You are on page 1of 309

I.S.B.N.

973-8117-54-2
TRUSTUL EDITORIAL

LIDER
ORIZONTURI LIDER JURIDIC
TIINELOR SOCIALE I POLITICE
TIINELOR MEDICALE
TIINELOR AGRICOLE
SIRIUS STAR LUCEAFRUL
CARTEA PENTRU TOI
B-dul Libertii nr. 4, bl. 117, et. 3, ap.7, sector 4,
76106l-Bucureti Tel: 337.30.67; 337.48.81;
Fax: 337.48.22; E-mail: lider@fx.ro
Web Site: www.superexim.go.ro
ROBERT LUDLUM
DECEPIA
LUI
PROMETEU

Traducere:
VIOREL CIOCAN
EDITURA LIDER
THE PROMETHEUS DECEPTION
Copyright 2000 by Robert Ludlum

Toate drepturile asupra


ediiei n limba romn snt rezervate
Trustului Editorial Lider - Editura Lider
Tiparul executat sub comanda nr. 10 467
Compania Naional a Imprimeriilor
CORESI" S.A. Bucureti
ROMNIA
Sistemul calitii certificat SR EN ISO 9001

PROLOG
Cartagina, Tunisia
Ora 3:22 a.m.
Ploaia torenial cdea n rafale turbate, strnite de vnt, iar
valurile se nlau i se izbeau de rm - o furtun puternic n
noaptea de abanos. n apele puin adnci de lng mal, vreo zece
siluete ntunecate naintau cltinndu-se, inndu-se de raniele
impermeabile ce pluteau asemeni supravieuitorilor unui
naufragiu. Teribila furtun i luase prin surprindere, dar constituia
i un avantaj: le oferea o acoperire mai bun dect ar fi putut spera.
Dinspre plaj, o lumini roie se aprinse i se stinse de
dou ori - un semnal de la echipa din fa care nsemna c
zona era sigur. Sigur! Ce nsemna asta? Faptul c acea
poriune a rmului tunisian fusese lsat nepzit de Garde
Naionale? Asaltul naturii prea mult mai dur dect oricare
aciune a Pazei de coast tunisiene.
Legnai i izbii de valuri nalte, oamenii i croir drum
spre plaj, apoi, printr-o manevr bine coordonat, se crar
pe plaja de lng ruinele vechilor porturi punice. Dezbrcndu-i

costumele impermeabile din cauciuc, brbaii, purtnd haine


nchise la culoare i avnd feele nnegrite, scoaser armele
din ranie i ncepur s le mpart: mitraliere Heckler & Koch
MP-10, pistoale automate Kalanikov i puti cu lunet. n spatele
lor, alte grupuri naintau, prin valurile puternice, spre rm.
ntreaga aciune era precis orchestrat de brbatul care-i
antrenase continuu n ultimele luni. Oamenii erau lupttori
Al-Nahda pentru libertate, originari din Tunisia, venii s-i
elibereze ara de asupritori. Liderii lor erau strini, teroriti
experimentai care mprteau credina n Allah, o mic celul
de elit, format din lupttori pentru libertate provenii din
aripa radical a Hezbollah-ului.
eful acestei celule i al celor cincizeci de tunisieni era
experimentatul terorist cunoscut sub numele de Abu. Uneori
era folosit i pseudonimul su: Abu Intiquab (tatl
rzbunrii).
Evaziv, reticent i feroce, Abu i antrenase pe lupttorii
Al-Nahda ntr-o tabr libian, situat dincolo de Zuwarah.
Le perfecionase strategia folosind o machet la scar natural
a palatului prezidenial i-i nvase tactici mult mai violente
i mai perfide dect cele cu care erau ei obinuii.
Cu numai treizeci de ore n urm, oamenii se
mbarcaser pe un cargobot de cinci mii de tone, de
construcie ruseasc, o nav care transporta de obicei textile tunisiene i mrfuri fabricate n Libia, de la Tripoli la
Bizerte n Tunisia. Puternicul cargobot, acum avariat i uzat,
naintase pe direcia nord-nord-vest de-a lungul coastei
tunisiene, trecuse pe lng oraele-porfuri Sfax i Sousse,
apoi ocolise Capul Bon i intrase n Golful Tunis, dincolo
de baza naval La Gaulette. Cunoscnd orarul vaselor de
patrulare ale Pazei de coast, oamenii ancoraser la nou
kilometri de rmul Cartaginei i lsaser la ap brcile
pneumatice cu carcas rigid, echipate cu motoare puternice.
Dup cteva minute ajunseser n apele agitate ale Cartaginei,
anticul ora fenician, att de puternic n secolul al V-lea, nct
era considerat marele rival al Romei. Dac vreun membru
al Pazei de coast tunisiene ar fi observat din ntmplare nava
pe ecranul radarului, ar fi constatat c e doar un cargobot oprit
pentru cteva minute, care-i continua apoi drumul spre Bizerte.
Pe rm, brbatul brbos mbrcat n hanorac militar, cel
care aprinsese semnalul rou, rostea uiernd nite ordine i njura
n oapt, cu incontestabil autoritate. Nu era altul dect Abu.
-Linite! Mergei aplecai! Ce vrei, s scoatei dinbrlog
toat prpdita aia de Garde tunisian? Acum, repede! Micai-v,
micai-v! Imbecili neisprvii! eful vostru putrezete la
nchisoare i voi tiai frunz la cini! Camioanele ateapt!
Lng el sttea un brbat ce purta nite ochelari pentru
vedere nocturn i cerceta n tcere terenul. Tunisienii tiau
doar c se numete Tehnicianul i c e unul dintre experii de
frunte ai Hezbollah-ului n materie de muniii. Era un brbat
frumos, cu ten msliniu i sprncene groase, cu ochi cprui
scnteietori. Oamenii tiau puine lucruri despre Abu, dar i
mai puine despre Tehnician, sfetnicul de ncredere al lui Abu.
Dup unele zvonuri, se nscuse ntr-o familie sirian bogat

i crescuse la Damasc i Londra, unde se specializase n


materie de armament i explozibili.
n cele din urm, Tehnicianul vorbi, calm i cu voce joas,
strngndu-i mai bine pe lng el pelerina impermeabil cu glug.
- Am ezitat s-i spun, frate, dar operaiunea se
desfoar fr probleme. Camioanele cu materiale au fost
ascunse, aa cum am stabilit, iar soldaii n-au ntmpinat
rezisten pe drumul scurt de pe Avenue Habib Bourguiba.
Tocmai am primit semnalul radio de la cei care au ajuns la
palatul prezidenial. Lovitura de stat a nceput.
n timp ce vorbea, i privi ceasul. Abu ddu nerbdtor
din cap. O serie de explozii confirmar faptul c lupta era n
toi. Palatul prezidenial avea s fie cucerit curnd i, n cteva
ceasuri, militanii islamici urmau s controleze Tunisul.
- S nu ne felicitm nainte de vreme, zise Abu cu glas
cobort.
Ploaia se domolise i, dup cteva clipe, furtuna ncet la
fel de brusc precum se iscase.
Deodat, tcerea de pe plaj fu sfiat de voci ascuite
care strigau ntr-o arab strident. Siluete ntunecate alergau
pe nisip. Abu i Tehnicianul se crispar i puser mna pe
arme, dar erau camarazii lor din Hezbollah.
-Inamicn spate!
- O ambuscad!
- Allah Atotputernicul, snt ncercuii!
Patru arabi se apropiar, nspimntai i cu rsuflarea tiat.
- Am primit un semnal de pericol, spuse gfind cel care
ducea n spate o staie radio PRC-l17. Au reuit s transmit
doar c au fost ncercuii de forele de securitate ale palatului
i luai prizonieri. Pe urm s-a ntrerupt transmisia. Spun c
au fost pclii.
Abu se ntoarse alarmat spre consilierul su.
- Cum e posibil?
Cel mai tnr dintre cei patru brbai care stteau n faa
lor zise:
- Materialele lsate pentru oameni - armele antitanc,
muniia, C-4 - toate erau defecte! Nimic nu funciona! i
forele guvernamentale i ateptau! Oamenii notri au fost
trai pe sfoar de la nceput!
Faa lui Abu exprima durere. i fcu semn primului su
sfetnic.
- Ya sahbee, am nevoie de sfatul tu nelept.
Tehnicianul i potrivi ceasul la mnn timp ce se apropia
de eful teroritilor. Abu l lu de umeri pe consilierul su i
zise cu voce joas:
- Trebuie s existe un trdtor printre noi. Planurile
noastre au fost divulgate.
Apoi fcu un gest discret, aproape insesizabil, cu dou
degete. Era un semnal, iar adepii lui l nfcar imediat pe
Tehnician de brae i de picioare. Tehnicianul se zbtu cu
putere, dar fr anse n faa teroritilor antrenai care l ineau
strns. Mna dreapt a lui Abu se ntinse brusc n fa. Pumnalul
luci n lumina slab i Abu l nfipse n burta Tehnicianului.
Lama zimat i ncovoiat, manevrat cu cruzime, provoc
o ran adnc. Ochii teroristului scnteiau.

- Trdtorul eti tu! rosti el apsat.


Tehnicianul icni. Durerea era chinuitoare, ns chipul i
rmase impasibil.
- Nu, Abu! protest el.
- Porcule! zise cu ur Abu, lovindu-l din nou, de
ast dat cu lama ndreptat spre vintrele Tehnicianului.
Nimeni altcineva nu cunotea orarul, planurile exacte!
Nimeni! Tu ai fost cel care a verificat armamentul. Nu
poate fi altcineva.
Deodat, plaja fu inundat de lumina orbitoare a unor
lmpi cu arc carbonic. Abu se ntoarse i nelese c erau
ncercuii i depii numeric de soldaii n uniforme kaki.
Grupul de comand din Garde Naionale tunisian, cu evile
mitralierelor ndreptate spre ei, apruse brusc deasupra liniei
orizontului; un zgomot asurzitor venit din cer anuna sosirea
mai multor elicoptere de atac.
Rafale de arme automate se abtur asupra oamenilor
lui Abu, transformndu-i n marionete dezarticulate. ipetele
nfiortoare ncetar brusc; trupurile se prvlir n poziii
stranii. Urm alt salv, apoi tirul ncet. Se aternu o tcere
nefireasc. Doar eful teroritilor i specialistul lui n muniii
nu fuseser mpucai.
Atenia lui Abu prea concentrat ntr-o singur direcie.
Se rsuci spre omul pe care-l fcuse trdtor, pregtindu-i
cuitul n form de iatagan pentru o alt lovitur. Grav rnit,
Tehnicianul ncerc s pareze, dar se prbui. Pierduse prea
mult snge. Abu se npusti asupra lui, cnd nite mini puternice
l nfcar din spate, trntindu-l i intuindu-l pe nisip.
Ochii lui Abu exprimau un dispre profund cnd soldaii i
preluaser pe cei doi. El nu se temea de nici un guvern.
Guvernanii erau nite lai, spusese de nenumrate ori lucrul
sta. Tot ei aveau s-l elibereze invocnd legislaia
internaional, n ce privete extrdarea sau repatrierea. n
spatele uilor nchise urmau s se ncheie nite nelegeri, iar el
va fi eliberat discret, prezena lui n ar constituind un secret
pstrat cu grij. Nici un guvern nu dorea s atrag asupra sa
mnia dezlnuit a unei campanii teroriste a Hezbollah-ului.
eful teroritilor nu se zbtu, ci se ls moale, obligndu-i
pe soldai s-l trasc dup ei. Cnd ajunse n dreptul
Tehnicianului, l scuip n fa i rosti uiernd:
- N-o s mai trieti mult, trdtorule! Porcule! O s
plteti pentru trdarea ta!
Dup ce Abu se ndeprt dus de soldai, cei civa oameni
care l nfcaser pe Tehnician l aezar cu grij pe o targa.
Supunndu-se ordinelor cpitanului de batalion, acetia se
retraser cnd ofierul se apropie. Tunisianul ngenunche lng
Tehnician i-i examina rnile. Tehnicianul tresri, dar nu
scoase un geamt.
- Doamne, e o minune c mai eti contient! zise
cpitanul ntr-o englez cu un accent pronunat. Ai fost rnit
serios. Ai pierdut mult snge.
Tehnicianul rspunse:
- Dac oamenii dumitale ar fi reacionat ceva mai repede
la semnalul meu, nu s-ar fi ntmplat asta.

i atinse instinctiv ceasul, prevzut cu un transmitor


minuscul de nalt frecven. Cpitanul ignor reproul.
- Aparatul la de-acolo, spuse el artnd spre cer, unde
plana un elicopter, o s te duc la un spital de maxim
securitate din Maroc. Nu am voie s-i cunosc identitatea real,
nici adevraii dumitale efi, aa c n-o s ntreb, ncepu
tunisianul, dar cred c am idee...
Tehnicianul opti rguit:
- Lapmnt!
Scoase repede un pistol semiautomat din tocul ascuns
sub bra i trase cinci gloane. Se auzi un strigt dinspre un
plc de palmieri i un brbat se prbui mort pe nisip, innd n
mn o puc cu lunet. Un soldat din Al-Nahda reuise s
scape de masacru.
- Allah Atotputernic! exclam ngrozit cpitanul, ridicnd
ncet capul i privind njur. Cred c acum sntem chit.
- Ascult, zise cu voce stins arabul-care-nu-era-arab,
spune-i preedintelui dumitale c ministrul lui de Interne e
simpatizant i colaborator al organizaiei Al-Nahda, cu care
conspir ca s-i ia locul. E mn n mn cu ministrul adjunct
al Aprrii. Mai snt i alii...
Dar pierderea de snge fusese prea mare. nainte ca
Tehnicianul s-i ncheie fraza, i pierdu cunotina.

