relacionan la conmocin cerebral con la deficiencia hormonal


El hallazgo podra explicar por qu las lesiones cerebrales en apariencia leves pueden provocar enfermedades persistentes

uando el cerebro es sacudido por una

alrededor de la mitad de los sujetos


mostr un descenso abrupto de las
hormonas sexuales y de crecimien-

lgicos irreductibles, como depresin,

to comparados con otros soldados

ansiedad, irritabilidad, trastornos del sue-

movilizados que no sufrieron nin-

o, dolores y dificultades de recordacin

guna conmocin. Los datos fueron

o aprendizaje. Se estima que, tan solo en

presentados en el Congreso de Biolo-

EE.UU., decenas de miles de militares vete-

ga Experimental de 2013, en Boston.

ranos padecen este sndrome postconmo-

Los investigadores conjeturan

cional (SP), antes asociado al trastorno de

que la fuerza de una explosin per-

fatiga de combate. Nuevos indicios apun-

turb la capacidad de la glndula

tan a que esta cronificacin podra deberse


a un desequilibrio hormonal. De ser as,

ISTOCKPHOTO

explosin, la conmocin resultante

desemboca a veces en problemas psico-

pituitaria para producir o transportar sus hormonas. En el cerebro

un tratamiento de reemplazo hormonal

existen receptores de la hormona de

podra lograr una impresionante recuperacin.

crecimiento y de su subproducto, la hormona IGF-1. La ubica-

Desde la Primera Guerra Mundial, la medicina ha tratado de

cin de estos receptores (regiones como la amgdala, la corteza

averiguar la causa de que al menos un diez por ciento de las con-

prefrontal, el putamen y el hipocampo) se corresponde con la

mociones cerebrales en adultos (de cualquier causa, trtese de

de funciones trastornadas en el SP (entre ellas, el estado de ni-

accidentes, cadas o lesiones deportivas) provocan dolencias psi-

mo, el sueo y la memoria). Se cree, adems, que las hormonas

colgicas y fsicas persistentes. Charles Wilkinson, endocrinlogo

afectan a la plasticidad, el mantenimiento y la proteccin del

de Asuntos de los Veteranos de Puget Sound y de la Universidad

cerebro. Wilkinson y sus colaboradores prevn ensayar si la te-

de Washington, y sus colegas se sintieron intrigados por estudios

rapia de sustitucin hormonal podra beneficiar a pacientes de

que sealaban deficiencias hormonales pituitarias (afectan solo al

SP. El investigador se muestra optimista, pues se ha demostrado

uno por ciento de la poblacin general) en numerosas personas

que dicha terapia mejora esos mismos sntomas en personas con

que haban sufrido una conmocin cerebral. Hasta entonces no

deficiencias hormonales por otras causas. Existen indicios de

se haba investigado si la conmocin a causa de una explosin

que los problemas cognitivos y anmicos consiguientes a la defi-

podra perturbar al sistema hormonal.

ciencia en la hormona del crecimiento pueden tratarse mediante

El equipo de Wilkinson examin a 35 soldados que haban ex-

sustitucin hormonal, ratifica Wilkinson.

perimentado el estallido de una bomba cercana. Descubrieron que

Stephani Sutherland

viando, en vez de recibir, una seal elctrica

de Salud de Estados Unidos y coautor

Aunque el estudio se ha llevado a cabo

desde sus axones hacia sus propias dendri-

del estudio, el debilitamiento de las co-

en ratones, los cientficos creen que el sue-

tas, no hacia otras neuronas. Un reciente

nexiones neuronales puede tener una

o podra inducir a una excitacin inversa

trabajo, publicado en Proceedings of the

doble funcin. Los autores proponen que

en las neuronas humanas. Fields explica

National Academy of Sciences USA confir-

esta conduccin antidrmica contribu-

que este peculiar comportamiento elctri-

ma el inslito comportamiento neuronal.

ye a reforzar las seales elctricas de las

co puede subyacer a los efectos positivos de

Tambin propone que esta activacin a la

neuronas vecinas, fenmeno necesario

la estimulacin cerebral profunda, mtodo

inversa debilita la capacidad de las dendri-

para consolidar los recuerdos, as como

que todava no se comprende del todo. Sin

tas para recibir seales de otras neuronas.

para liberar en el cerebro espacio donde

embargo, ha demostrado mejorar los snto-

Segn R. Douglas Fields, director de

almacenar los nuevos recuerdos una vez

mas de la enfermedad de Parkinson y otros

despiertos.

trastornos neurolgicos.

laboratorio en los Institutos Nacionales

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Erica Westly

P SICOLO GA SO CIAL

El dolor de la exclusin
Los incidentes ms triviales de ostracismo pueden hacer aicos nuestro amor
propio. Pero es posible mitigar el malestar psquico y aprender de l
KIPLING D. WILLIA MS

10

na tarde, a mediados de los aos

Regres cabizbajo junto a mi perra. En ese mo-

ochenta, me encontraba en el par-

mento una idea me ilumin el da. Como profesor

que sentado con mi perra en una

de psicologa, en aquel entonces en la Universidad

manta cuando un disco volador me

Drake, siempre haba querido estudiar el ostracis-

golpe la espalda. Me di la vuelta y

mo, aunque nunca supe cmo abarcar el tema.

vi a dos chavales no muy lejos de m esperando

En el episodio del parque no hubo conversacin

que se lo devolviera. Me levant y se lo lanc, pero,

ni conocimiento previo ni expectativas de una

para mi sorpresa, los dos extraos me lo volvie-

futura interrelacin; aun as, fue impactante a ni-

ron a tirar invitndome a participar. Formamos

vel emocional. Me di cuenta de que poda recrear

un tringulo en la hierba y empezamos un jue-

aquella experiencia en un juego virtual de pelo-

go espontneo a tres bandas. Sin embargo, unos

ta o de lanzamiento de disco volador, en el que

minutos despus, sin razn aparente, dejaron de

ciertos jugadores fueran excluidos; de este modo

lanzarme el disco. Al principio me pareci un poco

poda llevarme el experimento al laboratorio.

raro, pero cuando qued claro que no me iban a

El ciberbaln, como bautic al juego de orde-

incluir ms en el juego, me sent un poco estpido,

nador, simplificaba enormemente el incidente en

incmodo y dolido. Me sent excluido.

el parque, pues eliminaba, por ejemplo, el modo

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

EN SNTESIS

La agona
del ostracismo

1
No importa el modo en que se excluye a la

as, captaba la esencia emocional del ostracismo.

persona, su reaccin ser rpida e intensa y la si-

Hoy, los investigadores utilizamos varias estra-

tuacin le induce a sentir una agona social que

tegias para estudiar este fenmeno: excluimos

su cerebro registra como dolor fsico. Incluso inci-

a propsito a algunos participantes en conversa-

dentes breves con extraos o individuos que nos

ciones cara a cara, en discusiones grupales en una

desagradan activan los centros del dolor, incitan

sala o a travs de mensajes de texto. A partir de

a la tristeza y al enfado, aumentan el estrs, re-

estas experiencias, analizamos el modo en que

ducen la autoestima y nos privan de la sensacin

reaccionan las personas cuando sus interlocuto-

de autocontrol. Sorprende que todos sintamos ese

res apartan la mirada o cmo responden cuando

dolor inicial ms o menos por igual, no importa lo

se les explica que otros individuos se niegan a

fuertes o sensibles que seamos. Sin embargo, los

trabajar con ellos. Algunas veces pedimos a los

rasgos de personalidad s influyen en el modo de

participantes que rememoren incidentes en los

reaccionar: si nos recuperamos rpido ante tal si-

que se sintieron apartados, de esta manera obser-

tuacin o nos lamentemos sin cesar, si trabajamos

vamos los efectos de esos recuerdos en su estado

para restablecer los vnculos sociales o estallamos

anmico y su comportamiento.

en clera.

Todas las personas


sentimos el dolor del
ostracismo ms o menos por
igual, no importa lo fuertes
o sensibles que seamos. Sin
embargo, los rasgos de la
personalidad influyen en el
modo de sobrellevarlo.

Detectar pronto esta


situacin de aislamiento
aumenta la probabilidad
de reaccionar y seguir en el
grupo y de superar la mala
experiencia.

THINKSTOCK

exacto en que otras personas miran y actan; aun

Incluso episodios breves


de exclusin por parte
de extraos o personas que
nos desagradan activan los
centros cerebrales del dolor, incitan a la tristeza y al
enfado, aumentan el estrs
y reducen la autoestima y la
sensacin de control.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

11

THINKSTOCK

P SICOLO GA SO CIAL

SENTIDO EVOLUTIVO
Como todos los animales sociales, los lmures de cola anillada excluirn a un miembro
de su grupo si se convierte en
una carga. Un lmur aislado
no suele salir bien parado.

Todos los animales sociales utilizan esta forma


de rechazo del grupo para librarse de miembros

12

promet analizarlo algn da.

onerosos. Entre las especies sociales no humanas,

Por supuesto, los psiclogos ya saban, incluso

un miembro que no es aceptado, por lo general,

entonces, que el deseo de pertenencia influye en

acaba muerto. Cuando un individuo detecta con

numerosos comportamientos. Las personas obe-

prontitud que se le va a excluir, aumentan sus po-

decen, cumplen las normas, cooperan, participan

sibilidades de reaccionar con el fin de permanecer

en las decisiones de grupo e incluso pueden ser

en el grupo y, literal o figurativamente, sobrevivir

reacios a ayudar a otros, todo para seguir forman-

a la terrible experiencia.

do parte de la pandilla. Salvo unas pocas inves-

El aguijn del silencio

Incluso
episodios de
ostracismo
con personas
desconocidas
o indeseadas
pueden originar
reacciones
emocionales
fuertes

Me impresion tanto el poder del silencio que

tigaciones aisladas que analizan los efectos de la


exclusin, nadie se ha dedicado en serio a estudiar

Fueron los atenienses quienes acuaron la palabra

el ostracismo como tema de investigacin. Hace

ostracismo; escriban el nombre de la persona que

unos 18 aos, mis colaboradores y yo empezamos

deseaban desterrar en fragmentos de arcilla (los

nuestros experimentos con juegos de pelota. Al

ostraca). Pero parece que el fenmeno se manifies-

principio fueron reales; ms tarde, virtuales.

ta desde que existen animales. Por lo general, el

En el ciberbaln, el usuario juega a lanzar una

trmino (que significa ser ignorado y excluido)

pelota o un disco a, en su opinin, dos jugadores

define una situacin en la que un grupo rechaza a

humanos (en realidad son figuras animadas que

un individuo; no obstante, tambin podra referir

aparecen en la pantalla del ordenador). Cuando se

el tratamiento de silencio por el que un individuo

lanza el baln al sujeto, quien aparece represen-

ignora a otro, o en el que un grupo excluye a otro

tado por una mano animada, este se lo devuelve

grupo, o un individuo rechaza a un grupo.

a uno de los otros dos jugadores pinchando en el

Empec a interesarme por el ostracismo cuan-

icono del dibujo animado correspondiente. Algu-

do era estudiante de posgrado, hace algo ms de

nos de los participantes son excluidos; reciben

36 aos, tras ver un documental sobre James Pe-

el baln una o dos veces al principio del juego,

losi, un cadete de la Academia de West Point. Sus

pero nunca ms. Los otros jugadores, los incluidos,

superiores le haban pedido que abandonara la

reciben la pelota una de cada tres veces, como se

academia porque no obedeci cuando al final de

esperara en un juego de grupo igualitario.

un examen se le requiri que dejara de escribir.

En el ao 2000, llevamos a cabo una de las pri-

Sin embargo, Pelosi se neg a renunciar. A cambio,

meras investigaciones junto con los estudiantes

sufri la regla no escrita del silencio durante casi

Christopher Cheung y Wilma Choi. Pedimos a un

los dos aos siguientes. Su compaero de cuarto

total de 1486 probandos procedentes de 62 pases

se mud; nadie hablaba con l ni lo miraba; cuan-

que jugaran al ciberbaln en lnea; tras la parti-

do se sentaba en la cafetera junto a los dems,

da deban evaluar su estado psicolgico a partir

todos se levantaban y se cambiaban a otra mesa.

de un cuestionario estndar. Descubrimos que


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

aquellos que haban sido ciberexcluidos por

Esta reaccin cumple una funcin: advertirnos

solo unos minutos manifestaban niveles inu-

que algo falla, que existe una amenaza seria para

sualmente bajos de pertenencia al grupo o a la

nuestro bienestar social y psicolgico. Roy Bau-

sociedad, disminucin de la autoestima y sen-

meister, de la Universidad del estado de Florida,

sacin de que su vida careca de sentido y que

y Mark Leary, de la Universidad Duke, ya explica-

no la controlaban; tambin se mostraban tristes

ban, en un artculo aparecido en 1995, que perte-

y enfadados. En otro estudio pedimos a los par-

necer a un grupo constituye una necesidad, no un

ticipantes que registraran en un diario durante

deseo o una preferencia; cuando esta se frustra,

dos semanas incidentes de este tipo en su vida

provoca dolencia psicolgica y fsica. Otros inves-

real. Declararon experimentar un promedio de

tigadores apuntan que la pertenencia, la autoes-

un evento de exclusin al da, lo que sugiere que

tima, la sensacin de control sobre nuestra vida y

mltiples acontecimientos diarios, presumible-

la creencia de que la existencia tiene sentido cons-

mente insignificantes, desencadenan este tipo de

tituyen cuatro necesidades psicolgicas funda-

reaccin. Adems, segn sus propios registros, es-

mentales que debemos satisfacer para funcionar

tos episodios cotidianos tambin aumentaban la

como individuos sociales [vase El sentimiento

tristeza y el enfado y disminuan su autoestima,

de pertinencia a un grupo, por Bernd Simon;

as como sus sentimientos de pertenencia.

Mente y cerebro n.o 10, 2005].

Esos trabajos revelaron que la exclusin, aun

Pronto me di cuenta de que el ostracismo ame-

sutil, artificial o claramente insignificante, pue-

naza todas y cada una de estas necesidades. Inclu-

de provocar una fuerte reaccin emocional. Una

so en un altercado verbal o fsico, los individuos

respuesta as tendra sentido cuando, por ejemplo,

siguen conectados. Sin embargo, la exclusin total

somos rechazados o ignorados por nuestra fami-

rompe todos los lazos. El rechazo social asesta un

lia poltica o nuestro crculo de amigos ntimos,

golpe especialmente duro a la autoestima, por-

porque esas personas nos importan. An ms

que implica haber obrado mal. Lo peor es que

sorprendente es que no sean necesarias grandes

el silencio impuesto nos fuerza a reflexionar; en

muestras de exclusin para que emerja en noso-

nuestra bsqueda de explicaciones, generamos

tros una sensacin intensa de rechazo. Podemos

pensamientos de autorreprobacin. El aislamiento

sentirnos fatal con el simple hecho de que una

forzoso tambin nos provoca sensacin de inde-

persona que ni siquiera conocemos mire hacia

fensin: puedes protestar, pero nadie responde.

otro lado.

Por ltimo, el ostracismo resta sentido a nuestra

Solo un juego?
Las experiencias de ostracismo en apariencia triviales pueden provocar reacciones emocionales fuertes. En la Universidad Purdue
pedimos a un grupo de personas que participara en un videojuego de pelota con dos avatares. En algunos casos, los personajes
virtuales se negaban a lanzar el baln al probando. Estos ltimos
deban puntuar su estado de nimo en un marcador durante la
partida. Al principio, la mayora de los jugadores excluidos por
los avatares intentaba rerse del rechazo; pronto esta reaccin
inicial se converta en enfado, despus en abatimiento. Un joven
(derecha) sonri primero con desdn cuando no le devolvan el
baln; tras darse cuenta de que era muy improbable que se lo
CORTESA DE KIPLING D. WILLIAMS

volvieran a lanzar, hizo un


gesto despectivo a la pantalla del ordenador. Al final pareci resignarse a
que lo dejaran fuera.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

13

THINKSTOCK

P SICOLO GA SO CIAL

CERO A LA IZQUIERDA
La exclusin social destroza la
autoestima; sugiere que se ha
fallado. El afectado se siente
indefenso: haga lo que haga,
la respuesta es el silencio.
Ser invisible, irrelevante y,
como muestran los estudios,
sentir dolor.

misma existencia, porque este tipo de rechazo nos

ningn incremento de actividad en dicha regin

hace sentir invisibles y poco importantes.

de dolor.

La magnitud del impacto emocional del ostra-

Los analgsicos pueden aliviar el golpe de la se-

cismo posee incluso un sentido evolutivo. Des-

paracin social, tanto como el dolor fsico. En 2010,

pus de todo, la exclusin social interfiere en el

el psiclogo C. Nathan DeWall y sus colaboradores

xito reproductivo; tambin en la supervivencia.

eligieron a 25 universitarios y les pidieron que se

A las personas que no pertenecen al grupo no se

tomaran, dos veces al da, durante tres semanas,

les incluye en las tareas comunes necesarias para

bien dos comprimidos de paracetamol o bien

obtener y compartir comida; adems, carecen de

una pastilla placebo idntica. A continuacin, los

proteccin contra los enemigos.

estudiantes acudieron al laboratorio a jugar al ci-

Seal de advertencia

14

berbaln mientras se encontraban tumbados en


un aparato de IRM. Los jugadores excluidos que

De hecho, la secuela emocional resulta tan intensa

haban tomado paracetamol mostraron una menor

que el cerebro la registra como un dolor fsico.

actividad en la corteza cingulada anterior dorsal

En un estudio llevado a cabo en 2003, pedimos a

(tambin en otras regiones cerebrales asociadas

13 estudiantes de licenciatura que jugaran al ci-

con las respuestas emocionales) que los jugadores

berbaln mientras yacan en un escner de imge-

excluidos que tomaron placebo. En un experimento

nes por resonancia magntica (IRM). Los proban-

paralelo, los informes diarios de 62 estudiantes que

dos pensaban que jugaban con otros participantes

recibieron dos dosis diarias de paracetamol duran-

metidos asimismo en escneres, sin embargo, sus

te tres semanas revelaban menos declaraciones de

compaeros de juego eran personajes de ordena-

que sentan afliccin y dolor por rechazo social en

dor automatizados. Tan pronto como los alumnos

comparacin con los efectos de un placebo. Estos

empezaron a sentirse excluidos, se registr una

descubrimientos sugieren que el rechazo social y el

oleada de actividad en la corteza cingulada ante-

sufrimiento fsico no son sensaciones tan distintas

rior dorsal, regin cerebral asociada a los aspectos

y comparten vas neuronales subyacentes.

emocionales del dolor. Los participantes que s se

Ese dolor afecta por igual a individuos con dis-

mantuvieron incluidos en el juego no mostraron

tinta personalidad, no importa lo duros que


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

aparenten ser. Se podra esperar que el ostracismo

cuando la bomba no se les lanza a ellos. Es como

produjera ms dolor a personas con gran ansie-

sentirse mal por no haber sido invitado a jugar a

dad social, carentes de autoestima, introvertidas,

la ruleta rusa.

solitarias o con riesgo de depresin. No obstante,


cuando pedimos a los participantes en el ciber-

Sobrellevar la exclusin

baln que rellenaran cuestionarios ideados para

Aun as, el dolor es funcional. Da lugar a un apren-

medir estas caractersticas, descubrimos que las

dizaje que mejora nuestra supervivencia, ya que

diferencias individuales desempeaban una in-

nos hace reflexionar sobre la situacin, determi-

fluencia escasa en la intensidad del dolor provoca-

nar su significado y beneficiarnos de cualquier

do por el ostracismo. Lisa Zadro, de la Universidad

error que hayamos cometido. Algunas veces se

de Sdney, y sus colaboradores descubrieron que

nos excluye por una buena razn; cuanto ms

las personas socialmente ansiosas no sufran ms

pronto nos demos cuenta de que estamos ac-

angustia inicial por ser excluidas en el ciberbaln

tuando de forma inapropiada, antes podremos

que aquellas que registraron menor ansiedad so-

corregir nuestro comportamiento. Si a un indi-

cial en el cuestionario.

viduo lo apartan los compaeros del trabajo por

El poder de ese tipo de dolor tambin trans-

haraganear, la experiencia puede motivarle a ser

ciende razones y circunstancias. Convencer a los

ms productivo. El puro miedo a ser rechazado

jugadores de ciberbaln de que es un ordenador

podra motivarnos a comportarnos, a diario, de

y no una persona quien los excluye no calma el

forma socialmente apropiada.


La mayora de nosotros responde al ostracismo

junto con la psicloga Karen Gonsalkorale, de

en la vida real marchndose cabizbajo o escapan-

la Universidad de Sydney, prob las reacciones al

do de la camarilla opresiva. Pero un individuo

rechazo del Ku Klux Klan provoca tanto dolor

puede defenderse si est o se siente atrapado en

como si son personas de ideas afines las que ma-

una situacin social; tambin si se le da la opor-

nifiestan tal aversin. Incluso cuando nosotros,

tunidad de hacerlo. En 2010, junto con Eric Wes-

como investigadores, aportbamos incentivos por

selmann, por entonces estudiante de posgrado en

ser excluidos, los participantes todava se sentan

nuestro equipo, pedimos a 48 universitarios que

disgustados cuando los apartaban del juego. En

se reunieran por separado con un pequeo grupo

2006, Ilja van Beest, entonces en la Universidad

de personas que nosotros habamos congregado;

de Leiden, y el autor observamos que las personas

despus pedimos a los miembros de ese colectivo

se sentan mal cuando no les lanzaban el baln,

que eligieran a uno de los estudiantes para traba-

incluso sabiendo que, si se lo pasaban, perdan

jar en un proyecto compartido. Mientras que a

dinero. Si manipulamos el juego para que los par-

algunos de los sujetos les explicamos que todos

ticipantes lancen una bomba en vez de un baln

los miembros de su grupo le haban elegido como

y les decimos que la bomba puede explotar en

compaero, a otros les comunicamos que no los

cualquier momento y matar a todo el mundo,

haba elegido nadie. A continuacin les indicamos

aun as se sienten excluidos y experimentan dolor

que, debido a ciertas circunstancias, tenamos que

ADAPTADO DE: ACETAMINOPHEN REDUCES SOCIAL PAIN: BEHAVIORAL AND NEURAL


EVIDENCE. C. N. DEWALL ET AL. EN PSYCHOLOGICAL SCIENCE, VOL. 21, N.o 7, 2010

malestar. Ser excluido por gente que desprecias

Corteza cingulada
anterior dorsal

Incluso en un
altercado, las
personas siguen
conectadas.
En cambio,
la exclusin
rompe todos
los lazos

nsula

RESPUESTA NEURONAL
Ser ignorado y apartado
activa la corteza cingulada
anterior dorsal, una regin
ligada a los aspectos emocionales del sufrimiento fsico.
Tambin estimula la nsula,
un rea decisiva para estimar
la intensidad del dolor. Tomar
paracetamol sofoca ambas
respuestas neuronales al
ostracismo.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

15

P SICOLO GA SO CIAL

Los sentimientos
de exclusin
pueden ser
la motivacin
de los autores
de tiroteos
en colegios

emparejarles con una persona que haba llegado

excluyen cuando disponen de una buena oportu-

ms tarde para otro experimento.

nidad para ello. En casos extremos, los humanos

Solicitamos a cada pareja que participara en

apartados pueden recurrir a actos violentos o

una nueva prueba. En esta, los probandos ver-

agresivos cuando han perdido la esperanza de ser

daderos deban cocinar un plato para los sujetos

incluidos en cualquier grupo social aceptable. En

que se haban presentado a ltima hora. Aunque

consecuencia, el sentimiento de exclusin podra

saban que sus compaeros de ensayo detesta-

convertirse en la motivacin del comportamiento

ban la comida picante, los estudiantes a los que

de los autores de tiroteos en los colegios y de los

se haba advertido de que nadie quera trabajar

miembros de organizaciones extremistas (sectas

con ellos atiborraron el manjar de salsa picante

y clulas terroristas, entre otras).

(14,35 gramos de media), en comparacin con la

Aun as, el ostracismo suele engendrar en la

pequea cantidad (1,75 gramos) que aadieron

mayora de las personas un esfuerzo concertado

al alimento quienes pensaban que haban sido

para ser incluidas de nuevo, aunque no necesa-

elegidos. En estudios similares, los individuos

riamente por el grupo que las ha rechazado. Ello

excluidos arremetieron contra los perpetrado-

se consigue aprobndolo, imitando, obedecien-

res evalundolos negativamente en un trabajo o

do o cooperando con otros sujetos. En 2000, en

aturdindoles con un ruido al final de un juego

el marco de nuestro estudio, Cheung y Choi pi-

de ordenador.

dieron a los participantes que desarrollaran una

Las personas excluidas pueden reaccionar con

tarea de percepcin en la que deban memorizar

hostilidad porque sienten la necesidad de recupe-

una figura sencilla (un tringulo, por ejemplo) e

rar la sensacin de control o, en casos de agresin

identificarla dentro de una figura ms compleja.

abierta, porque quieren hacerse notar despus de

Antes de que tomaran su decisin, les mostramos,

que se les ha hecho sentirse invisibles. Actan

en la pantalla, las supuestas respuestas de otros

de esta manera incluso aunque su ofensa verbal

probandos. Aquellos que previamente haban sido

o fsica pudiera reducir las posibilidades de ser in-

excluidos en la prueba del ciberbaln se decanta-

cluidos, al menos en ese grupo concreto. En la vida

ron ms que los jugadores incluidos por dar las

real, algunas personas llegan a la agresin abierta

mismas respuestas que la mayora de los partici-

con mayor facilidad que otras; ello depende de

pantes, aunque esta mayora se equivocara siem-

factores de la personalidad como el narcisismo

pre. Aquellos que haban sido excluidos queran

y la extroversin. Sin embargo, casi todas suelen

encajar, aunque ello significara ignorar su propia

sentirse obligadas a castigar a aquellos que los

opinin, ms certera.

REACCIN EXTREMA

16

THINKSTOCK

Quienes se sienten totalmente excluidos por la sociedad


pueden recurrir a la violencia
si han perdido la esperanza de
que se les incluya en cualquier
grupo social aceptable.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

MALA EXPERIENCIA

Aunque la personalidad no parezca influir en

Las personas con ansiedad


social no sienten ms dolor
inicial por sentirse excluidas.
Sin embargo, les cuesta ms
recuperarse de la experiencia.

nuestra reaccin inmediata al ostracismo, los rasgos del carcter s afectan a la rapidez con que nos
recuperamos de la experiencia y al modo de sobrellevarla. Junto con Jim Wirth, de la Universidad
de Florida del Norte, y Katie Poznanski, estudiante
de mi laboratorio, descubrimos que las personas
con ansiedad social, las que tienden a cavilar demasiado, as como las propensas a deprimirse,
tardaban ms en recuperarse del ostracismo. En
2006, Zadro y sus colaboradores descubrieron que
los participantes con ansiedad social no se haban
recuperado por completo del ostracismo sufrido
en el juego del ciberbaln 45 minutos despus de
la partida; en cambio, los participantes menos an-

Para saber ms

siosos ya haban superado su pesar.

The social outcast: Ostracism,


social exclusion, rejection
and bullying. Dirigido por
K. D. Williams, J. P. Forgas y W.
von Hippel. Psychology Press,
2005.

Alivio del dolor


GETTY IMAGES

Ante una experiencia de ostracismo, la persona


afectada debe alejarse de la situacin con el fin de
evitar una respuesta agresiva, la cual puede degradar an ms su posicin social. En otras palabras,
debe distraerse para superar el golpe. En vez de

experiencia, segn comprob junto con Stephanie

regodearse en recuerdos involuntarios, incesantes

Goodwin y Adrienne Carter-Sowell, de la Univer-

conjeturas y sentimientos de culpa, es recomen-

sidad Purdue y de la A&M de Texas, respectiva-

dable aparcar ese oscuro tren del razonamiento y

mente. En nuestro estudio solicitamos a una serie

reemplazarlo con pensamientos sobre deportes,

de personas que jugaran al ciberbaln con figuras

sexo o incluso el clima. Tambin cicatriza ms

virtuales (avatares) de diferentes razas.

rpido la herida si se alimenta el amor propio. En

Aunque con frecuencia resulta difcil que una

este contexto, resulta importante recordarse a s

persona sea aceptada en un grupo que ya la ha

mismo las fortalezas personales a travs de un di-

excluido, otro colectivo de individuos la aceptar

logo interno (dicindose, por ejemplo: Soy un

si colabora, se muestra agradable y trabajadora.

buen padre o una buena madre, un buen jugador de

Reavivar los lazos con los miembros de la familia

tenis, una buena amiga o compaera). Ello ayu-

o antiguos amigos tambin ayuda a recuperar la

da a contrarrestar la amenaza que el ostracismo

sensacin de pertenencia. Cuando los jugadores

supone para la autoestima.

del disco volador me rechazaron en el parque

En vez de volverse agresivo es preferible lograr

aquel da, me retir; de ese modo evit una con-

esa sensacin de control siendo decidido. Si debe

frontacin. Despus intent, quiz de manera

elegir un restaurante o una pelcula para salir con

subconsciente, reafirmar mis lazos sociales y

un amigo, haga una sugerencia antes de dejar que

emocionales a travs de mi perra. La acariciaba

el acompaante decida. Puede incluso crearse la

y jugaba con ella ms de lo habitual. Sent un gran

ilusin de tener el control aunque no sea as: si

deseo de ser afectuoso con el animal para que as

lanza una moneda, sea el primero en elegir cara

se mostrara feliz por estar conmigo.

o cruz. De esta forma conseguir lo que quiere,


aunque resulte irrelevante para la probabilidad
de ganar la apuesta. Elaborar este tipo de ilusiones
proporciona ms poder que el hecho de atacar. Por
otro lado, la atribuicin del ostracismo a factores
que se encuentran fuera del propio control, como
los prejuicios, juega en contra de uno mismo e
influye negativamente en la recuperacin de la
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Kipling D. Williams es profesor de psicologa en la Universidad Purdue.

The KKK wont let me play:


Ostracism even by a despised
outgroup hurts. K. Gonsalkorale y K. D. Williams en Journal
of Social Psychology, vol. 37,
pgs. 1176-1185, 2007.
Ostracism. Kipling D. Williams
en Annual Review of Psycho
logy, vol. 58, pgs. 425-452,
2007.
Ostracism: A temporal needthreat model. Kipling D.
Williams. Dirigido por M. P.
Zanna en Advances in Experi
mental Social Psychology,
vol. 41, pgs. 279-314, 2009.
Acetaminophen reduces social
pain: Behavioral and neural
evidence. C. N. DeWall et al. en
Psychological Science, vol. 21,
n.o 7, pgs. 931-937, 2010.
Bullying and Ostracism
Screening Scales (BOSS):
Development and applications. C. F. Saylor, S. A. Nida,
K. D. Williams et al. en
Childrens Health Care, vol. 41,
n.o 4, pgs. 322-343, 2012.
Cold-blooded loneliness:
Social exclusion leads to
lower skin temperatures.
H. Ijzerman, M. Gallucci,
W. T. J. L. Pouw, et al. en Acta
Psychologica, vol. 140, n.o 3,
pgs. 283-288, 2012
A focused attention intervention for coping with ostracism. M. Molet, B. Macquet,
O. Lefebvre y K. D. Williams en
Consciousness and Cognition,
vol. 22, n.o 4, pgs. 1262-1270,
2013.

17

CO GNICIN

Neuromagia:
entre la ilusin y la ciencia
Los magos deslumbran a su pblico aprovechando las limitaciones de los circuitos
neurales responsables de percibir el mundo y fijar la atencin de los espectadores
STEPHEN L . M ACKNIK , SUSANA M ARTINEZ- CONDE Y SANDR A BL AKESLEE

pollo Robbins, maestro carterista

de magia funcionan porque la circuitera de los

y una celebridad en el mundo de la

procesos de atencin y consciencia en los huma-

magia, barre con las manos el cuer-

nos se puede piratear. Si entendemos el modo

po del espectador que ha elegido

en que se cuelan los magos en nuestro cerebro,

de entre el resto del pblico asis-

podremos comprender mejor de qu manera esas

tente. Lo que estoy haciendo es abanicarle in-

mismas maas sobre la cognicin se aprovechan

forma a su vctima para comprobar lo que lleva

en el mbito de las estrategias publicitarias, tra-

en los bolsillos. Las manos de Apollo recorren

tos de negocios y toda la variedad de relaciones

las ropas del hombre en un leve aleteo de roces y

interpersonales.

toques. Ms de 200 cientficos le observan, atentos

Los magos distraen y engaan a los especta-

como halcones, tratando de atisbar unos dedos

dores al manipular de manera subrepticia su

colndose en los bolsillos del espontneo. Pero, a

atencin: la orientan hacia objetos o sucesos

todas luces, el movimiento no pasa de ser un mero

irrelevantes e inducen al pblico a presunciones

y ligero cacheo, inocente y respetuoso. Bueno, ya

errneas sobre el objeto de sus acciones. Estos ar-

s mucho sobre usted, contina el mago. Hay

tistas eligen diversos tipos de ilusiones cognitivas

que ver la de cosas que ustedes, los cientficos,

que imposibilitan al profano seguir la fsica de

llevan encima.

lo que ocurre en realidad. En consecuencia, los es-

Apollo exhiba en 2007 sus artes de escamoteo

pectadores tienen la impresin de que solo existe

en una sala repleta de neurocientficos que se acer-

una explicacin posible para lo que han visto: la

caron hasta Las Vegas para asistir al simposio La

magia pura.

magia de la consciencia. Pese a que ilusionistas y


neurocientficos compartimos la pasin por cono-

Fintas y estocadas cognitivas

cer con detalle los entresijos de la mente humana,

Volvamos al simposio en Las Vegas. Apollo invita

durante generaciones hemos trabajado nuestro

a todos los presentes a que traten de sorprenderle

respectivo arte y nuestras teoras con casi total

hurtando las pertenencias del espectador que ha

Artculo extrado y adaptado


de Los engaos de la mente,
por Stephen L. Macknik y
Susana Martinez-Conde, en
acuerdo con Ediciones Destino. 2012 Stephen L. Macknik
y Susana Martinez-Conde.

independencia unos de otros. Si todo iba segn

invitado a subir al escenario. Aunque los presen-

lo previsto, esa velada de hace casi siete aos pro-

tes observamos con atencin los movimientos del

piciara que ambos colectivos de profesionales se

mago, ninguno tiene la menor posibilidad de des-

prestasen atencin mutuamente.

cubrirle. Estamos ante Apollo Robbins, el infame

La condicin de cientficos de la visin ha lle-

ladrn de guante blanco, quien en una ocasin fue

Obra ganadora del premio


Prisma de Bronce al mejor
libro de divulgacin cientfica
publicado en 2012.

vado a los autores de este artculo a viajar duran-

capaz de despojar de relojes, billeteras e insignias,

te unos tres aos por el mundo con el objetivo

sin pasar por alto el mapa con el itinerario secreto

de conocer magos, aprender trucos e inventar la

y las llaves de la limusina presidencial, a los miem-

ciencia de la neuromagia. De hecho, los trucos

bros del mismsimo Servicio Secreto de la escolta

18

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

ARTISTAS DE LA
MANIPULACIN

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

AARON GOODMAN

Los magos e ilusionistas controlan los procesos cognitivos


humanos ms complejos, entre
ellos, la atencin y la memoria.
Gracias a este saber consiguen
engaar al pblico.

19

CO GNICIN

EN SNTESIS

del expresidente de Estados Unidos, Jimmy Carter.

a quin se pregunte) de efectos principales; en

Sin embargo, al fijarnos en la persona que el mago

otras palabras, la aparente variedad de trucos se

Desviar la atencin

ha seleccionado al azar de entre el pblico para

fabrica a base de la presentacin y los detalles.

que le acompae en el escenario, el resto de los

Desde luego, el dominio de la prestidigitacin, as

asistentes nos cruzamos miradas de complicidad.

como la rapidez con las manos, resultan crticas

El caballero en cuestin no es un cientfico. Se trata

para el trabajo de un carterista, pero tambin de-

de George Johnson, reportero cientfico del New

sempea una funcin esencial la capacidad de

York Times.

articular palabras de forma rpida, de soltar una

La red cerebral responsable de los procesos de


atencin y consciencia en
los humanos se presta a la
manipulacin.

Cuando fijamos la atencin, el cerebro suprime


de forma automtica cuanto
sucede alrededor. Los magos
han ideado numerosas tcnicas que aprovechan esta
visin de tnel.

Existen diversos procesos atencionales. Los


magos explotan a travs de
fenmenos externos tanto
la atencin descendente
(voluntaria) del sujeto como
la ascendente (involuntaria).

Apollo contina tantendole mientras le lanza

riada de comentarios afables y con tono de com-

el fuego graneado de su bien afinada verborrea.

plicidad, una habilidad que le permite mante-

Lleva usted tantas cosas en los bolsillos que

ner, orientar o dividir la atencin del observador.

no veo claro por dnde empezar. Oiga, esto es

Mientras Apollo le dice algo a George, efecta con

suyo? le pregunta, poniendo con fuerza algo en

sus manos dos tareas diferentes. De esta manera,

la mano de George, quien frunce el ceo y baja la

las posibilidades de que George se percate del ob-

mirada. Aqu haba un bolgrafo, sigue con su

jeto que le estn sustrayendo se reducen de tres

monlogo Apollo, mientras abre el bolsillo de la

a una. Incluso son muchas menos, pues Apollo

pechera de George. Pero no es lo que yo buscaba.

es cinturn negro con dcimo dan en la gestin

Y, qu hay en ese otro bolsillo? El periodista

de la atencin. Sin cesar, toca a George en diver-

vuelve haca all la mirada. Es una servilleta o un

sos lugares del cuerpo (el hombro, la mueca, el

pauelo de papel. Mire, lleva tantas cosas encima

bolsillo de la pechera, la parte externa del muslo,

que me estoy haciendo un lo. Si quiere que le

etctera); con ello consigue que la atencin de su

diga la verdad, hasta ahora nunca haba desplu-

vctima salte de un sitio a otro, como una suerte

mado a un cientfico. Jams he tenido que hacer

de imn que arrastra consigo la aguja de la br-

un inventario mientras le repasaba a alguien los

jula. Mientras George se esfuerza en seguirle, el

bolsillos.

ladrn de guante blanco introduce con delicadeza

La verborrea constituye uno de los instrumen-

la otra mano en sus bolsillos, ayudndose de su

tos primordiales dentro del utillaje del mago para

chchara de blido para mantener la atencin del

guiar la atencin. En realidad, el repertorio del

voluntario clavada en sus fintas y sus estocadas

ilusionista alberga solo una docena o dos (segn

cognitivas, esto es, bien apartada de los bolsillos


que est vaciando.

DESTRIPAMOS EL TRUCO!
Artimaas sensoriales para
despojar a alguien de su reloj
Apollo le roba a George el bolgrafo, las notas, la
grabadora digital, algunos recibos, la calderilla,
la cartera y, muy al principio, el reloj. Una forma
clsica de despojarle del reloj de pulsera a una
persona consiste en asirle la mueca, justo por
encima de la correa, y presionar con los dedos. De
este modo se crea una postimagen sensorial (tctil,
en este caso) que se va atenuando. La postimagen

MAESTRO CARTERISTA

20

logra que las neuronas del tacto de la piel y la mdula espinal resulten menos sensibles a la carencia
CORTESA DE APOLLO ROBBINS

Apollo Robbins, el famoso ladrn de guante blanco, manipula con enorme habilidad la
atencin de sus espectadores
para evitar que se percaten de
que les despoja de reloj, billetero, llaves, gafas y dinero.

del reloj; de esta manera se crea una percepcin


duradera de que el reloj sigue en su lugar mucho
despus de su desaparicin. George no se percata
de que le falta el reloj porque su piel le indica que
sigue all. El resto del pblico advierte la accin de
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

EL TRUCO EN EL CEREBRO

CORTESA DEL INSTITURO NEUROLGICO BARROW

Cuando enfocamos nuestra


atencin (por ejemplo, en
alguien de la acera de enfrente), se activan las neuronas
que gobiernan la percepcin
de esa regin concreta del
espacio visual (naranja). De
manera simultnea, neuronas
inhibidoras (azul) inactivan
las clulas nerviosas vecinas
responsables de percibir las
reas circundantes (marrn
oscuro). Al fijar la atencin en
un objeto, resulta ms difcil
percibir su entorno: si centramos nuestra atencin en la
persona que pasea, no veremos el gato que se escabulle
ante nosotros.