PARTEA NTI
1
Washington, D.C.
Cinci sptmni mai trziu
Pacientul fu transportat cu un avion nchiriat pn la
o pist de aterizare privat, situat la treizeci de
kilometri spre nord-vest de Washington. Dei era singurul
pasager, nimeni nu-i vorbea dect pentru a afla ce nevoi are.
Nu i se cunotea numele. Tot ce tia echipajul era c transporta
un pasager extrem de important. Cursa nu fusese consemnat.
Pasagerul fr nume fu transportat apoi cu un automobil
fr plci de nmatriculare pn n centrul Washingtonului i
lsat, la cererea lui, lng o parcare subteran aflat n mijlocul
unui cvartal oarecare, n preajma lui Dupont Circle. Purta un
costum gri obinuit, mocasini cu ciucuri din piele de Cordoba,
lustruii de prea multe ori, i arta ca unul dintre miile de
funcionari guvernamentali i birocrai din clasa de mijloc slujbai anonimi ai Washingtonului.
Nimeni nu-l urmri cu privirea cnd iei din parcare i se
ndrept, eapn i chioptnd vizibil, ctre o cldire cenuie
cu patru etaje, de pe 1324 K Street. Blocul din beton cu
geamuri fumurii se distingea cu greu printre celelalte
construcii joase, n form de cutie, din partea de nord-vest a
Washingtonului. Acolo se aflau birourile grupurilor de
influen i ale organizaiilor comerciale, ale ageniilor de
turism i ale companiilor industriale. Lng intrarea din fa
erau montate dou plci din alam, care anunau c acolo se
aflau birourile lui INNOVATION ENTERPRISES i ale
companiei AMERICAN TRADE INTERNATIONAL.
Doar un inginer priceput, cu mare experien, ar fi putut
observa cteva amnunte neobinuite - de exemplu, faptul c

rama fiecrei ferestre era prevzut cu un oscilator piezoelectric, fcnd zadarnic orice ncercare de supraveghere
acustic prin laser din exterior, sau ploaia" de zgomot alb de
nalt frecven ce nconjura cldirea ca un con de unde radio, suficient pentru a descuraja majoritatea formelor de
ascultare electronic.
Nimic nu atrsese vreodat atenia vecinilor de pe
K Street - avocaii pleuvi de la compania de comercializare
a cerealelor i contabilii cu chipuri sumbre, n cmi cu
mnec scurt i cravat, de la firma de consultan aflat n
uor declin. Oamenii soseau la numrul 1324 de pe K Street
dimineaa i plecau seara. Gunoiul era depozitat pe aleea
Dumpster n anumite zile ale sptmnii. Cine s-i fi dat
osteneal s afle i altceva? Directoratului i plcea s lucreze
ascuns sub nasul tuturor.
Brbatul aproape c zmbi gndindu-se la asta. Cine ar fi
bnuit vreodat c, dintre toate ageniile de informaii din
lume, cea mai secret i avea sediul ntr-o cldire oarecare
de birouri, situat la mijlocul lui K Street, chiar la vedere?
Agenia Central de Informaii din Langley, Virginia, i
Agenia de Securitate Naional din Fort Meade, Maryland,
erau adpostite n fortree aprate de anuri, trdndu-i
existena \Aici m aflu, preau s spun, chiar nu-mi acordai
atenie? Pur i simplu i provocau adversarii s le penetreze
sistemele de securitate i, inevitabil, aa se ntmpla.
Brbatul intr n holul cldirii de la numrul 1324 i
cercet panoul ngust din alam, pe care era montat un receptor telefonic, sub nite butoane cu numere, dup toate
aparenele genul de dispozitiv care poate fi ntlnit n holurile
tuturor cldirilor de birouri din lume. Brbatul ridic
receptorul i form o serie de numere - un cod dinainte stabilit.
inu apsat degetul arttor pe ultimul buton, timp de cteva
secunde, pn cnd auzi un rit slab. Era semnul c amprenta
lui fusese scanat electronic, analizat, comparat cu o baz
de date preexistent i, n cele din urm, acceptat. Apoi ascult
la receptor pn cnd telefonul sun exact de trei ori. O voce
feminin impersonal i ceru s spun ce problem avea.
- Am o ntlnire cu domnul Mackenzie, zise brbatul,
n cteva secunde, cuvintele lui fur convertite n
fragmente de informaii cibernetice i comparate cu alt baz
de date, coninnd amprente vocale verificate anterior. Abia
pe urm, un bzit stins indic faptul c primul rnd de ui din
sticl putea fi deschis. Omul puse receptorul n furc i mpinse
uile grele, din sticl antiglon. Ptrunse ntr-o anticamer
mic i rmase acolo cteva secunde, n vreme ce trsturile i
erau explorate de trei videocamere de supraveghere cu nalt
rezoluie i comparate cu tiparele autorizate.
Al doilea rnd de ui se deschise ctre un mic birou, cu
pereii albi i mocheta de un gri metalic, echipat cu dispozitive
de supraveghere camuflate ce puteau detecta orice fel de
posibile arme. ntr-un col, pe o consol din marmur, se afla
un vraf de pliante purtnd siglaAmerican Trade International,
o organizaie care exista doar printr-un set de documente
juridice i nregistrri oficiale. Celelalte brouri cuprindeau
texte pline de platitudini privind comerul internaional. Un
gardian posomort i fcu semn lui Bryson s treac prin alt
rnd de ui, ctre o sal frumos mobilat, cu lambriuri din
lemn de nuc, de culoare nchis, n care vreo zece funcionari
stteau la birourile lor. Ar fi putut fi sediul unei luxoase galerii

de art, de genul celor din Manhattan sau al unei prospere


firme de avocatur.
- Nick Bryson, omul meu de baz! exclam Chris
Edgecomb, srind de pe scaunul aflat n faa unui computer.
Nscut n Guyana, era un brbat nalt i suplu, cu ten
cafeniu i ochi verzi. Era la Directorat de patru ani i lucra n
echipa de comunicaii i coordonare; el trimitea pe teren
avertismente n caz de pericol i imagina modaliti de a
transmite informaii agenilor aflai n misiune, atunci cnd
era necesar. Edgecomb btu amical palma cu Bryson.
Nicholas Bryson tia c era un fel de erou pentru oameni
ca Edgecomb, care tnjeau s ajung ageni de teren. Vino
la Directorat i schimb lumea", glumea Edgecomb n engleza
lui cntat, i se gndea la Bryson atunci cnd spunea asta. Era
un lucru rar - Bryson tia asta - ca personalul instituiei s-l
vad la fa pe Edgecomb.
- Te-a rnit cineva?
Chipul lui Edgecomb exprima compasiune, privindu-l
pe brbatul puternic, care fusese spitalizat pn de curnd.
Apoi continu grbit, tiind bine c n-avea rost s pun
ntrebri:
- M voi ruga la Sfntul Christopher pentru tine. O s te
faci bine ct ai zice pete.
Caracteristica Directoratului era segmentarea i
compartimentarea activitii. Nici un agent sau funcionar nu
trebuia s tie att de mult nct s poat periclita securitatea
ntregului. Schema de organizare constituia un mister pn i
pentru un veteran ca Bryson. Sigur, i cunotea pe civa dintre
funcionarii de la birou, dar agenii de teren, asemenea lui,
acionau izolat, folosindu-i propriile reele. Dac erau nevoii
s lucreze mpreun, se cunoteau doar sub identiti false.
Regula reprezenta mai mult dect un procedeu, era liter de
evanghelie.
- Eti un om bun, Chris, remarc Bryson,
Edgecomb zmbi cu modestie, pe urm art cu degetul
n sus. tia c Bryson avea o ntlnire - poate o convocare chiar cu eful cel mare, Ted Waller. Bryson zmbi, l btu pe
umr prietenete pe Edgecomb i porni spre ascensor.
- Nu te ridica, strig Bryson, intrnd n biroul lui Ted
Waller de la etajul trei.
Waller se scul totui din fotoliu, dezvluindu-i statura
impuntoare de un metru i nouzeci nlime i o sut
cincizeci de kilograme.
- Doamne Sfinte, uite cum ari, zise Waller, cercetndu-l
alarmat cu privirea pe Bryson. Parc ai venit dintr-un lagr
pentru prizonieri de rzboi.
-Aa ari dup treizeci i trei de zile petrecute ntr-o clinic
american din Maroc, spuse Bryson. Nu e chiar hotelul Ritz.
- Poate c ar trebui s ncerc, ntr-o bun zi, s-l las pe
un terorist dement s-mi scoat maele.
Waller se btu cu palma peste burta uria. Se mai
ngrase de cnd Bryson l vzuse ultima oar, dei obezitatea
lui era elegant nvemntat ntr-un costum bleumarin din
camir, iar ceafa de taur era mngiat de gulerul rsfrnt al
cmii Turnbull & Asser.
- Nick, m-am tot frmntat de cnd s-a ntmplat necazul
sta. A fost o lam zimat Verenski, de provenien bulgar,
din ctemi s-a spus. nfigi i rsuceti. Foarte primitiv, dar
n acelai timp eficient. Ce ocupaie mai avem i noi! S nu
uii niciodat! Ceea ce nu vezi te rpune ntotdeauna.

Waller se ls greoi n fotoliul din piele cu ciucuri din


spatele biroului su de stejar. Lumina soarelui de dup-amiaz
era filtrat de geamul fumuriu al ferestrei. Bryson se aez pe
un scaun n faa lui - o formalitate neobinuit. Waller, care
era de obicei rumen n obraji i aparent robust, era acum palid
i avea cearcne adnci.
- Am auzit c i revii pe zi ce trece.
- Peste cteva sptmni, o s fiu ca nou. Cel puin aa
mi-au spus doctorii. Mi-au mai spus c n-o s mai am niciodat
nevoie de operaie de apendicit, un aspect benefic la care nu
m gndisem.
n timp ce vorbea, simea durerea surd din partea
dreapt a abdomenului. Waller ddu tulburat din cap.
- tii de ce te afli aici?
- Cnd un puti e chemat la directorul colii, se ateapt
la mustrri.
Bryson simula voioia, dar era ncordat, sumbru.
- Mustrri, spuse enigmatic Waller.
Rmase o clip tcut, cu ochii aintii spre un ir de cri
legate n piele, aflate pe rafturile de lng u. Apoi ntoarse
privirea i zise cu un glas blnd, ndurerat:
- Directoratul nu-i prea face cunoscut planul de
organizare, dar cred cbnuieti cte ceva despre funcionarea
structurii de comand i control. Deciziile, mai ales cele care-i
privesc pe oamenii de baz, nu se opresc ntotdeauna la biroul
meu. i orict de important e loialitatea pentru tine i pentru
mine - la dracu', pentru majoritatea oamenilor din locul sta
afurisit-n zilele noastre, pragmatismul fr inim eprincipiul
suprem. tii asta.
Bryson avusese o singur slujb serioas n via - cea
de, la Directorat; cu toate acestea, recunoscu nuanele unei
conversaii despre concediere. Se lupt cu impulsul de a se
apra, deoarece nu aceea era procedura Directoratului; ar fi
fost indecent. i aminti una dintre frazele des repetate de
Waller: nu exist ghinion. Apoi se gndi la alt maxim.
- Totul e bine cnd se termin cu bine, spuse Bryson. i
s-a terminat cu bine.
- Aproape c te-au pierdut, zise Waller. Eu aproape c
te-am pierdut, adug el mhnit.
-Asta n-are nici o legtur, zise calm Bryson. Oricum,
cnd eti pe teren, n-ai timp s citeti instruciunile scrise pe
ambalaj; tii asta. Tu m-ai nvat. Improvizezi, i urmezi
instinctul - nu doar regulile stabilite.
- Pierderea ta putea nsemna pierderea Tunisiei. E un
efect n cascad: cnd intervenim, o facem suficient de devreme
pentru a schimba situaia. Aciunile snt atent dozate, reaciile evaluate, variabilele - lmurite. Aproape c ai compromis
alte cteva operaiuni sub acoperire, n Maghreb i n alte locuri
din zon. Ai pus alte viei n pericol, Nicky - alte operaiuni
i alte viei. Biografia Tehnicianului era legat de mai multe
identiti false pe care le-am fabricat. tii asta. Cu toate
acestea, te-ai lsat descoperit. Ani ntregi de activitate sub
acoperire compromii din cauza ta!
- Pi, stai puin...
- Dup ce le-ai dat arme defecte", cum i imaginai c
n-or s te bnuiasc?
- Ce dracu', nu trebuia s fe defecte!
- Dar erau. De ce?
- Nu tiu!
- le-ai verificat?

- Da! Nu! Nu tiu. Nu mi-a trecut prin minte c marfa


nu era ce prea s fie.
- Asta a fost o greeal grav, Nicky. Ai periclitat ani
ntregi de munc, ani de organizare sub deplin acoperire i
de cultivare a unor oameni valoroi. Vieile unora dintre cei
mai valoroi oameni ai notri. Ce naiba ai avut n minte?
Bryson tcu o clip.
- Am fost tras pe sfoar, zise el ntr-un trziu.
- Tras pe sfoar, cum?
- Nu tiu sigur.
- Dac ai fost tras pe sfoar", nseamn c erai deja
bnuit, corect?
- Nu... nu tiu.
- Nu tiu?" Nu snt nite cuvinte care s inspire
ncredere, nu-i aa? Nu-mi place s le aud. Erai cel mai bun
agent de teren al nostru. Ce s-a ntmplat cu tine, Nick?
- Poate... cine tie cum... am dat-o n bar. i dai seama
c m-am gndit mereu la cele ntmplate?
- Astea nu-s rspunsuri, Nick.
- Poate c nu exist rspunsuri... nu acum, nu nc.
- Nu ne putem permite asemenea eecuri. Nu putem
tolera genul acesta de neglijen. Nici unul dintre noi.
ngduim o marj de eroare. Dar n-o putem depi.
Directoratul nu tolereaz greelile. Ai tiut asta de la bun
nceput.
- Crezi c puteam face altceva? Sau c altcineva s-ar fi
descurcat mai bine?
- Ai fost cel mai bun pe care l-am avut vreodat, tii
asta. Dar, aa cum i spuneam, deciziile se iau la nivelul
consoriului, nu la biroul meu.
Bryson fu strbtut de un fior, auzind limbajul birocratic
ce i confirma c Waller se distanase deja de consecinele
hotrrii de-a renuna la el. Ted Waller fusese mentorul, eful
i prietenul lui Bryson i, cu cincisprezece ani n urm,
profesorul lui. Supervizase ucenicia lui, i dduse personal
instruciuni naintea operaiunilor efectuate la nceputul
carierei. Era o imens onoare, de care Bryson se simea
copleit i acum. Waller era cel mai inteligent om pe care-l
cunoscuse vreodat. Putea rezolva n minte ecuaii difereniale
pariale; avea vaste cunotine geopolitice. Masivitatea lui nu
te lsa sbnuieti extraordinara lui dexteritate fizic. Bryson
i-l amintea la poligonul de tir, bgnd glon dup glon exact
n centrul intei, de la douzeci de metri, n vreme ce sporovia
despre tristul declin al croitoriei de comand britanice. Pistolul
de calibru 22 prea mic n mna lui mare, crnoas i moale;
l stpnea att de bine, nct prea s fie un deget suplimentar.
- Ai folosit timpul trecut, Ted, spuse Bryson. De parc
ai crede c mi-am ieit din fire.
- M-am gndit doar la ceea ce am spus, rspunse Waller
calm. N-am lucrat niciodat cu cineva mai bun ca tine i m
ndoiesc c voi mai lucra vreodat.
Graie temperamentului su i antrenamentului, Nick
rmase impasibil, dei inima i btea s-i sparg pieptul. Ai
fost cel mai bun pe care l-am avut, Nick. Suna ca un omagiu,
iar omagiul, tia bine asta, era un element esenial al despririi.
Bryson nu avea s uite niciodat reacia lui Waller dup ce
dusese la bun sfrit prima lui operaiune - mpiedicarea
asasinrii unui candidat reformist moderat din America de
Sud. Fusese cam taciturn: Nu-i ru. Waller strnsese din buze
ca s nu zmbeasc, iar pentru Nick asta fusese o rsplat mai

mare dect tot ce urmase. Abia atunci cnd te scot pe teren


(aflase Bryson mai trziu) i dai seama c efii au nceput s
neleag ct de valoros eti.
- Nick, nimeni altcineva n-ar fi putut realiza ce-ai fcut
tu n Comore. Teritoriul ar fi czut n minile nebunului luiacolonelul Denard. n Sri Lanka, probabil c exist mii de
oameni, din ambele tabere, care triesc pentru c tu ai
demascat rutele negoului cu arme. i ce-ai fcut n Belarus?
GRU n-are nici acum vreo pist i nici n-o s aib vreodat.
Las n seama politicienilor colorarea figurilor, pentru c ele
au fost desenate de noi, de tine. Istoricii nu vor afla niciodat,
i e mai bine aa. Dar noi tim asta, nu?
Bryson nu rspunse; nu se impunea vreo replic.
- Lumea i-a ieit din mini pe-aici i din cauza afacerii
Banque du Nord.
Se referea la penetrarea de ctre Bryson a unei bnci
tunisiene care dirija bani splai spre Abu i Hezbollah n
scopul finanrii loviturii de stat. ntr-o noapte, n timpul
operaiunii, mai bine de 1,5 miliarde de dolari dispruser
pur i simplu, evaporai n ciberspaiu. Luni ntregi de
investigaii nu reuiser s explice lipsa uriaei sume. Era o
chestiune nelmurit, iar Directoratului nu-i plceau asemenea
lucruri.
- Doar nu vrei s sugerezi c mi-am vrt degetele n
borcanul cu dulcea, nu?
- Sigur c nu. Dar nelegi c vor exista ntotdeauna
nite bnuieli. Atunci cnd nu apar rspunsuri, ntrebrile
persist.
- Am avut nenumrate ocazii de mbogire personal",
mult mai avantajoase i mai discrete.
- Da, ai fost supus unor teste, pe care le-ai trecut cu
succes. Dar eu am ndoieli asupra metodei folosite pentru
diversiune - banii transferai prin intermediul unor nume false
ctre colegii lui Abu, pentru a cumpra informaii
compromitoare.
- Asta se numete improvizaie. Pentru asta snt pltit s-mi folosesc capacitatea de a hotr, cnd i unde e necesar.
Bryson se opri, apoi continu:
- Dar n-au fost niciodat ntrebai despre asta!
-Ai oferit singur detaliile, Nick, zise Waller. Ai folosit
chimicale, nu?
Waller ezit o fraciune de secund, suficient pentru ca
ntrebarea lui Bryson s capete rspunsul dorit. Ted Waller
putea s mint, fr probleme i cu uurin, atunci cnd era
necesar, dar Bryson tia c vechiul lui prieten i mentor
considera dezgusttor s-l mint pe el.
- Canalele noastre de informaii snt compartimentate,
Nick. tii asta.
Acum nelegea necesitatea unei internri att de
ndelungate ntr-o clinic din Laayoune, cu personal american.
Chimicalele trebuia administrate Iar tiina subiectului, de
preferin injectate intravenos.
- La dracu', Ted! Ce vrei s insinuezi - c nu prezentam
ncredere pentru a fi supus unui interogatoriu pentru a afla
ceea ce voiai s tii? Trebuia s m supunei unei astfel de
metode fr tiina mea?
- Uneori, cel mai sigur interogatoriu e cel condus fr
ca subiectul s se gndeasc la propriul su interes.
- Asta nseamn c voi ai crezut c a mini ca s-mi
acopr spatele?

Replica lui Waller fu calm, dttoare de fiori.


- De vreme ce se apreciaz c un individ nu e sut la
sut demn de ncredere, se fac presupuneri n sens contrar,
cel puin provizoriu. Tu deteti situaia asta i eu o detest,
ns asta e realitatea brutal a unui serviciu de informaii. Mai
ales a unuia att de izolat (poate vkparanoic e cuvntul potrivit)
ca al nostru.
Paranoic. De fapt, Bryson aflase mai demult c, pentru
Waller i colegii lui de la Directorat, era un adevr incontestabil
faptul c Agenia Central de Informaii, Agenia de Informaii
Militare i chiar Agenia de Securitate Naional erau penetrate de crtie, paralizate de regulamente i mprocate cu
noroi ntr-o curs a dezinformrii purtat cu inamicii lor de
peste hotare. La nceputul carierei sale de la Directorat, Bryson
ntrebase cu nevinovie dac n-ar fi utile nite msuri de
cooperare cu celelalte agenii. Waller rsese. Adic s-i lsm
s afle c existm? Am putea la fel de bine s trimitem un
comunicat de pres la Pravda!" n opinia lui Waller criza
serviciilor de informaii americane depea cu mult problemele
legate de penetrare. Contrainformaiile constituiau adevrata
nebunie a jocului de oglinzi. i mini inamicul, apoi l
spionezi, remarcase cndva Waller, i ceea ce afli e minciuna.
Doar c acum, ntr-un anume fel, minciuna a devenit adevr,
fiindc este denumit informaie. E ca la cutarea oulor
de Pate. Cte cariere au fcut n ambele tabere oameni care
au descoperit cu mari eforturi oule pe care colegii lor le
ngropaser cu eforturi la fel de mari? Ou de pate colorate,
frumos pictate, ns, oricum, nite falsuri."
Cei doi discutaser toat noaptea n biblioteca de la
subsolul sediului din K Street, o ncpere unde se aflau pe
podea covoare din Kurdistan din secolul al XVlI-lea, iar pe
perei vechi picturi engleze cu scene de vntoare, nfind
cini ce ineau n flci psrile mpucate.
- Pricepi specificul situaiei? continuase Waller. Orice
aventur a CIA, realizat de mntuial sau n orice alt mod,
va ajunge pn la urm n atenia opiniei publice. Nu e i
cazul nostru, pentru c noi nu aprem pe nici un ecran radar.
Bryson i amitea i acum zgomotul cuburilor de ghea
din paharul de cristal, n timp ce Waller sorbea din burbonul
lui preferat.
- Dar acionndn afara sistemului, practic asemenea unor
proscrii, nu e chiar cea mai eficient modalitate de-a face afaceri,
protestase Bryson. n primul rnd, e vorba despre resurse.
- Sigur, nu avem resurse, dar nici birocrai, nu sntem
constrni de nimic. Una peste alta, e un avantaj, dat fiind
activitatea noastr specific. Realizrile noastre constituie
dovada. Cnd lucrezi ntr-o manier aparte cu diverse grupri
din ntreaga lume, cnd nu i-e ruine s intervii extrem de
agresiv, tot ce-i trebuie este un numr foarte mic de ageni
de teren perfect antrenai. Obii avantaje de pe urma forelor
aflate la faa locului. Reueti prin dirijarea evenimentelor,
prin coordonarea rezultatelor dorite. N-ai nevoie de imensele
cheltuieli pe care le fac ageniile de spionaj. Tot ce-i trebuie
cu adevrat e minte.
- i curaj, spuse Bryson, care cptase destul experien
pn la acea discuie. Curaj.
Waller dduse din umeri.
- Monstrul la teribil, Iosif Stalin, a fcut cndva o
afirmaie destul de corect: nu poi face omlet fr s spargi
oule.

Apoi vorbise despre secolul american i despre


responsabilitile imperiului. Despre Imperiul Britanic din
secolul al IX-lea, pe vremea cnd Parlamentul discuta timp
de ase luni dac era bine s trimit o for expediionar
pentru a salva un general ce rezista unui asediu de doi ani.
Waller i colegii lui de la Directorat credeau n democraia
liberal, cu fervoare i fr echivoc, dar mai tiau c, pentru
a-i asigura viitorul, nu puteai juca respectnd, cum i plcea
lui s spun, regulamentul meciurilor de box. Dac inamicii
ti acionau cu viclenie, era preferabil s recurgi i tu la nite
vechi i eficiente trucuri.
- Noi sntem rul necesar, spusese Waller. Dar s nu
ajungi vreodat un ncrezut - subiectul e rul. Noi sntem n
afara legii. Nesupravegheai, neoficiali. Uneori, nici mcar
eu nu m simt n siguran tiind c acionm.
Urmase un alt clinchet slab al cuburilor de ghea, n
timp ce dduse peste cap ultimele picturi de burbon.
Nick Bryson cunoscuse fanatici - att prieteni, ct i
dumani - i gsea alinarea n extrema ambiguitate a lui Waller.
Bryson nu crezuse niciodat c s-ar fi putut msura cu mintea
lui Waller.
- Prietene, spusese Waller, noi existm pentru a crea o
lume n care n-o s mai fim necesari.
Acum, n lumina cenuie a nceputului dup-amiezei,
Waller i puse minile pe birou, de parca ar fi vrut s-i adune
puterile pentru ndeplinirea sarcinii neplcute pe care o avea.
- tim c i-a fost greu de cnd te-a prsit Elena, ncepu el.
- Nu vreau s vorbesc despre Elena, i-o trnti Bryson.
Simea o vn pulsndu-i la tmpl. Atia ani ea fusese
soia lui, cea mai bun prieten i iubit. Cu ase luni n urm,
n timpul unui apel telefonic protejat, pe care Bryson l fcuse
de la Tripoli, ea i comunicase c l va prsi. N-avea rost s
se certe, se decisese; nu mai era nimic de discutat. Cuvintele
ei l rniser mult mai profund dect cuitul lui Abu. Cteva
zile mai trziu, cu ocazia prezentrii unui raport n Statele
Unite - sub pretextul unei cltorii pentru achiziionarea de
arme -, Bryson sosise acas, dar n-o mai gsise.
- Ascult, Nick, probabil c tu ai fcut mai mult bine
lumii dect orice alt membru al serviciilor de informaii.
Waller fcu o pauz, apoi vorbi rar, cu mare grij:
- Dac te las s continui, meritele tale se vor diminua.
- Poate c am dat-o n bar, spuse Bryson deprimat. O
dat. Snt dispus s admit asta.
N-avea rost s se certe, ns nu se putea stpni.
- i-o s-o dai din nou n bar, spuse Waller pe un ton
egal. Astea snt situaii pe care noi le numim cazuri de
supravegheat". Semnale timpurii de avertisment. Ai fost
extraordinar vreme de cincisprezece ani. Extraordinar. Dar
cincisprezece ani, Nick. Pentru un agent de teren snt ca vrsta
pentru un cine. Atenia ta a nceput s chioapete. Eti la
captul puterilor i cumplit este c nici nu-i dai seama de
asta.
Oare ce se ntmplase cu csnicia lui era tot un caz de
supravegheat"? n timp ce Waller continua s vorbeasc n
felul lui calm, rezonabil, logic, Bryson se simea strbtut de
stri diferite, iar una din ele era furia.
- Competena mea...
- Nu vorbesc despre competena ta. n ce privete munca
de teren, nimeni nu e mai bun ca tine, chiar i acum. Eu