Apollo en el momento en que este levanta la mano

como simultneamente posibles. A su esencia

por detrs de George, muestra el reloj a los asis-

pertenecen la focalizacin, la concentracin de la

tentes y cruza los brazos por detrs de su espalda,

consciencia. Implica el abandono de ciertas cosas,

se lo abrocha a la mueca, mientras su chchara

para ocuparse eficazmente de otras. Los neuro-

gua la atencin de George por un nuevo sendero

cientficos han aprendido desde los tiempos de

del jardn mental.

James que la atencin concierne a cierto nmero


de procesos cognitivos. Podemos prestar atencin
de manera voluntaria al televisor, un proceso de

Dos o tres veces, durante el despojo, Apollo alza

atencin descendente (top-down); pero el llanto

alguno de los objetos que ha robado por encima

de un beb puede apartar nuestra atencin de la

de la cabeza de George, para que el pblico los

pantalla, un proceso distinto, ascendente (bottom-

vea. Logra as que todo el mundo se ra, excepto

up). Podemos observar de forma directa aquello a

la vctima, quien mira cohibida a su alrededor,

lo que prestamos atencin (atencin manifiesta)

preguntndose cul ser la gracia. Despus, entre

o mirar una cosa estando secretamente atentos

la carcajada general, Apollo devuelve uno por uno

a otra (atencin subrepticia); podemos conseguir

los objetos a George. Como colofn final, le comen-

que otra persona dirija su mirada hacia un obje-

ta: Hemos hecho una colecta entre todos para

to concreto mostrndole que tambin nosotros

comprarle un reloj muy parecido al que llevaba

miramos el mismo elemento (atencin conjunta)

cuando vino aqu. El mago se desabrocha el reloj

o, sencillamente, podemos no prestar atencin a

de pulsera que luce en su mueca y se lo entrega

nada en particular. En la actualidad se empiezan

al espectador estupefacto. Cmo he podido estar

a comprender algunos de los mecanismos cere-

tan inatento?, se pregunta George con la boca

brales que controlan tales procesos. Los humanos

abierta; incluso pone los ojos en blanco.

disponemos de un foco de atencin que limita

La atencin diseccionada

la cantidad de informacin que tomamos de una


regin del espacio visual en un momento dado.

Seguramente, la mejor definicin de la atencin

Cuando nos hallamos pendientes de algn asunto,

sea la propuesta en 1890 por William James, el fi-

es como si nuestra mente orientase hacia all un

lsofo por excelencia de la psicologa moderna. Es-

proyector de luz. De manera deliberada y activa

cribi: Todo el mundo sabe qu es la atencin. Es

dejamos de lado casi todo lo dems, ello nos pro-

la toma de posesin por la mente, de forma clara

porciona una especie de visin de tnel, como si

y vvida, de un objeto o un curso de razonamien-

llevsemos orejeras. Los ilusionistas explotan al

to, seleccionado entre los varios que se presentan

mximo esta caracterstica de nuestro cerebro.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Los magos
buscan, a travs
de su verborrea,
generar un
dilogo mental
interno en el
espectador que
provoque su
confusin
21

CO GNICIN

Al llevar al
sujeto a que
fije la atencin
en un objeto
concreto, el
mago aprovecha
para extraerle
las gafas del
bolsillo

Todava no est claro si existe un nico centro

ocasiones un estmulo es tan exigente, tan vigoro-

cerebral que se encarga de controlar la atencin.

so, que no podemos dejar de prestarle atencin (la

Dados los numerosos tipos de atencin, cabe la

sirena de una ambulancia, el llanto de un nio o,

posibilidad de que varias regiones del cerebro

cmo no, el aleteo de una paloma al salir de una

intervengan en esta regulacin y que operen en

chistera). Esta informacin fluye en sentido ascen-

concierto. Un dato clave a tener en cuenta es que

dente, de nuestros sentidos primarios a niveles de

los mismos circuitos cerebrales que controlan

anlisis ms elevados que se encuentran en el

nuestros movimientos oculares intervienen en

cerebro. Se trata de la captura sensorial.

los cambios de ubicacin atencional. Los circuitos

En otras ocasiones, desplazamos la atencin a

de movimiento ocular se encargan de orientar la

voluntad de forma descendente. Las seales flu-

mirada hacia regiones concretas del espacio vi-

yen de la corteza prefrontal (la directora general

sual, por lo que parece lgico que tales circuitos

de nuestras redes de atencin) a otras regiones

pudieran tambin orientar nuestro proyector de

que contribuyen a procesar la informacin. No

atencin. No cabe duda de que resulta esencial

llegamos a or la sirena o el llanto infantil, o a

determinar lo que nos interesa para decidir qu

ver la paloma porque estamos concentrados en

es lo siguiente que vamos a mirar. Los ilusionistas

alguna otra cosa (quiz la ltima pgina de esa

as lo han comprendido de forma intuitiva, por lo

fabulosa novela de misterio que estamos a punto

que controlan nuestros ojos y nuestra atencin

de terminar de leer). Segn se ha comprobado,

como si fusemos marionetas.

cuanto mayor es nuestra capacidad de memoria

Asimismo, la atencin se encuentra vinculada


a la memoria a corto plazo; presenta la capacidad
para enfocar lo que ocurre a nuestro alrededor. En

operativa o a corto plazo, ms capaces somos de


resistir a la captura sensorial.
La neurociencia comienza a diseccionar la naturaleza de la atencin y a identificar sus correlatos neuronales. Las primeras reas cerebrales
que procesan una escena visual se valen de circuitos que exponen el espacio visual como un
mapa. Cuando decidimos de manera consciente
prestar atencin a una ubicacin concreta de este
espacio retinotpico, neuronas alojadas en niveles superiores de nuestro sistema visual potencian la activacin de los circuitos de bajo nivel
e intensifican su sensibilidad a las seales de los
sentidos. Al mismo tiempo, se inhiben de forma
activa neuronas de regiones visuales circundantes. Junto con un grupo dirigido por Jos Manuel
Alonso, de la Facultad de Optometra de la Universidad estatal de Nueva York, demostramos que
las neuronas de la corteza visual primaria no solo
exhiban esta pauta de actividad centro-periferia
durante tareas que exigan atencin, sino que
el grado de activacin se hallaba modulado por
la dosis de atencin aplicada a la realizacin de

GETTY IMAGES

una tarea. Cuanto ms difcil resultaba una labor,

QU PONE AQU?

ms activa se mostraba la regin de atencin; en

Los ilusionistas desvan de


forma activa la atencin del
espectador (pidindole que
lea el ao grabado en una
moneda, por ejemplo). De
este modo ejecutan otra accin sin que se les descubra.

cambio, ms se inhiba la circundante.


En un espectculo de magia, el espectador se
enfrenta a una tarea de una dificultad extraordinaria, pues debe desvestir la escena de los velos y
seuelos ideados para distraer su atencin, adems de averiguar el secreto que subyace a cada
efecto de ilusionismo. Sin embargo, cuanto mayor

22

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Francotiradores mentales

GESTOS SOSPECHOSOS
Ha deslizado el mago algn objeto
bajo el ala de la chistera o simplemente
se ha ajustado el sombrero de copa a
la cabeza?

Los ilusionistas recurren a tcticas psicolgicas refinadas para desviar la atencin


del pblico, de manera que pueden llevar
a cabo movimientos mgicos a espaldas
de los espectadores, con frecuencia incluso
ante sus propios ojos. Entre sus maniobras
mentales se encuentran:
Postimgenes. El mago presiona una parte
del cuerpo del sujeto (la mano o la mueca) para simular la presencia de un objeto
real (un reloj o una moneda); el individuo
tiene la impresin de que el objeto se encuentra donde cree, no siendo as.
Verborrea. A base de preguntas e insinuaciones, el mago llena la mente del obserdesconcierta y distrae de los movimientos

Desviacin activa. El ilusionista solicita al

Seuelos. Si una accin parece tener una

del mago.

sujeto que desarrolle una accin irrelevante,

finalidad evidente, como rascarse o calar-

Desviacin pasiva. Los objetos nuevos en

desviando as su atencin hacia esa actividad.

se el sombrero, el pblico no suele perca-

la escena, sean en movimiento, brillantes o

Desviacin temporal. Al dejar una pausa

tarse de que el mago se ha aprovechado

relucientes, reclaman la atencin del espec-

entre el mtodo subyacente a un truco y su

del movimiento para deslizar un objeto

tador. Los cientficos hablan en este caso de

efecto, el mago impide que el espectador

bajo el ala de la chistera o encajarlo de-

captura sensorial.

los relacione.

trs de la oreja.

sea el esfuerzo de atencin, ms difcil resultar

inscritas en ella. De qu ao es la moneda?,

conseguirlo; a mayor atencin dedicada al centro

contina el mago. Obediente, el individuo trata

focal, ms se suprime la dedicada a otros lugares.

de averiguarlo. Pero los nmeros son demasiado

El centro de enfoque atencional ya se encuentra

pequeos, no los distingue bien, as que decide

donde el mago desea; all no sucede nada que

usar sus gafas de lectura, las cuales suele tener

valga la pena. De esta manera, los lugares que

siempre a mano, en la pechera. No las encuentra.

rodean al centro de atencin (donde s ocurre lo

Pruebe con estas, le ofrece amablemente Apo-

interesante) han quedado suprimidos en el cere-

llo, quitndose las que lleva colocadas sobre su

bro del espectador: sus ejrcitos de neuronas se

nariz. Como cabe esperar, las lentes son las del

han vuelto cmplices del mago.

espectador. El mago ha aprovechado que el espec-

De qu ao es la moneda?

tador se hallaba concentrado en la moneda que


estaba inspeccionando y que supona haba salido

Apollo trabaja a sus vctimas con un domino al

de su bolsillo para sustraerle las gafas, literalmen-

parecer perfecto de estos circuitos neuronales. Es

te por debajo de sus narices; en pocas palabras,

capaz de hacer creer a cualquier espectador que

la propia vctima suprime la visin sobre lo que

extrae una moneda del bolsillo de su pechera; a

acontece ms all de la moneda.

continuacin le pregunta: Es suya esta mone-

Tras desplumar a George, Apollo se vuelve hacia

da?. El sujeto sabe a la perfeccin que no le per-

el pblico. No les gustara ver la trastienda de

tenece, pues nunca lleva monedas en ese bolsillo

lo que acabo de hacer?, les instiga. Es bien sabido

(de hecho, nadie suele guardar el dinero en ese

que los magos detestan revelar sus secretos, pero

sitio), mas, sin poder evitarlo, clava la mirada en

Apollo no acudi al simposio solo para entrete-

la efigie de la pieza como si buscara sus iniciales

nernos.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

AARON GOODMAN

vador con informacin irrelevante, que le

23

CO GNICIN

DESTRIPAMOS EL TRUCO!

pasar desapercibido y, de este modo, maniobrar

Trampas cognitivas

de manera furtiva. La desviacin pasiva recibe

para desviar la atencin

su nombre precisamente porque el mago deja en


manos del propio pblico todo el trabajo, pues l

THINKSTOCK

Los magos crean marcos, es decir, ventanas vir-

En muchos
juegos de magia,
la accin secreta
se lleva a cabo
cuando el
pblico piensa
que todava no
ha empezado el
truco
24

se limita a preparar la situacin.

tuales que acotan un espacio, con el objetivo de

Cuando los movimientos visibles son ms de

confinar la atencin del espectador. El tamao de

uno (la paloma describe un arco sobre el escena-

un marco puede ir desde una sala de espectcu-

rio mientras el mago introduce la mano en una

los entera, pasando por la superficie de una mesa,

caja para preparar el efecto siguiente), las personas

hasta las dimensiones reducidas de una tarjeta de

tendemos, de manera espontnea, a seguir el mo-

visita. Al pblico no le queda otra opcin que mi-

vimiento mayor y ms llamativo (la paloma, no la

rar en el marco, explica Apollo. Recurro a mo-

mano). De aqu el axioma: Un movimiento gran-

vimientos, al contexto y a los tiempos para crear

de encubre uno pequeo. De hecho, un estmulo

cada marco y controlar la situacin. El ladrn de

vigoroso y grande (el aleteo de la paloma) puede

guante blanco hace una demostracin. Se arrima

disminuir la relevancia de un estmulo pequeo o

a George, toma su mano y finge depositar en ella

de un movimiento lento (la mano del mago en la

una moneda cuando en realidad est creando en

caja), de modo que la atencin se ve arrastrada

la palma de la mano del periodista una postima-

hacia el ave, no hacia la mano.

gen sensorial con el dedo pulgar. Apriete con fuer-

Adems, los elementos nuevos (la sbita apari-

za, le pide. George baja la mirada y se observa la

cin de la paloma) provocan respuestas ms inten-

mano; ya est preso en un marco. Aprieta el puo.

sas en ciertas partes del cerebro que resultan crti-

Tiene la moneda?, insiste Apollo. El sujeto asien-

cas para la atribucin de atencin. La notoriedad

te con la cabeza, est convencido de que as es.

de un objeto aumenta tambin cuando el mago,

Pues, entonces, abra la mano, le pide el mago. La

de forma activa, orienta hacia este la atencin del

palma esta vaca. Quizs se halle en el hombro..

individuo. Apollo puede pedir al espectador que

George vuelve la mirada hacia all, donde sus ojos

hojee un libro mientras se guarda en un bolsillo

encuentran la pieza desaparecida.

la billetera que le acaba de robar. La vctima se

Si la atencin del sujeto se localiza en un marco,

encuentra tan absorta en la tarea de pasar las

las maniobras que se ejecutan fuera de l (como de-

pginas que no se da cuenta. Entra aqu en juego

positar la moneda en el hombro) rara vez se detec-

la desorientacin activa: el control atencional des-

tan, revela Apollo. Los magos, prosigue, manejan

cendente se encuentra enfocado sobre el libro, por

de modo concienzudo la atencin en todo momen-

lo que la persona ignora la mano del ilusionista.

to. Las personas tienden a pensar que la desviacin

Apollo embrolla la mente del pblico de otras

consiste en el arte de hacer que alguien mire hacia

formas. Su chchara pretende crear un dilogo

su izquierda mientras se ejecuta un movimiento

mental interno en el espectador para que, men-

rpido a su derecha, mas Apollo asegura que se

talmente, debata consigo mismo qu est pasando.

trata de algo ms que conseguir que el centro de

El resultado, afirma, es una gran perplejidad por

atencin se dirija de manera obligada a un lugar

parte del sujeto, quien muestra un tiempo ms

concreto durante un tiempo determinado.

lento de reaccin y duda de lo que piensa. Asimis-

Los magos sacan partido de diversos principios

mo, numerosos magos introducen pausas entre el

psicolgicos y neuronales en su objetivo de fijar

mtodo que subyace al truco y su efecto, estrategia

la atencin del espectador. Entre ellos destaca la

que les permite ocultar la relacin entre ambos

captura sensorial, proceso que en el mundo de

(desorientacin temporal). En muchos juegos de

la magia se conoce bajo el trmino desviacin

magia, la accin secreta se lleva a cabo mientras

pasiva. Cuando vemos un objeto nuevo, brillan-

el sujeto cree que el truco no ha empezado todava,

te, reluciente o en movimiento (la paloma blan-

o por el contrario, que ha terminado ya.

ca que sale de la chistera, por ejemplo), la actividad aumenta en nuestro sistema de atencin
ascendente, desde los sentidos sensoriales hasta

Movimiento con finalidad

el cerebro. En este caso, el espectador atiende al

Otra idea importante, indica Apollo a los cientfi-

aleteo del pjaro, instante en que el mago puede

cos reunidos en Las Vegas, estriba en que los truMENTE Y CEREBRO 64 - 2014

AS BAJO LA MANGA

GETTY IMAGES

El mago desva la atencin del


pblico, hacindole mirar un
objetivo grande o en movimiento (una paloma que aletea hacia lo alto), para que sus
maniobras sutiles y menores
(como ocultar una carta en la
manga) pasen desapercibidas.

cos deben enmarcarse en actos naturales. Con una

alarga el brazo y la mano para alcanzar un vaso

mano balancea un bolgrafo frente a la audiencia

de agua, realiza otro tanto con su mente. Tambin

de cientficos. Ninguno se fija en su gesto rpido

le adscribe una motivacin sencilla: tiene sed y

con la otra mano por detrs de la oreja, como si

va a llevar el vaso hasta sus labios. En sntesis,

quisiera rascarse. El movimiento resulta natural,

el cerebro efecta una prediccin y ejecuta una

gil, sin nada especial. De repente, el pblico se

simulacin de forma automtica y, por lo general,

percata de que el bolgrafo ha desaparecido. Apo-

subconsciente.

llo vuelve la cabeza: detrs de su oreja cuelga el


objeto.

Las neuronas espejo forman parte de nuestra


capacidad para entendernos unos a otros, imitar-

Teller, la mitad bajita del do de ilusionistas y co-

nos, aprender, ensear y enfatizar. Sin embargo,

mediantes estadounideses Penn & Teller, aparca su

tambin pueden despistarnos. Un buen ilusionista

personaje silente para explicar el mismo plantea-

sabe encubrir cierta accin con otra o falsear de

miento. La accin es movimiento con una finali-

forma convincente una que en realidad no est

dad, afirma. En las interacciones sociales normales,

cometiendo, de tal manera que induce a las neuro

los humanos indagamos sin cesar qu propsito

nas espejo a proveernos de inferencias falsas so-

motiva las acciones de otras personas. Una accin

bre lo que lleva (o no) a cabo en esos momentos.

que carece de objetivo nos resulta anmala; nos

Teller alza el vaso lleno de agua hasta sus labios,

Para saber ms

llama la atencin. Sin embargo, cuando la finalidad

parece que bebe; parece que la prediccin auto-

es palmaria, no indagamos ms all. Teller asegura

mtica del espectador se cumple. No obstante, ha

que, si alzase la mano sin motivo aparente, provoca-

bebido en realidad? O quizs ha transferido un

ra sospechas entre las dems personas, fenmeno

objeto de su mano a la boca, o viceversa?

Mind tricks. S. Martinez-Conde y S. L. Macknik en Nature,


vol. 448, pg. 414, 26 de julio
de 2007.

que no sucedera si llevase a cabo una accin tan


natural como ajustarse las gafas, rascarse la cabeza,
sacarse un lpiz del bolsillo o colgar la chaqueta en
el respaldo de una silla.
Los neurocientficos conocen hoy por hoy ms
en detalle la razn de la eficacia de este tipo de
engaos. Las neuronas espejo nos ayudan a entender los actos e intenciones de nuestros semejantes
gracias a la imitacin automtica de las acciones
ajenas y el aduearse de los propsitos de los
dems. Cuando el espectador observa que Teller
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Susana Martinez-Conde y Stephen L. Macknik investigan


en el Instituto Neurolgico Barrow, en Phoenix. Macknik
dirige el laboratorio de neurofisiologa conductual; Martinez-Conde, el de neurociencia visual. Sandra Blakeslee
es colaboradora habitual del New York Times y autora de
varios libros sobre ciencia.

Attention and awareness in


stage magic: Turning tricks
into research. S. L. Macknik,
M. King, J. Randl, A. Robbins
Teller, J. Thompson y S. Martinez-Conde en Nature Reviews
Neuroscience, vol. 9, pgs.
72-79, diciembre de 2008.
Magia y cerebro. S. L. Macknik y S. Martinez-Conde en
Investigacin y Ciencia, marzo
de 2009.
Los engaos de la mente.
S. L. Macknik y S. MartinezConde. Editorial Destino, 2012.

25

P SICOLO GA

La supersticin
en la mente
La creencia en fenmenos paranormales se halla
ampliamente extendida. No por casualidad: los mismos
mecanismos cerebrales que subyacen a estas ideas
construyen casi todo el pensamiento humano
RICHARD WISEM AN

l rostro de Jesucristo, se le ha apareci-

los psiclogos han comenzado a elucidar por qu

do alguna vez en la superficie de una

las personas consideran posibles los fenmenos

patata frita o en la pared de la cocina?

refractarios a toda explicacin lgica.

Seguramente la respuesta del lector

Los resultados revelan una conclusin cuando

sea un no rotundo; incluso puede

menos llamativa: la creencia en lo paranormal

que piense: Qu tontera de pregunta. Sin em-

no pertenece a un selecto grupo de individuos

bargo, si ahondamos en el tema, es probable que

distintos al resto, ms bien, el cerebro humano

en algn momento de su vida haya sucumbido

se halla configurado para tolerar los fenmenos

ante la creencia de un fenmeno no menos in-

anormales o sobrenaturales.

verosmil. Muchas personas opinan que cierto


nmero les trae suerte, aseguran que existen

El sueo de la profeca

fantasmas o que sus sueos son premonitorios.

En los aos treinta del siglo xx, la investigacin

Tampoco falta a quien se le ha revelado el rostro

cientfica de los fenmenos hipotticamente

de la Virgen en uno de los lados de la tostada o

paranormales comenz su andadura del brazo

quien ha descubierto la cara de la Madre Teresa

de Joseph Banks Rhine, de la Universidad Duke.

de Calcuta en un bollo.

Este botnico de carrera asisti a una conferen-

Pese a que semejantes creencias suenen a puro

cia sobre espiritismo que imparta Arthur Conan

dislate, sorprende su frecuencia entre los mor-

Doyle. El escritor alert a Rhine y al resto de la

tales. Una encuesta de opinin llevada a cabo

audiencia de la posible existencia de percepcin

en 2005 confirm que tres de cada cuatro esta-

extrasensorial. Los cuarenta aos siguientes a esas

dounidenses crean en la existencia de fenmenos

palabras del escritor, Rhine los dedic a investigar

paranormales y uno de cada tres indicaba que

si existan personas que, dotadas de facultades

haba experimentado una vivencia sobrenatural.

psquicas, pudieran determinar la ordenacin de

La manifiesta ubicuidad de tales experiencias ha

los naipes en una baraja mezclada.

llevado a numerosos psiclogos a preguntarse por

Aunque los primeros resultados parecan espe-

la existencia de posibles mecanismos cerebrales

ranzadores, se mostraron de difcil reproduccin.

subyacentes a algunas de estas convicciones tan

El investigador decidi abandonar la adivinacin

extendidas entre los humanos.

de naipes e idear experimentos de otro tipo para

La lista de efectos inslitos a los que se otorga

sondear los fenmenos paranormales. Esta pau-

credibilidad rebasa, con mucho, los lmites de las

ta de trabajo ha venido repitindose durante los

pruebas cientficas: telepata, clarividencia, pre-

ltimos ochenta aos, en la que cientficos como

cognicin del futuro, control de la materia con

Rhine comunicaban disponer de un novedoso m-

la propia mente, comunicacin con los muertos,

todo experimental que por fin haba proporciona-

por citar algunos. Ante este panorama esotrico,

do pruebas slidas de percepcin extrasensorial.

26

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

TESTIGO
Las personas que aseguran
haber fotografiado a entes
supranaturales insisten en la
veracidad de sus imgenes.

EN SNTESIS

Observaciones
extramundanas

Muchas personas afirman creer en poderes


supranaturales, como la
clarividencia y la telepata.
Tambin en la existencia de
fantasmas o espritus.

La abundante cosecha
de informes de experiencias paranormales pudiera ser fruto de los mismos
mecanismos que nos facilitan la decisin en situaciones de la vida diaria.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

CHIP SIMONS

Segn ciertas investigaciones, las personas con


un hemisferio cerebral derecho hiperactivo son propensas a creer en fenmenos
inverosmiles.

27

GETTY IMAGES

P SICOLO GA

TRAS LA RESPUESTA
Los investigadores buscan
pruebas slidas de habilidades psquicas paranormales
desde los aos treinta del
siglo xx. Para ello verifican si
existen individuos capaces de
discernir el orden de las cartas
en una baraja mezclada. Sin
resultado positivo.

Los mismos
mecanismos
que nos facultan
para hallar
patrones y
conclusiones a
partir de datos
difusos pueden
llevarnos a
falsos positivos

No obstante, al poco comprobaban que sus xitos

la presunta relacin entre el tiempo atmosfrico

iniciales no podan replicarse.

y los dolores artrticos. Desde hace siglos, la sabi-

Hace algo ms de treinta aos, investigadores

dura popular afirma que el malestar que produce

de diversas universidades de todo el mundo de-

la artritis se exacerba con ciertos cambios de tem-

cepcionados al ver cmo se oscureca cada nuevo

peratura, presin atmosfrica y humedad. Para

amanecer y que los laboratorios de parapsicologa

averiguar la certeza de tal relacin, Redelmeier

se clausuraban uno tras otro, centraron su aten-

y Tversky pidieron a un grupo de pacientes con

cin en un planteamiento que vesta mayor robus-

artritis reumatoide que evaluasen la intensidad

tez: descubrir el porqu de la extendida tendencia

de sus dolores dos veces al mes durante ms de

a creer en fenmenos paranormales.

un ao. El equipo se provey de informacin de-

Algunos de estos, en apariencia, efectos sobre-

tallada sobre temperatura, presin atmosfrica

naturales pueden explicarse a travs de los descu-

y humedad registradas en la localidad de cada

brimientos psicolgicos de los ltimos decenios.

probando durante el perodo de experimentacin.

Las personas manifestamos en muchas facetas

Todos los pacientes sealaron que el mal tiem-

de nuestra vida conductas irracionales. Un buen

po acentuaba sus dolores. No obstante, los datos

ejemplo lo hallamos en la precognicin onrica, es

meteorolgicos no avalaban tal efecto. Al parecer,

decir, la conviccin de que un sueo sirve de prea-

los sujetos se haban fijado en das en los que los

viso de una realidad. Se trata de una de las formas

intensos dolores coincidan con circunstancias

ms corrientes de creencia paranormal. Segn ha

meteorolgicas peculiares; en cambio, pasaban

revelado la investigacin cientfica del sueo, la ma-

por alto las veces en que no suceda as, por lo que

yora de las personas tiene unos cuatro sueos por

llegaban a la errnea conclusin de que exista

noche, de unos quince minutos de duracin cada

una particular relacin entre el tiempo y el dolor.

uno. Existen personas que, una y otra vez, infieren

A veces creemos ver figuras con significado

una concordancia entre una de sus ensoaciones

donde no las hay. Se trata de un efecto secundario

y un acontecimiento posterior. A partir de ah con-

de nuestras formas normales de pensamiento. En

cluyen que poseen el don de la profeca.

la rutina diaria topamos con pares de fenmenos

En 1993, Scott F. Madey, hoy en la Universidad

relacionados entre s: pisamos el acelerador y el

Shippenburg, y sus colegas se propusieron averi-

coche acelera; vemos el cielo cargado de oscuros

guar cun extendida se encontraba la tendencia

nubarrones y al poco empieza a llover; la comida

de vincular los sueos con la realidad. Los in-

desprende mal olor, si la consumimos, enferma-

vestigadores pidieron a un grupo de estudiantes

mos. Nuestra existencia correra grave peligro

que leyeran un diario personal, escrito, presun-

si no indujsemos correlaciones. Esos mismos

tamente, por una mujer que se crea iluminada

mecanismos que nos facultan para extraer con

con sueos precognitivos. El cuaderno contena

rapidez consecuencias a partir de informaciones

una descripcin de todos los sueos de su autora,

insuficientes y dispersas pueden llevarnos a falsos

la cual se acompaaba de una resea de aconte-

positivos; incluso a despistarnos por completo.

CORBIS / CHIP SIMONS

cimientos de su vida, que o bien sugeran que lo

TOSTADAS CON CARA


La capacidad de nuestro cerebro para reconocer formas
puede llevarnos a ver rostros
en una tostada.

28

soado haba sido predictivo o bien lo contrario.

Fantasma en la mquina

Al solicitar a los probandos que evocasen tantos

Razonamientos similares pueden explicar nues-

de esos sueos como les fuera posible, se cons-

tras reacciones ante sucesos nocturnos que no

tat que los voluntarios recordaban cerca del 60

esperamos. Justin Barrett, de la Universidad de

por ciento de aquellos concordantes con sucesos

Oxford, propuso en 2004 una de las teoras ms

de la vida real; en cambio, solo un 40 por ciento

aceptadas sobre la creencia en fantasmas. Barrett

de los discordantes. El resultado sugiere que, por

considera que algunas de nuestras proclividades

lo general, recordamos mejor los sueos que se

hacia lo paranormal emanan de un mecanismo

tornan realidad que los que no.

neuronal, el cual ha bautizado con el nombre de

La bibliografa de psicologa abunda en ejem-

dispositivo detector del agente.

plos de dicho efecto, que nada tienen de para-

El psiclogo de Oxford sostiene que en las in-

normal. A mediados de los aos noventa, Donald

teracciones diarias con otros individuos resulta

Redelmeier y Amos Tversky, de la Universidad de

esencial conocer los motivos de los dems. De la

Toronto y Stanford, respectivamente, investigaron

misma manera que caemos con frecuencia en el


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

El dilema de la refutacin
cribe intentamos reproducir los controvertidos

gos han afirmado que poseen pruebas empri-

hallazgos de Bem. Cada uno de nosotros, por

cas que constatan la percepcin extrasensorial.

separado y de forma independiente, efectu

Para que la ciencia progrese, otros experimen-

una replicacin del experimento de recordacin

tadores han de reproducir tales resultados.

precognitiva (el propio Bem nos sugiri, de una

Aqu tropezamos con el ncleo del problema:

serie de ensayos, cul sera ms asequible de

GETTY IMAGES

A lo largo de los aos, docenas de parapsiclo-

en el mundo de las publicaciones cientficas,


los estudios originales consiguen, a menudo,
salir a la luz, en cambio, las replicaciones falli-

reproducir). Amablemente, nos facilit los programas informticos que haba utilizado en su
estudio. Por nuestra parte, nos esforzamos en

das permanecen en la oscuridad. En consecuencia, a los lectores

repetir sus mtodos y la situacin experimental.

les llega solo una parte de la historia.

Los tres estudios, sin excepcin, ofrecieron resultados nulos.

En 2010, el parapsiclogo Daryl J. Bem, en la actualidad profesor

Ello nos lleva a pensar que los parapsiclogos no han descubierto

emrito de la Universidad Cornell, dio a conocer en una destacada

todava su Santo Grial, esto es, un efecto replicable. No obstan-

revista de psicologa una serie de experimentos que parecan res-

te, cuando presentamos nuestros resultados para su publicacin,

paldar la existencia de la precognicin. Expona en su artculo varios

varias revistas se negaron a valorar el artculo bajo el argumento

estudios, los cuales haban contado con la participacin de ms de

de que no difundan intentos de reproduccin de experimentos.

1000 probandos. En uno de los experimentos, los sujetos deban

Consideramos que tales polticas constituyen un problema, no

mencionar las palabras que recordaban de una lista que se les haba

solo para los aspectos ramales de la psicologa (caso de la parap-

mostrado previamente. A continuacin se les enseaba una serie de

sicologa), sino para el curso principal. Si se quiere verificar que un

vocablos extrados de forma aleatoria del listado original. De modo

efecto es genuino, es fundamental que otros cientficos traten de

misterioso, los resultados revelaron que los sujetos recordaban en

reproducirlo en sus laboratorios y puedan divulgar los resultados

mayor proporcin las palabras que se les iban a presentar por se-

de su trabajo. Las revistas cientficas, al negarse a publicar los

gunda vez. En otras palabras, pareca que su recordacin estaba

intentos de replicacin, convierten en prcticamente imposible

influida por las palabras que iban a ver en el futuro.

la evaluacin de un descubrimiento, es decir, dejan tanto a los

En 2011, Stuart Ritchie y Chris French de Goldsmiths, de las universidades de Edimburgo y de Londres, respectivamente, y quien es-

psiclogos como al pblico general con la errnea impresin de


que un efecto es ms robusto de lo que en realidad es.

error al buscar estructuras reconocibles a partir

dad humana de percibir intenciones y propsitos

de informacin dispersa o escasa, los procesos

donde no existen.

cerebrales responsables de la deteccin de los

La acusada tendencia de los humanos a detectar

motivos subyacentes a los actos ajenos pueden

agentes puede explicar por qu tantas personas

llevarnos a percibir conductas antropomrficas

creen en un dios, en fantasmas o en espritus.

hasta en estmulos sin ningn significado.

Tal vez algunos de nosotros percibamos vnculos

En un experimento ya clsico de los aos cua-

causales con ms facilidad que otros. Si Barrett

renta, Fritz Heider y Mary-Ann Simmel, por en-

est en lo cierto, los fantasmas son el precio que

tonces en la Universidad de Kansas, crearon una

pagamos por disponer de un cerebro tan notable,

pelcula animada, en la que un tringulo de gran

capaz de averiguar sin esfuerzo los motivos de que

tamao, uno pequeo y un crculo entraban y

otros se comporten de una determinada manera.

salan de un rectngulo. Los sujetos que vean

Pero a la deteccin del agente se suman otros fe-

este corto sin sentido inventaban, de forma ins-

nmenos: los humanos tambin somos excelentes

tantnea, rebuscadas historias explicativas. Hubo

discerniendo rostros en objetos cualesquiera. En

quien asegur que el crculo y el tringulo pe-

2009, mi equipo, en colaboracin con el Festival In-

queo estaban enamorados, por lo que el gran

ternacional de Ciencias de Edimburgo, llev a cabo

tringulo trataba de ahuyentar al crculo; pero el

un experimento a gran escala basado en la caza

tringulo pequeo defenda su mutuo amor. Al

de fantasmas. Una de las iniciativas del proyecto

final, este y el crculo vivieron juntos y felices. El

consisti en animar a todo aquel que creyese poseer

experimento ilustraba a la perfeccin la capaci-

la fotografa de un espritu a que nos presentara la

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

La destreza en
la deteccin de
agentes explica
por qu tantas
personas creen
en fantasmas
o espritus.
Algunas hallan
asociaciones
causales con
gran facilidad
29

P SICOLO GA
TENDENCIA MUY HUMANA

GETTY IMAGES / SISSE BRIMBERG

Las personas, de forma innata, nos vemos impelidas a ver


rostros. Casi todos reconocemos ojos y bocas en desconchados de pintura, entre
otros lugares. Esta tendencia
cognitiva, adems de otras,
contribuye a explicar por qu
nuestro cerebro llega a hilvanar multitud de explicaciones
extramundanas para fenmenos intranscendentes.

CUL SONRE
Las personas con una dominancia del hemisferio derecho
se fijan ms en la informacin
que procede del campo visual
izquierdo. Por ese motivo, el
rostro de la izquierda (a) les
parece ms triste y el de la
derecha ms alegre (b).

imagen para su anlisis. Recibimos ms de 1000

estudios mediante tomografa, nuestro cerebro

instantneas procedentes de todo el mundo, aun-

dispone de grandes reas dedicadas a localizar e

que ninguna ofreca pruebas concluyentes sobre la

identificar muecas y ceos. A la par que nuestras

existencia de espritus. Incluso, con frecuencia, nos

vigorosas facultades para detectar regularidades,

resultaba imposible reconocer la supuesta apari-

la capacidad de identificar rostros (pareidolia)

cin, a pesar de que los respectivos autores insistan

se ha refinado a lo largo de millones de aos de

en que el rostro fantasmal se localizaba sin proble-

evolucin. Si ignoramos una cara hostil, podemos

mas, oculto en la oscuridad o en un penacho de

vernos en graves apuros. Ello explica que Internet

humo. Los ejemplos ms banales correspondan a

est lleno de fotografas de enchufes, coches y ca-

fotografas de algn ente u objeto misterioso. Unos

sas que parecen rostros. Empero, del mismo modo

aseguraban ver rostros sobrenaturales en los luga-

que el dispositivo detector del agente puede entrar

res ms inusitados; otros encontraban parecidos

en barrena, lo que contribuye a que la persona crea

con personajes religiosos en toda suerte de produc-

en fantasmas y espritus, los sistemas de recono-

tos de repostera. Es probable que estos individuos

cimiento facial pueden tornarse hiperactivos, con

experimentasen mecanismos cerebrales normales

lo que algunos individuos distinguen bocas y ojos

pero pasados de revoluciones.

por doquier.

El reconocimiento de caras nos resulta crucial


para nuestra supervivencia. Y segn constatan

Una magna teora de lo paranormal


Aunque nos hallamos en las fases iniciales de la

elucidacin de las peculiaridades cerebrales responsables de que nos formemos ideas acientficas, un hallazgo apunta a una teora unificadora
para las creencias en espritus, la precognicin, la

GEHIRN UND GEIST, SEGN RICHARD WISEMAN

telepata y fenmenos similares.


Se ha demostrado que, aunque nuestro cerebro
se divide en dos hemisferios, ambos son similares y capaces de desarrollar los mismos tipos de
tareas. No obstante, s es cierto que cada hemisferio tiende a especializarse en ciertas formas de
pensamiento: el izquierdo se muestra ms hbil
en el lenguaje, las matemticas y el razonamiento

30

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

lgico, mientras que el derecho parece ms ducho


sual y msica. Algunos psiclogos creen que las
personas difieren en la medida en que su mente
se basa en uno u otro hemisferio, de manera que,
segn el caso, resultan ms intuitivas o empricas
y racionales en la forma de concebirse a s mismas
y al entorno.
Peter Brugger, del Hospital Universitario de
Zrich, observ, en una serie de experimentos
que emprendi a finales de los noventa, que muchos de los efectos que llevaban a los individuos
a creer en fenmenos paranormales se hallaban
asociados al hemisferio derecho. Estas personas
tienden a preferir el pensamiento intuitivo a la
racionalidad; tambin son avezadas en detectar
rostros donde no aparecen. Brugger conjetura que
los individuos que experimentan con regularidad
sucesos supuestamente supranaturales presentan
un hemisferio derecho preponderante. A lo lar-

Cmo ver un fantasma


Sitese a medio metro de distancia de
un espejo. Coloque una vela encendida
u otra luz tenue justo a sus espaldas. A
continuacin, apague las luces. Despus
de estar mirando su imagen reflejada
durante un minuto o dos, empezar a
sufrir una extraa ilusin. Segn Giovanni B. Caputo, de la Universidad de Urbino, alrededor de un 70 por ciento de las
personas perciben su rostro distorsionado, otros muchos ven cmo se retuerce y
se convierte en la cara de otra persona.
Aunque no se sabe la causa concreta del
curioso efecto, parece que la dbil iluminacin impide al cerebro ensamblar
los rasgos faciales e integrarlos en una
GETTY IMAGES

en ciertos aspectos de creatividad, imaginera vi-

sola imagen.

go de los diez ltimos aos, este cientfico y su


equipo han desarrollado trabajos que confirman
tal supuesto; bastante debatible, por otra parte.

revelan que los individuos que aseguran haber

Hagamos una prueba con el lector.

experimentado fenmenos sobrenaturales tien-

Cul de las dos caras de la pgina contigua (A y

den a dar respuestas asociadas con la dominancia

B) le parece ms risuea? En el dibujo A, el rostro

del hemisferio derecho. Segn la teora, estas per-

sonre con la mitad derecha de la cara, mientras

sonas seran ms proclives a establecer asociacio-

que, en el dibujo B, lo hace con la mitad izquierda.

nes entre sucesos inconexos, a distinguir rostros

Percibimos la informacin visual con el hemisfe-

en figuras ambiguas y a percibir regularidades

rio del lado contrario al del ojo por el que ingresa,

inexistentes. Dicha tendencia les vuelve, a su vez,

de modo que los datos procedentes de la mitad

propensos a experimentar fenmenos en aparien-

izquierda de una imagen le son suministrados al

cia imposibles: detectan rostros fantasmales en

hemisferio derecho, y viceversa. Algunos inves-

fotografas o tienen sueos que se cumplen. Si

Para saber ms

tigadores han conjeturado que las personas con

estudios futuros confirman la idea de Brugger,

predominancia dextrohemisfrica se vern ms

dispondramos de los cimientos de una teora

influidas por su percepcin del lado izquierdo de

unificada sobre las creencias en los fenmenos

Supersense: Why we believe


in the unbelievable. Bruce
Hood. Harper One, 2009.

la cara, por lo que tendern a afirmar que la cara

paranormales.