vorbesc despre reinere. Capacitatea de a nu aciona. Asta


vine mai nti. Iar tu nu i-o mai recapei.
- Atunci poate c o permisie ar rezolva problema.
Era o nuan de disperare n glasul lui, iar Bryson se
detest auzind-o.
- Directoratul nu acord concedii, zise Waller pe un ton
sec. tii asta. Nick, ai petrecut un deceniu i jumtate n slujba
istoriei acestei lumi. Acum poi s-o studiezi. O s-i dau viaa
napoi.
- Viaa mea, repet Bryson cu o voce stins. Deci
vorbeti despre pensionare.
Waller se ls pe sptarul fotoliului.
- Cunoti povestea lui John Wallis, unul dintre marii
maetri ai spionajului britanic din secolul al VII-lea? Era un
magician n privina decriptrii mesajelor regalitilor pentru
adepii sistemului parlamentar, n anii 1640. A ajutat la
nfiinarea Camerei Secrete Britanice, un fel de Agenie
Naional de Securitate din acea vreme. Cnd s-a retras din
afacere, i-a folosit cunotinele lucrnd ca profesor de
geometrie la Cambridge i a ajutat la inventarea metodelor
de calcul moderne. Cine a fost mai important - Wallis spionul
sau Wallis savantul? Retragerea din afacere nu nseamn c
ai fost scos din circulaie.
Era una dintre frumoasele riposte ale lui Waller, o
parabol enigmatic; Bryson aproape c rse de absurditatea
ntregii situaii.
- i ce gndeti c voi face eu? Voi lucra ca agent de
securitate la un depozit, s pzesc conserve de mazre cu un
pistol cu ase gloane i un baston de cauciuc?
- Integer vitae, scelerisque purus non eget Mauris
jaculis, neque arcu, nec venenatis gravida saggittis pharetra.
Omul integru, liber de pcat, nu are nevoie de sulia maurului,
nici de arc, nici de tolba grea cu sgei de vntoare. Horaiu,
dup cum bine tii. n cazul tu, totul e aranjat. Woodbridge
College are nevoie de un lector specializat n istoria Orientului
Apropiat i tocmai au gsit un candidat de marc. Studiile tale
universitare i erudiia lingvistic constituie o recomandare perfect.
Bryson se simea detaat de sine nsui ntr-un mod ciudat,
aa cum i se ntmplase uneori i pe teren - plutind deasupra
ntregii scene, observnd totul cu o privire rece, calculat. Se
gndise adesea c ar putea fi ucis pe teren: era o posibilitate i
o luase n considerare. Dar nu-i trecuse niciodat prin minte
c ar fi putut fi concediat. Iar faptul c mentorul su ndrgit
l concedia fcea ca totul s fie i mai ru - era ceva ofensator.
- Totul face parte din planul de retragere, continu
Waller. Lenea e mama tuturor viciilor, cum se spune. E ceva
ce noi am nvat dintr-o experien dur. D-i unui agent de
teren o grmad de bani i nimic de fcut i o s dea de necaz,
aa cum noaptea vine dup zi. Tu ai nevoie de un proiect.
Ceva consistent. n plus, eti un profesor nnscut - unul din
motivele pentru care ai fost aa de bun pe teren.
Bryson nu zise nimic, ncercnd s alunge amintirea
dureroas a unei operaiuni dintr-o mic provincie latinoamerican, amintirea unei fee la care se uitase prin luneta
unei puti. Faa era a unuia dintre,, studenii" lui - un putan
numit Pablo, un amerindian de nousprezece ani pe care l
iniiase n arta de a detona i de a amplasa explozivi
puternici. Un putan dur, ns cuviincios. Prinii lui erau
nite rani din satul de pe colin, care tocmai fusese luat n
stpnire de ctre insurgeni maoiti: dac s-ar fi aflat c

Pablo lucra pentru dumanii lor, partizanii i-ar fi ucis


prinii, cu o cruzime nemaivzut - asta era semntura lor.
Putiul ovise, luptase cu propriile convingeri i hotrse
c n-avea alt soluie dect trecerea n tabra cealalt. Ca
s-i salveze prinii, decisese s le spun partizanilor tot
ce tia despre adversarii lor i numele celor care cooperaser
cu forele de ordine. Era un biat dur, cinstit, aflat ntr-o
situaie n care nu exista rspuns corect. Bryson se uitase la
faa lui Pablo prin lunet -faa unui tnr nefericit,
nspimntat - i ntorsese privirea dup ce apsase pe
trgaci.
Privirea lui Waller era neclintita.
- Numele tu e Jonas Barrett. Cercettor independent,
autorul a ase studii foarte apreciate, publicate n reviste de
specialitate. Patru dintre ele, n Journal of Byzantine Studies. A fost un efort de echip - le-am dat ceva de fcut n
timpul liber experilor notri n istorie oriental. tim cte ceva
despre felul cum se ntocmete biografia unui civil.
Waller i ntinse un dosar. Avea coperte de un galben
deschis, ceea ce nsemna c paginile din interior erau
prevzute cu fii de band magnetic i nu puteau fi nlturate.
Coninea o biografie - una fictiv. Biografia lui.
Rsfoi paginile tiprite mrunt: descriau viaa unui savant solitar, ale crui cunotine lingvistice se potriveau cu
ale lui. Episoadele biografici erau uor de asimilat majoritatea. Jonas Barrett era necstorit. Jonas Barrett n-o
cunoscuse niciodat pe Elena. Jonas Barrett n-o iubea pe
Elena. Jonas Barrett nu-i dorea cu ardoare, nici mcar acum,
ca Elena s se ntoarc. Jonas Barrett era o nscocire. Pentru
ca Nick s-l fac s devin real, trebuia s accepte pierderea
Elenei.
- ntlnirea a avut loc acum cteva zile. Cei de la
Woodbridge l ateapt pe noul lector n septembrie. i, ca s
zic aa, au avut noroc c l-au obinut.
- Am de ales n privina asta?
- Ah, puteau s-i fi gsit un post la o sumedenie de
firme multinaionale de consultan. Sau poate la una din
companiile-mamut petroliere ori industriale. Dar slujba asta
i se potrivete. Ai avut ntotdeauna o minte capabil s
manevreze abstraciunile la fel de uor ca i faptele. Cndva
m temeam c asta ar putea fi un handicap, dar s-a dovedit a
fi una dintre cele mai mari caliti ale tale.
- i dac nu vreau s m retrag? Dac nu vreau s m
pierd, ncet, n noapte?
Din cine tie ce motiv, i aminti de licrul stins al oelului
i de braul viguros repezind lama cuitului spre el...
- S n-o faci, Nick, spuse Waller, cu o expresie
impenetrabil pe chip.
- Iisuse, zise Bryson ncet.
n glas i se simea durerea, iar Bryson regret c i-o
manifestase. tia cum se juca acel joc: nu-l deranjau att
cuvintele pe care le auzise, ct omul care le rostise. Waller nu
se purtase cu mnui; nici n-avea de ce. Bryson tia c nu i se
oferea nici o alternativ, mai ales dac devenea recalcitrant.
Taxiul care ntoarce brusc, lovete un pieton i dispare,
neptura pe care un subiect nici n-o simte n vreme ce-i
croiete drum printr-un magazin aglomerat, urmat de
diagnosticul cert de stop cardiac. O agresiune banal care se
termin prost, ntr-un ora care continu s nregistreze una
dintre cele mai nalte rate ale criminalitii stradale.

- Asta e conduita pe care am adoptat-o, zise blnd Waller.


Responsabilitatea noastr exclude orice legtur de rudenie
sau afectiv. A fi vrut s fie altfel. Nu tii ct de mult. De
cnd snt n postul sta, a trebuit s-i... sancionez pe muli
dintre oameni mei. Oameni buni, care au devenit ri. Nu, nici
mcar ri, i-au pierdut doar profesionalismul. M gndesc
mereu la asta, Nick. Dar a face-o din nou, fr s ezit. Trei
oameni. Te implor - nu fi al patrulea.
Era o ameninare? O rugminte? Ori i una i alta? Waller
oft ncetior.
- i ofer viaa Nick. O via foarte bun.
n faa lui Bryson ns nu era viaa, nu nc. Era un soi
de agonie sumbr. Vreme de cincisprezece ani se consacrase,
cu ntreaga fiin, unui efort epuizant i deosebit de riscant.
Acum serviciile lui nu mai erau necesare. Bryson nu simea
nimic, n afar de un gol imens. Se duse acas, la frumoasa
locuin n stil colonial din Falls Church, care nu i se mai
prea familiar. i arunc privirea prin cas, de parc ar fi
fost un strin. Studie elegantul mobilier Aubusson ales de
Elena, apoi camera n culori pastel de la etajul doi, pregtit
pentru copilul pe care nu-l avuseser niciodat. Locul era n
egal msur pustiu i plin de umbrele trecutului. i umplu
un pahar mare cu vodc. Avea s fie pentru ultima dat pe
deplin treaz naintea sptmnilor ce urmau.
Casa era plin de Elena, de mireasma ei, de gustul ei, de
aura ei. N-o putea uita.
Stteau pe docul din faa cabanei lor de pe malul lacului,
n Maryland, urmrind cu privirea o iol... Ea i umplu un
pahar cu vin alb, rece i, cnd i-l ntinse, l srutase.
- mi lipseti, spuse ea.
- Dar snt aici, draga mea.
- Acum eti aici. Mine o s fi departe.
LaPraga, nSierra Leone, la Djakarta, nHongKong...
cine tie unde? i cine tie pentru ct timp?
El i lu mna, contient de singurtatea ei, incapabil
s-o alunge.
- Dar m ntorc ntotdeauna. Cunoti zicala: absena
face iubirea mai aprins.
- Mai rru, mai drgu* zise ea, dus pe gnduri. Dar
s tii, n ara mea mai exist o vorb: celor ce duc mai mult
dorul le pare mai dulce odorul*.
- mi place.
Ea i plimb arttorul peste faa lui.
- i mai e o zictoare: Distana ucide dragostea*. Cum
zicei voi - absen ndelungat, uitare garantat?
- Ochii care nu se vd se uit.
*Frazele i cuvintele marcate cu asterisc snt n textul original
n limba romn (n.tr.).

- Ct o s dureze pn cnd o s m uii?


- Dar eti mereu cu mine, dragostea mea.
i duse mna la piept.
- Aici.
Nu se ndoia c Directoratul l inea sub supraveghere
electronic, dar nu-i prea psa. Dac l-ar fi considerat un
pericol pentru securitatea lor, n mod sigur l-ar fi pedepsit.
Poate c bnd destul vodc, i zise el sumbru, i-ar fi putut
scuti de o sarcin neplcut!
Zilele treceau, iar el nu avea veti de la nimeni. Poate c
Waller intervenise pe lng consoriu ca s-l lase n pace,
deoarece el tia c nu doar concedierea i provocase

prbuirea. Era vorba i despre plecarea Elenei. Elena, ancora


existenei lui. Cunoscuii remarcau uneori ct de calm prea
Nick, dei el se simea rareori calm: Elena i oferise calmul.
Cum o definise Waller? O senintate ptima.
Nick nu tiuse c era capabil s iubeasc pe cineva aa
cum o iubise pe ea. n vltoarea de minciuni n care se desfura
cariera lui, ea era o fantom: fusese nevoit s fie astfel, ca s
poat tri mpreun.
De fapt, ea avea acces pn aproape de cel mai nalt nivel,
pentru c lucra n departamentul criptografie al Directoratului
i nu se tia niciodat ce fel de lucruri erau transmise.
Interceptrile tipice ale mesajelor inamicului conineau adesea
fragmente de informaii despre Statele Unite; decriptarea lor
nsemna posibilitatea de-a afla cele mai bine pzite secrete
ale rii - informaii pe care cei mai muli dintre efii de
departament nu erau autorizai s le dein. Analitii asemenea
ei triau nedezlipii de birouri, avnd drept arm tastatura
computerului, n vreme ce minile lor cutreierau lumea la fel
de liber ca orice agent de teren.
Doamne, ct de mult o iubea!
ntr-un anume fel, Ted Waller le fcuse cunotin, dei
se ntlniser ntr-una dintre cele mai puin promitoare
mprejurri n timpul unei misiuni pe care i-o dduse Waller.
Fusese vorba despre transportul de rutin al unor
colete", pe care cei de la Directorat l numeau uneori drumul
emigranilor", referindu-se la traficul clandestin cu fiine
umane. Balcanii erau n fierbere la sfritul anilor '80, iar un
strlucit matematician romn de la Bucureti trebuia scos din
ar, mpreun cu soia i fiica. Andrei Petrescu, un adevrat
patriot romn, profesor la Universitatea Bucureti, specializat
n subtilitile matematice ale criptografiei, fusese silit s
colaboreze cu faimosul serviciu secret romnesc, Securitatea,
pentru a inventa codurile secrete folosite n cele mai restrnse
cercuri ale camarilei lui Ceauescu. Omul ntocmise algoritmi
criptografici, dar refuzase s primeasc slujba bnoas ce-i
fusese oferit: voia s rmn la Universitate, profesor, i era
revoltat de opresiunea exercitat de Securitate asupra
poporului romn. Drept urmare, Petrescu i familia lui se aflau
practic n stare de arest la domiciliu, n-aveau voie s
cltoreasc i le era supravegheat fiecare micare. Fiica lui,
Elena, despre care se spunea c e la fel de inteligent ca i
tatl ei, fcea nite cursuri postuniversitare, spernd s-i
urmeze printele.
Atunci cnd situaia din Romnia atinse punctul critic, n
decembrie 1989, i ncepur s izbucneasc proteste populare
mpotriva lui Nicolae Ceauescu, Securitatea - grzile
pretoriene ale tiranului - a reacionat violent. La Timioara,
o mulime imens se adun pe bulevardul 30 Decembrie, iar
demonstranii ptrunser cu fora n sediul local al Partidului
Comunist i ncepur s arunce de la ferestre portretele
tiranului. Armata i Securitatea tras er n rzvrtii n timpul
zilei i al nopii urmtoare. Morii erau pui claie peste
grmad i nmormntai n gropi comune.
Dezgustat, Andrei Petrescu se hotr s ajute cumva la
nlturarea tiraniei. Deinea codurile celor mai secrete
comunicaii ale lui Ceauescu i inteniona s le transmit
dumanilor despotului. Ceauescu n-ar mai fi putut comunica
n secret cu acoliii lui; deciziile, ordinele lui aveau s fie
cunoscute de ndat ce le-ar fi exprimat.

Andrei Petrescu se frmntmultpn s ia acea hotrre.


Ar fi pus oare n pericol viaa iubitei lui soii, Simona, i cea
a fiicei adorate, Elena? De ndat ce s-ar fi descoperit ce fcuse i s-ar fi aflat imediat, fiindc nimeni altul din afara guvernului
nu cunotea codurile originale -, Andrei i familia lui ar fi
fost arestai i executai.
Nu, trebuia s plece din Romnia. Dar, pentru asta, era
necesar s ia legtura cu cineva puternic de peste hotare, mai
degrab cu o agenie de informaii, precum CIA sau KGB,
care s aib mijloacele de a-i scoate familia din ar.
ngrozit, fcu n tain tatonri discrete. Cunotea destui
oameni i colegii lui aveau multe cunotine. i formul oferta
ct i cererea. Dar att englezii ct i americanii refuzar s se
implice. Adoptaser o politic de neutralitate fa de Romnia.
Oferta lui fu refuzat.
Pe urm, ntr-o diminea, foarte devreme, fu contactat
de un american, reprezentantul altei agenii de informaii, nu
a CIA. Erau interesai; voiau s-l ajute. Aveau curajul care le
lipsea altora.
Detaliile operaiunii fuseser concepute de experii n
logistic ai Directoratului i perfecionate ulterior de Bryson,
dup ce se consultase cu Ted Waller. Bryson urma s-l scoat
clandestin din Romnia pe matematician i familia lui,
mpreun cu alte cinci persoane, doi brbai i trei femei, toi
intelectuali de valoare. Intrarea n Romnia era partea cea
mai uoar. De la Nyrabnya, n estul Ungariei, Bryson trecu
frontiera romn cu trenul, pe la Valea lui Mihai, avnd asupra
lui paaportul maghiar autentic al unui ofer de curs lung;
mbrcat ntr-o salopet cafenie, cuminile bttorite, aproape
c nu fu luat n seam. La civa kilometri de Valea lui Mihai,
gsi camionul pregtit pentru el de ctre un om de legtur al
Directoratului. Era o veche camionet de fabricaie autohton,
care mirosea a motorin, ingenios modificat de oamenii
Directoratului: cnd era deschis oblonul din spate, maina
prea ncrcat cu lzi de vin romnesc i uic - rachiu de
prune. Dar lzile erau aezate doar pe un singur rnd; n spatele
lor se afla un spaiu larg, n care puteau fi ascuni toi fugarii,
cu excepia unuia.
Grupul fusese instruit s se ntlneasc cu el n pdurea
Bneasa, la cinci kilometri nord de Bucureti. Bryson i gsi
la locul de ntlnire stabilit, cu o fa de mas de picnic ntins
n faa lor, artnd ca o familie numeroas ieit la iarb verde.
Bryson le citea groaza ntiprit pe chipuri.
Liderul celor opt era, evident, matematicianul, Andrei
Petrescu, un om mrunt de statur, n vrst de vreo aizeci
de ani, nsoit de o femeie sfioas, cu chipul rotund i palid,
care prea a fi soia lui. Dar cea care i atrase atenia lui Bryson
era fiica lor, Elena, o tnr deosebit de frumoas. Elena
Petrescu avea douzeci de ani, prul negru ca pana corbului,
era minion i supl, cu ochi negri, scnteietori. Purta o fust
neagr i un pulover gri, iar pe cap avea o basma colorat.
Tcea i-l privea cu profund nencredere.
Bryson i salut n limba romn.
-Bun ziua*! zise el. Unde este cea mai apropiat staie
Peco?
- Snteipe un drum greit*, rspunse matematicianul.
l urmar spre camionet, pe care o parcase la adpostul
unui plc de copaci. Frumoasa tnr se sui alturi de el n
cabin, aa cum fusese stabilit dinainte. Ceilali se instalar n
compartimentul camuflat, unde Bryson le lsase sandviuri

i sticle cu ap, ca s poat rezista n timpul lungii cltorii


spre grania cu Ungaria.
n timpul primelor ore de drum, Elena nu scoase o vorb.
Bryson ncerc s lege o conversaie, ns tnra rmnea
taciturn. Nu-i putea da seama dac asta se datora timiditii
sau nervozitii. Strbtuser judeul Bihor i se apropiau de
punctul vamal de la Bor, pe unde puteau trece frontiera spre
Bihar Kercsztes, n Ungaria. Goniser toat noaptea i se
ncadraser n timp; totul prea s mearg strun - chiar prea
bine, i zise Bryson, pentru zona Balcanilor, unde o
sumedenie de fleacuri puteau s-i dea de furc.
n consecin, nu fu surprins cnd vzu girofarurile unei
maini a miliiei i un miliian n uniform albastr care
supraveghea traficul, la vreo opt kilometri de grani. Nu-l
surprinse nici faptul c miliianul le fcu semn s trag pe
dreapta.
- Ce dracu' e asta? o ntreb el pe Elena Petrescu, pe un
ton voit blazat, n timp ce miliianul nclat cu cizme se
apropia.
- Doar un control de rutin, rspunse fata.
- Sper s ai dreptate, zise Bryson, cobornd geamul
portierei.
Vorbea fluent romnete, ns cu accent; paaportul
maghiar ar fi explicat de ce. Se pregti de ceart cu miliianul,
cum ar fi fcut orice ofer de curs lung, iritat de nite fleacuri.
Miliianul i ceru actele i foaia de parcurs. Le verific;
totul era n ordine.
- E vreo problem? ntreb Bryson n romn. Cu un
aer autoritar, miliianul fcu semn cu mna spre farurile
camionului. Unul din ele era stins. Nu-i ls s plece aa uor.
Voia s tie ce se afl n camion.
- Marf pentru export, rspunse Bryson.
- Deschide, zise miliianul.
Oftnd plictisit, Bryson cobor din main i se duse s
deschid oblonul. La spate avea un pistol semiautomat, ascuns
n jacheta cenuie de lucru; l-ar fi folosit doar la nevoie, fiindc
uciderea miliianului nsemna un risc enorm. Nu numai c
putea fi vzut de vreun ofer ce trecea pe osea, dar, dac
subofierul transmisese prin staie numrul camionului cndi
trsese pe dreapta, dispecerul ar fi putut atepta informaii
suplimentare. Dac nu le primea, ar fi venit alii, iar numrul
camionului ar fi fost comunicat la punctul vamal. Bryson nu
dorea s ajung n situaia de a-l ucide pe individ, dar nelese
c era posibil s nu aib alt soluie.
n timp ce deschidea oblonul, l vzu pe miliian privind
cu lcomie lzile de vin i uic, Bryson se mai liniti: poate
c, dac-l mituia cu o lad, dou de alcool, omul ar fi fost
mulumit i el i-ar fi vzut de drum. Miliianul ncepu s
scotoceasc printre lzi, de parc le-ar fi inventariat, i ajunse
repede la peretele fals, aflat la vreo cincizeci de centimetri n
interior. Cu ochii ngustai bnuitor, romnul btu cu palma
n el i ascult ecoul zgomotului.
- Hei, ce naiba-i asta? exclam el.
Bryson i strecur mna dreapt spre pistol, dar o vzu
pe Elena Petrescu venind agale n spatele camionului, cu o
mnn aezat provocator pe oldul stng. Mesteca gum i
avea faa machiat iptor cu prea mult ruj, rimel i fard: i le
aplicase cu siguran n timp ce atepta n cabin. Arta ca o
prostituat. Continund s mestece, se apropie repede de
miliian i spuse:

- Ce curu' meu vrei?


-F...-i gura! zise miliianul.
i vr amndou minile n spatele lzilor, trecndu-le
de-a lungul peretelui fals, cutnd evident un mner, care s-l
deschid. Lui Bryson i se strnse stomacul cnd subofierul
apuc dispozitivul care deschidea compartimentul secret. Nu
avea nici o explicaie pentru prezena celor apte pasageri
ascuni. Miliianul trebuia lichidat. i ce dracu' fcea Elena
care continua s-l provoace?
- S te ntreb ceva, tovare, zise ea cu o voce calm,
insinuant. Cte parale face viaa ta?
Miliianul se rsuci brusc, privind-o cu dumnie.
- Ce dracu' tot spui, curvo?
- Te ntreb cte parale face viaa ta. Fiindc nu eti pe
cale s pierzi doar o slujb bun. O s capei i un bilet de
trimitere la nchisoarea psihiatric. Poate chiar la un cimitir
al sracilor.
Bryson era ngrozit: fata distrugea totul, trebuia s-o
opreasc!
Miliianul deschise geanta din pnz care-i atrna la gt,
scoase un telefon portabil militar butucnos i ncepu s
formeze un numr.
- Dac dai telefon, i propun s suni direct la sediul
Securitii i s-l ceri pe nsui Drgan.
Bryson o privea int, nevenindu-i s cread: generalulmaior Radu Drgan era adjunctul comandantului poliiei secrete, despre care se spunea c era un desfrnat".
Miliianul ntrerupse formarea numrului, cercetnd cu
privirea faa Elenei.
- M amenini, jigodie?
Ea pocni balonul de gum.
-Ascult, nu-mi pas ce faci. Dac vrei s te amesteci n
treburile ultrasecrete de la cel mai nalt nivel al Securitii,
eti invitatul meu. Eu mi fac doar meseria. Lui Drgan i plac
unguroaicele virgine i, dup ce-i termin treaba cu ele, eu
plec cu fetele mele peste grani, aa cum trebuie s fac. Vrei
s-mi stai n cale, n regul. Vrei s fii eroul care d n vileag
mica slbiciune a lui Drgan, te privete. Dar snt a naibii de
sigur c n-a vrea s fiu n pielea ta sau a cunoscuilor ti. i
ddu ochii peste cap. Hai, formeaz numrul de la biroul lui
Drgan.
Rosti un numr cu codul Bucuretiului i un interior,
ncet, uluit, miliianul form numrul, pe urm duse receptorul
la ureche. Fcu ochii mari, apoi ntrerupse repede legtura:
era limpede c sunase la Securitate. Se ntoarse i se deprt
de camion, mormind o mulime de scuze, se sui n maina
lui i demar n tromb.
Mai trziu, n timp ce vameii le fceau semn s treac,
Bryson i zise Elenei:
- Era chiar numrul Securitii?
- Sigur c da, spuse ea indignat.
- Cum ai...?
- M pricep la numere, zise ea. Nu i-am spus asta?
La nunt, Ted Waller fusese cavalerul de onoare al lui
Nick. Prinii Elenei primiser identiti noi i se aflau la
Rovinj, pe rmul Adriaticei, sub protecia Directoratului. Din
motive de securitate, Elena n-avea voie s-i viziteze, o
interdicie pe care o accept cu inima grea, ca pe o teribil
necesitate. I se oferi un post de criptograf la sediul
Directoratului, unde se ocupa de spargerea codurilor i analiza