B les parece ms risuea que la A.

Tambin deberamos considerar que casi todos

Otra prueba habitual para verificar el susodicho

los rasgos fsicos y psicolgicos varan en un con-

desequilibrio consiste en pedir a los probandos

tinuo: unos individuos son altos, otros bajos; unos

que marquen el centro de una lnea trazada en un

osados, otros tmidos y reservados. Sin embargo,

papel. Los sujetos con dominancia dextrohemis-

la gran mayora de los humanos ocupamos una

frica propenden a situar el centro a la izquierda

zona media. Lo mismo ocurre con las creencias

del punto medio. Cuando se les insta a que, sin

en los fenmenos sobrenaturales.

pensarlo, indiquen qu nmero se encuentra a


estas personas tienden a pecar de bajas.
Brugger ha contado con cientos de probandos
a la pregunta de hasta qu punto creen en fenmenos paranormales. Los primeros resultados
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

The belief instinct: The psychology of souls, destiny, and


the meaning of life. Jesse
Bering. W.W. Norton, 2011.
The believing brain: From
ghosts and gods to politics
and conspiracies-how we
construct beliefs and reinforce
them as truths. Michael Shermer. Times Books, 2011.
Paranormality: Why we see
what isnt there. Richard
Wiseman. Edicin Kindle. Spin
Solutions, 2011.

medio camino entre 15 y 3, las estimaciones de

que han contestado a este tipo de test adems de

Supersticin. T. Grter en
Mente y cerebro n.o 45, 2010.

Richard Wiseman es profesor de psicologa en la Universidad de Hertfordshire.

 uede ver el clsico experiP


mento de Fritz Heider y MaryAnn Simmel en: youtu.be/
n9TWwG4SFWQ

31

ENTRE VISTA

Soy un creyente convertido


En su momento, Peter Brugger, neuropsiclogo de la Universidad de Zrich, estuvo
convencido de que los fenmenos paranormales existan. Y quiso escudriar ms
el asunto. Aunque en su pesquisa no experiment nada sobrenatural, s hall por
qu los fantasmas moran en la cabeza de tantas personas

PETER BRUGGER

FOTOSTUDIO MARKUS WEBER

ENTRE VISTA RE ALIZ ADA P OR ANDRE A S JAHN Y A MELIE TOK A J

Qu motiva que tanta gente sea supersticiosa?


Yo investigo una forma moderna de supersticin,
en concreto, la creencia en fenmenos paranormales como la telepata o la videncia. Y en este
mbito nos encontramos con una caracterstica

Naci en Zrich en 1957.


Es profesor de neurologa de
la conducta y neuropsiquiatra, as como miembro del
Centro de Fisiologa Humana
Integradora de la Universidad
de Zrich. Tambin dirige el
departamento de neuropsicologa del Hospital Universitario de la misma ciudad. Desde
sus estudios de biologa se
ocupa de los mbitos fronterizos de la psicologa: investiga
la creencia en fenmenos
sobrenaturales.

humana universal: las personas vislumbramos


contenidos significativos en los sucesos casuales. Si a ello se suma el miedo, barruntamos acto
seguido una influencia negativa. En los ltimos
aos, la creencia en lo paranormal se ha vuelto
muy popular. Eso ya pas en la dcada de los
setenta del siglo pasado, aunque despus ese
afn se volvi a calmar un poco. Ahora llega
una nueva ola. La mayora de los ciudadanos de
Estados Unidos estn convencidos de que existen fenmenos paranormales. Lo encuentro muy
preocupante.
Qu diferencia a las personas escpticas de las
Profesor Brugger, si hoy fuera viernes 13, que

que creen en lo sobrenatural?

pensara?

Yo mismo soy un creyente convertido. De hecho,

No me abrumara demasiado, pues esta fecha se

comenc mis estudios de biologa para ahondar

da a menudo.

de manera objetiva en este tipo de fenmenos. He


ideado experimentos para averiguar cmo llega

32

Sin embargo, muchas personas creen que el n-

la informacin de un cerebro a otro en la trans-

mero 13 trae mala suerte. Por qu?

misin de pensamiento. Por ello empec a jugar a

No s con exactitud de dnde procede esta su-

los dados. Los probandos deban descubrir, desde

persticin; supongo que de Francia. Una vez que

una habitacin contigua, qu nmero haba sali-

se establece una creencia as en la cultura, algunas

do. Antes les preguntaba si crean en fenmenos

personas se observan diferentes. Tienen miedo

sobrenaturales o si ellos mismos haban experi-

de que pueda suceder algo ese da. Y si realmente

mentado sucesos extraos. Me llam la atencin

pasa algn suceso inslito, les llama especialmen-

que las personas con una propensin a los temas

te la atencin y creen que algo mgico podra te-

paranormales tenan, por as decirlo, una cifra en la

ner que ver con ello.

cabeza distinta a la de los escpticos. Adems, apeMENTE Y CEREBRO 64 - 2014

nas se atrevan a elegir dos o tres veces seguidas el

cerebro. Por otro lado, la asociacin libre ofrece

mismo nmero, pese a que esta resultaba tan pro-

ventajas. Si ante la palabra banco usted piensa

bable como cualquier otra secuencia de nmeros.

en un asiento y tambin en una entidad banca-

Es decir, su generador interno de azar trabajaba de

ria, a travs de esta relacin llega del dinero a la

manera muy restrictiva y se encontraba muy ale-

moneda, es decir, se le abren muchos caminos.

jado de las alternativas que ofrece un dado real. Lo

Esta imaginacin se requiere, por ejemplo, en la

encontr tan interesante que redirig por completo

ciencia.

mi investigacin. Dej de analizar los fenmenos


en s para investigar a la creencia en ellos.

Estn chifladas las personas supersticiosas?


En ningn caso debe patologizarse la supersti-

Usted ha demostrado que el cerebro de las per-

cin. Los supersticiosos, no obstante, presentan

sonas con inclinacin a creer en fenmenos

un grado de locura que les falta a los escpticos.

sobrenaturales presenta un dominio del he-

No puede negarse la semejanza en el pensamiento

misferio derecho.

de los que creen en lo paranormal, en pocas pala-

S, pero esta conclusin entr a formar parte del

bras, los esotricos, y las personas con predisposi-

engranaje mucho ms tarde. Primero investiga-

cin psictica. Es probable que la locura descanse

mos qu diferencias presenta cada individuo en

sobre los mismos fundamentos neurolgicos que

relacin al concepto azar. De esta manera llega-

la supersticin y el pensamiento paranormal. Los

mos al tema del lenguaje. Se sabe que en las perso-

escpticos, por una parte, se encuentran bastante

nas diestras, el hemisferio izquierdo es dominante

protegidos del riesgo de caer en una psicosis, pero,

para el lenguaje, lo que supone una ventaja para

por otra, les resulta ms difcil ofrecer contribu-

la comprensin lingstica. A travs de algunos

ciones originales, por ejemplo, a la ciencia, ya que

experimentos pudimos constatar que esta domi-

elaboran asociaciones a travs de caminos ms

nancia del hemisferio izquierdo solo apareca de

bien estereotipados.

forma pronunciada en los sujetos que no crean


en lo paranormal. Por el contrario, los individuos

As que la creatividad extrema resulta de la in-

que s crean elaboraban el lenguaje ms o menos

clinacin a creer en lo sobrenatural, existen

con una intensidad similar en ambos hemisferios.

otras ventajas?

Este fue el primer indicio de que la creencia en lo

Como nica ventaja selectiva en realidad solo veo

paranormal podra estar relacionada con la divi-

el potencial de derribar patrones de pensamiento

sin del trabajo entre los hemisferios cerebrales

fijos, es decir, de pensar con mayor libertad. La

izquierdo y derecho.

creatividad significa salirse de los caminos trillados. Claro que nos podemos preguntar, por qu

Qu provoca esta diferencia en la dominancia

ha sobrevivido la supersticin a lo largo de la evo-

de los hemisferios?

lucin del ser humano? Por qu no se extingue?

Hay personas capaces de desarrollar asociaciones

Cada vez nos volvemos ms sabios y conocemos

alegremente, sin pensar, de manera que divagan.

los mecanismos que subyacen a muchos fenme-

Al parecer ello les resulta sencillo. Como puede

nos. Supongo que todas las desventajas de creer en

comprobarse, en esta riqueza de asociaciones se

lo paranormal se compensan con la posibilidad de

halla involucrado el hemisferio derecho. Sin em-

encontrar alguna vez algo que permanece oculto

bargo, las ideas que se generan no tienen por qu

a los dems.

ser siempre correctas. Pongamos un ejemplo. En


la calle veo a una seora mayor que, casualmente,

Richard Wiseman describe su investigacin

se parece mucho a mi abuela ya fallecida, por lo

como los fundamentos para una teora uni-

que comento: Seguro que mi abuelita acaba de

ficadora para la creencia en lo sobrenatural.

pensar en m. Este pensamiento estar bastante

Qu le parece esta descripcin?

lejos de sobrevenirle a un escptico, mas pasar

Me halaga. Durante mucho tiempo mis investiga-

al instante por la cabeza de un creyente, pues su

ciones fueron rechazadas por considerarse cien-

hemisferio derecho puede contenerse menos ante

cia de lujo, no se reconoca su importancia. El

este tipo de pensamientos. Locura y creatividad

propio Richard Wiseman siente inters por cono-

comparten en este caso un origen comn en el

cer los fundamentos psicolgicos de la creencia en

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Aunque los
escpticos tienen
menos riesgo
de psicosis,
les resulta
ms difcil
aportar ideas
originales
33

ENTRE VISTA

demostrar que no exista Dios. A lo sumo podra


elaborar una lista de observaciones que apoyen
que podra existir Dios o lo no casual o lo paranormal. La ciencia muestra aqu sus limitaciones;
me frustra un poco, pero tambin constituye un
gran estmulo.
Qu diferencia a los creyentes en lo sobrenatural de los creyentes en Dios?
Segn nuestra investigacin en Zrich, una diferencia esencial estriba en que la creencia en lo
sobrenatural siempre tiene que ver con el azar.
La mayora de los fenmenos que se encuentran
en el mercado esotrico, pero tambin en la
parapsicologa, es decir, la telepata, la videncia,
la psicoquinesia, la precognicin o la profeca, se
deben a lo que llamamos coincidencias, al azar
aparentemente con sentido. Este elemento de lo
sobrecasual no lo encontramos tal cual en la reGEHIRN UND GESIT / DANIELA LEITNER

ligin, a excepcin tal vez del creacionismo, que


argumenta que una evolucin no puede funcionar
porque entran en juego demasiadas casualidades,
por lo que una fuerza creadora habr tenido que
ayudar. A excepcin de ello, lo religioso no tiene
nada que ver de forma directa con el azar. Por eso

PREMONICIN EN EL CAF?
Nuestro cerebro posee un
eficaz sistema de reconocimiento de caras. Aunque esta
capacidad resulta irreemplazable para la interaccin
social, induce con rapidez a
error: rboles, coches y otros
objetos inanimados adquieren, de repente, rasgos faciales. En ellos incluso sobreinterpretamos emociones. La
tendencia constante a buscar
patrones y estructuras con la
vista y a darles un significado
se conoce como pareidolia.

nos hemos limitado a la investigacin de la creenlo paranormal. Ha observado el tema ms de cer-

cia paranormal, porque en este terreno existen

ca, por lo que es probable que valore mis trabajos.

paradigmas cientficos bastante precisos con los

A ello se suma que los neurocientficos han tenido

que puede estudiarse el pensamiento.

malas experiencias cuando en la investigacin de


la personalidad se habla de hemisferio cerebral

Es usted religioso?

izquierdo y derecho. En los ltimos aos era fcil

No, no lo soy.

or expresiones llamativas como: Eres un tipo


de hemisferio izquierdo; eres un tipo de hemis-

Ha comentado que se convirti de creyente a

ferio derecho. Cuando habl de los hemisferios,

escptico. Cmo ocurri?

tambin me encontr con numerosas dificultades

Antes estaba absolutamente convencido de que

para que me escucharan. Sin embargo, pudimos

existan fenmenos como la telepata o la clari-

demostrar que hay algo en ello.

videncia. Por qu, no lo s. Aunque tambin me


interesaban los argumentos de las partes contra-

Alguna vez estamos pensando en una persona

rias, las controversias. Existe un verdadero abismo

y, en ese momento, llama. Eso no puede ser

entre los creyentes y los escpticos duros de pelar.

una casualidad, opina mucha gente. Qu con-

Ya he vivido esa situacin en casa, en acaloradas

testa a eso?

discusiones en torno a la mesa familiar. Mi her-

Con frecuencia oigo ese tipo de situaciones. El

mana, ocho aos mayor que yo y licenciada en

problema es que, en principio, no puedo demos-

fsica terica, siempre se ha mofado un poco de

trar un fenmeno basado en el azar. Solo puedo

mis preferencias paranormales. Pero desde siem-

comprobar un patrn, una regularidad que ex-

pre he sentido predileccin por los asuntos poco

ceda la pura casualidad. No podemos percibir el

claros y quera esclarecerlos.

azar per se en una sola vez. Solo podemos perci-

34

bir lo que salta a la vista, aquello que destaca de

A los escpticos como usted se les llama tam-

entre el ruido de fondo, el azar. Tampoco puedo

bin reduccionistas. Le ofende el apelativo?


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

No, pero tampoco me veo tan reduccionista.

puerta. Cree en algo as?, le pregunt. A lo

No afirmo que todo acontece solo en el cerebro

que Bohr, se dice, contest: Por supuesto que

y que el hemisferio derecho es responsable de

no. Pero he odo que tambin funciona si no se

la creencia. Veo una enorme complejidad a ni-

cree en ello. Comparte esa opinin?

vel neuronal, por una parte, y por otra, a nivel

La ancdota nos conduce al campo de la investiga-

cultural. Junto a las cuestiones sobre las bases

cin con placebo, un interesante tema a la vez que

neuronales de la creencia, mi grupo investiga la

todava pendiente de un entendimiento completo.

interaccin entre cerebro y cultura. Algunos ex-

Cmo puede ayudar un placebo si se sabe que

perimentos neuropsicolgicos que se llevaron a

se est tragando solo una pldora de azcar? En

cabo en Europa Occidental muestran resultados

este caso, el poder de la fe se encuentra de nuevo

diferentes cuando se replican con sujetos rabes

muy presente.

o hebreos. Al parecer, nuestra cultura, en especial


la orientacin de escritura y lectura, influye sobre

Asimismo, la ancdota nos conduce al dilema

conductas que hasta ahora hemos aclarado de ma-

de que los propios cientficos no se encuentran

nera puramente biolgica o neurolgica. En este

a salvo de una cierta inclinacin a la supersti-

contexto se producen fascinantes controversias

cin. Acta usted en alguna ocasin como un

entre los representantes de las ciencias sociales y

supersticioso?

de las neurociencias. Por tanto, no abogo por acla-

Cuando camino por la acera, a veces me sorpren-

rarlo todo refirindonos al cerebro o reduciendo

do a mi mismo pensando: Tengo que llegar a la

el comportamiento a puros procesos neuronales.

siguiente farola antes de que me alcance el coche


de detrs. Aunque, naturalmente, no creo que el

A la vista de su evolucin profesional, se le po-

mundo se vaya a desmoronar si no lo consigo, en

dra describir como converso. A menudo estas

principio, es como una supersticin. Pese a que

personas son especialmente radicales. Quiere

solo lo hago como una especie de juego. No se

usted combatir las supersticiones?

me ocurre otro ejemplo de mi propia propensin

Creo que podemos proteger mejor a los ciuda-

hacia el pensamiento paranormal; quiz debera

danos de los charlatanes si sacamos a la luz sus

preguntrselo a las personas de mi entorno. Uno

trucos. Por lo dems, mi posicionamiento acerca

mismo apenas se da cuenta de ello.

de la creencia es ms bien abierto. Pienso que


necesitamos desarrollar asociaciones increbles,

Si mira haca atrs, hacia su investigacin sobre

necesitamos una parapsicologa que de vez en

parapsicologa, qu leccin ha aprendido?

cuando se exceda en sus conclusiones. La nece-

Como cientfico, la leccin ms importante para

sitamos como una suerte de abogado del diablo,

m sera que debemos cuidarnos de pensar de-

para indagar los axiomas que son vistos como

masiado en axiomas. Realmente he cambiado de

verdad ltima.

campo. Encuentro bastante importante la practica de la investigacin emprica y no creer nunca:

Ha convertido a algn creyente en escptico?

Ahora he descubierto el no va ms. Solo necesi-

Eso no se consigue de hoy para maana. Se trata

tamos unos pocos detalles ms y lo tendremos

de un proceso que, como es natural, no puedo

todo dominado. Tendramos que estar siempre

controlar con precisin. No obstante, creo que, por

abiertos a todo cuanto pueda acontecer. Me parece

decirlo as, ya he convertido a algunos estudiantes

de suma importancia aconsejar a mis estudiantes

o doctorandos que se mostraban predispuestos a

la necesidad de tener apertura de mente.

lo esotrico.

S, claro. Quin no sufre ataques cuando defiende


una opinin que no comparten todas las personas? Aunque no me puedo quejar de ello.

a este por tener una herradura colgada sobre su


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Pensamiento mgico. P. Brug


ger en Mente y cerebro,
n.o 25, 2007.
The paranormal mind: How
the study of anomalous experiences and beliefs may inform cognitive neuroscience.
P. Brugger y C. Mohr en Cortex,
vol. 44, pgs. 1291-1298, 2008.

Le han atacado por sus convicciones?

Al parecer, un colega del fsico Niels Bohr critic

Para saber ms

Andreas Jahn y Amelie Tokaj son colaboradores de Gehirn und Geist, versin alemana de Mente y cerebro.

Das Paranormale in der


Hirnforschung. P. Brugger en
Skeptiker, 1, pgs. 4-11, 2012.

35

P SIQUIATRA

La fuerza del autismo


Los rasgos autistas resultan ventajosos en ciertos mbitos laborales,
entre ellos, la investigacin
L AURENT MOT TRON

EN SNTESIS

Dficit o capacidad?

El autismo es una
trastorno hereditario
del desarrollo cerebral. Se
manifiesta de muy diversas
formas.

Los individuos con un


grado de autismo leve
muestran una alta capacidad intelectual en los test de
inteligencia no verbales.

Los autistas funcionales


pueden obtener xito a
nivel laboral si desarrollan
su trabajo en un mbito
adecuado, entre ellos, la
investigacin.

36

asi todos los artculos o las revisio-

regular y cuatro de cada cinco adultos siguen de-

nes de investigacin sobre el autismo

pendiendo de sus padres. La mayora deben afron-

arrancan con una introduccin pa-

tar las hirientes consecuencias de un mundo que

recida a el autismo es un trastorno

no ha sido construido tomando en consideracin

devastador. No en mi caso. Como

sus necesidades e intereses.

investigador, director de laboratorio y mdico

No obstante, segn mi experiencia, el autismo

clnico centrado en la neurociencia cognitiva del

puede conllevar ciertas ventajas. En determinados

autismo, cuento en mi equipo con ocho colabora-

contextos, estos individuos logran desenvolverse

dores con el trastorno autista: cuatro auxiliares de

extraordinariamente bien. Uno de esos mbitos

investigacin, tres estudiantes y un investigador.

es la investigacin. Durante los ltimos siete aos

Pero sus funciones no se limitan a la comparti-

he colaborado estrechamente con Michelle Daw-

cin de experiencias personales ni a la irreflexiva

son. Su ejemplo demuestra que el autismo, en

introduccin de datos. Sus cualidades persona-

conjuncin con una inteligencia y un inters por

les y dotes intelectuales los hacen idneos para

la ciencia extraordinarios, puede constituir una

formar parte del grupo. Tengo la conviccin de

bendicin para un laboratorio cientfico.

que contribuyen a la ciencia precisamente por su

Conoc a Dawson con motivo de un documental

autismo, no a pesar de l [vase Autismo y mente

televisivo, en el que ambos intervenamos como

tcnica, por Simon Baron-Cohen; Investigacin

entrevistados. Algn tiempo despus, tras reve-

y Ciencia, enero de 2013].

lar su trastorno por televisin y, con ello, a sus

Todos conocemos ancdotas de personas autis-

superiores, tuvo dificultades en el empleo. Por

tas dotadas de talentos inusitados. Tal es el caso de

entonces trabajaba en una oficina de correos.

Stephen Wiltshire, capaz de dibujar de memoria

Esa circunstancia adversa la llev a estudiar y

paisajes urbanos al detalle despus de sobrevo-

aprender toda la legislacin laboral concerniente

larlos en helicptero. Sin embargo, ninguno de

a discapacidades. Enseguida me di cuenta de su

los miembros de mi laboratorio es uno de estos

habilidad para el aprendizaje. Tambin le ped que

superdotados. Se trata de individuos con autismo

trabajase de ayudante de investigacin en mi la-

normales que, en conjunto y promedio, superan

boratorio. Su edicin de algunos de mis artculos

a personas no autistas en un abanico de aspectos,

me proporcion una retroalimentacin excelente.

entre ellos, ciertas medidas de inteligencia.

Estaba claro que se haba ledo la bibliografa en-

Por mis aos de prctica clnica, conozco cun

tera. Cuanto ms lea, ms saba y entenda de la

dificultosas pueden resultarle las actividades co-

especialidad. Hace unos diez aos que le ofrec

tidianas a la persona con el susodicho trastorno.

la afiliacin al laboratorio. Desde entonces hemos

Uno de cada diez sujetos con autismo es incapaz

colaborado en una decena de artculos como m-

de hablar, nueve de cada diez carecen de empleo

nimo y varios captulos de libros.


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

VII PHOTO / JESSICA DIMMOCK

Presunciones no demostradas

los comportamientos autistas, aunque atpicos, se

Desde su ingreso en el laboratorio, Dawson ha

muestran adaptativos.

contribuido a que el equipo ponga en cuestin

Una seal de que el nio puede presentar

numerosas hiptesis y metodologas concernien-

autismo se manifiesta cuando usa la mano de otra

tes al autismo, entre otras, la conviccin de que

persona para requerir alguna cosa: pone la mano

en todos los casos se trata de un problema que

de su madre sobre el refrigerador para pedirle co-

exige solucin.

mida, o la coloca sobre la manecilla de la puerta

El autismo se define por una conjuncin de

para indicarle que quiere salir. Esta conducta no

caractersticas negativas: deficiencias lingsti-

es la habitual, aunque permite la comunicacin

cas, relaciones interpersonales pobres, conduc-

sin necesidad de hablar.

tas repetitivas e inters limitado. En cambio, los

Tambin encontramos sesgos negativos hacia

criterios diagnsticos no destacan sus mltiples

el trastorno autista entre los cientficos. Nume-

ventajas.

rosas investigaciones llevadas a cabo con reso-

La mayora de los programas educativos dirigi-

nancia magntica funcional (IRMf) sealan que

dos a nios de dos o tres aos con este trastorno

las diferencias en la activacin de ciertas reas

proponen inhibir los comportamientos autistas y

cerebrales corresponden a dficits, en lugar de

abogan por las pautas de desarrollo tpicas. Ningu-

interpretarlos con mayor objetividad, indicando

no se funda en las formas peculiares de aprender

que se trata de la expresin de una organizacin

de estos jvenes.

cerebral distinta que podra resultar ventajosa.

Con todo, resulta incuestionable la necesidad

De manera anloga, las variaciones en el volumen

de intervencin en los casos en los que las ma-

cortical de probandos autistas se han atribuido a

nifestaciones del trastorno son dainas para el

carencias, con independencia de que la corteza

individuo (por ejemplo, si se pasa horas dando

fuese ms gruesa o ms delgada de lo esperado.

cabezazos a una pared). Sin embargo, a menudo

En cambio, cuando los individuos con autismo

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

COLABORACIN PERFECTA
La colaboracin de Laurent
Mottron (izquierda) con la
cientfica autista Michelle
Dawson (derecha) ha aportado al autor una manera distinta de entender el autismo.

37

P SIQUIATRA

Muchos autistas,
bajo condiciones
adecuadas,
podran
contribuir de
forma valiosa a
la sociedad

superan a los no autistas en ciertas tareas, tales

otro. Sin embargo, los participantes con autismo

fortalezas tienden a considerarse una compen-

tendan a registrar puntuaciones mucho ms altas

sacin de otras carencias, aunque estas no hayan

en las actividades no verbales que en las verba-

sido demostradas empricamente.

les. En algunos casos, la diferencia se situaba en

El cerebro autista opera de forma distinta a la

A pesar del xito en las matrices de Raven, yo

bales. Cuando personas no autistas miran la ima-

mismo pensaba que los test verbales eran ms

gen de una sierra, su cerebro se activa en regiones

adecuados para aportar informacin sobre el ni-

que procesan tanto la informacin visual como la

vel de inteligencia. Dawson me abri los ojos ante

del lenguaje. En cambio, la red de procesamiento

esa actitud normocntrica. Si las personas autis-

visual de los individuos con autismo ofrece ms

tas sobresalen en una tarea que se utiliza como

actividad que la del habla, peculiaridad que parece

parmetro del intelecto entre la poblacin gene-

constituir una caracterstica robusta del trastorno

ral, por qu no se considera esa destreza como

en toda una gama de tareas. Esta redistribucin

signo de inteligencia en los individuos autistas?

de la funcin cerebral puede estar relacionada con


un rendimiento ms elevado en otros aspectos.

A menudo, los
empleadores
no se dan
cuenta de las
capacidades de
los trabajadores
con autismo,
por lo que les
asignan tareas
repetitivas, casi
serviles

38

90 puntos percentuales ms.

usual: a saber, se apoya menos en los centros ver-

Hoy por hoy me resulta inconcebible que se sigan aplicando, como desde hace decenios, pruebas

Si bien dichas diferencias de procesamiento

inadecuadas para valorar la discapacidad intelec-

de la informacin pueden implicar desventajas

tual en el autismo, la cual, de forma rutinaria, se

(dificultades en el habla, entre otras), tambin

estima en torno al 75 por ciento. Solo en un 10 por

aportan beneficios. Un nmero cada vez mayor

ciento de los casos existe una disfuncin neurol-

de investigaciones revela que las personas con

gica que afecta a la inteligencia, como sucede en

autismo superan a nivel neurolgico a nios y a

el sndrome del cromosoma X frgil.

adultos tpicos en una amplia gama de actividades

Ya no considero que la discapacidad intelectual

de carcter perceptivo, como la deteccin de orden

sea consustancial al autismo. Para estimar la ver-

y la regularidad en un ambiente distractivo. Otros

dadera tasa deben aplicarse solo pruebas que no

estudios han mostrado su superioridad en tareas

exijan explicacin verbal. Si furamos a medir la

auditivas (discriminacin de tonos), la deteccin

inteligencia de una persona con una deficiencia

de estructuras visuales y la manipulacin men-

auditiva, no dudaramos en eliminar los compo-

tal de formas tridimensionales complejas. Tam-

nentes de evaluacin inexplicables en el lenguaje

bin logran mejores resultados en las matrices

de signos. Por qu no habra de actuarse de forma

de Raven, un test de inteligencia clsico, en el

similar en el trastorno autista?

que los sujetos deben aplicar destrezas analticas

Est claro que el autismo afecta a funciones

para completar una serie de patrones visuales. En

como la comunicacin, la conducta social y las

uno de los experimentos que llevamos a cabo, los

capacidades motoras. Estas diferencias pueden

probandos con autismo desarrollaron esta prueba

ser causa de que estos individuos sean ms de-

un 40 por ciento ms rpidamente que los partici-

pendientes y de que les resulte ms complicado

pantes del grupo de control (no autistas).

llevar a cabo su vida diaria. Ninguna de mis consi-

Cambio de opinin

deraciones anteriores pretenden minimizar tales


problemas. Sin embargo, con demasiada frecuen-

Hace algunos aos decidimos comparar el ren-

cia, los empleadores no comprenden ni reconocen

dimiento de adultos y nios, autistas y no autis-

las capacidades de las personas con autismo. Los

tas, en dos tipos de evaluacin de la inteligencia:

condenan a trabajos repetitivos, casi serviles. En

por un lado elegimos pruebas no verbales para

cambio, estoy convencido de que la mayora de es-

las que usamos las matrices de Raven, ya que no

tos trabajadores infravalorados desean y pueden

necesitan explicaciones verbales para su ejecu-

ofrecer importantes aportaciones a la sociedad si

cin; por otro, actividades que s dependen de

se les ubica en un ambiente adecuado.

instrucciones y respuestas verbales. Observamos

Con todo, encontrar el puesto laboral idneo

que los probandos de control rendan de manera

resulta a menudo una tarea compleja. Ciertas

pareja en ambas pruebas. Por ejemplo, si un indi-

asociaciones desarrollan iniciativas para paliar

viduo alcanzaba un 50 por ciento en uno de ellos,

este problema. Entre ellas, Aspiritech, una orga-

tenda a puntuar en torno al percentil 50 en el

nizacin estadounidense sin nimo de lucro que


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

promueve a personas con autismo leve (en su

estructuras, se fijen en los nmeros, las letras, los

mayora, con sndrome de Asperger) para probar

mecanismos o las configuraciones geomtricas,

programas informticos. Por otra parte, la com-

todos ellos, elementos bsicos del pensamiento

paa danesa Specialisterne ayud entre 2004 y

cientfico. Su ensimismamiento e intensa con-

2011 a ms de 170 personas con trastorno autista a

centracin puede llevarles a convertirse en auto-

encontrar empleo. Su compaa matriz, Specialist

didactas expertos en temas cientficos. Dawson

People Foundation, aspira a poner en contacto a

no posee ninguna titulacin cientfica, pero ha

ms de un milln de adultos autistas de todo el

aprendido y producido tanto en unos pocos aos

mundo con ofertas de trabajo relevantes. Con este

de lectura de materiales sobre neurociencia como

objetivo, Specialisterne inici sus operaciones en

para dirigir cierto tipo de investigaciones. En este

Espaa en 2013 desde su sede en Sant Cugat del

momento merecera un doctorado.

Valls, Barcelona.
Muchas personas autistas, estoy convencido,

Recordacin instantnea

son aptas para la ciencia formal. Es posible que

Se ha comprobado que, en promedio, los indivi-

desde una tierna edad se interesen por datos y

duos con autismo manifiestan destrezas tiles

Aumento enigmtico del diagnstico


Los mdicos y psiclogos se basan en tres crite-

0,64 por ciento entre los jvenes de 5 a 17 aos,

rios principales para determinar la existencia de

en su mayora varones.

un trastorno del espectro autista: fuertes y con-

Aunque se discute la posibilidad de que conta-

sistentes limitaciones en la comunicacin y las

minantes ambientales o vacunas podran causar

interacciones sociales, intereses fijos y conductas

la enfermedad, no existen pruebas rotundas que

estereotipadas. Tales caractersticas deben apre-

constaten estas hiptesis.

ciarse en el nio desde la temprana infancia, ya

Ms bien es probable que la creciente atencin y

que, por lo comn, se atribuyen causas genticas

tolerancia por parte de la sociedad a esta enferme-

a este cuadro clnico.

dad haya contribuido al aumento en el nmero de

En los ltimos aos ha aumentado el nme-

casos. A ello cabe aadir la tendencia de patologi-

ro de diagnsticos que hacen referencia a este

zar la falta de empata o el comportamiento fuera

tipo de trastorno, en especial en los pases indus-

de lo comn. No obstante, no todas las personas

trializados de Occidente. Si a principios de 1990

extravagantes presentan autismo. La manifesta-

se registraba menos de un afectado por cada

cin ms leve de los sntomas, englobados hasta

1000 nios, la tendencia fue en aumento hasta

ahora bajo la identidad propia de sndrome de As-

situarse en 2008 en un sujeto con autismo por

cada 88 habitantes. En 2011, los epidemilogos


calculaban que en Europa la cifra ascenda a un

perger, se incluye en la nueva versin del Manual


diagnstico y estadstico de los trastornos mentales
(DSM 5) bajo el espectro del trastorno autista.

Nios con autismo en EE.UU.


(Por cada 1000)

12
10
8
6
4
2
0

1984

1988

1992

1996
Ao

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

2000

2004

2008

EN BREVE

En 1911, el psiquiatra suizo


Eugene Bleuler (1857-1939)
acu el trmino autismo
para describir el retraimiento
social como una de las caractersticas de la esquizofrenia.
Hoy, el concepto constituye
un cuadro mdico independiente. Incluso se habla del
espectro del trastorno autista
(TEA), ya que el modo y la
gravedad de las deficiencias
cognitivas varan de persona a
persona.
El sndrome de Asperger debe
su nombre al mdico austriaco Hans Asperger (1906-1980).
Se trata de una forma leve de
autismo, que se caracteriza
por una baja capacidad para
las relaciones sociales, adems
de un comportamiento estereotipado y, en la mayora de
los casos, una inteligencia normal. En el DSM 5 ha pasado a
formar parte de los TEA.
Los criterios bsicos para el
autismo funcional son un
cociente de inteligencia entre
medio y alto pese a un retraso
en la adquisicin del lenguaje.
Los sntomas son parecidos a
los del sndrome de Asperger, por lo que resulta difcil
trazar un lmite claro entre
ambas tipologas. Cuando las
caractersticas del autismo
aparecen despus del tercer
ao de vida, o solo de manera
ocasional, se habla de un
autismo atpico. Estas formas
peculiares del trastorno se conocen de manera oficial como
trastornos generalizados del
desarrollo no especficos,
categora que el DSM 5 incluye
en los TEA. La mayora de los
casos registrados en las ltimas dcadas fueron de este
tipo (izquierda).

39

P SIQUIATRA

una discrepancia entre las normas aplicadas a tra-

Distincin intelectual
Los probandos de control (sin autismo) obtienen en las pruebas de inteligencia verbal
y no verbal resultados similares. Las personas
autistas, sin embargo, puntan mejor en los
test de la escala de Wechsler y de las matrices progresivas de Raven (no verbales) que en
aquellos que requieren la expresin oral.
Verbal
Escalas
Puntuacin
de Wechsler
Total
Matrices de Raven
100

tamientos de distinto tipo. Para desarrollar un


frmaco, resulta necesario llevar a cabo complejos
estudios, entre ellos, ensayos aleatorizados y con
grupos de control. Sin embargo, no se exige tal
condicin en las intervenciones teraputicas con
individuos autistas, a pesar del enorme coste econmico de tales intervenciones (pueden rondar
los 50.000 euros anuales por paciente) y de sus
posibles consecuencias negativas.
Resulta, pues, preocupante que algunos pases,
entre ellos Francia, hayan propuesto intervenciones obligatorias, las cuales pretenden lograr que
las personas con autismo adopten formas tpi-

NIOS

cas en su comportamiento y aprendizaje. Se trata

80

Pitch memory, labelling and


disembedding in autism.
P. Heaton en Journal of Child
Psychology and Psychiatry,
vol. 44, pgs. 543-551, 2003.

60

ensayadas y comprobadas segn las normas apli-

40

cadas en otros campos de la ciencia.

Percentil

Para saber ms

The level and nature of autis


tic intelligence. M. Dawson,
I. Soulires, M. A. Gernsbacher
y L. Mottron en Psychological
Science, vol. 18, pgs. 657-662,
2007.

El perspicaz punto de vista de Dawson logra

20

The true meaning of research


participation. M. A. Gernsbacher en Observer, vol. 20,
pgs. 43-45, 2007.

0
100
80
Percentil

Atypical participation of visual


cortex during word proces
sing in autism: An fMRI study
of semantic decision. M. S.
Gaffrey et al. en Neuropsychologia, vol. 45, pgs. 1672-1684,
2007.

de intervenciones que, sin embargo, no han sido

que el laboratorio se concentre en el aspecto ms


Autistas

No autistas

es emprica, transcurre desde la base hacia arriba,


con lo que las ideas surgen de los datos disponi-

ADULTOS

bles, y solo de ellos. En consecuencia, sus modelos


conceptuales nunca son de altos vuelos, pero s de

60

precisin casi infalible. No necesita grandes vol-

40

menes de datos para extraer conclusiones. En mi

20
0

importante de la ciencia: los datos. Su heurstica

caso, sucede al contrario: el enfoque es de naturaleza terica, desde lo alto, me formo y manipulo
Autistas

No autistas

ideas tomadas de un menor nmero de fuentes


que las de Dawson, y tras expresarlas en un modelo, retorno en busca de datos que confirmen o in-

Enhanced visual processing


contributes to matrix reaso
ning in autism. I. Soulires et
al. en Human Brain Mapping,
vol. 30, pgs. 4082-4107, 2009.

para su aplicacin directa en el campo de la in-

firmen ese modelo. La conjuncin de ambos tipos

vestigacin, entre estas, logran procesar informa-

de cerebro en un mismo grupo de investigacin

ciones voluminosas (grandes conjuntos de datos)

crea sinergias sumamente productivas.

mejor que los no autistas. Con frecuencia, tambin

Los datos y hechos resultan esenciales para las

Enhanced perception in
savant syndrome: Patterns,
structure and creativity.
L. Mottron, M. Dawson y
I. Soulires en Philosophical Transactions of the Royal
Society B, vol. 364, pgs. 13851391, 2009.

manifiestan una memoria excepcional. Entre los

personas autistas, en cambio, no son propensos a

sujetos sin el trastorno, pocos son los que logran

que su actividad se vea frenada por consideracio-

recordar con precisin el contenido que leyeron

nes polticas o cuestiones de promocin profesio-

hace diez das; en cambio, algunos lectores con

nal, circunstancias que pueden lastrar el trabajo

autismo son capaces de ello sin esfuerzo. Asimis-

de, incluso, los mejores cientficos. Por el contra-

mo, estos ltimos son menos proclives a cometer

rio, suelen rehuir la popularidad, los ascensos o la

errores de recordacin, habilidad muy til en la

publicacin de vasto nmero de artculos; posible-

ciencia. De este modo, mientras que las metodo-

mente prefieran dar a conocer sus ideas a travs

logas empleadas en el estudio de percepcin de

de Internet que en las revistas especializadas.

Increased sensitivity to mirror


symmetry in autism. A. Perreault, R. Gurnsey, M. Dawson,
L. Mottron y A. Bertone en
PLoS ONE, vol. 6, pg. e19519,
2011.
Enhanced visual functioning
in autism: An ALE meta-analy
sis. F. Samson, L. Mottron,
I. Soulires y T. A. Zeffiro en
Human Brain Mapping, vol. 33,
n.o 7, pgs. 1553-1581, julio 2012.

40

rostros en el autismo me resultan de un gran pa-

En 2004, Dawson adquiri prestigio tanto en la

recido, Dawson consigue recordarlas al instante.

comunidad de personas con autismo como entre

Numerosas personas autistas tienen la facultad

investigadores y mdicos. El motivo fue la publi-

de reconocer pautas repetitivas en grandes vol-

cacin en lnea de un ensayo en el que detallaba

menes de datos, as como los casos en los que se

las deficiencias ticas de las terapias intensivas

produce una ruptura de la pauta. Dawson seal

aplicadas a los nios con autismo.