mesajelor interceptate. Era foarte talentat - poate cel mai


bun criptograf pe care-l avuseser vreodat - i i iubea
munca. Te am pe tine i am slujba asta: dac i-a avea i pe
prini lng mine, viaa mea ar fi perfect!" spusese ea cndva.
Cnd i spusese prima oar lui Waller c relaia lor era serioas,
Nick avusese senzaia c-i cerea permisiunea s se
cstoreasc. Permisiunea unui tat? A unui patron? Nu tia
sigur. Viaa la Directorat presupunea inexistena unor limite
stricte ntre chestiunile personale i cele profesionale.
Deoarece o cunoscuse pe Elena ntr-o misiune a
Directoratului, i se prea normal ca Waller s tie situaia.
Acesta pru c se bucur sincer.
i-ai gsit n sfrit perechea", spuse el, cu un zmbet
larg i scoase imediat o sticl rece de Dom Perignon, ca un
iluzionist care extrage o moned din urechea unui copil.
Bryson se gndi la luna lor de miere, petrecut pe o insuli
nverzit, aproape nelocuit, din Marea Caraibelor. Plaja avea
nisipul trandafiriu; n interiorul inutului creteau plcuri
aproape magice de tamarisc ce mrgineau un pru. Explorau
zona cu singurul scop de a se rtci, sau de a pretinde asta,
apoi se pierdeau pentru a se regsi din nou. Un inut n afara
timpului, l numise ea. Cnd se gndea la Elena, i amintea de
ncercrile lor de a se rtci - un mic ritual, care le aducea
aminte c, atta vreme ct se aveau unul pe altul, nu se puteau
pierde.
Dar iat c o pierduse cu adevrat i se simea el nsui
pierdut, dezrdcinat, dus de valuri. Casa mare i pustie era
tcut, ns el i auzea vocea de pe linia telefonic protejat,
n timp ce-i spunea calm c l-a prsit. Fusese ca un trsnet.
Nu, nu era vorba despre lunile de desprire, insistase ea; era
ceva mult mai pro fund, mult mai important. Nu te mai cunosc,
i spusese ea. Nu te mai cunosc i nu mai am ncredere n
tine.
El o iubea, fir-ar s fie, o iubea; asta nu era de-ajuns?
Pledoaria lui se dovedise zgomotoas i plin de pasiune, ns
rul fusese fcut. Falsitatea, duritatea, rceala erau trsturile
care ineau n via un agent de teren, dar pe care ncepuse s
le manifeste i acas. Nici o csnicie nu putea supravieui n
asemenea condiii. El i ascundea anumite lucruri, ndeosebi
un anume incident, i se simea teribil de vinovat din cauza
asta.
n consecin, avea s-l prseasc, s-i refac viaa fr
el. Urma s cear transferul de la sediul central. Vocea ei
suna de parc s-ar fi aflat n camera alturat i n acelai
timp nefiresc de ndeprtat. Nu era ptima, ns chiar
aceast lips de implicare fusese cel mai greu de ndurat. Prea
c nu era nimic de discutat; avea tonul cuiva care remarca un
fapt evident: c doi i cu doi fac patru, c soarele rsare de la
est.
i amintea senzaia ocant care-l copleise. Elena, i
spusese, tii ce nsemni tu pentru mine?" Rspunsul ei i rsuna
n minte: Nici mcar nu cred c tii cine snt eu".
De ndat ce se ntorsese din Tunisia i constatase c ea
plecase, lundu-i chiar i lucrurile, ncercase s-i dea de urm,
l implorase pe Ted Waller s-l ajute cu toate mijloacele pe
care le avea la dispoziie. Voia s-i spun o mulime de lucruri.
Dar se prea c dispruse de pe faa pmntuui. Nu dorea s
fie gsit i n-avea s fie gsit.
n cantiti suficiente, alcoolul are asupra minii efectul
novocainei. Necazul e c, atunci cnd aburii lui se-risipesc,

durerea chinuitoare revine, iar singurul remediu e o nou


doz de alcool. Zilele i sptmnile ce urmar ntoarcerii sale
din Tunisia i le amintea doar ca pe nite frnturi de imagini.
Imagini n sepia. Ducea gunoiul i nregistra zgomotul clinchetul vesel al sticlelor goale de un litru. Telefonul suna,
dar el nu rspunse niciodat. O dat se auzi soneria: la u
era Chris Edgecomb, care nclcase astfel toate restriciile
impuse de Directorat.
- Eram ngrijorat, btrne, spuse el, i chiar aa arta.
Bryson nu voia s se gndeasc la felul cum arta chinuit, leampt, neras.
- Ei te-au trimis?
- Glumeti? M-ar termina dac ar ti c snt aici.
Bryson presupuse c era vorba despre ceea ce se numea
o intervenie. Nu-i amintea ce-i spusese lui Edgecomb, doar
c rostise cuvintele cu duritate. Putiul n-avea s revin.
n general, Bryson i amintea c se trezea dup cte o
beie, tremurnd i clipind des, cu nervii la pmnt; duhnea a
vanilie, de la burbon, i a ienupr, de la gin. i privea chipul
umflat n oglind, cu vinioare proeminente i cearcne
ntunecate. ncerca s-i pregteasc o omlet, sufocndu-se
de mirosul uleiului ncins.
Cteva sunete izolate, cteva imagini disparate. Nu era
doar un week-end; era vorba despre trei luni.
Vecinii din Falls Church manifestar puin interes fa
de persoana lui, din politee sau din indiferen. El era... ce...
contabil ef la o firm de furnituri industriale, nu? Tipul trebuie
s fi fost concediat. Fie avea s-i revin, fie nu. Victimele
din rndul managerilor economiei periferice provocau rareori
compasiune; n plus, vecinilor nu le ardea de investigaii. La
marginea oraului, trebuia s pstrezi distana.
Apoi, ntr-o zi a lunii august, ceva se transform n el.
Vzu straturile de ochiul-boului, flori plantate de Elena cu
un an n urm, nlndu-se sfidtor, de parc ar fi crescut din
neglijen. i el avea s fac la fel. Pungile cu gunoi nu mai
zngneau cnd le ducea la trotuar. ncepu s mnnce hran
adevrat, de trei ori pe zi. Tot mai tremura cnd se mica,
dar dup cteva sptmni i aranja prul, se brbieri cu atenie,
mbrc un costum i se duse la numrul 1324 de pe K Street.
Waller ncerca s-i mascheze uurarea cu detaare
profesional, ns Bryson i-o citi n ochii ce strluceau.
- Cine spunea c nu exist actul al doilea n viaa
americanilor? zise calm Waller.
Bryson i susinu linitit privirea, mpcat pn la urm
cu sine.
Waller zmbi vag - trebuia s-l cunoti ca s-i dai seama
c nu era un surs - i-i ntinse dosarul galben.
- S zicem c sta-i al treilea act.

2
Cinci ani mai trziu
Woodbridgc College, din vestul Pennsylvaniei,
avea un aer de prosperitate calm, de exclusivitate
mai presus de normele obinuite. Se vedea asta n felul n care
era ngrijit locul: pajiti de smarald i straturi de flori perfect
aliniate aparinnd unei instituii ce-i putea permite s
plteasc generos pentru realizarea unei ambiane rafinate.
Arhitectura era n stil gotic; zidurile din crmid erau

acoperite cu ieder, ca ale multor construcii universitare din


anii douzeci. De la distan cldirea putea fi luat drept unul
din acele colegii de la Cambridge sau Oxford. Era o instituie
sigur, conservatoare, un loc n care cele mai bogate i
puternice familii americane i trimiteau fr grij odraslele
uor impresionabile. Magazinele din campus scoteau bani
frumoi din vnzarea produselor lactate i a pinii italieneti.
Jonas Barrett", spre propria-i surprindere, se dovedi
un lector nzestrat, iar cursurile sale, mult mai populare dect
le-ar fi ndreptit subiectele pe care le abordau. Unii studeni
se dovedeau strlucii i aproape toi mai studioi i mai
cuviincioi dect fusese el n perioada colegiului. Unul dintre
colegii lui de la facultate, un fizician pocit din Brooklyn, care
predase la City College din New York, remarcase ntr-o
discuie, la scurt timp dup ce se instalase el, c locul te fcea
s te simi ca un profesor particular din secolul al XVIII-lea,
responsabil cu educarea copiilor unui lord englez. Triai n
mijlocul splendorii care, ns, nu-i aparinea. Totui, Waller
spusese adevrul: era o via plcut.
Acum Jonas Barrett privi spre auditoriul nghesuit n
bncile slii de curs - o suta de fee aflate n ateptare. Se
amuzase atunci cnd publicaia Campus Confidenial l
etichetase, chiar dup primul su an la Woodbridge, drept un
lector carismatic i glacial, semnnd mai degrab cu
profesorul Kingsfield dect cu domnul Chips" i-i remarcase
chipul mpietrit de o viclean ironie". Dar oricare ar fi fost
motivele, cursul lui despre Bizan se dovedea printre cele mai
populare de la catedra de istorie.
Se uit la ceas: era timpul s-i ncheie lecia i s se
ndrepte spre urmtorul curs.
- Imperiul Roman a fost cea mai uimitoare realizare
politic din istoria umanitii, iar ntrebarea care a obsedat pe
muli gnditori e, desigur, de ce s-a prbuit, spuse el pe un
ton profesoral, n care se ghicea o und de ironie. Cunoatei
cu toi trista poveste. Lumina civilizaiei a nceput s plpie i
apoi s scad. Barbarii erau la pori. A urmat distrugerea celor
mai frumoase sperane ale omenirii, nu-i aa?
Se auzi un murmur de aprobare.
- Tmpeniile exclam el brusc i o chicoteal de surpriz
fu urmat de o linite deplin. Scuzai-mi limbajul.
Cuprinse cu privirea sala de curs, arcuindu-i sprncenele
ntr-o expresie provocatoare.
- Romanii au pierdut dreptul de a-i revendica supremaia
moral nainte de a-i pierde drepturile asupra imperiului.
Romanii au fost cei care s-au rzbunat pentru un conflict
vechi cu goii; le-au luat ostatici copiii, i-au dus n pieele
publice din zeci de orae i i-au mcelrit unul cte unul. Lent
i n chinuri. n materie de vrsare de snge premeditat, nimic
din ce-au fcut goii nu se poate compara cu asta. Imperiul
Roman de Apus a fost un teritoriu al vrsrilor de snge i al
sclaviei. Prin comparaie, Imperiul Roman de Rsrit a fost
mult mai blnd i a supravieuit aa-zisei cderi a Imperiului
Roman. Bizan" e numele dat de occidentali - bizantinii
s-au considerat ntotdeauna adevraii ceteni ai Imperiului
Roman i au protejat tiina i valorile umaniste pe care le
inem astzi la mare pre. Vestul a sucombat nu din cauza
inamicilor din exterior, ci a putreziciunii din interior-sta-i
adevrul. i astfel, civilizaia s-a mutat spre est.
Urm o pauz.

- Acum putei veni s v luai lucrrile. i bucurai-v


de weck-end cum credei de cuviin. Amintii-v vorbele lui
Petronius: moderaie n toate. Chiar i n moderaie.
- Domnule profesor Barrett!
Tnra femeie, blond i atrgtoare, fcea parte dintre
studenii ce ascultau cu un aer grav prelegerile i se aezau
ntotdeauna n rndul din fa. Barrett i strnsese notele de
curs i lega baretele genii uzate din piele. O asculta neatent
n timp ce ea se plngea de un calificativ primit, pe un ton
insistent, cu vorbe banale, care-i erau familiare: Am lucrat
att de mult... cred c am fcut tot ce am putut... zu, zu c
m-am strduit... l urm pe coridor, apoi n parcarea din faa
cldirii, pn la maina lui.
-N-ar fi mai bine s discutm mine, la catedr? i suger
el cu blndee.
- Dar, domnule profesor...
Ceva nu e in regul.
- Cred c nota pe care mi-ai dat-o n-a fost n regul,
domnule profesor.
i ddu seama c vorbise cu voce tare. Antenele lui
vibrau. De ce? Din cauza vreunei neateptate, nejustificate
crize de paranoia? Era oare pe cale s ajung asemeni acelor
veterani traumatizai ai rzboiului din Vietnam care sreau n
sus de cte ori auzeau rateurile unui motor de main?
Un sunet, ceva categoric deplasat. Se ntoarse ctre
student, dar nu ca s-o priveasc. Se uit pe lng ea, dincolo
de ea, spre ceva ce-i atrsese atenia n zona vederii lui
periferice. Da, era ceva nepotrivit n preajm. Pind
nepstor spre el, de parc s-ar fi bucurat de aerul primverii
i de locul nverzit, se apropia un brbat cu umeri largi, ntr-un
costum negru din flanel, cu o cma alb i o cravat de
rips, perfect nnodat. Nu constituia o inut obinuit la
Woodbridge, nici mcar pentru administraie, iar vremea era
prea cald pentru un costum de flanel. Era cu siguran un
strin, unul ce dorea s dea impresia c e de-al casei.
Instinctele de agent operativ ale lui Bryson i transmiteau
semnale struitoare. Ochii ncepur s cerceteze terenul dintr-o
parte n alta, n mod spontan, de o manier care i se prea
deplasat.
Dar de ce? N-avea motive s fie alarmat de un vizitator
al campusului - un printe, vreun oficial din sistemul
educaional venit de la Washington, poate chiar un comerciant
important. Bryson fcu o evaluare rapid. Haina brbteasc
era descheiat lsnd s se vad bretelele cafenii ce susineau
pantalonii, Cu toate acestea, omul purta i curea, iar manetele
pantalonilor cdeau mult peste pantofii negri, cu tlpi de
cauciuc. Tresri: i el purtase veminte asemntoare, ntr-o
alt via. Uneori erai nevoit s pori curea i bretele, fiindc
duceai ceva greu ntr-unul sau n ambele buzunare - un revolver de mare calibru, de exemplu; trebuia s ai manetele
ceva mai luni, ca s fii sigur'c tocul pistolului de la glezn
nu se vedea. mbrac-te elegant ca s ai succes, obinuia s-l
povuiasc Ted Waller, explicndu-i cum un brbat n inut
de sear putea ascunde un veritabil arsenal dac haina era
bine croit.
Am ieit din joc! Lsai-m n pace!
Dar pacea nu exista; niciodat nu avea s fie pace. Dac
intrai n reea, nu mai puteai iei niciodat, chiar dac plile
ncetau i asigurrile de sntate expirau.

Forele ostile din ntreaga lume erau nsetate de


rzbunare, oricte precauii i-ai fi luat, orict de minuioas
ar fi fost acoperirea, orict de complex ar fi fost retragerea.
Dac ar fi vrut cu adevrat s m gseasc, ar fi reuit. Ar
fi fost o greeal s cread altceva.
Dar dac indivizii erau chiar de la Directorat i venii
s fac o sterilizare deplin ", cum suna fraza aia cinic s ndeprteze achiile, s curee terenul? Bryson nu ntlnise
niciodat pe cineva care se retrsese din Directorat, dei astfel
de oameni existau. Dac vreun membru al consoriului
Directoratului ajungea s se ndoiasc de loialitatea lui, i el
ar fi fost victima unei sterilizri totale. Asta era o certitudine.
Am ieit din joc, am lsat totul n urm!
Cine l-ar fi crezut?
Nick Bryson - fiindc acum era Nick Bryson, iar Jonas
Barrett fusese lsat la marginea drumului, ca pielea unui arpe
care nprlea - l privi cu atenie pe brbatul n costum. Avea
prul grizonat tuns scurt, faa lat i rumen.
Bryson se ncorda n vreme ce intrusul se apropia
zmbind, artndu-i dinii mici, albi.
- Domnul Barrett? spuse omul n timp ce traversa pajitea
de smarald.
Avea o expresie calm, ce dovedea clar marca
profesionistului. Un civil care salut un strin manifest o
anume ezitare.
De la Directorat?
Oamenii Directoratului erau mai experimentai, mai
insinuani i mai puin frapani.
- Laura, i zise el ncet studentei, vreau s m lai i s te
ntorci la Severeid Hali. Ateapt-m n biroul meu de la etaj.
-Dar...
-Acum! se rsti el.
Rmas fr grai i roie la fa, Laura se ntoarse i
porni n grab spre cldire. Profesorul Jonas Barrett suferise
o schimbare - cum avea s-i explice colegei ei de camer n
acea sear. Pruse dintr-o dat altul, speriat - iar ea hotrse
c era mai bine s fac aa cum i spusese el.
Un zgomot nfundat de pai se auzi din direcia opus.
Bryson se ntoarse i vzu alt brbat: rocat, cu pistrui, mai
tnr, purtnd un sacou bleumarin, pantaloni cafenii i pantofi
din piele de cprioar. Aducea mai mult cu o inut de campus, excepie fcnd nasturii de alam ai sacoului prea bine
lustruii. Haina se bomba uor n locul unde te-ai fi ateptat
s gseti tocul unei arme purtate la subsuoar.
Dac nu ai Directoratului, atunci ai cui snt Strini
ostili? Membri ai unei agenii americane mai puin secrete?
Bryson identific zgomotul care-l alertase la nceput: cel
al unei maini cu motorul pornit. Era un Lincoln Continental
cu geamuri fumurii, care nu staiona n parcare, ci pe aleea
unde-i lsase maina, acum blocat.
- Domnule Barrett?
Brbatul mai vrstnic i mai solid l privi n ochi, reducnd
rapid, cu pai mari, distana dintre ei.
- Avem nevoie de dumneata. Trebuie s vii cu noi. Se
opri cam la o jumtate de metru i fcu semn spre Lincoln.
- A, chiar aa? zise Bryson pe un ton rece. Te cunosc
cumva?
Strinul i rspunse fr cuvinte, bombndu-i pieptul
pentru a scoate la iveal conturul armei de sub hain. Un
apropo subtil, fcut de un profesionist altuia - unul narmat,

cellalt, nu. Apoi, brusc, omul se aplec n fa de durere,


strngndu-i burta cu minile. Cu viteza luminii, Bryson
nfipsese penia de oel a stiloului su n abdomenul musculos
al brbatului, iar profesionistul reacionase cu o micare de
amator, de altfel. Du mna la arm, niciodat la ran: una
dintre numeroasele axiome ale lui Waller. Asta nsemna s te
opui unui instinct natural, dar s-i salvezi viaa. Omul nu era
un expert.
n vreme ce minile strinului acopereau rana, Bryson
i vr minile sub haina omului i scoase micul, dar puternicul
Beretta din oel albastru.
Beretta - nu e marfa Directoratului; atunci a cui?
Lovi cu patul armei tmpla omului - auzi sunetul
dezgusttor al osului lovit de metal i agentul mai vrstnic se
prbui la pmnt. Se ntoarse ca s-! nfrunte pe rocovanul
n sacou albastru.
- Piedica armei mele e tras, strig el pe un ton
poruncitor. Dar a ta?
Expresia de confuzie i panic de pe chipul tnrului i
trda lipsa de experien. Trebuia s fi calculat c Nick putea
s trag cu uurin primul foc, din clipa cnd auzise declicul
piedicii. Ghinion. Dar cei lipsii de experien puteau fi i cei
mai primejdioi, tocmai pentru c nu reacionau n mod
raional.
Ora amatorilor. Cu arma ndreptat spre agentul
rocovan, Bryson se retrase ncet n direcia vehiculului cu
motorul pornit. Cu o micare supl, innd tot timpul Beretta
aintit spre novicele rocovan, trase portiera mainii i se
strecur pe scaunul oferului. Dintr-o privire i ddu seama
c geamurile i parbrizul vehiculului erau antiglon. Bryson
trebui doar s manevreze schimbtorul de vitez i maina
ni nainte. Auzi un glon lovind spatele mainii - numrul
de nmatriculare, conchise el dup zngnit. Apoi altul izbi
luneta, zgriind-o. Trgeau acum n roile mainii, spernd s-l
opreasc.
Dup cteva secunde, depea poarta nalt, din fier forjat
a campusului. Gonind pe aleea principal, strjuit de arbori,
avnd n urm un atacator neutralizat i altul trgnd furios,
dei fr efect, gndurile i se succedau cu iueal n minte. i
zise: A trecut timpul. i: Acum ce urmeaz?
Dac ar fi vrut ntr-adevr s m ucid, a fi fost mort.
Bryson strbtea n vitez autostrada interstatal,
cercetnd cu privirea benzile de circulaie din faa i din spatele
lui, n cutarea urmritorilor. M-au abordat nenarmat i
nepregtit, n mod deliberat, ceea ce nseamn c au alte
intenii. Dar care? i, nainte de toate, cum l gsiser? Putea
cineva s aib acces la nivelul 5-l al bazei de date secrete a
Directoratului? Erau prea multe variabile, prea multe
necunoscute. Acum Bryson nu se mai temea. i recptase
calmul glacial al ncercatului agent de teren care fusese cndva.
Nu se va duce la vreun aeroport, unde precis c l-ar fi ateptat,
ci se va ndrepta spre casa lui din campus, locul n care ei se
ateptau cel mai puin s mearg. Dac asta se va solda cu o
alt confruntare, aa s fie. Confruntarea nsemna expunerea
pe o perioad limitat: fuga putea dura un interval indefinit.
Bryson nu mai avea rbdare pentru o fug prelungit: cel
puin n privina asta, Waller avusese dreptate.
ntorcndu-se pe drumul spre campus, auzi, apoi vzu
un elicopter brzdnd cerul, croindu-i drum spre micul eliport

de pe terasa turnului ce adpostea laboratoarele, donat de un


miliardar al programelor cibernetice, de departe cea mai nalt
construcie din campus. Eliportul era folosit de obicei de ctre
sponsorii importani, dar aparatul sta avea nsemne federale,
era unul de urmrire. Se ateptase la asta. Bryson opri n faa
casei lui, o cldire ubred n stil Queen Anne, cu acoperiul
nclinat i faada tencuit cu ipsos. Locul era pustiu i el
nelese, examinnd sistemul de alarm pe care-l instalase
singur, c nimeni nu intrase n cas de cnd plecase la colegiu.
Intr n cas i verific dac umblase cineva la sistemul
de alarm. Soarele intra printr-o fereastr a salonului i lumina scndurile late ale podelei, din care se ridica un miros de
rin de pin. sta fusese motivul principal pentru care
cumprase casa: mireasma i amintea de un an fericit, pe care-l
petrecuse ntr-o cas de paiant de lng Wiesbaden, pe vremea
cnd avea apte ani i tatl lui era detaat la baza militar de
acolo. Bryson nu era odrasla tipic de militar, la urma urmei,
tatl lui fiind general, familia primea de obicei locuine
confortabile i personal de serviciu. Totui, ntreaga lui
copilrie nvase cum s ridice tabra, pentru a o instala iari
n alt parte a lumii. Mutrile erau uurate de nclinaia lui
natural de a deprinde limbi strine, de care toi se minunau.
Nu-i era uor s-i fac noi prieteni, ns n timp i dezvoltase
i ndemnarea aceasta.
Acum era acas. Avea s atepte. De data asta, ntlnirea
avea s aib loc pe teritoriul lui, n condiiile impuse de el.
Nu dur mult pn cnd o limuzin neagr, avnd pe
anten un mic steag american, opri pe aleea din faa casei.
Bryson nelese c aspectul oficial al mainii era menit s
calmeze spiritele. Un ofer n uniform cobor i deschise
portiera din spate a vehiculului pentru un brbat scund i
suplu. Bryson l mai vzuse - un chip zrit n treact, un fel
de oficial al unui serviciu de informaii. Deschise ua i iei
pe verand.
- Domnule Bryson, zise brbatul cu voce rguit, cu
accent din New Jersey. Avea vreo cincizeci i cinci de ani, o
claie de pr alb, faa ngust, ridat i purta un banal costum
cafeniu.
- tii cine snt eu?
- Cineva care are multe de explicat.
Oficialul ddu din cap, ridicnd minile ntr-un gest de
cin.
-Am fetelit-o, domnule Bryson, sau Jonas Barrett, dac
preferi. mi asum ntreaga responsabilitate. Am venit s-mi
cer scuze personal i s m explic.
n mintea lui Bryson apru o imagine de pe un ecran
TV: nite litere albe sub chipul unui om care vorbea.
- Dumneata eti Harry Dunne. Director adjunct la CI A.
Bryson i amintea c-l vzuse depunnd mrturie n faa
unui subcomitet al Congresului.
- Trebuie s vorbesc cu dumneata.
- Eu n-am ce s-i spun. A dori s te pot ndruma spre
domnul Breyer al dumitale, sau cum s-o numi.
- Nu-i cer s spui ceva. i cer doar s asculi.
- ia erau btuii dumitale, presupun.
- Da, aa e, admise Dunne. Au srit calul. i te-au
subestimat. i-au nchipuit c dup cinci ani de inactivitate
te-ai muiat. Le-ai dat i cteva lecii tactice, care le vor fi, cu
siguran, de folos pe viitor. Mai ales lui Eldridge, dup ce o
s-i fie cusut rana.