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Por supuesto, las personas con trastorno autista

no predominantes: homosexualidad, diferencias

no se desenvolvern bien en todas las profesiones.

tnicas o discapacidades, por citar algunos. Los

Dadas sus diferencias en lo que atae a las habili-

Gobiernos han invertido tiempo y dinero tratan-

dades sociales, a menudo tendrn dificultades en

do de dar acomodo a quienes sufren insuficiencias

actividades de cara al pblico (la venta al detalle o

visuales o auditivas, facilitndoles en lo posible el

el servicio al cliente, por ejemplo). En una situacin

desplazamiento por lugares pblicos o la bsque-

ideal, habran de contar con mediadores que les

da de empleo. De igual manera deberan emplear-

ayudasen a afrontar el tipo de circunstancias que

se con las personas con autismo.

los angustian, por lo comn, situaciones hostiles o

Los cientficos, por su parte, no deberan limi-

imprevistas (cambios de planes repentinos, proble-

tarse a estudiar las insuficiencias del autismo.

mas con el ordenador o crticas negativas).

Han de insistir en las capacidades y los puntos

A pesar de esas objeciones, Dawson y otras

fuertes de estas personas, en investigar el modo

personas autistas me han convencido de que,

en el que aprenden y cmo se les puede ayudar

en numerosos casos, estos individuos requieren

a prosperar en contextos naturales. Si se evitan

apoyo y oportunidades ms que un tratamiento.

expresiones que encuadran al autismo como un

En mi grupo, y en algunos otros, consideramos

defecto que requiere de correccin, se contribuir

que el autismo ha de describirse e investigarse

a enfocar y optimizar su estudio.

como una variacin de la especie humana. Las


Artculo original publicado en Nature,
Macmillan Publishers Ltd.

alteraciones en la secuencia o expresin gentica


correspondiente pueden tener consecuencias de
carcter adaptativo o inadaptativo, pero no pue-

Laurent Mottron es catedrtico y profesor de psiquiatra y neurociencia cognitiva del autismo en la Universidad de
Montreal. Tambin dirige el programa
para el autismo del Hospital Riviredes-Prairies.

den reducirse a errores de la naturaleza que hay


que corregir.
Una sociedad ilustrada se caracteriza por su
capacidad de dar cabida a conductas y fenotipos

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41

SERIE NEUROFILOSOFA DE L A S EMO CIONES Y L A MOR AL

Qu significa sentir?
El cerebro explica las emociones y las pasiones humanas, sostiene
la neurociencia. Se nos escapa parte de la realidad si concebimos
los sentimientos solo como una activacin neuronal?
GIOVANNI FR A ZZE T TO

iempre que en una fiesta alguien me

riencias personales? Por otro lado, qu enseaza

pregunta por mi profesin, contesto:

puede aportar la neurociencia sobre las emocio

Neurocientfico. La respuesta suele

nes? Los neurocientficos tratan, mediante el cono

causar gran expectacin. Seguro que

cimiento detallado de genes, neurotransmisores y

es un trabajo muy emocionante. Qu

redes neuronales, de comprender e influir de modo

Parte 1: Por qu las emo-

investiga exactamente?. Explico la verdad: Las

experimental en el comportamiento humano. Sin

emociones. En ese momento, mi interlocutor,

embargo, en mi caso, la experiencia personal del

ciones van ms all de los


hallazgos neurocientficos

sea quien sea, no puede contenerse en preguntar

mundo y en particular, mi vida emocional no

y pedir consejo: A veces me cuesta mantener a

se filtra por las lentes de mi yo cientfico. En otras

raya mis emociones. Tiene eso algo que ver con el

palabras, si me acabo de enamorar, no pienso en

modo en que esta cableado mi cerebro?; Existe

los cambios bioqumicos que acontecen en ese

algn medicamento con el que se puedan borrar

momento en mi cerebro. De la misma manera,

los malos recuerdos?; Cuanto ms viejo me

cuando un actor de teatro me entusiasma sobre el

hago, ms me preocupa todo. Es normal? Puedo

escenario, s que su interpretacin estimula mis

evitarlo?; Si conociese mi ADN, podra usted

neuronas, mas este conocimiento no influye en

decirme si padecer algn da depresin?; Lle

que me agrade su trabajo.

vo casado diez aos. Es posible amar a la pareja

En general, somos muy conscientes de que la

despus de tanto tiempo del mismo modo que al

mayora de los procesos mentales (sea el enamo

comienzo de la relacin?.

ramiento o el placer por el arte) pasan en nuestra

Todos los humanos experimentamos emocio

cabeza. No obstante, experimentamos los efectos

nes y debemos, de algn modo, manejarnos con

sin la menor idea de los procesos neurofisiolgicos

ellas: controlar los ataques de clera, superar una

en los que se basan. De hecho, quien carece de

angustia arraigada o satisfacer una pasin. Nu

conocimientos cientficos no se encuentra peor

merosas personas esperan de la ciencia que les

preparado para comprender sus emociones.

proporcione un manual de instrucciones prcticas

Existen al menos dos buenas razones por las

para ello, como es el caso de algunos de mis inter

que los estudios en el laboratorio no llegan a ex

locutores espontneos. Si, en una de esas conver

plicar de una manera completa los sentimien

saciones, me es imposible proporcionar consejos o

tos. En primer lugar, si bien las emociones se

soluciones concretas y contesto, encogindome de

desarrollan como un proceso biolgico, al final

hombros, Cmo puedo saberlo?, la decepcin

se concretan en un asunto personal complejo.

resulta enorme.

Existen aspectos externos y visibles, y la expe

Me pregunto por qu hoy en da nos empecina

riencia interna: los primeros abarcan las reacciones

mos en encontrar en el cerebro las respuestas in

conductuales, faciales y hormonales; la segunda

cluso a las cuestiones ms ntimas de nuestra vida

constituye el sentimiento, es decir, una dimensin

emocional. Aunque supisemos cmo nos dirige

mental en la consciencia. Por la misma razn, solo

nuestro rgano pensante a cada segundo da tras

podemos percibir nuestros propios sentimientos,

da, podra este conocimiento reemplazar la idea

no los de otras personas, pues nicamente obser

de una vida basada en valores, opiniones y expe

vamos en ellas los efectos externos. Cuando los

42

SERIE

Neurofilosofa de las
emociones y la moral

Parte 2: tica experimen


tal, una nueva rama
de la filosofa de la moral
Marzo 2014
Parte 3: Lo que qued
de la culpa y la respon
sabilidad
Mayo 2014

DEL CORAZN AL CEREBRO


Se ha reemplazado el ideal
romntico del amor por la
sobriedad de la neurociencia?
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

NEUFFER - DESIGN

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

43

SERIE NEUROFILOSOFA DE L A S EMO CIONES Y L A MOR AL

EN SNTESIS

cientficos estudian la actividad cerebral asociada

Del mismo modo que los roedores, los humanos

con la tristeza o la alegra, no comprenden con

se quedan a veces petrificados. Imagine el lector

No solo neuronas

ello el significado de los sentimientos en la vida

por un momento que su superior le indica en tono

Hoy en da, las explicaciones biolgicas


de las emociones estn en
boga. Numerosas personas
identifican los sentimientos
con la actividad hormonal y
cerebral.

de cada individuo.

severo: Venga a mi despacho, tenemos que ha

Este enfoque unilateral


oculta la visin subjetiva
de la vivencia emocional.

Por otro lado, las emociones se hallan esculpi

blar. Es probable que las palabras le suenen en

das en valores culturales. Se integran en ideas,

sus odos a enfado. De inmediato, empieza a sentir

juicios y ambientes sociales concretos. La tenden

palpitaciones y sudor; el cortisol (hormona del es

cia a la indignacin moral o a los sentimientos de

trs) empieza a correr por su torrente sanguneo.

culpa depende en buena medida del modo y lugar

Los investigadores han podido rastrear este pa

en que se vive. Los investigadores analizan, dicho

trn de reaccin hasta los grupos de neuronas que

de modo sencillo, los componentes universales de

controlan el equilibrio emocional humano, entre

la ira y la culpa.

ellos, la amgdala. Esta rea cerebral almendrada

Si bien los neurocientficos se esmeran en ex

y que se aloja en la base del cerebro forma parte

plicar las emociones, solo el individuo las puede

del sistema lmbico. Activa el tronco enceflico, el

experimentar en su interior. Por ello, si buscamos

cual produce respuestas de angustia. Aunque en

estrategias para manejar nuestras emociones, no

el laboratorio pueden investigarse componentes

podemos fiarnos exclusivamente de las teoras y

universales de dicha emocin, su vivencia conti

las observaciones experimentales. Debemos con

na siendo un enigma. La ciencia proporciona,

siderar la experiencia personal, as como otros

por as decirlo, un andamiaje a partir de hechos

enfoques subjetivos, por ejemplo, de la literatura,

objetivos reproducibles, pero la experiencia inme

el arte o la filosofa. Se trata de fuentes de cono

diata tiene mucho ms que ver con las vivencias

cimiento importantes que contribuyen a una

del edificio cubierto por esos andamios.

Si bien las emociones


pueden describirse
desde la fisiologa cerebral,
se hallan insertas en un
contexto vital personal.

comprensin completa de las emociones. Solo de

La angustia es parte de la conditio humana,

ese modo podemos aprender qu significa sentir.

ensea la filosofa. Martin Heidegger (1889-1976)

Dos ejemplos ayudarn dilucidar el asunto.

lleg a la conclusin de que los humanos requie

Del sentimiento de angustia

Quien carece de
conocimientos
cientficos
no est peor
preparado para
comprender sus
emociones
44

ren de esta sensacin para enfrentarse a la exis


tencia de igual modo que se necesita el miedo

A diferencia del miedo, emocin relacionada siem

para sobrevivir a un peligro amenazador. Segn

pre con un elemento especfico (como araas o

Heidegger, pasamos de un estado de nimo a otro

espacios angostos, por ejemplo), la angustia surge

enredados en una trama de circunstancias y ac

frente a un factor indeterminado. Sin embargo,

tividades. Con ello, caemos en rutinas que con

necesita de un agente desencadenante, el cual es

fundimos a menudo con el sentido de la vida.

con frecuencia del todo inofensivo: la preocupa

Con todo, cuando nos embarga la angustia, se

cin de si se viste la ropa adecuada, el recuerdo

desvanece esta sintona armnica con el mundo.

de un flirteo fracasado o un conflicto sin resolver.

De repente todo se vuelve irrelevante, nuestra po

La neurociencia investiga el nexo entre el desen

sicin en la vida se desdibuja y reconocemos su

cadenante y la reaccin de angustia a travs de

banalidad. Esta crisis, sin embargo, nos concede

estudios del condicionamiento de la conducta. Se

la oportunidad de conseguir una mejor visin de

averigua la forma en que los organismos apren

la vida.

den a comportarse de maneras determinadas ante

La angustia puede resultar de gran utilidad

un peligro. Un experimento clsico con roedores

como medio de conocimiento, ya que nos ayu

consiste en colocar a una rata en una jaula cuyo

da a ahondar en la comprensin de nuestra cir

suelo de rejilla produce una ligera descarga elc

cunstancia vital, indica Heidegger. Si bien algunas

trica en las patas del animal cada vez que suena

angustias se fundan en la carencia de una gua

una seal acstica. Tras algunas repeticiones, la

definitiva de nuestra conducta, nos posibilitan

seal acstica sola (sin la aparicin de la descarga

enjuiciar la propia vida. Y cambiar para mejor.

elctrica inmediata) acta como estmulo aver


sivo (desagradable). En cuanto el animal la oye,

El Romanticismo, cosa de ayer?

reacciona con angustia: se pone rgido de terror

Un sentimiento tan misterioso como el amor

aunque podra escapar, a travs de una abertura,

romntico atrae tambin la atencin de los neuro

a una jaula contigua segura.

cientficos. De todas las emociones, el amor es


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

probablemente la ms indmita y polifactica.

cin provoca la descarga de endorfinas que causa

Incluye el entusiasmo, la angustia, la tristeza e

placer. El neurotransmisor dopamina nos incita a

incluso la ira [vase Entre la ira y el amor, por

querer ms dosis de amor.

Jasmin Andresch; Mente y cerebro n.o 56, 2012].

Los investigadores intentan penetrar en la cara

Desde hace algunos aos, los investigadores

adictiva de este sentimiento a travs de las im

ponen mucho empeo en reducir la maravilla

genes por resonancia magntica funcional (IRMf)

de tal experiencia a sucesos neurohormonales.

del cerebro de probandos recin enamorados. La

Desean explicar las distintas fases del curso del

actividad cerebral de estos sujetos mientras ob

amor (desde el cortejo hasta la unin estable en

servan la fotografa de su pareja amada resulta

pareja), detectar sus variedades de modo siste

intensa en el rea tegmental ventral (regin que

mtico y descubrir en qu se diferencia el deseo

interviene en la recompensa), de la misma ma

sexual del amor platnico.

nera que sucede en un fumador que enciende el

En el lenguaje popular se habla de la qumi

siguiente cigarrillo [vase La rutina del pitillo,

ca entre dos personas para referirse al amor. La

por Yavor Yalachkov, Jochen Kaiser y Marcus J.

concentracin ptima de neurotransmisores se

Naumer; Mente y cerebro n.o 58, 2013] o en un

encarga de que en los amantes se active un in

alcohlico que bebe su ensima copa.


Por lo general, la pasin romntica disminuye

flecha de Cupido. Los nios de hoy saben que el

rpido. La euforia inicial se evapora. La persona

principal rgano del amor no es el corazn, sino

amada e idealizada aparece, de repente, extraa:

el cerebro. Cuando nos enamoramos, el poder del

se descubren aspectos y defectos que antes ha

amor penetra por los ojos hasta el tlamo, donde

ban pasado inadvertidos. Se debe ello al cam

el mensaje visual llega al centro del reconocimien

bio continuo que caracteriza a los humanos? O

to facial y, luego, al sistema lmbico, cuya excita

a que la exaltacin de los sentimientos iniciales

NMEROS Y MEDIDAS
Los estados emocionales deben estandarizarse por medio
de pruebas y cuestionarios
para poderlos medir con rigor
cientfico. Con ello, segn los
filsofos, se pierde de vista
una dimensin central: la
vivencia subjetiva.

NEUFFER - DESIGN

terruptor interno, versin moderna de la clsica

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

45

SERIE NEUROFILOSOFA DE L A S EMO CIONES Y L A MOR AL

Si eso no es cierto, dnde est mi discernir


que se equivoca cuando los ojos
no se han equivocado?]

TODO DEPENDE
Ya sea pato o conejo, ninguna
de las dos perspectivas que
ofrece la imagen resulta ms
correcta que la otra. Lo mismo
ocurre en el estudio de las emociones por parte de las ciencias
naturales y de las humanidades:
ambas no se excluyen, antes
bien se complementan.

Algunos contemporneos estn convencidos


de que los neurocientficos, tarde o temprano,
descubrirn todo lo que hay que saber sobre la
base neuronal de nuestras emociones. Sin embar
GEHIRN UND GEIST

go, concebir el amor solo como una activacin


ms o menos fogosa de las neuronas nos ayuda
poco en la vida cotidiana. La posibilidad de re
forzar la atraccin mutua o revitalizarla a travs
de nuevas experiencias o sorpresas es conocida

Las emociones
se desarrollan
como procesos
biolgicos,
pero, al final,
se concretan
en una
circunstancia
personal
compleja

engaa a los sentidos? O quiz porque, por na

sin necesidad de hacer referencia a que las neu

turaleza, las personas sienten una sed constante

ronas dopaminrgicas del cerebro nos provocan

de novedad?

un anhelo de circunstancias novedosas. Adems,

Desde una perspectiva neuronal, la transicin

las ciencias naturales no son infalibles. Hace tan

desde la locura del amor a un querer ms sereno

solo cien aos, numerosos investigadores recono

se encuentra marcada por cambios en el equili

cidos crean en la frenologa del mdico alemn

brio hormonal. Los neurotransmisores oxitocina

Franz Joseph Gall (1758-1828), segn la cual las

y vasopresina abundan en el estadio maduro

protuberancias y surcos del crneo revelaban los

del amor. Quiz seran concebibles medicamentos

rasgos del carcter de una persona [vase Gall

con los que influir en la atraccin, la confianza

y la frenologa, por Albrecht Schne; Mente y

y el compromiso, como esas gotas que los elfos

cerebro n.o 3, 2003].

echan en el odo de los durmientes en Sueo de

Hoy muchos medios de comunicacin aceptan

una noche de verano, de William Shakespeare. Hoy

las imgenes por IRMf como fotografas de es

por hoy, numerosas personas estn convencidas

tados mentales. Sin embargo, estos ltimos van

de que la qumica cerebral puede explicar mejor

ms all de los patrones de manchas que revela

un fracaso amoroso que si se hurga en las expe

el escner cerebral. Las emociones se conforman

riencias infantiles de la persona. Pero quin se

segn cdigos biolgicos, tambin por el contex

vale realmente del conocimiento neurocientfico

to cultural, moral y social. Poco importa que se

en su vida sentimental rutinaria?

privilegie uno u otro aspecto. Ninguno de los dos

La experiencia, por delante

revela por completo el objeto en cuestin, antes


bien, ambos se complementan.

Aunque, por mi profesin, s de un modo bastante

Para finalizar, observe el lector la imagen de

preciso dnde y cundo actan la dopamina u

arriba a la izquierda. En esta figura reversible se

otros neurotransmisores en el cerebro, en mi vida

reconoce un pato o un conejo. Algunas personas

emocional me baso ms en las experiencias que

ven solo el pato, otras solo el conejo, pero la ma

Para saber ms

he vivido, sean dolorosas o agradables, o recurro

yora pueden cambiar de una a otra perspectiva,

Sein und Zeit. M. Heidegger.


Niemeyer, Tubinga, 1927.

a modelos artsticos y literarios. En su soneto

incluso pueden apreciar ambas figuras a la vez.

148, Shakespeare describe cmo el amor ciego

Tambin la historia de la ciencia se encuentra

deja sitio, de forma gradual, a un sentimiento

sembrada de saltos de una teora a otra. No debe

ms maduro:

mos olvidar que dos interpretaciones de un mis

Being human: Love: Neuros


cience reveals all. L. Young en
Nature, vol. 457, pg. 148, 2009.
A neural switch for active and
passive fear. A. Gozzi et al. en
Neuron, vol. 67, pgs. 656-666,
2010.
Das disziplinlose GehirnWas
nun, Herr Kant? Auf den
Spuren unseres Bewusstseins
mit der Neurophilosophie.
G. Northoff, Irisiana, Mnich,
2012.

46

mo fenmeno pueden coexistir a la perfeccin,


O me, what eyes hath love put in my head,

sin ser una ms correcta que la otra.

Which have no correspondence with true sight!


Or, if they have, where is my judgment fled,
That censures falsely what they see aright?
[Qu ojos el amor me ha puesto en la cara
que falsean lo que han contemplado?

Giovanni Frazzetto trabaja en el Kings


College de Londres.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

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Los recursos de las plantas

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y superconductores, La informacin

FSICA

Ncleos atmicos y radiactividad,


Fenmenos cunticos, Fronteras de la fsica

CIENCIAS DE LA TIERRA
<`Dyj"Dy`yyyyj
Riesgos naturales

GRANDES CIENTFICOS
Einstein, Newton, Darwin

MEDICINA

El corazn, Epidemias,
Defensas del organismo

CIENCIAS AMBIENTALES

Cambio climtico, Biodiversidad, El clima

NEUROCIENCIAS

Inteligencia viva, Desarrollo del cerebro,


desarrollo de la mente, El cerebro, hoy

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La ciencia de la luz, A travs del microscopio,


Fsica y aplicaciones del lser

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MyC 2: Inteligencia y creatividad
MyC 3: Placer y amor
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MyC 5: Pensamiento y lenguaje
MyC 6: Origen del dolor
MyC 7: Varn o mujer: cuestin de simetra
MyC 8: Paradoja del samaritano
MyC 9: Nios hiperactivos
MyC 10: El efecto placebo
MyC 11: Creatividad
MyC 12: Neurologa de la religin
MyC 13: Emociones musicales
MyC 14:$yDDUE`D
MyC 15: Aprendizaje con medios virtuales
MyC 16: Inteligencia emocional
MyC 17: Cuidados paliativos
MyC 18: Freud
MyC 19: Lenguaje corporal
MyC 20: Aprender a hablar
MyC 21: Pubertad
MyC 22: Las races de la violencia
MyC 23: El descubrimiento del otro
MyC 24: Psicologa e inmigracin
MyC 25: Pensamiento mgico
MyC 26: El cerebro adolescente
MyC 27: Psicograma del terror
MyC 28: Sibaritismo inteligente
MyC 29: Cerebro senescente
MyC 30: Toma de decisiones
MyC 31: Psicologa de la gestacin
MyC 32: Neurotica
MyC 33: Inapetencia sexual
MyC 34: Las emociones*
MyC 35: La verdad sobre la mentira
MyC 36: Psicologa de la risa
MyC 37: Alucinaciones
MyC 38: Neuroeconoma
MyC 39: Psicologa del xito
MyC 40: El poder de la cultura
MyC 41: Dormir para aprender
MyC 42: Marcapasos cerebrales
MyC 43: Deconstruccin de la memoria
MyC 44: Luces y sombras de la neurodidctica
MyC 45: Biologa de la religin
MyC 46: A jugar!
MyC 47: Neurobiologa de la lectura
MyC 48: Redes sociales
MyC 49: Presiones extremas
MyC 50: Trabajo y felicidad
MyC 51: La percepcin del tiempo
MyC 52: Claves de la motivacin
MyC 53: Neuropsicologa urbana
MyC 54: Naturaleza y psique
MyC 55: Neuropsicologa del yo
MyC 56: Psiquiatra personalizada
MyC 57: Psicobiologa de la obesidad
MyC 58: El poder del beb
MyC 59: Las huellas del estrs
MyC 60: Evolucin del pensamiento
MyC 61: TDAH
MyC 62: El legado de Freud
MyC 63: Qu determina la inteligencia?
MyC 64: Supersticin

T-1: Grandes matemticos*


T-2: El mundo de los insectos*
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T-4: Mquinas de cmputo
T-5: El lenguaje humano*
T-6: La ciencia de la luz
T-7: La vida de las estrellas
T-8: Volcanes
T-9: Ncleos atmicos y radiactividad
T-10: Misterios de la fsica cuntica*
T-11: Biologa del envejecimiento*
T-12: La atmsfera
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T-14: Los recursos de las plantas
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T-17: Inteligencia viva
T-18: Epidemias
T-19: Los orgenes de la humanidad*
T-20:"Dy`yyyy
T-21: Acstica musical
T-22: Trastornos mentales
T-23:myDmy
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T-25: Las defensas del organismo
T-26: El clima
T-27: El color
T-28: La consciencia*
T-29: A travs del microscopio
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T-31: Fenmenos cunticos
T-32: La conducta de los primates
T-33: Presente y futuro del cosmos
T-34: Semiconductores y superconductores
T-35: Biodiversidad
T-36: La informacin
T-37: Civilizaciones antiguas
T-38: Nueva gentica
T-39: Los cinco sentidos
T-40: Einstein
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T-42: El corazn
T-43: Fronteras de la fsica
T-44: Evolucin humana
T-45: Cambio climtico
T-46: Memoria y aprendizaje
T-47: Estrellas y galaxias
T-48: Virus y bacterias
T-49: Desarrollo del cerebro, desarrollo de la mente
T-50: Newton
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T-52: El origen de la vida*
T-53: Planetas
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T-58: Galileo y su legado
T-59: Qu es un gen?
T-60: Fsica y aplicaciones del lser
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24
Partculas subatmicas 24
Tamao y vida
24
La clula viva (2 tomos) 48
Construccin del universo 24
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24
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24

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Terapia de esquemas:
la transformacin interior
Un trastorno psquico se acompaa a menudo de pensamientos, sentimientos
y conductas arraigadas en experiencias de la primera infancia. Una intervencin
psicoteraputica puede ayudar a transformar estos esquemas
ECKHARD ROEDIGER

arin S., de 40 aos, se siente cansada

pir en los conceptos de su colega Aaron T. Beck,

y vaca. Trabaja como cuidadora de

uno de los fundadores de la terapia cognitivo-

ancianos y es madre de dos adoles-

conductual, para crear la terapia de esquemas y

centes. Hasta ahora disfrutaba con

tratar con ella los trastornos de la personalidad

su empleo, pero desde hace unos

y la depresin crnica. Segn el planteamiento

meses no le encuentra sentido al trabajo ni a

de Beck, las depresiones radicaban en esquemas

nada. Sus dos hijos, de 14 y 18 aos, a los que ha

cognitivos no adaptativos, es decir, creencias, ac-

criado sola, se vuelcan cada da ms en sus pro-

titudes y falsas conclusiones que determinan el

pios intereses. Esta mujer se considera un cero a

pensamiento, los sentimientos y la conducta de

Aunque estos patrones


comportamentales
provienen de experiencias
de la infancia, pueden ser

la izquierda, como si no importara a nadie, como

quien las padece. Unos patrones que, con ayuda

si solo fuera una idiota til para los dems. No

de la terapia cognitiva, se podan modificar.

sobreescritos a travs de
nuevas vivencias. La terapia
de esquemas combina las
tcnicas de la psicologa
profunda y de la cognitivoconductual.

EN SNTESIS

Modificar las ideas


preconcebidas

Numerosas enfermedades mentales descansan


en esquemas, es decir, vivencias y modelos de conducta
no adaptativos.

Los primeros estudios


empricos demuestran la
eficacia de este tratamiento,
sobre todo en los trastornos
de la personalidad. Resta
demostrar su xito en otras
psicopatologas.

me ven, piensa. Cierta maana, un artculo en el

Young estruj an ms la idea. Propuso que los

peridico le llama la atencin.El tema? La depre-

esquemas no solo abarcan las creencias y las acti-

sin. Karin S. se ve reflejada en los sntomas que

tudes, sino tambin los sentimientos, las sensacio-

desglosa el texto. Decide pedir ayuda teraputica.

nes corporales y las conductas que una persona

Entre los diversos tratamientos psicolgicos ac-

adquiere e interioriza a lo largo de su vida. De esta

tuales, destacan la terapia conductual, la psicote-

manera, una persona que no ha recibido durante

rapia analtica y la fundamentada en la psicologa

su infancia una atencin suficiente a sus necesi-

profunda. La primera se centra en los pensamien-

dades emocionales bsicas (apego seguro o apoyo

tos y las conductas disfuncionales del paciente; las

para desarrollo individual, por ejemplo), muestra

dos ltimas, en los procesos inconscientes y en el

las huellas de esas carencias de adulto [vase Del

trasfondo biogrfico de los problemas psquicos.

apego temprano al TLP, por Dolores Mosquera y

Hoy por hoy, muchos terapeutas conductuales

Anabel Gonzlez; Mente y cerebro n.o 46, 2011].

recurren a un enfoque que ana dichos proce-

En palabras del neurlogo Joseph LeDoux, de la

dimientos: la terapia de esquemas. Este tipo de

Universidad de Nueva York: [esas experiencias] se

intervencin se remonta a 1990.

graban a fuego en forma de esquemas que, poco

En esas fechas, Jeffrey E. Young, psiquiatra de


la Universidad de Columbia en Nueva York, se ins-

48

a poco, se convierten en estructuras nerviosas


diferenciadas.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

NEUFFER-DESIGN

SMBOLOS DE PSIQUE
Para superar las vivencias dolorosas y evitar

por lo que se esmeraba en hacerlo todo perfecto.

nuevas experiencias similares, los nios, indi-

An hoy se comporta bajo ese principio. Tambin

ca Young, desarrollan reacciones de superacin

le resulta difcil defender sus propios intereses

tpicas: se someten, se retraen o mitigan sus

ante los compaeros de trabajo o amigos. Por lo

sentimientos a travs del consumo de drogas,

general, en las discusiones o debates cede con ra-

entre otros comportamientos. Algunos intentan

pidez a fin de evitar posibles conflictos.

compensar las vivencias rebelndose contra sus

Las personas activamos a menudo diferentes

padres o reaccionando con agresividad. Cuando

esquemas que, por nuestra historia de aprendi-

estas conductas dan resultado, se consolidan has-

zaje, se hallan vinculados entre s. Se trata de los

ta que, finalmente, se convierten en una especie

modos. Veamos algunos ejemplos.

de llave maestra para solucionar todos los posibles

En el modo infantil, las experiencias emocio-

problemas, con lo que se obstruyen experiencias

nales de la infancia emergen de nuevo en el pre-

alternativas. Por ese motivo, en la adultez, los afec-

sente. Cuando una madre proporciona proteccin

tados ven el mundo, por as decir, como adultos

y afecto a su hijo solo cuando este se muestra

con ojos de nio y reaccionan a su entorno de

sumiso (experiencia que vivi Karin S.), es pro-

forma anloga. Lo que un da les protegi de ms

bable que ms adelante, en su juventud o adultez,

vivencias dolorosas se convierte en una adapta-

este sujeto tambin presente el modo de nio

cin errnea.

desvalido y abandonado, es decir, de persona

Efectos de una educacin errnea

Los terapeutas de esquemas


indagan modelos de pensamiento y conducta fijos,
entre ellos, la subordinacin,
la impulsividad y la obsesin
compulsiva por el orden.

sola, insegura y en busca de un afecto incondicional. El modo interior paternal representa la

La infancia de Karin S. estuvo marcada por una

voz interiorizada de los padres (en el caso de Ka-

EN BREVE

madre dominante; descargaba su mal humor en

rin S., aparece contenida en mensajes del tipo,

la hija y apenas se interesaba por ella. Cuando

para que te quieran, siempre debes ceder). En

Esquemas cognitivos

mi madre se aburra, deba escuchar sus historias.

el modo de resolucin, los afectados muestran

Si me sentaba sobre su regazo, me quitaba de all

de nuevo la mejor reaccin posible de antao: un

de un empujn. Deca que le arrugaba el vestido,

compromiso entre las expectativas de los padres

recuerda Karin S. Nunca pudo decidir nada por s

y las propias necesidades bsicas (la sumisin,

misma. De nia quera ganarse el afecto materno,

para Karin S.).

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Son creencias que construimos acerca de nosotros


mismos, de otras personas o
del mundo en general. Numerosas alteraciones psquicas
se basan en convencimientos
disfuncionales.

49

P SICOTER APIA

Entre esos modos bsicos, el paciente puede

Cmo procede el psiclogo en la terapia de

cambiar de uno a otro. Al inicio del tratamiento lo

esquemas? Al comienzo del tratamiento, un

hace de forma inconsciente e involuntaria, pero

anlisis de los modos y esquemas facilita al te-

a lo largo de la terapia aprende a controlar esa

rapeuta las bases para la concepcin del caso.

propensin. El objetivo final del tratamiento es

En cada sesin volver una y otra vez sobre

que la persona consiga establecerse en el modo

estos patrones conductuales y emocionales a

de adulto sano, es decir, que, bajo una valoracin

fin de que el paciente entienda y ordene los

positiva de s mismo, le resulte posible utilizar de

sentimientos que le invaden. Para el anlisis,

manera flexible las estrategias adecuadas para

el profesional se vale, adems de la entrevis-

enfrentarse a los problemas.

ta personal, de cuestionarios que incluyen los

Esquemas tpicos segn Jeffrey E. Young


Ejemplos de conductas paternas concretas y los posibles esquemas
que pueden generar estos comportamientos en la psique del hijo

Padres imprevisibles o indiferentes


Temor a perder a las personas
allegadas o al abandono.

Padres hipercrticos
Perfeccionismo y reglas rgidas
que deben satisfacer a todos.

Padres sobreprotectores

Padres pesimistas

Sentimiento de indefensin

Negativismo, continuo estado

en la rutina diaria y de

de alerta y preocupacin.

depender de los dems.

Padres chantajistas emocionales


Padres demasiado permisivos

Subordinacin y sometimiento

Creencia de estar por encima

a los deseos y opiniones de los

de otras personas y no tener

dems.

que cumplir las normas.

Padres que no orientan al esfuerzo ni a la reflexin


Incapacidad de soportar sentimientos

(Adaptado de Schematherapie bei Borderline-Persnlich


keits-Strung. A. Arntz. Beltz, Weinheim, 2010)

50

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

NEUFFER-DESIGN

desagradables y de controlar los impulsos.

diversos esquemas a partir de afirmaciones en


primera persona.

La confrontacin emptica, es decir, la comprensin y la validacin continua de los senti-

Karin S. ratifica, sobre todo, las expresiones que

mientos del individuo, equilibra la reparentali-

refieren al esquema de negligencia emocional. De

zacin inicial, de manera que el paciente puede

nia combata con una conducta de sumisin y

terminar la terapia como adulto independiente

abnegacin el sentimiento de abandono que le

y sano.

produca la relacin con su madre y que le resul-

A diferencia de la mayora de los defensores

taba difcil de soportar. Durante aos ha mitiga-

de los procedimientos de la psicologa profunda,

do de este modo su miedo al repudio materno.

sobre todo del psicoanlisis, los profesionales de la

Ya de adulta, a menudo se siente explotada; sin

terapia de esquemas ofrecen consuelo, proponen

embargo, cuando emprende los primeros pasos

soluciones y pueden sugerir contacto por correo

para satisfacer sus propias necesidades, aparecen

electrnico entre sesin y sesin. Asimismo, pue-

sus padres interiores: Si actas de esta forma,

de aportar de manera dosificada experiencias

nunca gustars a nadie.

propias; tambin deben sealar sus limitaciones

Confrontacin emptica

los pacientes aceptan mejor este tipo de trato que


la referencia a directrices de tratamiento forma-

mas recurren a las tcnicas activadoras de expe-

les. De esta forma, los terapeutas les sirven como

riencias, entre estas, los ejercicios de imaginacin.

una suerte de modelo en relacin a la posibilidad

Con los ojos cerrados, la paciente rememora vi-

de confiar en las otras personas, as como de de-

vencias de la infancia que evocan los mismos

fenderse y establecer ciertos lmites en la relacin

sentimientos que experimenta an hoy cuando

con los dems.

se encuentra en contacto con su madre. Incluso

Entre los mtodos para activar las vivencias del

a travs de la representacin mental, Karin S. se

individuo destaca, adems del ejercicio de ima-

muestra incapaz de oponer resistencia a la figu-

ginacin descrito anteriormente, la tcnica del

ra materna. A continuacin, el terapeuta le pro-

dilogo en varias sillas. El terapeuta de Karin S.

pone reescribir la escena. Debe imaginarse que

recurre a dicha estrategia cuando, en el transcur-

su madre trata mal a su hija. En seguida crece el

so del tratamiento, la mujer exhibe sentimientos

sentimiento de rabia en Karin S., lo que la ayuda

de culpa (la protesta de los padres interiores).

a poner lmites.

De forma simblica, sienta a sus hijos y padres en

Para estos ejercicios se requiere la presencia

unas sillas de la consulta; Karin S. se acomoda

y la ayuda de un terapeuta. De esta manera, los

en una tercera. Desde esa situacin, la paciente

pacientes experimentan el apoyo que haban de-

explica a sus padres interiores, en un modo de

seado y necesitado en la infancia. Este principio de

adulto sano, que se liberaba de ellos para poder

reparentalizacin constituye una de las piedras

llevar una vida autnoma y feliz. El mtodo de

angulares de la terapia de esquemas: una especie

las sillas le propicia un cambio de perspectiva,

de segunda va educacional para la vida y para la

que la impele a una conducta nueva hasta en-

configuracin positiva de las relaciones sociales.

tonces para ella: la de abogar por sus propias


necesidades.

cin slida entre paciente y terapeuta, ya que

Con el objetivo de que tal comportamiento se

solo entonces el primero se sentir preparado

fije en la memoria de la paciente, el terapeuta pro-

para admitir la activacin de sus esquemas. De

cura ensayarlo, en sesiones posteriores, con otras

modo progresivo, el psiclogo ir requiriendo al

situaciones en las que la mujer haba evitado hasta

sujeto que busque soluciones de manera autno-

entonces el conflicto. El siguiente paso consiste en

ma y asuma su propia responsabilidad, tal como

llevar la prctica a la realidad, es decir, trasladar

los padres actan con sus hijos. Con todo, resulta

la experiencia de las paredes de la consulta a la

esencial que el profesional acte con un tacto y

rutina diaria.

una atencin especiales a fin de evitar excesivas

Los conflictos inminentes todava despiertan

exigencias que puedan resultar adversas. Si el pa-

en Karin S. fuertes temores, mas, con la asisten-

ciente recae en viejos patrones de pensamiento y

cia del terapeuta, aprende a contener estos senti-

conducta, el terapeuta lo advierte.

mientos. Reconoce que el miedo le ha acompaa-

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

El Cuestionario de esquemas de Jeffrey E. Young, de


la Universidad de Columbia
en Nueva York, determina
el modelo de experiencia
y conducta mediante 90
afirmaciones. Entre ellas: Soy
una buena persona si primero
pienso en los dems y luego
en m mismo.

personales cuando sea necesario. Por lo general,

Para romper ese patrn, los terapeutas de esque-

Con este objetivo, debe construirse una rela-

Cmo se registran
los esquemas?

Para romper
con los patrones
conductuales
y emocionales,
los terapeutas
recurren
a tcnicas
activadoras de
experiencias
51

P SICOTER APIA

Los cuatro modos


1. Modo infantil: La experiencia emocional procede del interior, como la que muestran los nios.
2. Modo interior paternal: Una especie de voz interior repite aquello que los padres u otras personas
de referencia manifestaban en el pasado.
3. Modo de resolucin: Reproduce la mejor reaccin posible durante la infancia a condiciones vitales de entonces; por lo comn se trata de un compromiso entre las propias necesidades bsicas y las
demandas del entorno.
4. Modo de adulto sano: Se dispone de posibilidades de superacin flexibles y variadas, las cuales se
manejan con una valoracin positiva de uno mismo.

La terapia
de esquemas
resulta eficaz
sobre todo en
pacientes con
trastornos de la
personalidad

do durante toda su vida y le ha impide una vida

En 2006, Arnoud Arntz, de la Universidad de

autodeterminada. Ese conocimiento la motiva a

Maastricht, y su equipo compararon la eficacia

permanecer en el modo de adulto. Los resulta-

de la terapia de esquemas con el psicoanlisis.

dos de los experimentos conductuales en su

Contaron con la participacin de 88 personas

rutina los anota en un diario y los comenta en

con trastorno lmite de la personalidad. Despus

las siguientes sesiones teraputicas (cuenta, por

de tres aos de tratamiento, ms del doble de los

ejemplo, que se resisit a asumir el turno de fin

pacientes que haban asistido a una terapia de

de semana de una compaera enferma y que, para

esquemas superaron su dolencia en comparacin

su sorpresa, el entorno no reaccion tan negati-

con los del otro grupo. Arntz atribuye el resultado,

vamente como esperaba).

entre otros motivos, a la distinta forma de confi-

Desviar los pensamientos

guracin relacional de las intervenciones. As, en


el marco de la terapia de esquemas, tanto el tera-

El entrenamiento y los experimentos conduc-

peuta como el paciente valoraron mejor su mutua

tuales, as como la modificacin de esquemas

relacin que aquellos que haban participado en

cognitivos, forman parte de la clsica terapia

el tratamiento de base psicoanaltica. Adems, el

cognitivo-conductual. Su eficacia, en especial en

nmero de individuos que interrumpieron el pro-

el tratamiento de la depresin, ha sido comproba-

ceso fue mayor en este ltimo caso.

da repetidas veces. El equipo dirigido por David


Dozois, de la Universidad Occidental de Ontario,

La terapia breve

demostr en 2009 que el procedimiento influye de

En el estudio descrito, la terapia de esquemas

Fases del proceso


teraputico

manera positiva en el modo de pensar de sujetos

constaba de dos sesiones por semana y asistencia

con depresin. Al final de la terapia, los participan-

telefnica en caso de crisis. En 2009, el grupo de

1. Se construye una relacin


slida entre paciente y terapeuta; este ltimo establece
un diagnstico y la concepcin
psicopatolgica del caso.

tes manifestaban una disminucin de sus actitu-

Arntz decidi analizar una versin reducida del

des disfuncionales (entre ellas, una autoexigencia

tratamiento. Constataron que no resulta necesa-

perfeccionista).

rio ejecutar un gran despliegue de medios: tanto

En los numerosos estudios de validez de la te-

con como sin asistencia telefnica para las crisis,

2. Se averigua, a lo largo de
las sesiones, la activacin
emocional y su asociacin
con experiencias relacionales
tempranas.

rapia de esquemas, los investigadores trabajan

alrededor del 42 por ciento de los pacientes con

con probandos que padecen algn trastorno de

trastorno lmite de personalidad no presentaban

la personalidad. Se trata de pacientes especial-

los criterios de diagnstico de dicha psicopatolo-

mente apropiados para estos trabajos, puesto que

ga tras ao y medio de terapia. De forma similar,

el criterio principal de diagnstico estriba en un

tras un promedio de 69 sesiones, los resultados

patrn de pensamientos, sentimientos y conduc-

eran favorables.

3. Se elaboran las competencias de resolucin mediante la


activacin y la modificacin
de esquemas en el presente.
4. El paciente traslada las nuevas experiencias a su rutina
diaria y practica el desapego
del terapeuta.

52

tas rgido e inadaptado. En el caso concreto del

Tambin la terapia de esquemas llevada a cabo

trastorno lmite de la personalidad, los sujetos

en grupo se revela prometedora. Joan Farrell, de

cambian a menudo entre estados emocionales

la Universidad de Indiana en Indianpolis, in-

que se pueden clasificar en los modos de la tera-

form en 2009 que las pacientes con trastorno

pia de esquemas.

lmite de la personalidad sacaban provecho si


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

filosofa
ciencia
opinin
educacin

trabajaban de manera conjunta sus problemas.


Para confirmarlo, propuso de manera aleatoria
a 16 de un total de 32 mujeres que haban termi-

universidad

comunicacin

nado un tratamiento individual la posibilidad de

tica

participar en 30 sesiones adicionales de terapia

cuestionar historia
conocimiento
observar

2.0
reflexinblog

de esquemas en grupo. Ocho meses despus, el


94 por ciento de ellas no cumpla los criterios del

experimento

investigacin dilogo

trastorno, porcentaje que solo alcanzaba un 16 por


ciento en las otras pacientes. Adems, mientras
que cuatro participantes haban abandonado la
terapia individual, ninguna interrumpi su participacin en las sesiones adicionales de terapia
de esquemas. Con todo, tales resultados deben
comprobarse mediante una muestra mayor.
Llegados a este punto, puede que surja la siguiente pregunta: para qu trastornos resulta
ms apropiada la terapia de esquemas? Arntz de
saconseja emplear el procedimiento en pacientes
con psicosis, autismo, sndrome de Asperger o
trastorno por dficit de atencin e hiperactividad. En el caso de alcoholismo o drogadiccin se
requiere de una desintoxicacin previa. Samuel
Ball, de la Universidad de Yale en New Haven,
evalu una forma breve de terapia de esquemas
en torno a una sesin semanal durante medio
ao a travs de numerosos pequeos estudios
con personas alcohlicas y heroinmanas tras
su desintoxicacin. Descubri que la terapia de
esquemas mostraba un xito similar al del procedimiento estndar, es decir, a un asesoramiento
contra adicciones. En algunos criterios, una era
mejor que otra; en otros, a la inversa. Por otro
lado, escasean las investigaciones determinantes sobre la eficacia de la terapia de esquemas en
enfermedades psquicas como los trastornos de
ansiedad, de la conducta alimentaria o los obsesivo-compulsivos.
La depresin de Karin S. se fundamentaba en
un trastorno dependiente de la personalidad. Al
final consigui salir del rgido patrn de su consciencia limitada y de su condescendencia. Las investigaciones en curso mostrarn en qu medida
el xito de la terapia de esquemas se reflejan en
grandes muestras de la poblacin.

Eckhard Roediger es doctor en medicina y mdico especialista en neurologa,


psiquiatra y medicina psicoteraputica. Es fundador y director del Instituto para la terapia de esquemas de
Frncfort del Meno.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Para saber ms

SciLogs
Ciencia en primera persona

Comparing individual therapies for personality disordered


opioid patients. S. A. Ball en
Journal of Personality Disorders, vol. 21, pgs. 305-321,
2007.
A schema-focused approach
to group psychotherapy for
outpatients with borderline personality disorder: A
randomized controlled trial.
J. Farrell et al. en Journal of
Behavior Therapy and Experimental Psychiatry, vol. 40,
pgs. 317-328, 2009.

LUIS CARDONA PASCUAL


Ciencia marina

JOSHUA TRISTANCHO MARTNEZ


Misiones espaciales low-cost

CARMEN AGUSTN PAVN

Three preparatory studies for


promoting implementation
of outpatient schema therapy
for borderline personality
disorder in general mental
health care. M. Nadort et al.
en Behaviour Research and
Therapy, vol. 47, pgs. 938-945,
2009.

Neurobiologa

JULIO RODRGUEZ LPEZ


La bitcora del Beagle

Was ist Schematherapie? Eine


Einfhrung in Grundlagen,
Modell und Anwendung.
E. Roediger. Junfermann,
Paderborn, 2009.

Fsica y sociedad

Fortschritte der Schematherapie. E. Roediger y G. Jacob.


Hogrefe, Gotinga, 2010.

EDUARDO GARCA LLAMA

NGEL GARCIMARTN MONTERO

Ingeniera desde la NASA

Effect of schema-focused
therapy on depression, anxiety and maladaptive cognitive schemas in the elerdy.
S. Kindynis, S. Burlacu et al. en
LEncephale, vol. 39, n.o 6, 2013.
Schema therapy for borderline personality disorder: A
comprehensive review of its
empirical foundations, effectiveness and implementation
possibilities. G. A. Semprtegui, A. Karreman, A. Arntz
et al. en Clinical Psychology
Review, vol. 33, n.o 3, pgs. 426447, 2013.

CARLOS GERSHENSON
Sistemas complejos

MARC FURI BRUNO


Los fsiles hablan

Y MS...

www.investigacionyciencia.es/blogs
53

SINO P SIS

Neurobiologa del tabaquismo


2

Por qu a la mayora de los fumadores les resulta difcil abandonar


para siempre el perjudicial hbito de fumar? La respuesta se encuentra
en el cerebro: el consumo regular de tabaco deja huella en ciertas regiones del encfalo.

Habituacin

Con el tiempo, el consumo frecuente de


tabaco fija en el cerebro una extendida
red de adiccin. Estmulos clave, como
un paquete de cigarrillos, activan el circuito. Tambin influyen otras asociaciones aprendidas, como el hecho de acompaar el caf con unas caladas. En ese
momento, la corteza prefrontal (centro
de control neuronal) ya no puede contener el deseo de fumar. El suministro
habitual de nicotina favorece que aparezcan cada vez ms receptores nACh en
las neuronas del rea tegmental ventral,
de manera que llevan al fumador a sentir la necesidad de otro cigarrillo.

Inicio de la adiccin

En pocos segundos, la nicotina que contiene el humo del cigarrillo penetra, a travs
de los pulmones, a la sangre y de ah al cerebro. En el rea tegmental ventral (azul)
dicha sustancia se une a los receptores nicotnicos de acetilcolina (nACh), lo cual
favorece que el ncleo accumbens (verde) libere ms dopamina. Este principal neurotransmisor del sistema de recompensa cerebrales activa otras regiones, entre ellas,
la amgdala (centro de las emociones) o el hipocampo (importante para la memoria).
Como consecuencia, la persona se siente excitada y experimenta placer.

Vista desde arriba

Dopamina

Ncleo accumbens

Amgdala
Mesencfalo (corte)
Tegmento ventral

Hipocampo

Cerebelo

Nicotina

Receptor nACh
Membrana
neuronal

54

Abstinencia duradera

Solo al cabo de un ao entero libre de humos, los


estmulos clave actan de forma ms dbil, la sensacin de estrs disminuye y el nmero de receptores nACh se sita de nuevo a los niveles iniciales. En
los fumadores ms empedernidos, los medicamentos, as como los chicles, los parches de nicotina o
los aerosoles nasales pueden facilitar este proceso.
Una terapia conductual tambin puede ayudar. Con
todo, la motivacin es un factor primordial: quien
se muestra resoluto a dejar de fumar (y, por ende,
a evitar las situaciones que le incitan a ello), consigue su propsito.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Vista frontal

Dopamina

Ncleo
accumbens
(placer)

Corteza
prefrontal
(control de
la conducta)

Hipocampo
(aprendizaje,
memoria)
Amgdala
(memoria emocional)

Abstinencia

Nicotina

Las personas que intentan dejar de fumar


presentan altos niveles de la hormona del estrs en la sangre. Estas actan en numerosos
lugares del cerebro, como la amgdala (debajo,
en rosa), regin que gestiona la sensacin de
angustia o intranquilidad. De esta manera se
produce una sensibilidad especial.

Receptor nACh
Membrana
neuronal

Vista frontal

Recada

Tras unos dos aos de la primera abstinencia, casi el 80 por ciento


de los exfumadores vuelven a caer en el tabaquismo: consumen
de nuevo tanto tabaco como antes de intentar dejarlo. No solo el
aumento de la sensacin de estrs dificulta que se supere la primera
fase de privacin; tambin las viejas costumbres y las situaciones de
distensin (la pausa para el caf, las sobremesas, las charlas en el bar,
etctera) acaban con las buenas intenciones. El retomado incremento
de dopamina pone otra vez en marcha la espiral de la adiccin.
Amgdala (memoria emocional)

MARTIN MLLER

Hormona
del estrs

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

55

AVANCES
NEURO CIENCIA

Medidor de la consciencia
Un dispositivo electromagntico podra evaluar el nivel de consciencia en los pacientes
que se encuentran en estado vegetativo
CHRISTOF KO CH

edir lo medible y hacer medible lo que no lo es. Esta cita,


tomada de Galileo Galilei, uno

de los padres fundadores de la ciencia,


es toque a generala para que ingeniosos
experimentalistas, mdicos clnicos y
tericos varios hagan de la consciencia
una entidad medible. Hse de construir
un instrumento que pueda elucidar si una
persona yacente, que no responde a estmulos o que lo hace por arco reflejo, poCORTESA DE MARCELLO MASSIMINI / UNIVERIDAD DE MILN

see en realidad consciencia de algo, de lo


que sea. Tal calibrador de consciencia
tendra que discriminar entre personas
durmientes sumidas en un vvido sueo
aunque apenas recuerden su contenido
al despertar y la dormicin profunda,
sin ensoacin, en la que no se siente
nada. O entre un paciente profundamente anestesiado, ajeno a la operacin quirrgica que los mdicos le practican en
ese momento, y los excepcionales casos de
consciencia en anestesia. Un dispositivo
tal tendra que determinar si la vctima
de una devastadora lesin cerebral, con

ACTIVIDAD CEREBRAL VISIBLE


Para evaluar el grado de consciencia, un dispositivo electromagntico, parecido a un electroimn y que se sita sobre la cabeza del paciente, emite un impulso. Las respuestas del
cerebro se registran, mediante electrodos, en un electroencefalograma.

encefalograma plano pero que en ocasiones mueve la cabeza o las extremidades,


se encuentra consciente o no, si est vivo,

consciencia de solo la mitad izquierda o

de Wisconsin-Madison, neurocientfico, psi-

aunque viva fuera del mundo.

solo la mitad derecha del campo visual. Ex-

quiatra y experto en el sueo y la conscien-

Casi todos los estudiosos de la conscien-

perimentamos ambas. Toda informacin

cia, ha convertido este aspecto fenomnico

cia sostienen que ser consciente de algo

de la que seamos conscientes se le presenta

de la consciencia en la pieza central de su

estriba en tener una experiencia singu-

a la mente completa; no cabe subdividirla.

teora de informacin integrada de la cons-

lar e integrada de ese algo (por ejemplo,

A esa unicidad de la consciencia subya-

ciencia [vase Consciencia artificial por

cuando al contemplar un atardecer no re-

cen una multitud de interacciones causa-

Christof Koch y Giulio Tononi; Investiga-

sulta posible aislar los fulgores violceos

les entre las partes cerebrales que crean la

cin y Ciencia, agosto de 2011].

y anaranjados e independizarlos del globo

mente. De haber en el cerebro reas que se

Tononi, con Marcello Massimini, de la

resplandeciente que va a hundirse bajo el

desconecten, se fragmenten y balcanicen,

Universidad de Miln, y en compaa de

horizonte). Salvo que uno sufra de acro-

como ocurre al dormir profundamente o

otros, se ha lanzado a la aventura de medir

matopsia, el color constituye un aspecto

en la anestesia, la consciencia se nubla y

en qu grado se mantiene la integracin

enterizo de nuestra experiencia. Cuando

atena, y puede llegar a desaparecer por

cerebral durante el sueo y ciertos estados

miramos el mundo, no nos es posible tener

completo. Giulio Tononi, de la Universidad

patolgicos.

56

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

La campana de la consciencia

mayor que cuando el sujeto se encuentra

lado). El observador inexperto puede creer

En una serie de experimentos, estos in-

despierto; sin embargo, su duracin re-

que la persona est despierta y que trata

vestigadores aplicaron, mediante estimu-

sulta ms breve y no reverbera por la cor-

de comunicarse con sus seres queridos. La

lacin magntica transcraneal (EMT), un

teza hasta otras regiones conectadas. Las

tragedia de los pacientes con una vida en

nico e intenso impulso de energa mag-

neuronas permanecen activas al dormir,

ruinas y vaca que se va arrastrando sin es-

ntica en la cabeza de los probandos. A

como demuestra la enrgica respuesta lo-

peranza durante decenios en asilos y geri-

travs de una bobina aislada en plstico

cal, pero la integracin se ha roto. Apenas

tricos se refleja y amplifica en el amor y

y colocada sobre el cuero cabelludo de los

existen rastros de la secuencia de activi-

los recursos econmicos que su familia

sujetos indujeron una corriente elctrica

dad elctrica, diferenciada en el espacio

dedica a sus cuidados, aguardando siempre

de breve duracin en su cerebro, concre-

y diversificada en el tiempo, respuesta

una milagrosa recuperacin.

tamente en la materia gris situada bajo el

tpica del cerebro despierto. Lo mismo

Es posible que el lector recuerde el caso

hueso craneano. (En este tipo de ensayo,

vale para sujetos que se sometieron a

de Terri Schiavo, una mujer de Florida que

los probandos experimentan un leve picor

anestesia general con propofol o xenn

durante 15 aos estuvo hospitalizada en

a causa de la estimulacin de la piel.) Este

[vase Claves moleculares de la anestesia

estado vegetativo persistente, hasta que

impulso excit las neuronas y los axones

general, por Christian P. Mller; en este

en 2005 los mdicos le indujeron la muer-

cercanos, los cuales, a su vez, indujeron

mismo nmero]. El impulso EMT produce

te. Debido al feroz y pblico litigio entre el

en las clulas nerviosas vinculadas a ellos

invariablemente una respuesta simple, de

marido de la paciente, quien abogaba por la

por las sinapsis una cascada de actividad

carcter local, lo que indica una ruptura

supresin del soporte vital de su esposa, y

que reverberaba por el encfalo. Tal acti-

de las interacciones cortico-corticales y

los padres de ella, que estaban convencidos

vidad elctrica se extingui con rapidez.

una fuerte merma en la integracin.

de que su hija conservaba cierto grado de

Tononi y Massimini distribuyeron 64

consciencia, el caso Schiavo recorri toda

electrodos sobre el cuero cabelludo de los

Calar en la mente de un paciente

probandos con el fin de registrar su elec-

Cuando el cerebro sufre una lesin grave, la

ces presidente de Estados Unidos George

troencefalograma (EEG) mientras se en-

consciencia puede no retornar. Un acciden-

W. Bush. En el plano mdico, el caso pareca

contraban ora despiertos y descansando

te de trfico, una cada, una herida de com-

fuera de discusin. La mujer mostraba bre-

tranquilamente, ora dormidos. En el estado

bate, una sobredosis de alcohol o de droga

ves episodios de automatismo (giros de la

de vigilia y tras el impulso EMT, el elec-

o una anoxia prolongada puede desembo-

cabeza, movimientos de los ojos y signos

troencefalograma exhiba un crecimiento

car en la inconsciencia profunda. Gracias

similares), pero no mostraba una conducta

y una mengua de ondas cerebrales rpidas

a los servicios areos de rescate y a tcni-

intencionada, reproducible o consistente.

y recurrentes, efecto que duraba un tercio

cos en urgencias mdicas, capaces de po-

Por otra parte, presentaba un EEG plano,

de segundo. Un anlisis matemtico de

ner rpidamente a la vctima al cuidado de

indicacin de que su corteza cerebral haba

las seales del EEG revel que un punto

equipos de mdicos y enfermeras especia-

dejado de funcionar. El estado de la pacien-

caliente de potencial de gran amplitud

lizadas, se ha podido salvar a muchas per-

te no mejor con los aos. Finalmente, tras

viajaba desde la corteza premotora, sobre

sonas en el umbral de la muerte. Aunque

su muerte, se comprob en la autopsia

la que se haba colocado la bobina de EMT,

otros permanecen con vida durante aos

que su corteza se haba contrado a la mi-

hasta la corteza premotora homloga del

sin recobrar nunca la consciencia, muer-

tad y que los centros visuales de su cerebro

otro hemisferio. Desde all se desplazaba a

tos sin morir [vase Una nueva era en el

se hallaban atrofiados. Era, pues, imposible

la corteza motora y a las cortezas parietales

diagnstico del estado vegetativo, por Da-

que viera cosa alguna, contradiciendo los

posteriores (regin occipital).

vinia Fernndez Espejo; Mente y cerebro

informes publicados a la sazn.

Imaginemos el cerebro como una gran

n.o 58, 2013].

la cadena judicial; incluso implic al enton-

A diferencia de Schiavo, los pacientes

campana de iglesia. El badajo sera el dispo-

Solo en EE.UU. al menos 25.000 perso-

con un mnimo de consciencia presentan

sitivo EMT. Una vez taida, una campana

nas se encuentran durante aos en estado

signos fluctuantes de reacciones no re-

bien moldeada sigue vibrando con su tono

vegetativo permanente. Muchos de ellos

flejas, como el seguimiento de un objeto

caracterstico durante un tiempo conside-

parecen y actan como si estuvieran entre

con la mirada o respondiendo con la voz o

rable. Otro tanto ejecuta la corteza cerebral

nosotros, lo que convierte la situacin en

mediante gestos a rdenes sencillas. Mien-

despierta, que zumba entre 10 y 40 veces

casi insoportable para sus prximos. Estos

tras que la consciencia ha desaparecido por

por segundo.

pacientes presentan a diario ciclos de sue-

completo en sujetos en estado vegetativo,

En contraste, el cerebro de quien se ha-

o y vigilia: cuando se hallan despiertos

se conserva parcialmente en el estado de

lla en un sueo profundo se podra com-

abren los ojos y pueden manifestar movi-

mnima consciencia. Est claro que es ab-

parar con una campana rajada o mal afi-

mientos reflejos (hacen muecas, vuelven

solutamente necesario poder discernir en-

nada. La amplitud inicial del EEG aparece

la cabeza o emiten algn sonido inarticu-

tre uno y otro. Sin embargo, con frecuencia

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

57

AVANCES

ello no resulta posible mediante la obser-

dispar las respuestas elctricas comple-

electrodos y un aparato de EEG y ensam-

vacin conductual.

jas que se esperan de pacientes sanos y

blarlos en un instrumento.

Steven Laureys, del Hospital Universita-

despiertos. Cinco individuos ms fueron

De esta forma, los conocimientos te-

rio de Lieja, Massimini, Tononi y otros co-

enrolados desde cuidados intensivos en

ricos sobre la consciencia van de la mano

legas midieron el intervalo de integracin

cuanto despertaron del coma. Tres de ellos

de una prctica clnica que beneficia a mu-

cerebral en este tipo de pacientes. Aplica-

llegaron a recobrar la consciencia, y otros

chas personas.

ron impulsos EMT a los lbulos frontales

dos, no.

y parietales de sujetos que tenan los ojos

En las personas que s recobraron la

abiertos. El resultado fue inequvoco. Los

consciencia, su registro de EEG mostr una

individuos en estado vegetativo exhiban

mayor duracin y complejidad en respues-

en el EEG una respuesta (de mostrar algu-

ta a los impulsos magnticos. La reaccin

Para saber ms

na) sencilla y localizada, por lo general; una

cerebral progres desde una onda simple

onda lenta, con un pico positivo y un seno

y localizada hasta una configuracin espa-

negativo, parecida a la que se observa en

cio-temporal ms rica. Dicho de otro modo,

Breakdown of cortical effective conectivity


during sleep. M. Massimini et al. en Science,
vol. 309. pgs. 2228-2232, septiembre de 2005.

el sueo profundo y en la anestesia. En los

el mtodo podra servir de burdo medidor

pacientes en estado de mnima conscien-

de consciencia. Sera fcil conjuntar una

cia, por el contrario, el impulso magntico

bobina EMT miniaturizada, un puado de

Christof Koch
Instituto de Tecnologa de California

Recovery of cortical effective connectivity and


recovery of consciousness in vegetative patients. M. Rosanova et al. en Brain, vol. 135,
n.o 4, pgs. 1308-1320, 2012.

P SIQUIATRA

Estimulacin cerebral profunda


para tratar la anorexia resistente
La aplicacin de corriente elctrica en el lbulo cingular subcalloso podra contribuir
al tratamiento de ciertos trastornos de la alimentacin
CRISTINA TORRES DA Z

a anorexia nerviosa afecta por lo ge-

adems de aspectos psicolgicos. Las pa-

El rea cerebral de las emociones

neral a adolescentes (en su mayora

cientes suelen presentar una personali-

Hoy por hoy, el tratamiento de la anorexia

mujeres) sin problemas aparentes:

dad obsesiva, un alto grado de perfeccio-

nerviosa se centra en una combinacin de

son buenas estudiantes, disciplinadas y

nismo y una baja autoestima. A ello se

psicoterapia y medicacin, ambas destina-

provienen de familias solventes. Quienes

suma la influencia del ambiente (la aso-

das a paliar los sntomas emocionales y de

la padecen comienzan a perder peso de

ciacin entre delgadez y belleza) y cier-

ansiedad, adems de ofrecer a la paciente

forma alarmante, manifiestan un miedo

tas alteraciones neuroendocrinas. Es el

un soporte nutricional con el fin de res-

irracional a engordar, perciben una ima-

caso de una disfuncin en el neurotrans-

taurar su peso a unos lmites saludables.

gen distorsionada de su propio cuerpo y

misor serotonina, aunque se desconoce

Aunque estas medidas suelen prosperar a

se sienten satisfechas cuando consiguen

si ello es consecuencia o causa de la en-

corto plazo, las recadas resultan frecuen-

controlar su apetito. Pero qu causa el

fermedad.

tes. Adems, el trastorno se cronifica en

Pese a que siguen sin conocerse las

un 30 por ciento de los casos, sin que se

Hasta ahora, la investigacin ha apor-

causas de este trastorno de la conducta

conozcan los factores que contribuyen a

tado diferentes hiptesis sobre el origen

alimentaria, ni el modo de prevenirlo,

esta falta de respuesta.

de la anorexia nerviosa. Entre ellas des-

recientes investigaciones apuntan hacia

En julio de 2013, Andrs Lozano, de la

tacan la existencia de un componente ge-

la posibilidad de emplear la estimula-

Universidad de Toronto, y sus colaboradores

ntico (se ha observado una mayor in-

cin cerebral profunda (ECP) para tratar

publicamos en la revista The Lancet la posi-

cidencia en ciertos grupos familiares),

la anorexia resistente.

bilidad de tratar a las personas con anorexia

trastorno?

58

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

DE LIPSMAN, ET AL. EN THE LANCET, VOL. 381, PGS. 1361-1370, 2013.

ELECTRODO EN EL CEREBRO
Para el ensayo se coloc un electrodo milimtrico ( flecha en a) en el rea cingulada subcallosa del cerebro de seis pacientes con anorexia
resistente. Tras seis meses de estimulacin craneal profunda (b) se observ una disminucin del metabolismo de glucosa en ciertas reas cerebrales (azul), entre ellas, el rea subcallosa del cingulado y la nsula (esta ltima relacionada con el miedo y ansiedad). En otras, en cambio,
haba aumentado (rojo), como en el caso del precneo, regin relacionada con la consciencia de uno mismo. Estas imgenes por tomografa
por emisin de positrones se basan en los resultados registrados en las seis participantes de la investigacin.

resistente mediante estimulacin cerebral

con anorexia, llevamos a cabo un estudio

depresin, efecto que podra preceder a

profunda. A grandes rasgos, dicha tcnica

piloto en el que participaron seis muje-

la normalizacin del peso. Por otra parte,

consiste en aplicar, a travs de un electrodo

res diagnosticadas con este trastorno. Las

estudios con neuroimagen confirmaron

milimtrico, dosis mnimas de electricidad

participantes sufran la enfermedad desde

una normalizacin del metabolismo en el

en reas concretas del cerebro.

haca unos 18 aos de media y haban pa-

rea Cg25 y en otras regiones de la corteza

Segn habamos comprobado hasta aho-

decido problemas de salud graves (altera-

cerebral implicadas en la percepcin de la

ra, la ECP resulta un tratamiento exitoso

ciones cardiacas, metablicas y endocrinas)

autoimagen corporal.

para la depresin refractaria si se aplica

como consecuencia de esta.

Pese a estos hallazgos, los resultados de-

en el rea subcallosa del cingulado (SCC),

Mediante intervencin quirrgica con

ben interpretarse con precaucin, ya que se

o tambin rea Cg25, una regin frontal del

trpanos craneales, se les implantaron dos

ha intervenido a un nmero pequeo de

cerebro que se ha demostrado fundamental

electrodos y una pequea batera subcu-

pacientes. No obstante, de confirmarse a

en la regulacin de los estados emociona-

tnea, lo que permita la aplicacin de un

mayor escala, estos estudios podran supo-

les. Quisimos averiguar si la estimulacin

sistema de corriente elctrica. Durante la

ner un hito importante en el conocimiento

cerebral profunda en la misma rea cere-

ciruga y en el perodo posterior, algunas

de los mecanismos cerebrales responsa-

bral podra ser eficaz en las pacientes con

pacientes experimentaron leves complica-

bles de las enfermedades psiquitricas,

anorexia nerviosa.

ciones (dolor en el rea intervenida). Una

ms en concreto, de la anorexia nerviosa,

present una crisis epilptica, sin repercu-

adems del desarrollo de tratamientos efi-

siones permanentes.

caces para combatirlas.

Al igual que las personas con depresin,


los sujetos anorxicos presentan un incremento en el metabolismo del SCC. Por otra

Segn constatamos despus de nueve

parte, se ha constatado que la disfuncin

meses de seguimiento, tres de las seis pa-

cerebral que produce la anorexia podra

cientes intervenidas experimentaron una

asemejarse en numerosos aspectos a la de

mejora progresiva y sostenida de su peso

la depresin. Asimismo, la mejora del esta-

corporal. Este se acompa de una mejora

do de nimo de las personas con anorexia

progresiva de su calidad de vida y estado

permite unas tasas de curacin ms eleva-

anmico. Hasta ese momento, ninguna de

das que el tratamiento centrado exclusiva-

ellas haba mostrado una recuperacin

mente en el incremento del peso.

semejante.

Mejora en el estado de nimo

rimentaron un aumento sustancial en el

Con el fin de evaluar la seguridad y efica-

peso durante el perodo estudiado, dos

cia de la ECP en el rea Cg25 de pacientes

de ellas mostraron una remisin de la

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

De las tres participantes que no expe-

Cristina Torres Daz


Departamento de neurociruga
Hospital Universitario de La Princesa
Universidad Autnoma de Madrid

Para saber ms
Subcallosal cingulate deep brain stimulation
for treatment-refractory anorexia nervosa:
A phase 1 pilot trial. N. Lipsman, D. B. Woodside, P. Giacobbe et al. en The Lancet, vol. 381,
pgs. 1361-1370, 2013.
Deep brain stimulation for anorexia nervosa:
Authors reply. N. Lipsman, D. B. Woodside,
P. Giacobbe y A. M. Lozano en The Lancet,
vol. 382, n.o 9889, pg. 306, 2013.

59

AVANCES
NEUROLO GA

Tabaco y demencia
Fumar incrementa, en ratones transgnicos, el riesgo de padecer la enfermedad de Alzheimer
INS MORENO GONZ LEZ

a enfermedad de Alzheimer es la

el sexo (mayor incidencia en las mujeres),

cigarrillo y la probabilidad de desarrollar

forma ms comn de demencia en-

la coexistencia de otras patologas (como la

demencia. Es probable que ello se debie-

tre las personas de edad avanzada.

diabetes o enfermedades cardiovasculares)

ra, en parte, a que numerosos fumadores

Aunque afecta a millones de individuos

y el estilo de vida. Se sabe que la prctica

moran de otras enfermedades asociadas

en todo el mundo, todava se desconoce el

habitual de actividad fsica y mental, as

al consumo de tabaco antes de desarrollar

motivo de su aparicin y desarrollo. Un pe-

como una dieta equilibrada reducen las

alzhimer.

queo porcentaje de los casos son heredi-

probabilidades de sufrir alzhimer. Pero

Por otro lado, los ensayos con ratones

tarios (en estos se conocen las mutaciones

tambin otros hbitos menos saludables,

transgnicos tratados con nicotina pare-

de los genes implicados en la enfermedad),

como fumar, se han considerado ventajo-

can indicar una mejora en el curso de la

pero la gran mayora son espordicos, lo

sos. Hasta ahora.

enfermedad.

que significa que se desconoce la etiologa

Como sucede en nuestro cerebro, en el

De protector a ejecutor

de los roedores existe un grupo de neu-

Existen varios factores que podran ex-

Durante muchos aos se pens que fu-

ronas con receptores nicotnicos (se acti-

plicar la propensin de algunas personas a

mar ejerca un efecto protector en el de-

van en presencia de nicotina, entre otras

desarrollar demencia de tipo alzhimer. El

sarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

molculas). Estas clulas nerviosas se en-

principal de todos ellos es la edad. A par-

Los estudios epidemiolgicos y con ani-

cuentran implicadas en procesos como

tir de los 65 aos, el riesgo se duplica cada

males de laboratorio no advertan de la

la memoria y la atencin. Tras adminis-

cinco aos. Otros factores implicados son

relacin entre la inhalacin del humo de

trar nicotina a los animales modificados

FUENTE: MORENO GONZLEZ ET AL. EN NATURE COMMUNICATIONS, VOL. 4, PG. 1495, DOI:10.1038/NCOMMS2494.

de esta patologa.

MS PROTENAS TXICAS
Los ratones expuestos al
humo del tabaco mostraron
una mayor acumulacin de
protenas txicas en las reas
del cerebro relacionadas con
la memoria y el aprendizaje en comparacin con los
ejemplares que estuvieron
expuestos en un habitculo
libre de humos. Estas protenas forman placas amiloides
(verde) y ovillos neurofibrilares
formados por la protena tau
hiperfosforilada (rojo).

60

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

MENTE Y CEREBRO, FUENTE: MORENO GONZLEZ ET AL. EN NATURE COMMUNICATIONS,


VOL. 4, PG. 1495 DOI:10.1038/NCOMMS2494.

Flujo de aire

Cmara

Cigarro
Bomba

ROEDORES FUMADORES
A lo largo de varios meses, ratones modificados genticamente para desarrollar alzhimer inhalaron a diario el humo de un cigarrillo dentro
de una cmara de exposicin. El recinto reproduca los efectos que el hbito de fumar tres a cuatro cigarrillos al da produce en una persona.
Ello permiti analizar qu ocurre en el cerebro de los ratones en condiciones similares a las de un fumador activo.

genticamente para que desarrollaron

macin cerebral, entre otros sntomas). A lo

de padecer alzhimer, adems de adelan-

alzhimer, estos presentaban una mejora

largo de cuatro meses se les expuso a diario

tar su aparicin, e incluso empeorar los

en su capacidad cognitiva; incluso mani-

al humo del tabaco que inhalaban en una

sntomas.

festaban un aumento de la supervivencia

cmara construida para ese fin. En ella, un

Si extrapolamos estos resultados a los

neuronal.

cigarrillo permaneca encendido durante

humanos, un fumador activo tendra el

A pesar de estos hallazgos, debe tenerse

una hora mientras una bomba succionaba

doble de probabilidades de padecer la pa-

en cuenta que el humo de los cigarrillos

el humo del cigarro y lo volva a introducir

tologa: podra desarrollar alzhimer hasta

no contiene solo nicotina. A ella se suman

en la cmara. De esta manera reproduca lo

diez aos antes de lo previsto y de manera

cientos de componentes: monxido de car-

que ocurre cuando una persona fuma unos

ms grave.

bono, alquitrn, cido cianhdrico y amo-

tres o cuatro cigarrillos al da.

naco, entre otros muchos.

Sin embargo, queda por identificar qu

Tambin mantuvimos a otros mridos

componente o combinacin de ellos son

Para comprobar si existe una relacin en-

transgnicos (grupo de control) a salvo del

los responsables de este agravamiento y

tre el hbito de fumar con la aparicin de

humo de tabaco. Pasados los cuatro meses,

conocer los mecanismos moleculares por

la demencia decidimos crear un modelo

analizamos las alteraciones neuropatolgi-

los que fumar incrementa de manera acu-

de investigacin animal ms acorde con

cas en el cerebro de los ratones.

sada el riesgo de padecer la enfermedad

la realidad humana. Bajo la direccin de


Claudio Soto, director del Centro Mitchell

Peor y antes de tiempo

para la Enfermedad de Alzheimer y Tras-

Segn observamos, los ratones que in-

tornos Cerebrales Asociados de la Univer-

halaron el humo del tabaco presentaban,

sidad de Texas en Houston, analizamos el

en comparacin con los de control, una

efecto del tabaco en ratones predispuestos

mayor acumulacin de protenas txicas

genticamente para el alzhimer (con la

en el cerebro, adems de una mayor in-

edad desarrollan problemas de memoria,

flamacin en las reas relacionadas con

acumulacin de protenas txicas en el ce-

la memoria y el aprendizaje. Nuestros

rebro, es decir, placas amiloides y ovillos

resultados confirmaban que el hbito de

neurofibrilares, prdida neuronal e infla-

fumar puede incrementar la probabilidad

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

de Alzheimer.
Ins Moreno Gonzlez
Centro Mitchell para la Enfermedad de Alzheimer
y Trastornos Cerebrales Asociados
Universidad de Texas en Houston

Para saber ms
Smoking exacerbates amyloid pathology in a
mouse model of Alzheimers disease. I. Moreno
Gonzlez en Nature Communications, vol. 4,
art. 1495, 2013.

61

MEDICINA

Claves moleculares
de la anestesia general
Los mdicos conocen numerosas sustancias que permiten la desconexin
rpida y segura de la consciencia del paciente antes de una intervencin
quirrgica. Sin embargo, los procesos cerebrales que acontecen durante la
anestesia total constituyen todava un enigma
CHRISTIAN P. MLLER

RPIDO Y SIN DOLOR


ISTOCKPHOTO / SISTER SARAH

La administracin de una
anestesia general a los
pacientes forma parte de
la rutina en la actividad
quirrgica de un hospital.

62

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

iez, nueve, ocho, siete... Los la-

manos. El conocimiento exacto del modo en que

bios del paciente acostado en la

acta una sustancia a nivel celular para conseguir

camilla del quirfano no logran

el efecto deseado posee un doble inters: por un

pronunciar el nmero seis. El nar-

lado, puede ayudar al desarrollo de frmacos ms

ctico ha empezado a actuar. En el

eficaces y de mejor tolerancia; por otro, permite

transcurso de pocos segundos, el propofol, uno de

un entendimiento ms detallado de los mecanis-

los anestsicos que ms se usan en la actualidad,

mos que contribuyen al estado de consciencia.

ha sumido al sujeto en un estado de profunda

Sin embargo, ms de un siglo de experimenta-

inconsciencia. Durante el tiempo requerido para

cin con los anestsicos no ha permitido vislum-

la intervencin quirrgica permanecer incapaz

brar los procesos de accin de estas sustancias.

de moverse e insensible al dolor.

Hasta hace relativamente poco. En un trabajo

Pese a que, en general, apreciamos nuestra

pionero de 1976, Keith Miller y Kam-Yee Pang, de

consciencia, en ciertos momentos preferimos

la Escuela de Medicina de Harvard, demostraron

carecer de ella, ahora bien, siempre bajo la condi-

que el efecto narcotizante de la mayora de estos

cin de recuperarla ms tarde sin inconvenientes

productos depende de su capacidad de unirse a

y en toda su plenitud. Esto mismo sucede cuando

los lpidos de la membrana de las neuronas. Desde

nos operan: no deseamos quedarnos conscientes

antiguo se sabe que las membranas de las neu-

durante la intervencin quirrgica, pues normal-

ronas las forman fundamentalmente los lpidos,

mente produce dolor y desencadena movimientos

pero sigue siendo un misterio el modo en que los

reflejos de defensa. En una interrupcin artificial

intercambios bioqumicos alteran la funcin de

de la consciencia se produce tambin un parn-

las clulas nerviosas y cmo paralizan toda una

tesis en la memoria y la prdida de todo tipo de

poblacin neuronal. Es posible que la unin de

control sobre el cuerpo.

los anestsicos a los lpidos constituya un fen-

Qu ocurre en el cerebro durante ese tiempo?

meno secundario, mientras que los mecanismos

A lo largo de dcadas, anestesistas y neurlogos se

decisivos ocurren en otro lugar? Tal sospecha diri-

han esmerado en contestar a la pregunta. Parece

ge el inters hacia otro tipo de molculas, a saber,

que hoy la respuesta se encuentra ms al abasto,

las protenas de los canales inicos.

puesto que planteamientos metodolgicos dispares han permitido conocer con mayor detalle

Diana novedosa

el modo en que los diversos componentes de la

La nueva hiptesis ha desplazado a la anterior,

anestesia general actan sobre las neuronas a par-

basada en los lpidos. Los anestsicos producen

tir de diferentes mecanismos bioqumicos.

sus mltiples efectos al interaccionar con pro-

La historia de la medicina abunda en intentos

tenas situadas en los orificios que presentan las

de interrumpir la sensacin dolorosa y la cons-

membranas de las neuronas. Los neurofarmac-

ciencia de las personas. Numerosas plantas contie-

logos han identificado a este respecto una serie

nen sustancias que pueden provocar un estado si-

de mecanismos. De estos, los principales afectan

milar al sueo, con insensibilidad a los estmulos

a los canales inicos que dependen de ligandos

externos. Entre ellas destaca la amapola adormi-

responsables de que las neuronas puedan trans-

dera, de la que se obtiene la morfina. Tambin el

mitir seales a travs de sus prolongaciones, en

alcohol que procede de la fermentacin de frutas

ocasiones de gran longitud.

y cereales origina una prdida de consciencia si


se administra en dosis elevadas.

Cuando las luces


se apagan

La anestesia general
puede definirse como
un estado de prdida de
consciencia pasajero provocado mediante frmacos.
La memoria y el dolor tambin desaparecen.

Los frmacos para


la anestesia general
actan sobre protenas de
los canales inicos de las
membranas de las neuronas;
alteran la actividad de numerosos sistemas de neurotransmisores.

De esta forma, inhiben


reas cerebrales y el flujo de seales entre el tlamo
y la corteza cerebral.

Molculas mensajeras especiales se unen a los


canales ionicos, con lo que alteran su permeabi-

Sin embargo, los narcticos naturales conllevan

lidad para diversas partculas con carga elctrica.

un problema: la cantidad de sustancia orgnica

Ello, a su vez, produce una mayor excitabilidad o

necesaria para producir un apagn cerebral

inhibicin de la clula en cuestin.

se encuentra peligrosamente prxima a la dosis

Las protenas de los canales inicos repre-

mortal. Para solventar este riesgo, la medicina

sentan el punto de actuacin ms importante

moderna opta por el uso de sustancias sintticas.

de los anestsicos. Nuestro cerebro dispone de

Con los aos, se ha conseguido un abundante

un gran nmero de neurotransmisores. Grosso

arsenal de agentes que producen de forma rpida

modo puede distinguirse entre mensajeros r-

y segura un estado de inconsciencia en los hu-

pidos y especficos de otros lentos y genricos.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

EN SNTESIS

63

MEDICINA

Cuatro efectos
bsicos de la
anestesia

Al primer grupo corresponde el sistema gluta-

lar del receptor en los mismos lugares. Mientras

matrgico, con el neurotransmisor excitante

que las subunidades a y b cumplan una funcin

glutamato, as como el sistema GABArgico, en

esencial en la produccin del efecto sedante de

Amnesia. Los acontecimientos


que tienen lugar durante la
anestesia no dejan ninguna
huella de memoria en el
cerebro.

el que acta el neurotransmisor inhibidor cido

la benzodiazepina o del enflurano, el etomidato

gamma-amino-butrico (GABA). Numerosos mo-

y el propofol actuaban de forma exclusiva en las

duladores inespecficos influyen en su accin,

subunidades b.

entre ellos, sistemas de proyeccin ampliamente

Ambas influyen, en especial, en las redes neuro

Sedacin. La reaccin a los


estmulos sensoriales se halla
fuertemente disminuida; la
consciencia, muy apagada o
anulada por completo.

distribuidos por el cerebro que utilizan como

nales del cerebro que nos provocan el sueo. En

transmisores acetilcolina, dopamina, serotonina

2002, un grupo dirigido por Nicholas Franks, del

o noradrenalina.

Colegio Imperial de Londres, demostr que los

Segn el lugar de las protenas receptoras neu-

anestsicos se unen a los receptores GABA A en el

Inmovilidad. Existe una prdida de reflejos motores reactivos a estmulos sensoriales, en


especial, los dolorosos.

ronales donde acte el anestsico, se alterar el

ncleo tuberomamilar y en el rea preptica del

nivel de estmulo de los sistemas glutamatrgico

hipotlamo. Dichas regiones regulan el sueo y

y GABArgico. Aun as, resulta curioso que aunque

la vigilia.

Analgesia. Durante la narcosis, la sensacin subjetiva


de dolor se halla reducida o
bloqueada.

casi todos los anestsicos conocidos se unen a los

Sin embargo, no todas las sustancias narcti-

receptores apenas alteran la liberacin de gluta-

cas guardan una relacin con el receptor GABA A.

mato y de GABA por s mismos. Es probable que

Anestsicos muy potentes, como la ketamina y

muchos de los efectos de una anestesia general

el gas hilarante (monxido dintrico), se unen a

acontezcan en el terreno de los neurotransmisores

otra protena de los canales inicos: el receptor

moduladores.

NMDA, con lo que el transmisor glutamato ya no

Activacin de los inhibidores

El glutamato es el neurotransmisor estimulan-

El receptor GABA A resulta de suma importancia.

te cerebral por excelencia. Sin l, prcticamen-

Como su nombre indica, se activa mediante el

te seramos incapaces de percibir estmulos del

neurotransmisor GABA, el inhibidor ms desta-

ambiente que nos rodea ni de retener nuevos

cado del cerebro humano. Se encuentra en todas

contenidos en la memoria. Ello concuerda con

las reas cerebrales, incluida la mdula espinal.

el hecho de que los receptores NMDA, que blo-

Una activacin del receptor GABA A, situado en la

quean la ketamina y el gas hilarante, abundan en

membrana de las neuronas, dificulta la transmi-

especial en el tlamo y en las reas de la corteza

sin de estmulos neuronales. El alcohol y otras

cerebral que reciben seales de los rganos de los

drogas se unen tambin al receptor GABA A . Ya

sentidos. El hipocampo (central de la memoria)

que se halla distribuido por mltiples regiones

dispone tambin de un gran nmero de estos ca-

del cerebro, origina una disminucin general de

nales inicos especficos. Los anestsicos se unen

la actividad neuronal.

de forma ms o menos fija a estos receptores, por

Segn se ha descubierto, existen diversos subtipos de receptores GABAA, los cuales se diferencian

64

consigue activarlo.

lo que atenan, unas veces ms y otras menos, la


percepcin sensorial y la memoria.

entre s en su estructura proteica, por lo que su

Otro tercer tipo de protena de membrana so-

sensibilidad para unirse a los neurotransmisores

bre el que actan los anestsicos es el receptor

tambin difiere. Una serie de componentes pro-

de acetilcolina. El neurotransmisor acetilcolina

teicos (las unidades a, b, g, d, e y p) conforman el

(ACh) desempea una funcin decisiva en la

arsenal de tipos de receptores GABAA. De cada uno

actividad rtmica cerebral. Este mensajero posi-

de estos componentes existen, a su vez, diversas

bilita que el cmulo de estmulos individuales

variantes (por ejemplo, de a1 a a6).

que nos llegan de manera continua se asocien

En los aos noventa del pasado siglo, Uwe Ru-

para formar una imagen conjunta. En otras pa-

dolph, de la Escuela de Medicina de Harvard en

labras, se trata de una sustancia imprescindible

Belmont, y Bernd Antkowiak, de la Universidad de

para los procesos de fijacin de la atencin y el

Tubinga, investigaron el modo en el que actan

aprendizaje.

diversos anestsicos sobre el receptor GABAA. Para

Desde el punto de vista neuronal, la acetilco-

ello se sirvieron de animales transgnicos. Descu-

lina regula la actividad de las redes neuronales

brieron que incluso sustancias de distinta compo-

tlamo-corticales y del hipocampo, como se

sicin qumica modulaban el complejo molecu-

aprecia en el electroencefalograma. Los mdicos


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

utilizan este registro para saber el grado de cons-

ocurren durante una anestesia general. Nume-

ciencia del paciente durante una intervencin

rosos neurot ransmisores pueden encontrarse

quirrgica.

implicados, los cuales, a su vez, pueden influen-

Cuando la transmisin colinrgica de la seal se


bloquea a partir de un proceso qumico, la prime-

ciarse mutuamente.

ra consecuencia es una prdida de concentracin

Del modelo ascendente al descendente

y capacidad de percepcin; tambin pueden apa-

Con todo, en la actualidad resulta posible valorar

recer alucinaciones. En la mayora de las ocasio-

de manera precisa las repercusiones funcionales

nes, un bloqueo total conduce a una prdida de

de algunos de estos procesos bioqumicos. Una

consciencia. Un grupo dirigido por Michael Alkire,

inhibicin de la acetilcolina y de la noradrenali-

de la Universidad de California en Irvine, hall

na provoca un estado de hipnosis y de prdida de

que los principales responsables de este efecto

la memoria; una debilitacin de la actividad de la

son los receptores nicotnicos de la acetilcolina

dopamina y de la serotonina frena la motilidad,

en el tlamo (central para el procesamiento de

y el opiceo endgeno b-endorfina acta como

las informaciones sensoriales).

analgsico.

Todo ello no es suficiente. Los anestsicos

Hasta ahora solo disponemos de trabajos que

actan asimismo sobre otras protenas de los

intentan explicar la anestesia general como re-

canales inicos: los receptores 3 de glicina y

sultado de interacciones bioqumicas en las neu-

serotonina, los receptores AMPA activados por

ronas. Sin embargo, existe una alternativa a este

glutamato y los receptores de cainato. Por otra

planteamiento ascendente (bottom-up): una estra-

parte, determinadas protenas de la membrana

tegia descendente (top-down). Desde este punto de

neuronal alteran las vas qumicas de sealiza-

vista, se indagan, en primer lugar, los efectos que

cin en el interior de la clula, lo que tambin

produce la anestesia sobre funciones cerebrales

produce efectos sobre la funcin de la red neu-

complejas. Para ello se emplea el electroencefa-

ronal afectada. Ello explica la dificultad por de-

lograma (EEG) u otros mtodos de neuroimagen

sentraar al detalle los procesos bioqumicos que

modernos.

LOS INICIOS

SOUTHWORTH & HAWES / DOMINIO PBLICO

El daguerrotipo, de 1850, exhibe una representacin escnica de la supuesta primera


intervencin quirrgica bajo
anestesia general con ter. La
operacin se llev a cabo en
1846 en Boston.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

65

MEDICINA

Aturdido pero
despierto?
El efecto de la anestesia
abarca diversos niveles cerebrales en los que intervienen
distintos procesos neuronales.
Las capacidades de percibir estmulos ambientales, moverse
o sentir dolor desaparecen por
separado. Entre una y dos de
cada 1000 intervenciones quirrgicas acontece una vigilia
intraoperatoria: el paciente se
despierta en el nterin, aunque
es incapaz de moverse. Este
fenmeno un tanto extraordinario puede apreciarse a
travs del electroencefalograma que se efecta de forma
simultnea al paciente.

Tres grupos de anestsicos


Kevin Solt y Stuart Forman, de la Escuela de Medicina de Harvard, han clasificado los anestsicos de
uso habitual segn la actuacin de sus molculas. Dentro de cada grupo, las sustancias intervienen de
forma similar en la transmisin de seales en el cerebro. En el plano funcional, pueden diferenciarse,
en cada caso, los componentes de sedacin, inmovilidad, analgesia y amnesia.
Grupo I: Comprende los anestsicos etomidato, propofol y pentobarbital. Estos presentan un potente
efecto anulador de la consciencia y amnsico. Sin embargo, sus propiedades inmovilizadoras son ms
bien dbiles. Estimulan en especial el receptor GABA A y reducen la actividad de la acetilcolina en el
cerebro. Apenas presentan actividad sobre los neurotransmisores moduladores dopamina, serotonina
y noradrenalina.
Grupo II: Incluye el gas hilarante, el gas noble xenn, as como el ciclopropano y la ketamina. Estos
anestsicos ejercen poco efecto sobre la consciencia y la movilidad, pero poseen un potente efecto
analgsico. Apenas interactan con los receptores GABA A aunque inhiben el receptor NMDA y el
receptor nicotnico de la acetilcolina.
Asimismo, aumentan la actividad extracelular de la acetilcolina, efecto que explica su poco efecto
perturbador de la percepcin y de la vigilia. La disminucin de la actividad del glutamato despus
de la administracin de ketamina parece ser un mecanismo esencial para los efectos hipnticos de
estos anestsicos. El gas hilarante, por el contrario, eleva la actividad de la endorfina , fenmeno
que explica un efecto ligeramente euforizante y analgsico.
Grupo III: Abarca los anestsicos gaseosos isoflurano, sevoflurano, enflurano, desflurano, halotane
y cloroformo. Estos poseen un efecto fuertemente hipntico, amnsico e inmovilizante. Tambin enlentecen las corrientes cerebrales, modulan los receptores GABA A y otras vas transmisoras de seales
en las neuronas. Adems, reducen la actividad acetilcolnica en el cerebro, fenmeno que origina una
prdida de memoria. La disminucin de la actividad serotonnica puede poner fuera de combate a la
musculatura corporal. Debido a su amplio perfil de reacciones, los narcticos del grupo III se cuentan
entre los ms utilizados en anestesia.
(Correlating the clinical actions and molecular of general anaesthetics.
K. Solt, S. Forman en Current Opinion in Anaesthesiology, vol. 20, pgs. 300-306, 2007)

Las diversas tcnicas revelan que la anestesia general no solo disminuye la actividad en la

Consciousness and anesthesia. M. T. Alkire et al. en Science, vol. 322, pgs. 876-880,
2008.
The in vivo neurochemistry
of the brain during general
anesthesia. C. P. Mller et al.
en Journal of Neurochemistry,
vol. 119, pgs. 419-446, 2011.

66

parece fuera de lugar.

corteza cerebral, tambin inhibe reas situadas

En definitiva, los anestsicos pueden actuar so-

en profundidades subcorticales (el tlamo, entre

bre una serie de tuercas neuronales para parali-

otras). Por otra parte, una interrupcin del flujo

zar la consciencia. El delicado equilibrio funcional

de informacin entre la amgdala y el hipocampo

entre cada una de las reas cerebrales se colapsa

contribuye a la prdida de memoria que aparece

temporalmente y el motor se detiene, hasta que

con frecuencia.

se aprietan de nuevo todos los tornillos y el viaje

En fecha reciente, los investigadores intentan

Para saber ms

la bsqueda de un nico principio de la narcosis

continua.

entrelazar los planteamientos descendente y


ascendente. En este sentido, han llegado a una
nueva sistemtica de los anestsicos. Ya que las
sustancias desarrolladas hasta ahora son a nivel
qumico y farmacolgico muy distintas, algunos
investigadores, entre ellos Alkire, dudan de que
exista un denominador comn en todas ellas. En
su opinin, resulta ms probable que desconecten
la consciencia por vas dispares. De esta manera,

Christian P. Mller es psiclogo y profesor de medicina de la adiccin en la


Clnica Psiquitrica y Psicoteraputica
del Complejo Clnico de la Universidad
de Erlangen.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

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NEURO CIENCIA

Neurosida: alarma vrica


en el cerebro
Millones de personas han muerto vctimas del sida. Su agente causal,
el virus de la inmunodeficiencia humana, destruye ciertas neuronas
del sistema nervioso, lo que provoca una demencia
GABRIELE ARENDT

EN SNTESIS

Demencia por VIH

El agente del sida ataca


las clulas inmunitarias,
de manera que destruye el
escudo protector del organismo humano.

El VIH llega tambin al


cerebro y lesiona tanto
directa como indirectamente las neuronas, lo que da
lugar a una demencia.

Existen medicamentos
capaces de enlentecer
la replicacin del virus, pero
no de frenarlo por completo.
Las citocinas desempean
una funcin importante en
los ataques del VIH en el
cerebro de los pacientes, por
lo que las nuevas estrategias teraputicas se centran
en ellas.

68

n 1980, un auxiliar de vuelo canadien-

No fue hasta 2008 cuando el Comit de Premios

se advirti una mancha oscura en la

Nobel puso fin a la pugna por el honor de ser el

piel. Al principio no le dio excesiva

primer descubridor del agente infeccioso. El jurado

importancia, hasta que su mdico

concedi a Barr-Sinoussi y a Montagnier el pre-

le diagnostic una forma especial de

mio Nobel de medicina, por lo que Gallo quedaba

cncer que, por lo comn, aparece cuando exis-

apartado del terreno. Fuera de esta polmica, en

te una debilitacin del sistema inmunitario. En

1985, un grupo internacional dedicado a la taxono-

1984, el auxiliar de vuelo falleci, y entr a formar

ma vrica acord un trmino para el causante del

parte de la historia de una epidemia mortal con

sida: virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

el sobrenombre de paciente 0.

Casi treinta millones de personas han muer-

Ms o menos por esa poca aumentaron en Es-

to por la inslita infeccin al cabo de ms de un

tados Unidos y en Europa los casos de personas

cuarto de siglo. Aunque un tratamiento medica-

con una enfermedad que, en principio, pareca

mentoso consigue controlar en cierta medida el

que solo afectaba a hombres homosexuales como

desarrollo de la enfermedad, todava no existe

el paciente 0. Las defensas inmunitarias de los

una curacin definitiva para el sida.

afectados se encontraban destruidas por completo, con las dramticas consecuencias que ello

Batalla desde mltiples frentes

comportaba; entre estas, infecciones incurables.

En la actualidad se conoce el ciclo infeccioso del

Al inicio, la causa result enigmtica. No obstante,

VIH. Este virus penetra tambin en el cerebro,

al enfermar personas que haban recibido transfu-

donde ejerce sus efectos destructores. El neurosi-

siones de sangre, se extendi la hiptesis de que

da, como se designa esta forma de la enfermedad,

el origen del dficit inmunitario podra residir en

supone un problema ante el cual los mdicos se

un virus. En 1982, la novedosa enfermedad reci-

encuentran desarmados. Sin embargo, la investi-

bi el nombre de sndrome de inmunodeficiencia

gacin mdica de los ltimos aos deja entrever

adquirida, abreviado, sida.

el modo de ayudar a los pacientes en el futuro.

Un ao despus, un grupo dirigido por Franois

Ya en 1983, antes de la identificacin del VIH, el

Barr-Sinoussi y Luc Montagnier, del Instituto Pas-

grupo de trabajo dirigido por Jerome Posner, de

teur de Pars, present imgenes obtenidas me-

la Universidad Cornell de Nueva York, describi

diante microscopa electrnica de un virus que se

afectaciones neurolgicas en 50 pacientes con

haba detectado en clulas de ganglios linfticos de

sida. Hoy sabemos que el VIH ataca al cerebro de

un paciente con sida. En 1984, los investigadores

distintos modos: invade y destruye directamente

franceses demostraron que se trataba del agente

las neuronas, pero tambin acta sobre procesos

buscado. Por esas mismas fechas, el virlogo Ro-

inmunitarios que, a su vez, inciden sobre el tejido

bert Gallo, del Instituto Nacional de la Salud en

nervioso [vase As destruye el sida las defensas

Bethesda, anunciaba que haba hallado el virus.

inmunitarias, por Martn A, Nowak y Andrew


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

69

AG. FOCUS / SCIENCE PHOTO LIIBRARY / RUSSELL KEIGHTLEY

MENSAJERO MALIGNO
El VIH, agente causal del
sida, vagabundea por la
sangre humana en forma de
icosaedro. Ataca las clulas
inmunitarias.

NEURO CIENCIA

1. Adhesin del virus y fusin de la


cubierta vrica y la membrana celular

Receptor CD4

2. Traduccin del ARN vrico de una


cadena al ADN de doble cadena

3. Inclusin del ADN vrico

4. Traduccin del gen vrico


al ARN mensajero

en el genoma de la clula

ARN vrico

Correceptor

Protenas
de la cubierta
gp120
gp41

Integrasa

Transcriptasa
inversa

ARN vrico
(de una cadena)

ADN vrico
(de doble cadena)

ADN vrico
integrado

EL VIH manipula la maquinaria cerebral en beneficio propio


Como todos los virus, el de la inmunodeficiencia humana (VIH) ne-

En primer lugar, mediante la protena superficial gp120, que forma

cesita una clula hospedadora donde replicarse. Por desgracia, este

parte de la envoltura del VIH, se adhiere a los receptores CD4 de

virus se ha especializado en clulas del sistema inmunitario, como

la membrana de la clula husped (1). A continuacin se funden la

las clulas T auxiliares. De este modo, ms pronto o ms tarde, se

cubierta vrica y la membrana celular, de manera que el contenido

destruyen las defensas del organismo humano.

del virus penetra en el interior de la clula. El genoma del VIH est

J. NcMichael; Investigacin y Ciencia, octubre

tar diagnosticados de VIH positivos, no muestran

de 1995].

ningn tipo de anomalas. Esta situacin suele

Una vez en el cerebro, el virus afecta en primer

permanecer invariable durante aos e incluso d-

lugar la microgla, un conjunto de clulas cerebrales

cadas, hasta que, de manera progresiva, las facul-

responsables de la inmunidad, la cual va a ser de

tades motoras, cognitivas y emocionales acaban

sactivada. Aqu, el VIH encuentra una base segura

afectndose.

desde la que puede expandirse [vase Microgla:

El deterioro destaca en especial en el rendimien

clulas con licencia para matar, por Uwe-Karsten

to de las funciones motoras que dependen de la

Hanisch y Helmut Kettenmann; Mente y cerebro

velocidad de movimientos: los afectados pulsan

49, 2011]. Luego afecta los astrocitos, clulas

con mayor lentitud el teclado, tocan con dificultad

auxiliares del sistema nervioso en forma de estrella

el piano y la coordinacin simultnea de determi-

que colaboran con las neuronas en su intercambio

nadas actividades les resulta cada vez ms difcil.

de seales. El VIH interfiere esta comunicacin, lo

Con frecuencia, ello deriva en una incapacidad que

que provoca que las clulas nerviosas mueran.

afecta a la vida personal y laboral. Al final, el sujeto

n.o

En un principio, la prdida de neuronas pue-

no puede desempear las tareas cotidianas por s

de compensarse. No obstante, tarde o temprano,

solo, de manera que requiere asistencia. Se calcula

aparecen graves consecuencias. Las primeras ma-

que un tercio de los pacientes con sida padecen

nifestaciones son ligeros sntomas neurolgicos.

una demencia ms o menos grave asociada al VIH.

Los pacientes tienen dificultad en concentrarse, se

70

enlentece su habla, padecen lagunas en la memo-

Tras el taln de Aquiles del virus

ria y sufren un estado de nimo depresivo. Todo

Las modernas combinaciones teraputicas contra

ello los lleva a un progresivo retraimiento social.

las infecciones por el VIH ejercen aqu poco efecto.

En esta fase, la mayora de los pacientes todava

Pueden retrasar el avance de la patologa, pero no

no se sienten enfermos. Excepto el hecho de es-

detenerlo. Si bien los medicamentos controlan el


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Ribosoma
ARN
Proteasa
Poliprotena viral
Poliprotena viral

5. Sntesis proteica codificada


por ARN mensajero

6. Fijacin de componentes virales


a la membrana celular

7. Maduracin de la partcula viral


mediante disociacin de las poliprotenas

GEHIRN UND GEIST / ART FOR SCIENCE

formado por cido ribonucleico (ARN), por lo que no puede ser ledo

el ARN (4) que codifica la produccin de protenas vricas (5). Dichas

por la clula. Para conseguirlo, una enzima aportada por el propio

protenas y el ARN se renen y forman nuevas partculas vricas que,

virus, la transcriptasa inversa, copia la cadena del ARN en una copia

como viriones todava inmaduros, abandonan la clula (6). En la ltima

del cido desoxirribonucleico (ADN) (2). Luego, otra enzima vrica, la

etapa, la enzima proteasa divide de forma adecuada las protenas del

integrasa, se introduce en el ADN de la clula husped (3). De esta for-

virus (7), con lo que el VIH, ya maduro, puede invadir nuevas clulas.

ma, el virus alcanza el ncleo celular y puede utilizar su maquinaria en

Modernos medicamentos contra el sida pueden interferir en cada

provecho propio: a partir del ADN vrico, unas enzimas reconstruyen

uno de los pasos del proceso replicativo de VIH.

virus en la sangre, lo que aumenta la esperanza de

tenas vricas. Por otra parte, mediante los antago-

vida del afectado [vase, Curar la infeccin por el

nistas del receptor CCR5 se impide el anclaje del

VIH, por Javier Martnez-Picado; Investigacin

virus en la membrana de la clula.

y Ciencia, julio de 2013], el envejecimiento natu-

Con el fin de tratar las infecciones en esta enfer-

ral del cerebro acta como cofactor agravante de

medad, debe administrarse una combinacin de al

las lesiones provocadas por el virus. A ello pueden

menos tres frmacos antirretrovricos de este tipo,

sumarse trastornos tpicos de la vejez: entre estos,

cifra que en ocasiones se eleva a nueve. Mediante

la arteriosclerosis o la enfermedad de Alzheimer.

una serie de marcadores, se mide la disminucin

Hoy en da se dispone de 24 medicamentos

de la carga vrica en sangre que han propiciado los

de uso frecuente y de 6 de uso excepcional en la


lucha contra las temidas complicaciones de la infeccin por el VIH. Estos frmacos atacan al virus
en distintos puntos. En concreto, los inhibidores
nuclesidos y no nuclesidos de la transcriptasa
inversa (INTR e INNTR, respectivamente) evitan
que el virus pueda transmitir su informacin gete paso en el ciclo reproductor del virus consiste
en la implantacin del genoma vrico en el de la
clula invadida. Los inhibidores de la integrasa
interrumpen el proceso, ya que bloquean la enzima necesaria para que este proceso llegue a buen
puerto. Otros frmacos bloquean la proteasa del
VIH, enzima necesaria para la constitucin de proMENTE Y CEREBRO 64 - 2014

HANSWALTER ZENTGRAF, DKFZ HEIDELBERG

ntica de forma legible para la clula. El siguien-

NACIMIENTO DE UN VIRUS
La imagen por microscopia
electrnica muestra cmo
brota un nuevo VIH de una
clula.

71

NEURO CIENCIA

Vaso sanguneo

Monocitos
activados, infectados

Clulas
endoteliales
del vaso sanguneo

Astrocito
Macrfagos
activados, infectados
b

Clula de microgla
infectada

gp120
Tat
Vpr
FNT-
cido quinolnico
cido araquidnico
Monxido
de nitrgeno
FAP

Clula de microgla
activada

Quimocina-
CX3CL1
Factores
de crecimiento

Tejido cerebral

Glutamato
y neurotoxinas

Neuronas
e

Supervivencia
neuronal

Apoptosis
neuronal

GEHIRN UND GEIST / ART FOR SCIENCE

Cmo acta el VIH en el cerebro


El virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) llega al cerebro

Estas sustancias activan otras clulas de microgla y astroci-

a travs de los monocitos, clulas inmunitarias de la sangre

tos (b). Los astrocitos excitados aumentan la permeabilidad de la

que atraviesan la barrera hematoenceflica y que evolucionan

barrera hematoenceflica, de forma que pueden penetrar en el

transformndose en macrfagos. El virus ataca a las clulas in-

cerebro ms monocitos infectados (c); al mismo tiempo liberan

munitarias cerebrales, es decir, a la microgla. Por una parte, los

calcio y glutamato, disminuyendo la captacin de glutamato. Un

macrfagos y la microgla infectados liberan protenas del VIH,

exceso de estos neurotransmisores puede ejercer una accin txica

tales como las glucoprotenas gp120, el transactivador de la trans-

lesiva para las neuronas. Junto con otras neurotoxinas, el gluta-

cripcin (Tat) y la protena R (Vpr), las cuales ejercen una accin

mato induce las neuronas al suicidio, es decir, a la apoptosis (d).

txica sobre las neuronas (a). Por otra, producen otras sustancias,

Pero tambin se desarrollan mecanismos protectores (flecha ver-

entre ellas citocinas como TNF- (factor necrotizante tumoral-),

de). Los macrfagos activados, es decir, microgla y astrocitos, liberan

cido quinolnico, cido araquidnico, monxido de nitrgeno

sustancias (quimocina beta, CX3CL1 y factores especiales de creci-

y factor activador de las plaquetas (PAF) que, a su vez, pueden

miento) que impiden la apoptosis neuronal, regulan su equilibrio

daar las neuronas.

del calcio y disminuyen la toxicidad de la protena gp120 del VIH (e).

72

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

En 2009, Thorsten Nolting, de nuestro grupo,

cefalorraqudeo (medio nutritivo del cerebro) re-

junto a otros cientficos, marc radiactivamente

sulta ms complicado, ya que no se deja extraer

citocinas en el lquido cefalorraqudeo de pacien-

de forma tan sencilla para objetivos diagnsticos.

tes con sida. Queran comprobar cules de estos

Sin embargo, hoy sabemos que, en alrededor de

transmisores desempean una funcin esencial

un 15 por ciento de los pacientes infectados, el vi-

en los procesos inflamatorios. En efecto, determi-

rus se replica en el lquido cefalorraqudeo ms

nadas variantes de estas molculas (el interfern

rpidamente que en la sangre. En 2007, nuestro

gamma, la interleucina 1 alfa, la interleucina 15

grupo demostr que cuanto mayor es el nivel de

o el factor necrotizante tumoral alfa, entre otras)

replicacin del VIH en el lquido cefalorraqudeo

presentaban en los pacientes con demencia unas

respecto al de la sangre, ms deterioradas resultan

concentraciones ms altas que en las personas

las funciones cerebrales.

sanas. Es probable que dichas sustancias desen-

Barrera difcil de saltar

y la interleucina 10) se hallaban, por el contrario,


aumentadas en los pacientes infectados por el VIH

saber, la barrera hematoenceflica [vase Rom-

tratados y sin sntomas neurolgicos, por lo que

per la barrera cerebral, por Jeneen Interlandi;

parecan ejercer una funcin ms bien protectora.

Investigacin y Ciencia, agosto de 2013]. En

Sera interesante saber si la destruccin de

2008, un grupo dirigido por Scott Letendre, de la

neuronas puede evitarse mediante el bloqueo de

Universidad de California en San Diego, investig

los transmisores agresivos. A partir del patrn

la capacidad que presentan dichos frmacos para

de citocinas en el lquido cefalorraqudeo sera

penetrar en el sistema nerviosos central. Contaron

posible identificar aquellos pacientes con riesgo

con la participacin de casi 500 pacientes infecta-

elevado de sufrir lesiones cerebrales por una in-

dos por el VIH. En sus conclusiones indicaron que,

feccin vrica. Sigue sin esclarecerse si la misma

como caba esperarar, la carga vrica en el lqui-

citocina puede producir en las clulas y tejidos

do cefalorraqudeo disminua tanto ms cuanto

cerebrales efectos diversos durante estadios dis-

mejor superaba la barrera el medicamento admi-

tintos de la enfermedad.
En el futuro, la investigacin neuromdica debe

Por fortuna, la mayora de los frmacos actua-

extremar su atencin en las citocinas con el fin

les poseen una alta capacidad de penetracin,

de descubrir medicamentos que frenen los fatales

segn refleja la creciente supervivencia de los

procesos inflamatorios cerebrales. Hasta ahora, los

pacientes con neurosida que constat en 2003 un

intentos teraputicos han fracasado. Solo los an-

grupo encabezado por Gregory Dore, del Centro

tagonistas de los receptores NMDA (bloquean el

Nacional para la Epidemiologa e Investigacin

receptor del N-metil-D-aspartato de las neuronas)

Clnica en Darlinghurst. Aos antes, entre 1993 y

parecen ejercer algn efecto. En este punto cabe ha-

2000, se haba registrado un constante aumento

blar del medicamento memantina, utilizado en la

de la demencia asociada al VIH.

enfermedad de Alzheimer. En el ao 2000, Avindra

Es probable que la demencia se deba a que el

Nath, por entonces en la Universidad de Kentucky

virus pone en marcha procesos que daan de

en Lexington, y sus colaboradores consiguieron

forma indirecta el cerebro. El VIH acta sobre

paliar el deterioro neuropsicolgico en pacientes

un grupo de molculas que ejercen la funcin de

infectados por el VIH. Sin embargo, la investiga-

mensajeros del sistema inmunitario: las citocinas.

cin debe continuar: todava no disponemos de un

A travs de las protenas de su envoltura, el virus

planteamiento teraputico definitivo.

puede aumentar o disminuir su liberacin; adems, puede interferir la unin de las citocinas con
los receptores de las clulas inmunitarias. De ese
modo, actan directamente sobre los mecaniscomo consecuencia, se produce una inflamacin
crnica del cerebro.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Desde 1991 el lazo rojo expresa solidaridad con los infectados por el VIH.

Otras citocinas (la interleucina 1, la interleucina 4

una dificultad a la hora de alcanzar el cerebro, a

mos de comunicacin del sistema inmunitario y,

EL SMBOLO

cadenen reacciones inflamatorias destructoras.

Los medicamentos antirretrovricos se topan con

nistrado.

THINKSTOCK

medicamentos. La medicin a travs del lquido

Gabriele Arendt dirige la consulta de


neurosida en la Clnica Neurolgica
de la Universidad Heinrich Heine de
Dsseldorf.

Para saber ms
Intrathecal viral replication
and cerebral deficits in different stages of human immunodeficiency virus disease.
G. Arendt et al. en Journal of
Neurovirology, vol. 13, pgs.
225-232, 2007.
Cytokine findings in the CSF
of HIV-positive patients. T.
Nolting y G. Arendt en Future
HIV Therapy, vol. 2, pgs. 59-67,
2008.
Measurement of soluble
inflammatory mediators in
cerebrospinal fluid of human
immunodeficiency virus-positive patients at distinct stages
of infection by solid-phase array. T. Nolting et al. en Journal
of Neurovirology, vol. 15, pgs.
390-400, 2009.
The spectrum of neuro-AIDS
desorders: Pathophisiology,
diagnosis and treatment. G.
Arendt en Formely Archives of
Neurology, vol. 69, n.o 2, 2012.
Early microstructural white
matter changes in patients
with HIV: A diffusion tensor
imaging study. B. StubbeDrger, M. Deppe, S. Mohammadia et al. en BMC
Neurology, vol. 12, n.o 1, pgs.
12-23, 2012.
Increases in CFS dopamine in
HIV patients are due to dopamine transporter 10/10-repeat
allele wich is more frequent
in HIV-infected individuals. A.
Horn, S. Du, G. Arendt et al. en
Journal of Neural Transmission,
vol. 120, pgs. 1411-1419, 2013.

73

NEURO CIENCIA

La hidrocefalia
crnica
del adulto
A medida que avanza la esperanza de vida,
aumentan los casos de personas con demencia.
Muchas son diagnosticadas de alzhimer o prkinson, pero en realidad sufren una forma especial de hidrocefalia: la hidrocefalia normotensiva
idioptica, o crnica, del adulto. Hoy por hoy se
trata de la nica enfermedad demenciante que
puede curarse con una intervencin quirrgica
JOHANNES LEMKE Y ULLRICH MEIER

a historia comienza aderezada con una


vileza. En julio de 1965, la prestigiosa
revista New England Journal of Medicine public un artculo sobre una
enigmtica dilatacin del espacio ce-

falorraqudeo en el cerebro de ciertos pacientes.


En la lista de los autores que firmaban el trabajo
apareca en tercer lugar el nombre de Salomon
Hakim, un joven neurocirujano colombiano. Esa
posicin no pareca conferirle un rango especialmente destacado en el estudio. Sin embargo, el
artculo se basaba en sus propias observaciones
y hallazgos: Hakim fue quien se top con aquella

CORTESA DE MIETHKE GMBH & CO. KG

misteriosa enfermedad. No obstante, sus colegas

74

lo relegaron a un segundo plano, una decisin


injusta.

LARGA DERIVACIN
Los trastornos provocados por la hidrocefalia crnica del adulto
suelen desaparecer cuando se drena lquido cefalorraqudeo del
cerebro. A travs de vlvulas y tubos, el lquido llega de manera
controlada al abdomen.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

En sus investigaciones, Hakim haba explorado

en cambio, permanecen sentados y no participan

pacientes con demencia que padecan hidroce-

de la conversacin, tan solo hablan, con dificul-

falia. Los ventrculos cerebrales de estos sujetos

tad, cuando se les insiste. Con frecuencia, estas

se encontraban muy dilatados, pero, a diferencia

personas llaman la atencin al mdico desde el

de lo que sucede por lo comn en estos casos, la

momento en que cruzan la puerta del consulto-

anomala no se acompaaba de un aumento de

rio. Se mueven con lentitud, arrastran los pies,

la presin intracraneal. El neurocirujano se per-

sus pasos son breves y, cuando se paran, sitan sus

cat de ello al introducir una cnula en el canal

piernas a la anchura de los hombros y dirigen

raqudeo (zona de la columna vertebral que se

la punta de los pies hacia fuera. En su caminar

comunica de forma directa con los ventrculos

buscan siempre apoyarse, sea en una barandilla

cerebrales) con el fin de medir la presin del l-

o en el acompaante. Las molestias suelen surgir

quido cefalorraqudeo.

de modo progresivo, a lo largo de seis meses o

La enfermedad, descrita por primera vez por

un ao, y en ocasiones despus de una infeccin

Hakim, se conoce en la actualidad como hidro-

banal u otra enfermedad. A veces, los pacientes

cefalia normotensiva. Ello equivale a decir hi-

informan de empeoramientos bruscos.

drocefalia con presin normal y causa descono-

A medida que el trastorno de la marcha se agra-

cida. Tambin se denomina hidrocefalia crnica

va, tambin aumenta el deterioro de la vida diaria

del adulto. Las personas que sufren esta patologa

del paciente. Cada vez le resulta ms difcil llegar

presentan tres caractersticas principales. Pade-

al cuarto de bao; pronto aparece una inconti-

cen trastornos tpicos: alteraciones de la marcha,

nencia urinaria que perjudica todava ms su

incontinencia urinaria y sntomas de demencia;

incmoda situacin. Por miedo al ridculo, estos

sus ventrculos cerebrales aparecen expandidos,

pacientes limitan su radio de actuacin, de mane-

y presentan la presin intracraneal dentro de los

ra que prefieren no salir de casa, por lo que poco a

lmites normales.

poco pierden sus contactos y relaciones sociales.

Trastorno de la marcha
En la Clnica de Neurociruga del Hospital de
Urgencias de Berln nos hemos especializado en

Precisamente esta actividad social contribuira a


frenar el avance de los sntomas de demencia que
van apareciendo con la patologa.

el tratamiento de la presin intracraneal senil.

Consulta al especialista

A nuestra consulta acuden pacientes desde luga-

El neurlogo o el mdico de cabecera observador

res dispares y lejanos, con frecuencia despus de

que detecta los sntomas de la hidrocefalia nor-

deambular por otros muchos centros mdicos. La

motensiva solicita que se le practique al paciente

persona que les acompaa y cuida, por lo general

una tomografa computarizada o una resonancia

su pareja, se pronuncia por ellos. Los pacientes,

magntica. Mediante esta tcnica puede compro-

EN SNTESIS

Demasiado lquido
cefalorraqudeo

La hidrocefalia normotensiva idioptica,


o hidrocefalia crnica del
adulto, se presenta sobre
todo a edades avanzadas. Se
caracteriza por un aumento
anormal del tamao de los
ventrculos cerebrales y una
presin intracraneal media
normal.

Los afectados sufren


trastornos de la marcha,
incontinencia urinaria y
demencia. Con frecuencia
los mdicos atribuyen errneamente estos trastornos a
enfermedades neurodegenerativas como el alzhimer o
prkinson.

El tratamiento consiste
en la implantacin de
vlvulas y finos tubos que
dirigen el lquido cefalorraqudeo de los ventrculos
cerebrales al abdomen.

Reconocer los signos de alarma


La hidrocefalia crnica del adulto, o hidrocefalia normotensiva

Otros indicios de la enfermedad se obtienen mediante las explo-

idioptica, se presenta con sntomas caractersticos. Al principio,

raciones hidrodinmicas. En ellas, los mdicos alteran la tensin del

los pacientes sufren una tpica alteracin de la marcha: arrastran

lquido cefalorraqudeo, bien inyectando lquido adicional a travs

los pies, separan las piernas y dan pasos inseguros. Ms tarde

de una cnula o bien drenndolo. A continuacin se comprueba

sufren incontinencia urinaria. Finalmente, caen en una grave de-

hasta qu punto el organismo puede compensar esta interven-

mencia.

cin, es decir, cmo reacciona el paciente a los cambios de presin.

El signo tpico de la hidrocefalia es el aumento patolgico del

Para ello existen diversos mtodos que comparten una estrategia

tamao de los ventrculos, cavidades del cerebro que contienen

comn: la introduccin de finos tubos u otros dispositivos en el

lquido cefalorraqudeo. La tomografa computarizada permite

cuerpo del paciente.

comprobarlo. Para medir el tamao de los ventrculos se utiliza


el ndice de Evans: a partir de un valor superior a 0,3 se habla de

(Predictors of outcome in patients with normal-pressure hydrocephalus.


U. Meier et al. en European Neurology vol. 51, pgs. 59-67, 2004)

hidrocefalia.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

75

NEURO CIENCIA

Ventrculo
lateral

76

Asta
anterior
Cuerno posterior
Tercer
ventrculo

Acueducto
de Sylvio

Cuarto
ventrculo

GEHIRN UND GEIST / BUSKE-GRAFIK

CISTERNAS EN LA CABEZA
Los ventrculos intracraneales
(violeta) contienen lquido
cefalorraqudeo, el cual est
constantemente renovndose.
Cuando se produce un exceso
de lquido en los ventrculos o
cuando se reabsorbe demasiado poco, aparece una hidrocefalia. El lquido cefalorraqudeo protege nuestro cerebro
en caso de recibir golpes o
sufrir aplastamientos.

barse si los ventrculos cerebrales del sujeto se

rutinaria y mediante una puncin lumbar un fino

encuentran dilatados.

tubo de drenaje que permite la salida continua de

A ms tardar cuando las neuroimgenes re-

lquido cefalorraqudeo durante tres das. Ambos

flejen claros sntomas de hidrocefalia, se pone

mtodos contribuyen a que el paciente pueda dar

al paciente en manos de un especialista. Los re-

de nuevo pasos largos y elevar ms los pies duran-

finados mtodos diagnsticos actuales permiten

te la marcha sin tener que andar con las piernas

distinguir a los individuos que se beneficiaran

separadas. A menudo, los pacientes experimentan

de una operacin de aquellos para los que una

ese momento como una suerte de alivio, como si

intervencin quirrgica supondra un riesgo in-

la niebla que les ha rodeado durante tanto tiempo

necesario.

se disipara.

No obstante, por desgracia, hoy no es posible

Por muy desarrolladas que estn las tcnicas de

diagnosticar con seguridad una hidrocefalia nor-

diagnosis, la experiencia y la capacidad de deci-

motensiva sin abrir el cuerpo. En cualquier caso,

sin del mdico desempean una funcin esen-

se requiere medir la tensin intracraneal. Para ello

cial en esta patologa. El mdico no solo rene

existen dos procedimientos: bien se coloca una

y valora los resultados de la exploracin en la

minscula sonda directamente en el cerebro o

ponderacin correcta, sino que tambin toma en

bien se practica una puncin lumbar con el fin de

consideracin otras enfermedades del paciente.

abrir una va de acceso al espacio cefalorraqudeo.

Incluso cuando no existen dudas del diagnstico

En est ltima tcnica, considerada una prueba de

de hidrocefalia crnica del adulto, puede resultar

resistencia, se inyecta un lquido en dicho espacio,

ms aconsejable renunciar al tratamiento a travs

con lo que se eleva la presin en los ventrculos

de una operacin. Las consecuencias de un accidente

cerebrales. A continuacin se observa el modo en

cerebrovascular, una hipertensin arterial difcil

que el sistema cefalorraqudeo reacciona a la al-

de controlar, la diabetes o un trastorno de la coa-

teracin. Si una mnima elevacin de la presin

gulacin pueden desaconsejar la prctica de una

no compensa el trastorno, la enfermedad queda

intervencin quirrgica. Una valoracin correcta

demostrada.

en la difcil decisin de disuadir al paciente de

Otra prueba consiste en extraer una cantidad

la posibilidad de operarlo, la proporciona con

de lquido cefalorraqudeo para ver si con ello

frecuencia solo un equipo de expertos en cen-

disminuyen las molestias del paciente. Por lo co-

tros especializados. Con todo, en la mayora de

mn, los enfermos experimentan una mejora

los casos, los mdicos pueden dar luz verde a la

durante varias horas despus de extraerles entre

intervencin.

30 y 50 mililitros de lquido. Mdicos de la Univer-

El objetivo de la operacin quirrgica de una

sidad de California introducen incluso de manera

hidrocefalia normotensiva consiste en evacuar


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

el lquido cefalorraqudeo desde los ventrculos

la piel y se lleva hasta desembocarlo en el espa-

cerebrales al espacio peritoneal. Ello disminuye el

cio abdominal. Mediante este mtodo, el lquido

volumen de los ventrculos, lo cual deja ms lugar

evacuado (la cantidad aproximada es de una taza

para que los tejidos de alrededor se expandan. El

de caf por da) es absorbido sin problemas en la

tejido cerebral pulstil ya no ejerce tanta presin

cavidad abdominal. Las protenas y los minerales

sobre el lquido cefalorraqudeo y las molestias

del lquido cefalorraqudeo se mantienen en el

del paciente mejoran.

organismo.

Ni una gota ms, ni menos

constituye el punto ms crtico de la intervencin.

Con el fin de vaciar el lquido, se practica una de-

Si se desva demasiado lquido cefalorraqudeo al

rivacin ventrculo-peritoneal en el paciente. Para

abdomen, existe el peligro de producirse un vaco

ello se utiliza un sistema de finos tubos. A lo largo

que puede originar dolor de cabeza, mareos, alte-

de los aos, este procedimiento se ha impuesto

raciones en la percepcin e incluso hemorragias

como un mtodo teraputico eficaz en la hidro-

cerebrales. Por el contrario, si el flujo es demasiado

cefalia normotensiva en todo el mundo. Durante

escaso, no mejoran los trastornos del paciente.

la operacin, se practica un pequeo orificio en

Una correcta calibracin del flujo puede llevar a

el crneo, a travs del cual se introduce un cat-

que los sntomas de la hidrocefalia crnica del

ter en el ventrculo cerebral, donde permanece

adulto desaparezcan por completo.

La regulacin del flujo de lquido en la vlvula

estable. A ese tubo se conecta otro ms largo, el

En principio, tanto los tubos como la vlvula

cual se coloca a nivel subcutneo por detrs de

pueden permanecer en el cuerpo durante toda

la oreja. All se inserta una vlvula que permite

la vida sin necesidad de cambiarse, aunque bajo

calibrar el flujo milimtricamente. Desde la vl-

una supervisin peridica. De esta manera, el m-

vula se ajusta un tubo de silicona por debajo de

dico puede reconocer a tiempo la aparicin de

Por miedo al
ridculo, los
afectados se
quedan en casa.
Sin embargo, el
contacto social
contribuye a
frenar el avance
de la demencia

Causa desconocida
El mecanismo por el cual se produce la hi-

atrofindose y los ventrculos aumentan

la hidrocefalia que se instaura de describe

drocefalia normotensiva idioptica sigue

de tamao milmetro a milmetro. Aun-

como normotensiva.

sin saberse con certeza. Uno de los plantea-

que la tensin del lquido cefalorraqudeo

mientos ms convincentes en este sentido

va oscilando hacia arriba y hacia abajo, su

se debe a Dan Greitz, del Hospital Univer-

valor medio permanece inalterado. Por ello,

(Radiological assessment of hydrocephalus: New


theories and implications for therapy. D. Greitz en
Neurosurgical Review, vol. 27, pgs. 145-165, 2004)

sitario Karolinska. Segn este radilogo, la


enfermedad se debe a un endurecimiento
de las arterias cerebrales.
Las arterias se endurecen, por ejemplo,
2

LATIDO A LATIDO

cal en las arterias). Al perder las arterias su


elasticidad, apenas amortiguan la onda de
presin rtmica de la sangre. Como conse-

cuencia, el aporte pulstil de sangre al cerebro resulta brusco. Cada pulsacin provoca
una dilatacin exagerada de una parte del
cerebro, golpeando el lquido cefalorraqudeo de los ventrculos, como lo hace el martillo sobre el yunque, miles de veces al da.
Debido a esta persistente sobrecarga, a
partir de cierto momento el tejido nervioso que limita con los ventrculos cerebrales empieza a degenerar. Poco a poco va

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Cuando las arterias


cerebrales se endurecen
1 ), no atenan sufi(
cientemente la sangre
que aporta cada pulsacin. De este modo, las
ondas pulstiles llegan
sin amortiguar al cerebro, el cual se expande
de manera intermitente
2 y
3 ). Ello provoca
(
que se eleve la presin
en el lquido cefalorra4 ).
qudeo (

GEHIRN UND GEIST / BUSKE-GRAFIK

en el caso de arteriosclerosis (depsito de

77

NEURO CIENCIA

Vlvulas de flujo constante


La hidrocefalia crnica del adulto puede tratarse con xito en mu-

Sin embargo, un problema llevaba tiempo sin resolverse: el

chos pacientes colocando un dispositivo de tubos, vlvulas y deri-

efecto de la fuerza de gravedad. Mientras que la diferencia de

vaciones que controlan el lquido cefalorraqudeo. El elemento cr-

alturas entre los ventrculos cerebrales y el abdomen en una per-

tico son las vlvulas. Su desarrollo tcnico

sona acostada es prcticamente nula, en posicin erguida puede

empez en los aos cincuenta del siglo xx

alcanzar de 40 a 60 centmetros, segn la talla del paciente. Ello

con la desesperada lucha de un padre. El

supone un importante efecto de aspiracin en la posicin verti-

hijo del ingeniero John D. Holter padeca

cal del tubo que va desde el cerebro al abdomen, lo que provoca

una hidrocefalia infantil. Su tratamiento

un fuerte drenaje de lquido. Numerosos pacientes sufrieron las

resultaba complicado, pues todava no

consecuencias. Mediante las vlvulas de gravitacin se consigue

se realizaban implantes de vlvulas para

solucionar el problema. Un dispositivo metlico mvil hace que

evacuar el lquido cefalorraqudeo. Holter

la presin necesaria para que se abra la vlvula aumente, con lo

tom el problema en sus propias manos.

cual se impide la peligrosa succin. El flujo de lquido permanece

Desarroll una vlvula de hendidura; en

constante independientemente de la posicin corporal.

ella, una pequea fisura en una membrana


de silicona regulaba el flujo de lquido cefalorraqudeo. A medida que pas el tiempo

(Improved outcome in shunted iNPH with a combination of a codman Hakim


programmable valve and an aesculap-miethke Shunt assistant. J. Lemcke
y U. Meier en Central European Neurosurgery, vol. 71, pgs. 113-116, 2010)

fue refinndose el funcionamiento y diseo de vlvulas. A partir de los aos setenta,

PARA CADA POSICIN

se introdujo la vlvula de esfera y cono, en

Las vlvulas de gravitacin permiten un flujo constante del lquido cefalorraqudeo con independencia de que el paciente se
encuentre de pie o acostado. Si la vlvula se halla en posicin
vertical (izquierda), el cierre metlico (lila y amarillo) desciende
e impide el flujo de lquido. En posicin horizontal (derecha), el
dispositivo permite el flujo libre del lquido.

la que el flujo de lquido poda regularse

GEHIRN UND GEIST / BUSKE-GRAFIK

desde el exterior mediante un imn.

Para saber ms

problemas o una evolucin desfavorable, y poner

Es importante que el mximo nmero de

Surgical management of idio


patic normal-pressure hydro
cephalus. M. Bergsneider et al.
en Neurosurgery, vol. 57 (supl.
3), pgs. 29-39, 2005.

el correspondiente remedio. Pese a que el pacien-

mdicos conozca los sntomas de la hidrocefa-

te no vuelva a sufrir molestias, debera acudir a

lia crnica del adulto para proporcionar el tra-

una revisin una vez al ao en el centro que le

tamiento correcto a estos pacientes, evitndoles

corresponda.

de esta manera un sufrimiento innecesario, ade-

The differential diagnosis and


treatment of normal-pressure
hydrocephalus. M. Kiefer y
A. Unterberg en Deutsches
rzteblatt International,
vol. 109, pgs. 15-25, 2012.

Cuando Hakim describi por primera vez la

ms de ahorrar un gasto econmico superfluo

patologa en 1965, la atribuy a una veleidad de

a las instituciones sanitarias a causa de un mal

la naturaleza. Hoy, las enfermedades demen-

diagnstico.

Safety and efficacy of gravita


tional Shunt valves in patients
with idiopathic normal pres
sure hydrocephalus: A prag
matic, randomised, open label,
multicentric trial (SVASONA).
J. Lemcke y U. Meier et al. en
Journal of Neurology, Neurosurgery, and Psychiatry, n.o 10.1136/
jnnp-2012-303936, 2013.

78

ciantes se encuentran mucho ms extendidas


que entonces, sobre todo debido a la prolongacin de la esperanza de vida. La hidrocefalia normotensiva afecta cada vez a un mayor nmero
de personas. En muchos casos, el diagnstico
es errneo: los trastornos se atribuyen al mal
de Alzheimer o de Parkinson. De este modo, se
priva a los afectados de una operacin que les
podra curar.

Johannes Lemcke trabaja en la Clnica de Neurociruga


del Hospital de Urgencias de Berln como neurocirujano
especializado. Ullrich Meier es el director de esa clnica.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Barrera hematoenceflica
Lo que podra parecer una manguera enredada de luces navideas,
en realidad reproduce la barrera hematoenceflica del embrin de
un pez cebra (Danio rerio). Dicha estructura orgnica desempea
una funcin destacada en los humanos: protege el sistema nervioso central de la circulacin sangunea, de manera que lo defiende
del ataque de agentes patgenos y sustancias txicas. Con el fin de
observar la barrera hematoenceflica de esta suerte, Jennifer Peters
y Michael Taylor, del Hospital Infantil de Investigacin St. Jude en
Memphis, criaron peces cebra transgnicos. Mediante protenas fluorescentes tornaron visibles a nuestros ojos las clulas endoteliales
(componentes bsicos de la barrera hematoenceflica) del cerebro
embrionario de estos animales. Ello les permiti seguir en tiempo real
la formacin de dicha barrera entre los vasos sanguneos y el sistema
nervioso central durante el desarrollo del pez.
La instantnea se compone de varias imgenes tridimensionales
creadas a partir de un microscopio confocal y acopladas posteriormente. En la microscopa confocal se iluminan una tras otra pequeas secciones de una muestra de tejido, de modo que se obtienen
imgenes precisas y contrastadas. El aspecto multicolor surge a
partir de la profundidad de cada estructura. La imagen proporcion
a Peters y Taylor un primer premio en el concurso de microfotografa
Nikon Small World Competition de 2012.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

JENNIFER L. PETERS Y MICHAEL R. TAYLOR, HOSPITAL INFANTIL DE INVESTIGACIN ST. JUDE EN MEMPHIS, TENNESSEE. CORTESA DE NIKON SMALL WORLD, COMPETICIN DE MICROFOTOGRAFA 2012, PRIMER PREMIO

INSTANTNE A

79

SYLL ABUS

La introspeccin
La visin subjetiva es inestable y de fcil manipulacin. Contribuyen las tcnicas
de neuroimagen a eludir los obstculos que plantea la introspeccin?

DREAMSTIME / LUCIAN MILASAN

CHRISTIAN WOLF

EL TRUCO DEL ESPEJO


Segn los cientficos, estar
seguro sobre las propias
percepciones resulta ms
difcil de lo que parece.

80

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

l nacimiento de la psicologa como discipli-

en este mismo nmero]. En estos ensayos modifi-

na cientfica se estima en 1879. En esa fecha

caba la intensidad de los diversos estmulos (lu-

se fundaba en la Universidad de Leipzig el

ces, sonidos o pesos) e investigaba su impacto a

primer laboratorio cientfico del mundo. Su di-

partir de la informacin que le proporcionaban

rector, Wilhelm Wundt (1832-1920), filsofo, como

los probandos.

la mayora de los antiguos psiclogos, trataba de

Sin embargo, pronto se demostr que el criterio

analizar y describir de forma exacta las funcio-

de los sujetos que participaban en los estudios

nes psquicas fundamentales de las personas a

era poco fiable. Las percepciones subjetivas sobre

travs de la introspeccin. Fue pionero en el de-

la intensidad de un estmulo no solo diferan de

sarrollo de experimentos [vase Encuentro con

un probando a otro, sino que la misma persona

la psicologa alemana, por Annette Mlberger;

poda reaccionar de distinta manera entre prueba


y prueba. La nica forma de conseguir que los
valores se movieran en un marco estable consista
en repetir numerosas veces el ensayo y, a partir de
all, calcular una media aritmtica. Constituan
los autoinformes un procedimiento adecuado
para la investigacin psicolgica?
Poco ms de medio siglo despus, coincidiendo con el surgimiento del conductismo (corriente
que ejerci una gran influencia en la psicologa
acadmica, sobre todo en EE.UU, a partir de los
aos veinte del siglo xx), numerosos cientficos
desaprobaron los mtodos introspectivos. Nunca
nadie haba observado un alma en una probeta,
sealaba John B. Watson (1878-1958), uno de los padres de la psicologa conductista. Conceptos subjetivos como sentimiento, voluntad o consciencia
no tenan cabida en un laboratorio cientfico.

EN SNTESIS

Solo el comportamiento que pudiera observarse

Combinacin
instructiva

de manera objetiva y los patrones de estmulo y


respuesta que derivaban del mismo cumplan con
la rigurosidad exigida por Watson.
Hoy en da, esta perspectiva puede considerarse
obsoleta. No obstante, la introspeccin todava
presenta cierta problemtica: la observacin de
los estados mentales internos resulta de fcil manipulacin y con frecuencia lleva a errores. Incluso algunos psiclogos creen que, si bien nuestras
percepciones y nuestros pensamientos y deseos
son impenetrables para los dems, nosotros mismos disponemos de una visin limitada de ellos.

Sugestiones inconscientes
Si, a travs de unos auriculares, se expone a los
probandos a una serie de tonos acsticos a la vez
que se les solicita que dirijan su atencin a una
voz que suena por otro canal de audio, los tonos
ni siquiera penetran en la consciencia de los individuos. En una prueba posterior, los participantes
manifiestan que los tonos presentados de forma
subliminal les son tan desconocidos como otros
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Las percepciones subjetivas y los autojuicios de


los probandos de estudios
psicolgicos son a menudo
imprescindibles, aunque
poco fiables.

Al combinar los datos


sobre sensaciones y
pensamientos de los sujetos con medidas objetivas
(neuroimgenes), los investigadores obtienen interpretaciones ms exactas de los
procesos mentales.

En funciones cognitivas
superiores, hasta el
momento no se ha conseguido relacionar patrones
de actividad neuronal con
contenidos mentales determinados.

81

SYLL ABUS

Perversidades de la estadstica
Los neurlogos contemporneos conocen, como Wilhelm Wundt

se aplica la estadstica. Las posibles oscilaciones en los resulta-

ya saba a finales del siglo xix, que incluso bajo condiciones idn-

dos se allanan a partir de la repeticin frecuente de un ejercicio:

ticas, las reacciones conmensuradas de los probandos varan. Una

al calcular el promedio de las desviaciones casuales (ruido),

de las razones: los estmulos exteriores nunca interfieren en un

las diferencias entre las condiciones experimentales destacan

cerebro en reposo. Dependiendo de si estamos concentrados o si

en mayor medida. De todos modos, los investigadores deben

nos perdemos en nuestros pensamientos, si estamos descansados

comparar contenidos definidos y pactados previamente con los

y con el estmago lleno o agotados y hambrientos, la actividad

probandos (por ejemplo, una presentacin grfica frente a un

cerebral funciona de forma distinta.

proceso de movimiento imaginado). Las ocurrencias espontneas

Por esa razn, en los ensayos mediante neuroimgenes por

neuronales.

FOTOLIA / G3R1

resonancia magntica funcional ideados para estudiar la mente

no se dejan filtrar al menos, de entrada de los impulsos

Ficcin muy real


El cerebro procesa las imgenes mentales de forma parecida a las impresiones visuales
reales. Si nos imaginamos un
recorrido, tardamos ms en
recorrerlo mentalmente cuanto ms largo lo ideemos.

82

que oyen por primera vez. No obstante, la me-

respondido afirmativamente que redactaran un

dia de los sujetos prefieren la serie de tonos a los

texto que contradijera su conviccin inicial. Solo

que se les haba expuesto en un principio, pues al

se exhort a ello a una parte de los participantes;

parecer, estn ms familiarizados con ellos. Nu-

al resto se le llev a ello de forma indirecta. En

merosas variantes de este tipo de experimentos

concreto, los investigadores enviaron una circular

de estimulacin previa (priming) demuestran que

a estos probandos en la que se les comunicaba

los estmulos sutiles pueden influir sobre nuestro

que haban recibido mltiples redacciones a favor

juicio sin que seamos conscientes de ello.

del derecho a voz, por lo que se esperaban ms

El psiclogo Daryl Bem, de la Universidad Cor-

opiniones en contra.

nell de Ithaca, lleg a tales conclusiones en los

La consulta final revel los siguientes resulta-

aos setenta del siglo xx. En un estudio ya cl-

dos: los estudiantes que escribieron una redac-

sico se pregunt a los probandos si crean que

cin contraria a su propio parecer solo porque

los estudiantes deban tener derecho a voz en la

se lo haban pedido mantuvieron, en general, su

oferta de cursos acadmicos de su universidad. A

punto de vista inicial. En cambio, muchos de los

continuacin se les pidi a los sujetos que haban

individuos a los que se incit de forma indirecta


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

que argumentaran la postura opuesta a la propia

laciones, es decir, las relaciones estadsticas entre

EN BREVE

variaron de opinin. Cuando se les pregunt sobre

parmetros conmensurables desde el exterior y

el nuevo criterio adoptado, sostuvieron que desde

los que se basan en las sensaciones internas del

un principio vean con ojos crticos la propuesta

participante.

INTROSPECCIN
Trmino general para la
autorreflexin consciente,
pero tambin para la obser
vacin y descripcin casual
de los estados interiores de
las personas.

de que los estudiantes tuvieran derecho a decidir


en el tema de las asignaturas acadmicas. En defi-

En la cabeza del probando

nitiva, no eran conscientes de su cambio de pare-

Incluso los protocolos de experimentacin ms ri-

cer. Segn Bem, cuando evaluamos los motivos de

gurosos fracasan a la hora de determinar de forma

nuestra toma de decisiones o juicios, excluimos a

exacta qu pasa en la cabeza de una persona en un

menudo las influencias exteriores.

momento dado. Pueden las tcnicas de neuroima-

Aunque los humanos nos dejemos engaar


en la produccin de nuestros pensamientos y

gen, las cuales permiten observar cmo trabaja el


cerebro, arrojar ms luz al asunto?

opiniones, los investigadores difcilmente se las

A partir de la variacin de condiciones, los neu-

arreglaran sin ellos, apunta Johan den Boer, de la

rocientficos tratan de aislar cada uno de los proce-

Universidad de Groninga. Sin los informes sobre

sos psquicos (la percepcin de una imagen en con-

el estado subjetivo de los pacientes no se podra

creto, por ejemplo) y relacionarlo con una actividad

diagnosticar ningn trastorno psquico. Cmo se

cerebral determinada. Sin embargo, resulta com-

podran conocer si no las experiencias relevantes

plicado, pues el estado momentneo del cerebro

en la vida de los sujetos? Incluso la falta de una

influye sobre los patrones que se miden.

recopilacin de datos sobre el propio estado de

Los contenidos psquicos que aparecen de for-

salud tras la toma de un medicamento impedi-

ma espontnea, que no han sido activados por

ra la elaboracin de estudios sobre la efectividad

estmulos exteriores, se erigen como obstculos

farmacolgica de un producto.

especialmente complicados. En el ao 2009, el

Qu solucin proponen los cientficos ante

equipo de Kalina Christoff, de la Universidad de

este dilema? Los investigadores de la cognicin

Columbia Britnica de Vancouver, reuni prue-

combinan desde hace unos aos las declaraciones

bas de los pensamientos de personas mientras

subjetivas de los probandos con datos objetivos

viajaban con la mente. Los probandos deban

(entre ellos, los tiempos de reaccin o los sntomas

centrarse en una sencilla tarea de estmulo y res-

fsicos del estrs). Ello permite calcular las corre-

puesta que les permita perderse en sus pensa-

ESTIMULACIN PREVIA
(PRIMING)
Paradigma de la psicologa experimental basado
en la influencia subliminal
(inconsciente) de procesos
de percepcin, pensamiento
y decisin.

Mirada hacia el interior


El equipo de Antoine Lutz, del Centro Nacional de Investigacin

anotaron los tiempos de reaccin. Los datos les permitan acotar

Cientfica de Pars, present en repetidas ocasiones una ilusin

los informes de autoevaluacin con datos objetivos.

perceptiva a los probandos. En una pantalla, los participantes

Segn comprobaron, la autovaloracin de los participantes se

vean una figura geomtrica que transmita la impresin de

corresponda con los parmetros objetivos tras el entrenamiento:

profundidad espacial. Los voluntarios deban pulsar un botn

si no haban estado atentos, contestaban con mayor lentitud;

en cuanto la imagen hubiera aparecido por completo. Adems,

tambin ciertas ondas del lbulo frontal oscilaban con menor

deban expresar sus sensaciones antes y despus de la apa-

sincronizacin en ese supuesto. En concreto, el porcentaje de

ricin del objeto. Segn relataron, en algunos momentos se

ondas gamma disminua (por lo comn, dichas rpidas frecuen-

sintieron mentalmente presentes y en otros dejaron de pres-

cias del electroencefalograma se acompaan de un aumento de

tar atencin a la imagen por cansancio o perdindose en sus

la atencin). Si las figuras geomtricas aparecan en la pantalla

pensamientos.

en esos momentos, la actividad de la corteza visual del lbulo

Los probandos vean las figuras en tres dimensiones repetidas

occipital aumentaba de manera ms destacada en los probandos

veces, hasta que podan describir con total seguridad el estado

atentos que en los distrados. Segn Lutz y su equipo, es posible

mental en el que se encontraban cuando observaban las imge-

afinar el sentido por los procesos de nuestro interior.

nes. A fin de complementar la percepcin subjetiva, los cientficos registraron la actividad cerebral de los individuos. Para ello
sujetaron unos electrodos en el cuero cabelludo de los sujetos y

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

(Guiding the study of brain dynamics by using first-person data: Synchrony


patterns correlate with ongoing conscious states during a simple visual task.
A. Lutz et al. en Proceedings of the National Academy of Sciences,
vol. 99, pgs. 1585-1591, 2002)

83

SYLL ABUS

Solo la
combinacin
de medidas
objetivas con la
introspeccin
permite conocer
con mayor
exactitud qu
pasa en nuestra
cabeza

mientos, mientras yacan en el escner. Cada vez

continuacin, los participantes clasificaron en una

que apareca un nmero en una pantalla, deban

escala la intensidad con la que haban percibido

pulsar con rapidez un botn, excepto cuando sala

la sensacin. A partir de all se les agrup segn

el nmero 3. El porcentaje de errores ilustr lo

su sensibilidad.

mucho que los voluntarios llegaron a distraerse


con sus propios pensamientos.

Las imgenes por resonancia magntica funcional mostraron que las regiones de la corteza

A intervalos, los investigadores preguntaban

cerebral destinadas a la percepcin, la atencin

a los sujetos sobre su estado mental. Se mante-

y los sentimientos aparecan ms activas en los

nan concentrados en la actividad encomendada

participantes del grupo sensible que en los suje-

o su atencin se centraba en otro punto? En este

tos que se consideraban resistentes. Sobre todo

ltimo caso, los experimentadores queran saber

llamaba la atencin las disimilitudes entre unos y

si eran conscientes del asunto que haba atrado

otros respecto a la corteza cingular anterior (ACC),

su atencin.

ya que se activaba varias veces en los probandos

Los participantes cometan, como era de esperar, ms errores si se perdan soando des-

sensibles, mientras que en los insensibles no


mostraba reaccin alguna.

piertos. En ese momento se activaba un conjunto

Sin embargo, segn indica Coghill, la observa-

de regiones cerebrales, entre ellas, la corteza pre-

cin de la actividad cerebral no permiti distin-

frontal, as como un rea situada en la frontera

guir los estados de dolor del paciente, pues dicha

entre los lbulos parietal y temporal, cuya acti-

sensacin se define a partir de la vivencia en pri-

vidad denota el modo operativo por defecto del

mera persona. Conclusin? El diagnstico y el

cerebro. Esta red cerebral se activa cuando nos

tratamiento necesitan de los informes subjetivos

encontramos en reposo, sin hacer nada en con-

de los pacientes.

creto, tan solo dejando correr los pensamientos

En los procesos cognitivos superiores, los inves-

en nuestra mente [vase La red neuronal por

tigadores todava no pueden indicar qu patrn

Para saber ms

defecto, por Marcus E. Raichle, Investigacin

de actividad cerebral guarda relacin con conte-

How brain reveals mind.


Neural studies support the
fundamental role of conscious
experience. B. J. Baars en Jour
nal of Consciousness Studies,
vol. 10, pgs. 100-114, 2003.

y Ciencia, mayo de 2010].

nidos determinados. Solo la combinacin de me-

Neural correlates of interindividual differences in the


subjective experience of pain.
R. C. Coghill et al. en Procee
dings of the National Academy
of Sciences, vol. 100,
pgs. 8538-8542, 2003.
Knowing when to ask.
T. D. Wilson en Journal of
Consciousness Studies, vol. 10,
pgs. 131-140, 2003.
On looking inward: Revisiting
the role of introspection in
neuroscientific and psychiatric
research. J. A. den Boer et al.
en Theory and Psychology,
vol. 18, pgs. 380-403, 2008.
Experience sampling during
FMRI reveals default network
and executive system contributions to mind wandering.
K. Christoff et al. en Proceedings of the National Aca
demy of Sciences, vol. 106,
pgs. 8719-8724, 2009.
La versatilidad de la psique.
Steve Ayan en Mente y cerebro,
n.o 55, 2012.

84

Segn Christoff, la nica manera de delimitar

didas objetivas (las neuroimgenes, entre otras)

de forma razonable el modo de descanso neuronal

con la introspeccin subjetiva permite adentrarse

consiste en una combinacin de autoinformes,

con resultados ms precisos en la cabeza de las

neuroimgenes y evaluaciones de la conducta.

personas.

Centrarse exclusivamente en indicios externos

Bernard Baars, del Instituto de Neurociencias

conmensurables no aporta mayor ayuda, pues

de La Jolla, sostiene que los mtodos de medicin

su funcin solo puede concluirse despus de la

subjetiva y objetiva solo pueden ajustarse con xi-

vivencia que experimenta el propio individuo.

to porque mente y cerebro muestran dos caras

Las races neuronales del dolor

de la misma moneda. En su opinin, mientras


existan mtodos que permitan trabajar de una

En 2003, Robert Coghill, de la Universidad Wake

manera crtica y comparar los resultados (caso del

Forest de Winston-Salem, y sus colaboradores

escner cerebral), la introspeccin constituir un

constataron dicha afirmacin. Para ello, investi-

valioso instrumento para la investigacin a pesar

garon la sensacin de dolor en voluntarios que

de sus debilidades. Tal como formul Timothy

se describan a s mismos como especialmente

Wilson, de la Universidad Harvard: Los informes

sensibles. Algunas personas se tienen por muy sen-

introspectivos no desaparecern nunca de la psi-

sibles al dolor, mientras que otras se consideran

cologa, aunque sus limitaciones deben estar cada

ms bien resistentes. Cmo debe entenderse este

vez ms esclarecidas.

tipo autoevaluaciones?
Para desentraar el enigma, los investigadores
estimularon la piel de 17 probandos, que se encontraban en un escner, mediante calor, el cual
aplicaban a diferentes temperaturas. En ocasiones,
este llegaba incluso a los 49 grados con el fin de
sobrepasar el lmite de dolor de los probandos. A

Christian Wolf es doctor en filosofa y


periodista cientfico.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

ILUSIO NES

Ms verdadero que la verdad


Los trampantojos artsticos desafan la percepcin del espectador
SUSANA M ARTINEZ- CONDE Y STEPHEN L . M ACKNIK

Yo siempre digo la verdad. Incluso


cuando miento.
Al Pacino en Scarface, 1983

n el estudio del escultor Tom Eckert, la


vida parece imitar el arte. Una pala quitanieves con aspecto de reciente adquisicin

poco uso se le puede dar en Arizona, pende


de la pared trasera de la habitacin. La cubre una
tela muy tenue. Los que escribimos hemos visto
fotografas de las obras de Eckert antes de visitar
su lugar de trabajo. Esa ventaja nos confiere la
idea de que la translcida cortina no es tal, sino
un talla de madera. El escultor hiperrealista nos
revela que la pala tambin es de ese material, as
como el gancho de plstico del que cuelga y los
clavos que, galvanizados solo en apariencia, fijan
la supuesta cortina al muro. En verdad, la pieza
entera es una talla que se sostiene gracias a un
MURAL: DEREK BESANT; FOTOGRAFA CORTESA DE TOMAS ROSENFELD

soporte de metal oculto tras ella. El engao nos


lleva a estimar erroneamente que unos trapos
arrugados, repartidos por doquier en el estudio,
son asimismo esculturas de madera tallada, y viceversa. El trapo que ocupa el banco de trabajo,
es un modelo para una escultura o, por el contrario, una talla? Solo el tacto logra sacarnos de
la incertidumbre.

TRAS EL TELN
El Flatiron Mural constituye el trampantojo de referencia del pintor Derek Besant. Incluso en la
actualidad se considera un monumento pblico de la ciudad de Toronto. La historia del edificio
Gooderham (ahora Flatiron) se remonta a 1893, fecha en la que el esplndido bloque de estructura victoriana triangular, adornado con torretas y tejados cnicos, y situado en el corazn de la
ciudad canadiense se derruy con el objetivo de construir un parque. En la fachada cortafuegos
se abrieron cinco ventanas, las cuales originaban un problema esttico. Besant se encarg de
resolverlo mediante un engao visual: Mi solucin consisti en aplicar al edificio caractersticas
de los cinco bloques arquitectnicos circundantes con el fin de lograr una escultural fachada con
apariencia de teln gigantesco. Al contrario de lo que pueda parecer, el artista no pint el mural
sobre la pared, sino que lo plasm en una estructura de acero.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

85

ILUSIONES

Segn la leyenda, el trampantojo proviene de una


competicin entre dos pintores de la Grecia clsica,
Zeuxis y Parrasio. El primero pint unas uvas con
tal realismo, que los pjaros fueron a picotearlas.
Seguro de su victoria, quiso alzar la tela que cubra
la obra de Parrasio, quedando anonadado al comprobar que el lienzo que pretenda descubrir era
precisamente la pintura presentada por l. Tales
ilusiones funcionan porque nuestro sistema visual
se vale de la posicin, las sombras e incluso los
juegos de luces de la superficie para formar una
representacin mental del mundo que nos rodea.
Eckert, un Parrasio de nuestros das, no se considera
artista del trampantojo. El trampantojo supone
mimetismo, afirma. Y aade: Yo creo ilusiones.
Piezas como The raising of the sphere parecen desafiar las leyes naturales, no emularlas. La tela de seda que, sobre
estas lneas, sostiene la bola de marfil no es un tejido, sino una talla
de madera. La delgadez, la minuciosidad y el lustre de la obra confunden a nuestras neuronas visuales, llevndonos a concluir que el

CORTESA DE TOM ECKERT

MENTIRAS MUY REALES

material carece de la rigidez estructural necesaria para sostener un


objeto pesado, aunque nuestros ojos nos constatan esa posibilidad.
Resultado final? Ms que una talla magistral percibimos un efecto
entre mgico e imposible.

ATAQUE DE ARCNIDOS GIGANTES

MARLIN PETERSON

La perspectiva anamrfica permite lograr trampantojos espectaculares. El artista Marlin Peterson ha pintado unos gigantescos opiliones o segadores (arcnidos, aunque no
autnticas araas) en la cubierta de un edificio de Seattle. Las imgenes han sido distorsionadas para optimizar la percepcin tridimensional en quienes las miren desde la
terraza de la Aguja espacial, torre emblemtica de la ciudad; la ilusin pierde fuerza desde otros puntos de observacin. Al igual que numerosos trampantojos pictricos, el acierto en el trazado de las sombras resulta crtico. Peterson necesit unos 25 litros de pintura
para exteriores y un arns de cuerpo entero para crear su obra. Pueden verse las etapas
principales del proceso en marlinpeterson.com/2-minute-video-of-the-whole-mural

86

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

ESCRIBIR A MANO

RAY MASSEY

La pintora Annie Ralli y el fotgrafo Ray


Massey han dado una nueva acepcin a la
expresin a mano alzada. Si an no conoca
la ilusin, vuelva a mirarla: no hay ninguna
pluma. La ilusin forma parte de una serie
para la compaa de seguros Ecclesiastical,
cuyo lema es: Est en buenas manos. Ntese la sagacidad con la que el clip de metal
de la pluma disimula el primer nudillo del
dedo ndice. El principio de buena continuacin de nuestro sistema perceptivo (a saber,
que los trazos de pintura que definen la pluma corresponden a un objeto individual y sin
discontinuidades) desempea un gran papel
en el engao.

SCAME LOS COLORES

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

CORTESA DE SAMUEL SILVA

Samuel Silva es un abogado


portugus que dice de s mismo ser dibujante por aficin.
Silva crea dibujos de un realismo fotogrfico asombroso,
valindose solo de bolgrafos
usuales. En Redhead girl (Joven pelirroja), basada en una
instantnea de la fotgrafa
rusa Kritina Taraina, invirti
unas treinta horas de trabajo
y siete bolgrafos de colores.
Tardo una eternidad en mis
obras, escribe en la pgina
web de artistas deviantART.
Silva crea los matices y la ilusin de colores, de los que en
realidad no dispone, a travs
del entrelazado de capas. Para
evitar que se formen borrones
de tinta, limpia la punta de
sus tiles cada minuto.

87

ILUSIONES
CLONES Y ESPEJISMOS

CORTESA DE PERE BORRELL DEL CASO

CORTESA DE CALVIN NICHOLLS / CALVINNICHOLLS.COM

CORTESA DE TOM ECKERT

De nio, pasajero en el asiento trasero del coche familiar por una larga y ardiente carretera
de Arizona, Eckert qued fascinado ante la persistente visin de agua sobre el asfalto.
Sus padres le explicaron que se trataba de un espejismo, de una ilusin. Aquella epifana
seal el principio de una fascinacin por las fronteras de la realidad y por el modo en que
la percibimos, algo que le durara toda la vida. Eckert es hoy un creador de espejismos. La
pala apoyada en la pared constituye el prototipo del mundo real para una escultura tallada en madera, que pende de la pared. Los espejismos de la carretera se deben a que los
fotones azules que llegan del cielo se refractan en la superficie, al pasar a travs del aire
ms fresco al muy caliente que se halla en contacto con el asfalto. De manera anloga,
este escultor se vale de tcnicas de pintura y tallado en forma tal, que la luz contribuye a
evocar materiales distintos a la madera. Nuestro cerebro ve el lustre y lo interpreta como
brillo de metal, por ejemplo. La pala de Eckert es asimismo ejemplo del principio perceptivo conocido por completacin amodal, gracias al cual inferimos un objeto entero aunque
algunas de sus partes se hallen ocluidas. El artista no tuvo necesidad de tallar el mango de
la pala ni siquiera toda la hoja para crear la ilusin de una herramienta de una pieza.
Le bastaron algunos toques de pintura rociada sobre el tejido que velaba la herramienta;
nuestro mecanismo de completacin amodal se encarga del resto.

Para saber ms

FUERA DEL MARCO


CORTESA DE CALVIN NICHOLLS / CALVINNICHOLLS.COM

Las creaciones de los ms consumados artistas del trampantojo


no se dejan enmarcar, a veces en sentido literal. La obra Escapando de la crtica, del pintor cataln Pere Borrell del Caso (18351910), es un claro ejemplo de ello. Por su parte, el escultor Calvin
Nicholls provoca sus ilusiones creando objetos tridimensionales
con trocitos de papel. Comienza su obra a partir de un dibujo
plano detallado, el cual le sirve de plantilla para las piezas que
ir recortando. Luego localiza los elementos individuales extrados del dibujo y los transfiere a la cartulina de su relieve, fijndolos delicadamente con pegamento. Admire el camalen.

88

Momento mori: Contemporary still life. Tom Eckert,


Robert Peterson y John Rise.
Grady Harp. Lizardi/Harp Gallery, 2000.
Illusions of reality: Naturalist
painting, photography, theatre and cinema, 1875-1918. Gabriel P. Weisberg; con artculos
de Edwin Becker, Maartje de
Haan, David Jackson y Willa Z.
Silverman, y la colaboracin de
Jean-Franois Rauzier. Mercatorfonds/Van Gogh Museum,
Amsterdam/Atheneum Art
Museum, Helsinki, 2011.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

RETROSPEC TIVA

Encuentro con
la psicologa alemana
A principios del siglo xx, algunos intelectuales espaoles decidieron visitar
Alemania para adentrarse en el campo de la nueva psicologa cientfica
que se acababa de gestar. Qu les motiv a emprender semejante viaje?
Con qu resultados?
ANNE T TE MLBERGER

estancias acadmicas en el extranjero. Entre los

la psicologa vivi un giro decisivo en

viajes que financi, se documenta el periplo em-

Alemania: el filsofo Wilhelm Wundt

prendido por dos intelectuales espaoles rumbo

(1832-1920) se aventur en la creacin de una

a Alemania. Sus nombres? Eloy Luis Andr y Juan

nueva psicologa basada, por un lado, en la me-

Vicente Viqueira.

todologa de la antropologa, y por otro, en los


mtodos experimentales de la fisiologa. Aunque

Ciencia para la identidad nacional

no todos los filsofos aplaudieron tal iniciativa, el

Eloy Luis Andr (1876-1935), licenciado en filosofa

laboratorio de Wundt, situado en Leipzig, alcanz

y letras y en derecho, adems de amigo personal

fama internacional. Su modelo de trabajo emp-

de Miguel de Unamuno, contaba con un extraor-

rico se extendi a otras universidades alemanas

dinario bagaje cultural: psiclogo, filsofo, econo-

y parte del extranjero.

mista, ensayista, poeta, polglota y galleguista. En

En Espaa, la psicologa apenas respiraba a

1909, a la edad de 33 aos, se march con una beca

principios del siglo xx. Pocos profesionales se

de la JAE para trabajar durante un ao y medio

dedicaban a este campo del saber. Tampoco las

en el famoso laboratorio psicolgico de Leipzig.

universidades, aunque con alguna excepcin, con-

Desde un inicio le sedujo el aliciente de desarro-

templaban ctedras de psicologa ni disponan de

llar los estudios en una universidad alemana: el

laboratorios para su investigacin. Desde el siglo

alumnado era internacional y, adems, se admi-

anterior, la psicologa se enseaba como materia

ta a las mujeres en el mundo universitario. Luis

en las escuelas y, en general, formaba parte del

Andr admiraba que la universidad alemana tu-

currculo filosfico, en forma de reflexin esco-

viera la aspiracin de ser una universidad popular.

lstica sobre el alma.

Constat con agrado que el personal acadmico

Por otra parte, la informacin acerca de las novedosas investigaciones cientficas en este cam-

participaba en los movimientos sociales, como


refleja uno de sus informes.

po llegaban con cuentagotas al pas. Los datos y

Enseguida se interes por la psicologa de los

hallazgos se difundan a partir de la traduccin

pueblos de Wundt, una rama que analizaba las

de publicaciones extranjeras, el contacto entre

sociedades para conocer las costumbres, la ma-

cientficos en los congresos y algunas visitas de

nera de hablar y pensar de sus integrantes. Luis

psiclogos forneos a Espaa o de intelectuales

Andr recibi el encargo de indagar en el modo

espaoles que viajaban a otros pases.

de ser de los alemanes. Se dedic con entusiasmo

En concreto, la Junta para Ampliacin de Es-

al cometido, puesto que crea que el pueblo espa-

tudios e Investigaciones Cientficas (JAE), una

ol poda superar la crisis de identidad que sufra

institucin oficial espaola creada en el marco

y afrontar con mayor xito su futuro si tomaba

del mpetu regeneracionista, ofreca becas para

como modelo el espritu alemn.

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

CORTESA DE UNIVERSIDAD DE LEIPZIG

lo largo de la segunda mitad del siglo xix,

PSICLOGO INNOVADOR
Wilhelm Wundt (1832-1920),
filsofo, fisilogo y psiclogo
alemn. Se considera tradicionalmente el padre de la psicologa experimental.

89

WIKIMEDIA COMMONS / DOMINIO PBLICO

CORTESA DE FILOSOFA.ORG / DOMINIO PBLICO

RETROSPEC TIVA

Dos cientficos espaoles emprendedores


Eloy Luis Andr (1876-1935) y Juan Vicente Viqueira (1886-1924) (izquierda y derecha, respectivamente),
ambos licenciados en filosofa y letras, queran participar en la psicologa como empresa cientfica internacional, convirtindose en productores de conocimiento psicolgico. Viqueira, ms joven y con una
salud delicada, se dio cuenta de que para ello era necesario vivir la ciencia, lo que en aquella poca
significaba trasladarse al laboratorio de psicologa experimental que el filsofo alemn Wilhelm Wundt
haba fundado en Leipizg para dominar las tcnicas y el saber hacer. Todo resultado de la ciencia
carece de valor y es incomprensible sin el conocimiento del mtodo, opinaba Viqueria. No obstante,
las cartas a sus familiares reflejan que le cost adaptarse a la vida en Alemania. Aun as, se someti
a un entrenamiento metodolgico riguroso y duro hasta que consigui publicar los resultados de su
investigacin emprica, la cual llev a cabo en otro prestigioso laboratorio germano, el del psiclogo
experimental Georg Elias Mller. Por su parte, Luis Andr, quien ya tena una formacin ms amplia
EN SNTESIS

En busca de nuevos
conocimientos

A mediados del siglo xix,


el filsofo alemn Wilhelm Wundt dio un giro al
estudio de la psicologa basndola en los mtodos de
la fisiologa y antropologa.

Dos intelectuales espaoles, Juan Vicente


Viqueira y Eloy Luis Andr,
vieron en Alemania la oportunidad de participar en la
investigacin psicolgica.

No obstante, por motivos histricos, acadmicos y sociales, Luis Andr y


Viqueira no alcanzaron las
metas deseadas.

90

y ms edad, consigui establecer, durante su estancia acadmica en Alemania, un contacto personal


con Wundt sobre la base de un inters mutuo: mientras el espaol buscaba introducir la psicologa
del filsofo alemn en Espaa con el fin de regenerar el espritu nacional, Wundt estaba encantado
de haberse encontrado con el verstil intelectual dispuesto a difundir su obra.

Vea en la poblacin germana un sano equili-

nizacin poltica y social del pueblo alemn, este

brio entre inteligencia, voluntad y sentimiento.

intelectual polifactico la propuso como ejemplo

Asimismo apreciaba en los pueblos del norte una

para el desarrollo de una reforma en la sociedad

vitalidad y un principio activo y creador, guiado

espaola.

por una libertad emancipadora, ausente en la

De vuelta a Espaa, Luis Andr fue un decla-

sociedad espaola. En opinin de Luis Andr,

rado germanfilo. Traduca la obra de Wundt con

la libertad poltica en Espaa era meramente

el objetivo de contribuir a la difusin por tierras

aparente: el pas careca todava de la formacin

espaolas del pensamiento de este psiclogo in-

en virtudes cvicas, aprendizaje que constitua la

novador. No obstante, su estancia en el extran-

base de todo parlamentarismo consistente. Se-

jero de poco le sirvi para su carrera acadmica.

gn afirmaba: El parlamentarismo latino se ha

En sus diversos intentos de acceder a una plaza

convertido en una funcin del capitalismo inter-

universitaria no se valor tal experiencia en nin-

nacional y de determinados intereses nacionales,

gn momento. Ante las frustradas expectativas,

en todo, menos en la expresin fiel y sincera de la

finalmente opt a un puesto como profesor de

voluntad del pueblo. Impresionado por la orga-

instituto de enseanza media.


MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

La evolucin de los acontecimientos histricos

investigacin propia. Para su estudio, Viqueira

tambin le mostrara que haba hecho una apuesta

utiliz herramientas y mtodos tpicos de la

poco acertada: la derrota del Imperio alemn en la

psicologa experimental, como el aprendizaje

Primera Guerra Mundial evidenci que el pueblo

de slabas sin sentido. Llev a cabo numerosos

germnico haba sobrestimado sus propias fuerzas.

ensayos, en los que colaboraron con gran pacien-

Por otro lado, los panfletos polmicos de Wundt en

cia nueve probandos, entre estos mujeres y un

contra de los aliados desprestigiaron considerable-

escolar.

mente su renombre cientfico a nivel internacional.

Medicin de la memoria

El anlisis de los resultados mostr la funcin


destacada que desempeaba la localizacin en la
capacidad de memorizacin. Segn constat en

En los aos previos a la Primera Guerra Mundial,

sus trabajos, los sujetos recordaban mejor las se-

otro joven filsofo espaol, Juan Vicente Viqueira

ries de slabas cuando se encontraban en el mismo

(1886-1924), solicit una beca a la JAE para entrar

orden en el que las haban aprendido. Esta fue la

en contacto con la filosofa alemana. Una vez en

aportacin cientfica de Viqueira a la psicologa,

Berln, descubri la psicologa, campo en el que

que por aquel entonces exploraba de forma cuan-

decidi especializarse. Para ello visit entre 1912 y

titativa y experimental las caractersticas y los

1914 los tres laboratorios alemanes ms prestigio-

lmites de la memoria humana.

sos, a saber, el berlins, el sito en Leipzig y el de Go-

Con todo, Viqueira describi la psicologa que

tinga. En este ltimo encontr la mejor formacin

se practicaba en las universidades alemanas

metodolgica, mas su adaptacin no result fcil.

como una ciencia que estudiaba la mente pero

A menudo se quejaba en su correspondencia fami-

que careca de inters prctico; por el contrario,

liar del carcter elitista de los laboratorios; en ellos

se dedicaba en especial a producir nuevo conoci-

solo eran bienvenidos quienes estaban decididos

miento cientfico. Si bien le gustaba el lenguaje

a dedicarse de forma exclusiva a la investigacin

cientfico que se empleaba, porque prescinda

psicolgica. Tambin le molestaba la jerarqua r-

de cualquier tipo de retrica, en abierto contraste

gida, en sus propias palabras, el absolutismo con

con el estilo literario entonces predominante

el que los directores gobernaban sus institutos.

en Espaa, tambin era crtico. Observaba que el

No obstante, valor aspectos positivos de la ex-

espritu detallista del trabajo imperante en Ale-

periencia, entre ellos, la oportunidad nica de

mania permita un rpido dominio de los medios

desarrollar, aunque fuera bajo supervisin, una

tcnicos pero no sin riesgos.

CORTESA DE UNIVERSIDAD DE LEIPZIG

SEDE EN LEIPZIG
Wilhelm Wundt (de pie, en el
centro) fund el primer laboratorio para la investigacin
psicolgica en la Universidad
de Leipzig. En la imagen aparece junto a algunos de sus
colaboradores.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

91

RETROSPEC TIVA
PIONERO EN GOTINGA

bos pases, muestran cuanto menos aspectos interesantes. Luis Andr y Viqueira crean que la nueva psicologa cientfica, tal y como la entendan y
practicaban Wundt y Mller, podra servir de instrumento para la modernizacin del pas. En otras
palabras, podra ayudar a Espaa a recuperar su
autoconfianza e identidad como pueblo. Por ello,
mientras que en la Universidad Central de Madrid, el fisilogo Luis Simarro (1851-1921) dictaba
en su ctedra de psicologa experimental clases

CORTESA DEL INSTITUTO DE PSICOLOGA GEORG ELIAS MLLER

El psiclogo Georg Elias Mller


(1850-1934) fue otra de las
figuras destacadas dentro de
la psicologa experimental
alemana. Hizo una aportacin valiosa al conocimiento
cientfico en el mbito del
estudio de la memoria y de la
psicofsica, entre otras especialidades. Entre 1912 y 1914
ayud a que el joven cientfico
espaol Juan Vicente Viqueira
publicara su investigacin
sobre la importancia de la
localizacin en el proceso de
memorizacin.

basadas en la lectura de las obras de Wundt, los


dos viajeros decidieron sumergirse en la cultura
cientfica alemana para no limitarse a repetir los
hallazgos que aparecan en los manuales.
Vali la pena tal esfuerzo? A su vuelta a Espaa, ambos intelectuales se encontraron sin plaza
acadmica y sin laboratorios donde proseguir sus
investigaciones. Sin embargo, a travs de cursos
y publicaciones, los dos difundieron la psicologa
cientfica en un pas que en ese momento todava

Para saber ms

Segn dej escrito en uno de sus informes:

no pareca preparado para ello. La preocupacin

Lo caracterstico de Alemania es llevarlo todo

por el destino de la nacin se convirti, con el

hasta la exageracin, hasta el ltimo extremo,

tiempo, curiosamente en ambos, en una mayor

Personajes para una historia


de la psicologa en Espaa.
Coordinado por M. Siz y D.
Siz. Pirmide, Madrid, 1995.

surgiendo as el peligro de perderse en la nada

sensibilidad hacia la cultura gallega. Viqueira vi-

del detalle insignificante. Es instructivo comparar

vi sus ltimos aos de vida en Galicia, donde

los trabajos de psicologa alemanes y franceses: los

se dedic a escribir ensayos y poesa en lengua

La incorporacin de la psico
loga cientfica a la cultura
espaola. J. Quintana, A.
Rosa, J. A. Huertas y F. Blanco.
Universidad Autnoma de
Madrid, Madrid, 1997.

unos pecan por excesivo anlisis, los otros por

gallega y propuls una reforma del sistema edu-

excesiva sntesis. Pero lo que es tpico y radical

cativo (galleguizacin). Ingres en las Irmandades

para la produccin cientfica alemana es la im-

da Fala (Hermandades del Habla), una organiza-

portancia suprema dada al mtodo, al dominio

cin nacionalista gallega. Hoy es conocido como

absoluto de este.

escritor gallego bajo el sobrenombre de Johan

Historia de la psicologa en
Espaa. H. Carpintero. Pirmide, Madrid, 2004.
Wilhelm Wundt (1832-1920)
und die Anfnge der expe
rimentellen Psychologie.
Jubilumsausgabe zur
125-Jahrfeier seiner Instituts
grndung Leipzig. H. M. Wontorra, A. Meischner-Metge
y E. Schrger. Universidad de
Leipzig, 2004.
Spanish experiences with
German psychology prior to
World War I. A. Mlberger en
Journal of the History of the
Behavioral Sciences, vol. 44,
n.o 2, pgs. 161-179, 2008.
Mi labor en Leipzig. (E. Luis
Andr, 1910). J. Castro. Boletn
informativo de la Sociedad
Espaola de Historia de la
Psicologa, n.o 49, 2012.
The Oxford handbook of the
history of psychology: Global
perspectives. Dirigido por
D. Baker y L. Benjamin, 2012.

92

A duras penas Viqueira logr acabar los expe-

Vicente Viqueira Cortn. Luis Andr, por su parte,

rimentos en los que se hallaba enfrascado. El es-

se qued en Madrid, pero en 1903 form parte de

tallido de la Primera Guerra Mundial ocasion su

la Junta Directiva del Centro Gallego de la ciudad.

precipitado regreso. Aun as, con el apoyo de su di-

En 1931 public la obra Galleguismo: Lucha por la

rector en Alemania, el psiclogo Georg Elias Mller

personalidad nacional y la cultura (ensayos).

(1850-1934), consigui publicar su trabajo. De vuelta

En definitiva, Viqueria y Luis Andr represen-

a Espaa, tampoco a l se le abrieron las puertas

taron para la comunidad cientfica espaola una

de la universidad. Como Luis Andr, Viqueira se

oportunidad perdida de subirse al tren de los pro-

present sin xito a diversas oposiciones. Mientras

ductores de la ciencia psicolgica, un esfuerzo co-

que la Institucin Libre de Enseanza valoraba su

lectivo que sera emprendido por otros de nuevo

especializacin, invitndole a dictar cursos, la uni-

tras la Guerra Civil. Aun as, con sus lecciones y

versidad no se mostraba interesada en una renova-

obras, prepararon sin duda el camino.

cin en el mbito de la psicologa. Tras ganar una


plaza como profesor de instituto, poco a poco se fue
orientando hacia la psicologa educativa.

La psicologa como solucin?


Aunque las experiencias de estos dos intelectuales
espaoles en Alemania no pueden tomarse como
representativas de la relacin cientfica entre am-

Annette Mlberger es profesora de historia de la psicologa en la Universidad


Autnoma de Barcelona y miembro del
Centro de Historia de la Ciencia.
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

LIBROS

Enfermedades mentales
Del psicoanlisis a la neuropsiquiatra

rivados. Mas, desde su introduccin no se

cionalizacin comenz en Estados Unidos

ha producido ninguna mejora radical en

a mediados de los cincuenta. Entre 1955 y

la terapia. No existen frmacos que atajen

1969 dejaron los nosocomios pblicos ms

los sntomas nucleares del autismo, ni los

de 220.000 internos. Para apreciar hoy la

dficits cognitivos de la esquizofrenia, por

escala del problema generado, basta con

citar dos casos.

pasearse por parques pblicos, estacio-

Los laboratorios farmacuticos reflejan

nes de metro y salas de urgencias, donde

el cambio de modelo terico experimen-

se refugian muchos enfermos porque no

tado en el tratamiento de las enfermeda-

tienen otro sitio. El autor denuncia la de-

des mentales. Hasta ahora, los frmacos

cadencia pareja de la psiquiatra a lo largo

vigentes se basaban en la modulacin de

de los decenios transcurridos. Y resume

neurotransmisores. Pero las compaas

su crtica en la dependencia excesiva que

empiezan a cambiar el enfoque para po-

los profesionales muestran del Manual

ner la mirada en la circuitera neural in-

diagnstico y estadstico de los trastornos

volucrada. Se centran en neuropatologas

mentales (DSM).

ligadas al desarrollo (autismo, esquizofre-

El DSM contiene una clasificacin de los

nia o trastorno bipolar), as como en enfer-

trastornos mentales y proporciona descrip-

medades neurodegenerativas (prkinson y

ciones claras de las categoras diagnsti-

alzhimer). Por su parte, la investigacin

cas. Su uso habra de permitir, a clnicos

gentica va identificando genes que pudie-

e investigadores, diagnosticar, estudiar e

HIPPOCRATES CRIED. THE DECLINE OF


AMERICAN PSYCHIATRY

ran causar trastornos. Se trabaja con mo-

intercambiar informacin y tratar los tras-

delos animales. Mediante la optogentica

tornos mentales. La edicin vigente es la

Por Michael Alan Taylor. Oxford University

(tcnica introducida en 2005 que utiliza la

quinta, DSM-5, publicada el 18 de mayo de

Press, Oxford, 2013.

gentica para excitar o inhibir determina-

2013. Esa poderosa herramienta de traba-

das neuronas), se acotan en animales vivos

jo deja de lado, sin embargo, importantes

los circuitos neurales afectados por dichos

condiciones y sntomas. Ha condicionado

a Organizacin Mundial de la Salud

genes y, por ende, los objetivos de la tera-

de tal modo la psiquiatra estadounidense,

calcula que un 25 por ciento de la

pia a desarrollar. Particular confianza se

que muy pocos profesionales han adquiri-

poblacin mundial desarrolla, en

tiene en la investigacin de enfermedades

do un conocimiento operativo de psicopa-

el decurso de la vida, una o varias en-

causadas por un solo gen, como algunas

tologa fuera de ese marco alejado de una

fermedades mentales con resultado de

formas raras, aunque devastadoras, del

psiquiatra enraizada en la ciencia. Cierto

incapacidad. Pese a cifra tan asombrosa,

autismo.

que se ha aprendido mucho sobre la qumi-

hemos asistido en los ltimos aos a un

La evolucin de la psiquiatra en Estados

ca del cerebro, sobre los neurotransmisores

fenmeno desconcertante: los laboratorios

Unidos sirve de punto de referencia para

y sus receptores en animales de laboratorio

farmacuticos han optado por abandonar

el trayecto recorrido por la disciplina en

y placas de Petri, pero el psiquiatra desco-

el campo de las patologas psiquitricas. La

otras partes del planeta. En 1946 se fund

noce cmo funciona todo ello en el cerebro

compaa Novartis, por ejemplo, obtuvo

el Instituto Nacional de la Salud Mental.

del paciente.

sustanciosas ganancias, hace medio siglo,

Hubo asignaciones federales para la inves-

Para percatarse del estado de la psiquia-

con la comercializacin de la clozapina, la

tigacin y creacin de centros. La introduc-

tra de EE.UU. hace medio siglo, pensemos

primera de la serie de las drogas psicti-

cin de la clorpromazina aliger el nmero

en la ciudad de Nueva York. Ofreca lo me-

cas atpicas, y la imipramina, que inici la

de camas, al tiempo familias, polticos y

jor y lo peor de la atencin mdica urba-

clase tricclica de antidepresivos. Ambos

activistas se unieron para sacar a los en-

na. Lo mejor se encontraba en el hospital

frmacos originaron otras versiones y de-

fermos de los frenopticos. La desinstitu-

Monte Sina, en Manhattan; lo peor, en

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

93

LIBROS

los esculidos hospitales de los suburbios.

facultades de medicina e instituciones

que el doctrinarismo psicoanaltico de la

Haba varios hospitales municipales con

sanitarias. Los sistemas neuroqumicos

psiquiatra civil oficial, abierta a las nue-

vinculacin acadmica y formacin de resi-

apenas si se conocan. La psiquiatra bio-

vas ideas basadas en la experiencia emp-

dentes. Las clases pobres no tenan acceso a

lgica tardara en llegar. La eficacia de la

rica, trabajando con ella, recuerda el autor,

la medicina privada. Se les hospitalizaba en

medicacin psiquitrica y de la terapia

obtuvo su primer neumoencefalograma

casos de urgencia. Era comn que en una

electroconvulsiva (TEC) no poda negar-

de un paciente psiquitrico. Este tipo de

primera visita el mdico se enfrentara a

se, pero sus efectos, epidrmicos, no abor-

procedimiento se convirti en rutinario.

jvenes diabticos con extremidades afec-

daban el problema nuclear del afectado.

Poda tratarse a los pacientes sistemtica-

tadas, alcohlicos con insensibilidad avan-

Todos los pacientes eran sometidos a psi-

mente y desde una perspectiva neuropsi-

zada, pacientes con cncer en metstasis

coterapia, incluidos los ms psicticos. Se

quitrica sin miedo a la crtica procedente

desarrolladas, nios mordidos por ratas.

impusieron terapias basadas en la teora

de los psicoanalistas. Entre los soldados,

Hasta 1965 no se cre Medicaid, que apor-

psicodinmica (la escuela de Adler, la de

el consumo generalizado de LSD, peyote,

tara una mayor asignacin econmica a

Jung, la adaptacionista, etctera), unas

cannabis y otros alucingenos alteraban

los hospitales pblicos para una asistencia

con el asesor freudiano y otras sin l. Su

la mente. Se emplearon como paliativos,

digna a los pobres. Pese a todo, resultaba

denominador comn era el inconsciente,

pero se comprob que producan daos

insuficiente y los hospitales pblicos se-

donde se esconden estructuras e impulsos

cerebrales permanentes. Se recibi as una

guan sufriendo estrechez, con servicios

innatos variopintos configuradas por la

leccin importante para la neuropsiquia-

sin aire acondicionado en verano o reas

experiencia infantil. Las desviaciones de

tra: todo cambio en el comportamiento

de psiquiatra cuyo presupuesto no les lle-

las interacciones entre los impulsos, es-

se originaba en el cerebro. Las drogas que

gaba nada ms que para un antipsictico

tructuras y mundo externo conduciran

turbaban la percepcin y provocaban alu-

primario, Thorazine.

a los sntomas. La perspectiva psicodi-

cinaciones causaban disfunciones cogni-

En aquellos aos de mediados de los se-

nmica entiende que la mayora de los

tivas permanentes.

senta, los psiquiatras del hospital pblico

problemas de conducta son resultado de

Aunque, todava a comienzos del si-

Manhattan State, recuerda el autor, regis-

conflictos entre la tensin de la vida diaria

glo xxi, los diagnsticos se realizaban de

traban cuanto observaban en los pacientes.

y las fuerzas del inconsciente internaliza-

acuerdo con el DSM, los trabajos de in-

Comparaban todo movimiento extrao

dos en la infancia y adolescencia.

vestigacin iban sumando nuevos cono-

que comportara un impacto cerebral, con

Para buscar la sanacin, el paciente, con

cimientos sobre aspectos de la conducta

otras conductas anormales o con un diag-

la ayuda del terapeuta, deba desentraar

que no se recogan en ese manual. Muchos

nstico especfico. En ese ejercicio desarro-

tales desviaciones y, de alguna forma, re-

pacientes mostraban un comportamiento

llaban una destreza en el afinamiento del

configurarlas hacia la normalidad. Fuera

no descrito en el DSM y, por tanto, desco-

diagnstico de pacientes con alteraciones

de los test de Rorschach (de las manchas

nocido para los mdicos. Ello no empeca

de conducta que ningn medio tcnico

de tinta), no haba pruebas neuropsicolgi-

que, pese a la deficiencia de diagnstico,

actual ha podido igualar. Los informes

cas. Ni que decir tiene que ninguna de las

los frmacos prescritos fueran ultramo-

del Manhattan State eran extensos y de-

escuelas mencionadas demostr eficacia

dernos. Tambin ineficaces. La situacin

tallados y posibilitaban un conocimiento

alguna. Esas terapias resultaban intiles en

promete cambiar con la aplicacin de la

cabal del enfermo desde casi todos los en-

casos de enfermos graves. Las explicacio-

neurologa al diagnstico, con la neurop-

foques tericos. Ahora ya no se exige que

nes psicoanalticas de la esquizofrenia, que

siquiatra. Abarca esta todos los sndro-

los psiquiatras residentes evalen y sigan

culpaban a la madre, se demostraron ca-

mes psiquitricos clsicos, como psicosis,

la evolucin del paciente. En muchos casos,

rentes de base y destructoras. Igual ocurri

mana, depresin, catatonia, trastorno

tampoco saben cmo redactar un informe.

con la interpretacin de las depresiones.

obsesivo-compulsivo, trastornos de an-

Tras leer sus apuntes escuetos, no pode-

No se puede tratar a los enfermos con

siedad, demencias, epilepsia, trastornos

mos hacernos ni la mnima idea de qu

placebo o de acuerdo a las propias convic-

del movimiento, etctera. La atencin a

le pasa al paciente. Algunos responsables

ciones personales. Se prestaba atencin al

pacientes que sufren sndromes comple-

de la psiquiatra en Estados Unidos se de-

funcionamiento del cerebro del sujeto solo

jos de conducta requiere destreza clnica

fienden aduciendo que no se necesitan ms

si haba sufrido un ictus y con la exclusiva

para identificar las implicaciones diagns-

detalles, que basta con el listado ofrecido

intencin de pasar al paciente a otro ser-

ticas, neurolgicas y neurofisiolgicas de

en el DSM.

vicio mdico.

las psicopatologas. Destreza que se base

En los aos sesenta, la psiquiatra es-

De esa praxis oficial se apart la psi-

en el conocimiento de las redes neurales

taba dominada por el pensamiento psi-

quiatra aplicada en la marina estadouni-

relacionadas con las funciones cerebrales

coanaltico, que se haba adueado de

dense, involucrada entonces en la guerra

y su plasmacin en la conducta.

los departamentos de psiquiatra de las

del Vietnam. Menos rgida y ms tolerante

94

Luis Alonso
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

Filosofa de la mente
Una explicacin actualizada del dualismo

lismo de sustancias (la teora de que los

filsofos de diversa procedencia, reconocen

humanos constan de una parte corporal

que la ciencia no posee siquiera una ligera

y otra espiritual o mental) y presenta un

idea de cmo emergen, a partir de un cere-

alegato en pro de la libertad (los humanos

bro material, la conciencia y su inseparable

poseen cierta libertad de escoger entre op-

socio el libre albedro. Ningn ordenador

ciones alternativas, con independencia de

del tipo de los que hoy sabemos construir

las causas que influyan en ellas).

est capacitado para cruzar el umbral que

A finales de los aos cincuenta entr en

le hara consciente de lo que est ejecutan-

psicologa la teora de la identidad. Postu-

do. Ningn programa de ajedrez, por avan-

laba que los estados mentales no eran ms

zado que sea, sabr nunca que est jugando

que procesos biolgicos del cerebro. Es de-

al ajedrez. Los ordenadores ms potentes

cir, estados mentales y procesos cerebrales

de nuestro tiempo solo difieren del baco

seran lo mismo. La teora de la identidad

en su capacidad para obedecer algoritmos

identificaba tipos psicolgicos (propieda-

ms complicados, para machacar unos

des, clases) con tipos fsicos (propiedades,

y ceros a velocidades increbles. Aunque

clases).

nuestro ADN es casi idntico al de un chim-

A lo largo de los ltimos veinte aos, la

panc, no hay forma de ensearle clculo

irrupcin de la neurociencia ha transfor-

al primate, ni hacerle entender la raz cua-

mado nuestra forma de entender el apren-

drada de 2. Por lo que parece, hay verdades

dizaje, la toma de decisiones, el yo o las

tan alejadas de nuestro alcance cuan dis-

MIND, BRAIN, AND FREE WILL

vinculaciones sociales. Ello ha obligado a

tante se halla de nosotros la capacidad de

Por Richard Swinburne. Oxford University

la filosofa a replantearse, con nuevos en-

un bovino. El problema irresoluble es cmo

Press, Oxford, 2013.

foques y nuevas bases, temas capitales de su

explicar la existencia de los qualia. Noam

acervo conceptual, desde la mente hasta la

Chomsky distingue entre problemas que

responsabilidad moral pasando por el libre

parecen solubles, al menos en principio, a

e una forma u otra, el dualismo en

albedro. Suele decirse, con acierto dispar,

travs de mtodos cientficos, y misterios,

la concepcin del ser humano ha

que ello ha corrido parejo con una retirada

que no parecen resolubles, ni siquiera en

existido desde la filosofa clsica

de la filosofa que habra venido cediendo

lnea de principio. Seala que las capaci-

hasta mediados los cincuenta del siglo pa-

espacios a las ciencias experimentales; en

dades cognitivas de todos los organismos

sado. A tenor del mismo, mente y cerebro,

un principio a la cosmologa, qumica, bio-

estn limitadas por la biologa; as un ratn

espritu y materia, son categoras ontol-

loga o fsica y, en fechas ms cercanas a la

no podr nunca hablar como un humano;

gicamente distintas e irreductibles entre

gentica, la neurologa y la etologa. En con-

de igual modo, ciertos problemas se hallan

s. Debe su conceptualizacin moderna

creto, la mente, antao territorio acotado

ms all de nuestra comprensin.

a Ren Descartes, quien distingue entre

de la filosofa y la psicologa especulativa,

una sustancia corprea y una sustancia

habra pasado al mbito neurocientfico.

Swinburne comienza por analizar los


criterios para que un fenmeno (llamado

espiritual. Richard Swinburne bracea

Pero la expansin de una ciencia expe-

tambin evento en ese contexto) o sustancia

aqu contra corriente. Se trata, sin duda,

rimental no tiene por qu desalojar del

sean otro fenmeno o sustancia, es decir,

del mayor esfuerzo que conocemos sobre

campo a la reflexin filosfica rigurosa.

idnticos; revisa los criterios para que un

el asentamiento cientfico y filosfico de la

No solo no la excluye, sino que a veces

objeto sea metafsicamente posible y cri-

tesis dualista. Expuesto con un rigor y una

se requiere su presencia. Desde distintos

ba los parmetros para admitir que tales

profundidad que impide una lectura apre-

enfoques, Thomas Nagel, Colin McGinn,

cuestiones sean racionales o estn justifi-

surada, demanda del lector una formacin

Jerry Fodor, Noam Chomsky, Roger Penro-

cadas. Tras detallar los criterios, razona que

por encima de la media. Defiende el dua-

se y otros muchos, por citar cientficos y

los fenmenos mentales son distintos de los

MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

95

LIBROS

fenmenos fsicos, lo que no excluye una

empez en las postrimeras de los aos

propiedades biolgicas se dice que super-

mutua interaccin. En su opinin, la neuro-

cincuenta del siglo pasado con la obra de

vienen plausiblemente sobre las qumicas,

ciencia no aporta ningn contraejemplo que

U. T. Place. Fue ulteriormente desarrollado

las propiedades mentales sobre las fsico-

desmienta la interaccin. Cita, por botn de

por J. J. Smart. Estos filsofos abogaban por

qumicas. El trmino fue analizado ya en

muestra, los famosos experimentos de Ben-

una identidad tipo-a tipo, la idea de que

1984 por R. M. Hare para describir la forma

jamn Libet sobre el libre albedro.

las propiedades mentales se reducan a

en que las propiedades ticas se relacio-

propiedades fsicas.

nan con otras psicolgicas y naturales. Las

Distingue entre sustancias (electrones,


planetas, casas), propiedades (masa, color)

Muy pronto, sin embargo, esa tesis de la

propiedades de una clase, F, supervienen

y fenmenos. Un criterio riguroso de iden-

identidad tuvo que enfrentarse al problema

sobre las de otra clase, G, cuando las cosas

tidad nos permitir responder a la cues-

de la realizacin mltiple, a saber, que un

son F en virtud de ser G. Una persona no

tin sobre si los fenmenos mentales son

mismo tipo de fenmeno mental (dolor, por

puede ser simplemente buena, sino que

lo mismo que los fenmenos cerebrales y

ejemplo) guardaba correlacin con diferen-

tiene que ser buena en virtud de poseer

si yo soy lo mismo que mi cuerpo. La iden-

tes tipos de fenmenos cerebrales en distin-

otras propiedades, tales como arrojo y

tidad de sustancias en el curso del tiempo

tos organismos. Por eso, los fisicalistas no

amabilidad.

es un asunto relacionado con el mbito en

tardaron en preferir la tesis, ms moderada,

Los ensayos para determinar si los fen-

que existe continuidad entre sustancias

de que los episodios mentales supervienen

menos mentales repercuten en los cerebra-

con respecto a las propiedades que poseen

a los acontecimientos fsicos.

les siguen la senda abierta por Benjamn

y tal vez de algo ms que las propiedades.

La forma natural de esa teora se llama

Libet. Se instrua a los voluntarios para

Para que una sustancia S2 en un tiempo t2

funcionalismo, segn lo defendi Hilary

que movieran la mano en el momento de

sea la misma sustancia que S1 en un tiem-

Putnam en 1975, aunque se remonta al

su decisin. Mientras realizaban el ensayo

po anterior t1, deben satisfacerse dos tipos

mismo Aristteles. El funcionalismo sos-

contemplaban un reloj y declaraban luego

de criterios. En primer lugar, que las dos

tiene que las propiedades mentales cum-

en qu momento tuvieron la intencin de

sustancias pertenezcan a la clase mnima

plen determinada funcin en el sujeto y

mover la mano, en promedio unos 200 mi-

esencial. (La clase mnima esencial a la que

tienen causas y efectos dentro o fuera del

lisegundos antes del inicio de la actividad

una sustancia pertenece es la clase que

cerebro. La mente se realiza en el cerebro

muscular desencadenante del movimien-

consta de todas las propiedades esencia-

lo mismo que un software en un hardware.

to de la mano. Sin embargo, los electrodos

les de una clase que dicha sustancia debe

Al asentar la psicologa en la biologa, se

instalados en el cuero cabelludo registra-

tener para poder continuar existiendo.) La

pretende liberar la psicologa de las tradi-

ban (en cada episodio de movimiento de

segunda exigencia para que una sustancia

cionales preocupaciones metafsicas que

la mano) la constitucin de un potencial

sea en un tiempo determinado la misma

afectan a la mente y su relacin con el

de disponibilidad, que era una prueba de

que una sustancia un tiempo posterior

cuerpo. Pero no todos se muestran cmo-

un tipo particular de fenmeno cerebral

es que las dos sustancias consten de las

dos en esa postura. Al caracterizar los fe-

(llammosle B1), que ocurra, en prome-

mismas partes o de partes obtenidas me-

nmenos mentales en referencia a posibles

dio, 550 milisegundos antes de la actividad

diante la sustitucin gradual de las partes

estmulos y reacciones, el funcionalismo

muscular. Los experimentos de otro tipo,

de la primera sustancia.

deja sin abordar las dimensiones cualita-

sostena Libet, mostraban que los sujetos

Existe una obvia distincin entre fen-

tivas. Thomas Nagel, Frank Jackson, David

informaban del tiempo de las sensaciones

menos fsicos (incluidos los cerebrales) y fe-

Chalmers y otros han sostenido que todo

como producindose 50 milisegundos an-

nmenos mentales. A los segundos el sujeto

relato de la mente debe incluir cualidades

tes del tiempo de los fenmenos cerebra-

que los experimenta posee un acceso privi-

mentales no materiales, exhibidas en la

les que las causaban. Ello condujo a Libet

legiado, es decir, una forma de conocerlos

conciencia.

a sostener que los sujetos enjuician mal el

que no est al alcance de los dems. Entre

Se recurre a veces al tecnicismo super-

tiempo de los fenmenos conscientes en

los fenmenos mentales se numeran los fe-

veniencia para expresar cierta relacin de

50 milisegundos. Lleg as a la conclusin

nmenos puramente mentales, que se su-

dependencia de lo mental respecto de lo

de que, en promedio, la intencin apare-

ponen sin mezcla de fenmeno fsico algu-

fsico. Un conjunto de propiedades se dice

ca 150 milisegundos antes de la actividad

no: creencias, pensamientos, intenciones,

superviniente sobre un segundo conjun-

muscular y 400 milisegundos despus de

deseos. Porque el sujeto suele ser conscien-

to cuando ambos tipos de propiedades se

B1. Ello mostrara que B1 causaba el mo-

te de ellos se les llama fenmenos cons-

hallan tan estrechamente relacionadas,

vimiento de la mano y que la intencin

cientes. Para la tesis denominada fisicalis-

que no cabe diferencia en las primeras

era un epifenmeno. Swinburne objeta

ta, los nicos fenmenos genuinos son los

sin que acontezca una diferencia en las

las limitaciones y las conclusiones de los

fsicos. Los propios fenmenos mentales

segundas. El concepto de superveniencia

experimentos de Libet.

seran cerebrales. El fisicalismo filosfico

se utiliza en diversos campos. As, de las

96

Luis Alonso
MENTE Y CEREBRO 64 - 2014

M AR ZO / ABRIL 2014 N . 65

EN EL PRXIMO NMERO...

N EURO CI EN CI A

P SI COT ER A PI A

Competicin por el cerebro

Tratar la esquizofrenia
Durante tiempo, la psicoterapia se ha

En los prximos diez aos, la Unin Europea destinar

considerado infructuosa en el caso

500 millones de euros al Proyecto Cerebro Humano.

de paranoias y alucinaciones. Hoy

Tambin EE.UU. aspira a simular el funcionamiento del

por hoy, los hallazgos apoyan el uso

cerebro con el Proyecto Conectoma Humano. Ambas

de la terapia cognitiva conductual

iniciativas encaran obstculos tcnicos enormes, segn

NEUFFER DESIGN

para tratar estos sntomas. Por Tanja

los crticos. Por Ulrike Gebhardt

Wiessmann y Andreas Bechdolf

P SI CO LO G A

La envidia
Si bien el deseo de poseer lo del prjimo puede inducirnos a
pensamientos maliciosos, esta emocin tambin nos estimula

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para rendir ms. Por Jan Crusius y Thomas Mussweiler

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M ED I CIN A

Enfermedad de Parkinson
Ingenieros y matemticos han ideado un modelo computacional
que reproduce las oscilaciones neuronales del cerebro de
pacientes con prkinson. Por Gunnar Grah y Arvind Kumar

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MENTE Y CEREBRO 58 - 2013

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Neuromagia: entre la ilusin y la ciencia, La supersticin en la mente, La fuerza del autismo, Medidor
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vrica en el cerebro, La hidrocefalia crnica del adulto;
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ISSN 1695-0887

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97

Nmero 74
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