Se auzi un rs hrit.
- Acum te rog s asculi. Totul e pe fa.
Dunne pi ncet spre veranda unde Bryson sttea sprijinit
de un stlp de lemn, cu minile la spate. Sub omoplatul drept
inea pistolul Beretta, pe care-l putea scoate ntr-o clip dac
ar fi fost nevoie. Pe ecranul televizorului, la dezbaterile de
duminic diminea, Dunne era o prezen ntructva
impresionant; n realitate, arta mai mic pentru hainele pe
care le purta.
- N-am dat nici o lecie, protest Bryson. N-am fcut
dect s m apr de doi brbai care se aflau unde nu trebuia
i care nu preau s-mi vrea binele.
- Directoratul te-a antrenat bine, trebuie s-o recunosc.
- Mi-ar plcea s tiu despre ce vorbeti.
- tii prea bine. Era de ateptat s fii rezervat.
- Cred c ai greit persoana, zise calm Bryson. Nu tiu
la ce te referi.
Omul de la CIA rsufl zgomotos, apoi tui rguit.
- Din nefericire, nu toi fotii dumitale colegi snt la fel
de discrei sau, mai corect,principiali-. Jurmintele de credin
i discreia au tendina de a fi uitate atunci cndbanii i schimb
stpnul, i vorbesc despre bani, nu glum. Nici unul din fotii
dumitale colegi nu s-a vndut ieftin.
- Acum chiar c nu mai pricep nimic.
- Nicholas Loring Bryson, nscut la Atena, n Grecia,
unicul fiu al generalului i al doamnei George Wynter Bryson,
recit omul de la CIA, absolvent al colii St. Alban, din Washington, D.C., apoi al Universitii Stanford i al colii de
Relaii Internaionale Georgetown. Recrutat n vreme ce era
la Stanford de ctre o agenie de informaii invizibil,
cunoscut de foarte puini oameni sub numele de Directoratul.
Antrenat n munca de teren, avnd cincisprezece ani de serviciu
plini de succes, decorat n secret, participant la operaiuni ce
se ntind de la...
- Interesant biografie, l ntrerupse Bryson. Mi-ar fi
plcut s fie a mea. Noi, universitarii, ne imaginm uneori
cum ar fi s avem o via activ, dincolo de zidurile astea ca
de mnstire.
Vorbi cu o anume bravad. Biografia lui fictiv era menit
s nlture bnuielile, nu s li se mpotriveasc.
- Nici unul din noi n-are timp de pierdut, spuse Dunne,
n orice caz, sper s nelegi c n-am intenionat s-i facem ru.
- Nu neleg. Voi, bieii de la CIA, din cte am citit,
avei multe metode de a face ru. Una ar fi un glon n east.
Alta, sa administrai scopolamin timp de dousprezece ore.
Vrei s vorbim despre bietul Nosenko, cel care a fcut greeala
s dezerteze i s se alture taberei noastre? A avut parte de
la voi de un covor rou la primire, nu-i aa? A petrecut
douzeci i opt de luni ntr-o cript izolat fonic. Erai pregtii
s-i aplicai orice tratament care l-ar fi putut distruge.
- Vorbeti despre o poveste veche, Bryson. Dar neleg
i i accept suspiciunea. Ce-a putea face s-o domolesc?
- Ce poate fi mai suspicios dect nevoia de a domoli
suspiciunea?
- Dac a fi vrut ntr-adevr s te elimin, spuse Dunne,
n-am fi purtat conversaia asta i dumneata tii c aa e.
- S-ar fi putut s nu fie att de uor pe ct crezi, zise
Bryson pe un ton blazat.

Zmbi cu rceal, ca s-l lase pe omul de la CIA s


neleag ameninarea ascuns. Renunase s se mai prefac,
nu mai avea rost.
- tim ce poi face cu minile i picioarele dumitale. Nu
e nevoie de demonstraii. Tot ce-i cer e s m asculi.
- Aa zici dumneata.
Ct de multe tia cu adevrat Agenia despre el, despre
cariera lui de la Directorat? Cum au putut face o bre n
zidul sistemului de securitate?
- Ascult, Bryson, rpitorii nu se roag. tii, probabil,
c nu snt omul care s mearg n fiecare zi la bordel. Am s-i
spun ceva ce n-o s-i plac s auzi. Cunoti sediul nostru de
la Blue Ridge?
Bryson ddu din umeri.
- Vreau s te duc acolo ca s asculi ce am s-i spun i
s te uii la ce vreau s-i art. Pe urm, dac doreti, poi s
te ntorci acas; n-o s te mai deranjm niciodat. Fcu semn
spre main. Vino cu mine.
- Ce propui dumneata e curat nebunie. nelegi asta,
nu? O pereche de tlhari de mna a treia apar n faa colegiului
meu i ncearc s m bage ntr-o main, sub ameninarea
armelor. Pe urm, un om pe care l-am vzut doar la tirile de
la televizor - un nalt oficial dintr-o agenie de informaii cu
puin credibilitate - apare n faa casei mele, ncercnd s m
ispiteasc cu o combinaie atoare de ameninri i momeli.
Cum te atepi s reacionez?
Dunne nu clipi.
- Sincer? M atept s vii.
- Ce te face s crezi?
Dunne tcu o clip.
- E singura modalitate de a-i satisface curiozitatea, zise
el n cele din urm. E singura cale de a afla adevrul.
Bryson pufni.
- Adevrul despre ce?
- Pentru nceput, spuse foarte calm cel de la CIA,
adevrul despre dumneata.

3
Aproape de graniele cu statele Tennessee i Carolina de Nord, n munii Bleu Ridge din vestul
Virginiei, CIA deine o regiune izolat, mpdurit cu arbori
de esen tare, printre care cresc molizi, cucut i pini albi aproximativ o sut de hectare cu totul. Aceasta face parte din
zona slbatic de la Little Wilson Creek, de pe cuprinsul
Parcului Naional Jefferson. E un teritoriu accidentat, cu
numeroase ridicturi, unde se ntlnesc lacuri, ruri, praie i
cascade, aflat la mare distan de principalele trasee turistice.
Oraele nvecinate, Troutdale i Voulney, nu snt nici ele prea
aproape. Terenul nengrijit, mprejmuit de.un gard din srm
ghimpat, securizat electric, e cunoscut n cadrul Ageniei
sub numele generic, banal i uor de uitat - Domeniul.
Aici snt testate, printre terasele stncoase, anumite
dispozitive ciudate, cum ar fi explozivi miniaturali.Tot aici
snt probate diverse transmitoare i instrumente de reperare,
cu frecvenele calibrate n funcie de raza de supraveghere a
adversarului.
Poi petrece o vreme la Domeniu fr s observi cldirea
joas, din beton i sticl, sediul administrativ, cu sli pentru
conferine i antrenament, dar care e i cazarm. Aceast

cldire, situat la circa o sut de metri de un e lip ort aflat


ntr-un lumini este aproape imposibil de depistat.
Harry Dunne vorbise puin n timpul cltoriei. De fapt,
singura ocazie pentru conversaie fusese scurtul drum cu
limuzina pn la eliportul din campus. n timpul zborului cu
elicopterul spre Virginia, cei doi brbai, nsoii de tcutul
aghiotant al lui Dunne, purtaser cti de protecie fonic.
Dup ce coborser din elicopterul oficial, de un verde nchis,
cei trei fuseser ntmpinai de ctre un funcionar cu nfiare
tears.
Bryson i Dunne, urmai de cei doi asisteni, traversar
holul cu aspect banal i coborr nite scri pn la o camer
subteran, auster, cu tavanul jos. pe pereii netezi, vopsii n
alb, erau montate, asemeni unor tablouri rectangulare, dou
imense monitoare TV. Cei doi luar loc la o mas lucioas,
din oel. Unul din tcuii asisteni dispru; cellalt se aez pe
un scaun n faa unei console aflate n ncperea nvecinat.
Imediat ce se instalar, Dunne ncepu s vorbeasc, fr
vreo introducere.
- Las-m s-i spun ce cred eu c-i nchipui dumneata.
Crezi c eti un erou necunoscut, dat dracului. De fapt, asta-i
convingerea de nezdruncinat care te-a ajutat s nduri un
deceniu i jumtate de ncordare nervoas att de mare, nct
l-ar fi fcut s clacheze pe orice om mai slab de nger. Crezi
c ai petrecut cincisprezece ani n slujba rii dumitale, lucrnd
pentru o agenie ultrasecret, cunoscut sub numele de
Directorat. C nimeni altcineva, nici mcar la cel mai nalt
nivel guvernamental, nu tie de existena ei. Poate doar eful
Comisiei de Informaii Externe, preedintele i cteva
persoane-cheie la Casa Alb. Un cerc nchis, att de nchis pe
ct poate fi n aceast lume deczut.
Bryson respira regulat, hotrt s nu-i trdeze emoiile
prin vreun gest. Era ocat: omul de la CIA cunotea nite
lucruri surprinztoare.
- Acum zece ani ai primit chiar i Medalia de Onoare
din partea preedintelui, pentru serviciile aduse pn atunci,
continu Dunne. Dar, pentru c activitatea dumitale era
att de secret, n-a existat nici o ceremonie, n-a venit
preedintele i pot s jur c nici mcar nu i s-a permis s
pstrezi medalia.
Bryson i aminti momentul: Waller deschiznd cutia i
artndu-i obiectul greu din alam. Dac Bryson ar fi fost
invitat la Casa Alb pentru ceremonie, caracterul secret al
activitii lui putea fi n primejdie; cu toate astea, el se umflase
n pene de mndrie. Waller l ntrebase dac-l deranja faptul
c primise cea mai nalt distincie civil din America i nimeni
n-avea s tie vreodat. Emoionat, Bryson i spusese sincer
c nu - Waller tia, preedintele tia; munca lui fcuse lumea
puin mai sigur i asta era de-ajuns. n esen, asta era etica
Directoratului.
Dunne aps un ir de butoane aflate pe o consol
ncastrat n tblia de oel a mesei, iar pe cele dou ecrane
identice apru o imagine tremurtoare. Era o fotografie a lui
Bryson din timpul studeniei lui la Stanford - nu o poz
oficial, ci un instantaneu, luat fr tirea lui. Alta l arta
ntr-o regiune muntoas din Peru, mbrcat n salopet.
Urmtoarea era o imagine a lui, care l nfia cu o barb
ncrunit, ntruchipndu-l pe un anume Jamil Al-Moualem,
un sirian expert n muniii.

Surprinderea e o emoie imposibil de suportat mult


vreme: Bryson simi c starea de oc se transforma treptat
ntr-o intens iritare, apoi n furie. Era evident c fusese prins
la mijloc n disputa dintre agenii, n zona metodelor
Directoratului.
- Fascinant, interveni sec Bryson, dar i sugerez s
abordezi aceste chestiuni cu alii, n msur s le discute,
nvmntul e singura mea preocupare, dup cum presupun
c tii.
Dunne ntinse mna i-l btu amical pe umr, ncercnd
s-l liniteasc.
- Prietene, problema nu e ce tim noi, ci ce tii dumneata.
Mai precis, ce nu tii. Crezi c ai petrecut cincisprezece ani
n serviciul rii dumitale.
Dunne se ntoarse i-i arunc o privire ptrunztoare lui
Bryson. Calm, Bryson rspunse:
- tiu c asta am fcut.
- Vezi, aici te neli. Dac i-a spune c Directoratul nu
face parte n realitate din guvernul Statelor Unite? C niciodat
n-a fcut parte? Ba dimpotriv.
Dunne se ls pe sptarul scaunului i i trecu mna prin
prul ciufulit.
- Of, la naiba, n-o s-i fie uor s auzi asta. Nici mie n-o
s-mi fie uor s i-o spun. Acum douzeci de ani a trebuit s
arestez un tip. Credea c spioneaz pentru Israel i era foarte
zelos. Am fost nevoit s-i explic c fusese pclit. Libia era
cea care-i pltea serviciile. Toate contractele, supervizorii,
ntlnirile din hotelurile de la Tel Aviv - totul fcea parte din
nscenare. Una destul de ubred, pe deasupra. Pn i mie
mi-a fost mil de el atunci cnd i-am spus cine erau adevraii
patroni. N-am s uit niciodat mutra pe care a fcut-o.
Bryson simea c-i ard obrajii.
- De ce dracu' mi-ai spus toate astea?
- A doua zi urma s fie judecat ntr-o sal a
Departamentului de Justiie. Tipul s-a mpucat. N-am mai
apucat s-l judecm.
Pe unul din ecrane apru alt imagine.
- sta-i individul care te-a recrutat, corect?
Era o fotografie a lui Herbert Woods, ndrumtorul de
la Stanford al lui Bryson i un istoric eminent. Woods l
simpatizase de la nceput pe Bryson, admira faptul c vorbea
fluent dousprezece limbi i avea o memorie imbatabil.
Probabil c-i plcea i faptul c era un bun atlet. Minte
sntoas n corp sntos - Woods inea mult la asta.
Ecranul se albi, apoi expuse o fotografie granulat a lui
Woods n tineree, pe o strad pe care Bryson o recunoscu
imediat ca fiind vechea strad Gorki din Moscova, care, dup
sfritul rzboiului rece, redevenise Tverskaia - numele de
dinaintea revoluiei din 1917.
Bryson rse cu amrciune, neostenindu-se s-i ascund
ironia.
- Asta-i o tmpenie. Ai de gnd s-mi dezvlui"' faptul
condamnabil" c Herb Woods a fost comunist n tineree. Ei
bine, mi pare ru: toat lumea tie asta. De aceea e un
anticomunist att de nverunat: a aflat de la surs ct de
seductoare a putut fi cndva toat retorica aia stupid a
utopicilor.
Dunne ddu din cap, cu o expresie enigmatic pe chip.
- Poate c m pripesc. Ti-am spus mai devreme c nu
vreau dect s m asculi. Acum eti istoric, da? Ei bine, fii

ngduitor cu mine ct timp o s-i dau o scurt lecie de istorie.


Ai auzit, desigur, de Operaiunea Trust.
Bryson ncuviin. Trust era considerat de toat
lumea drept cea mai important aciune a secolului XX,
incomparabil cu vreo alta. Fusese o operaiune de
dezinformare ce durase apte ani, zmislit de mintea
superspionului lui Lenin, Felix Dzerjinski. La scurt timp
dup revoluia rus, CEKA, serviciul secret de informaii
ce avea s se transforme n KGB, a nfiinat un fals grup
dedisideni, format din mai muli membri de rang nalt ai
guvernului sovietic, bnuii a fi nemulumii i care credeau
- sau aa se zvonea discret - c prbuirea URSS era
iminent, n timp, grupurile antisovietice din exil au fost
convinse s lucreze cu Trustul; n realitate, serviciile
occidentale de informaii deveneau tot mai dependente de
datele - n ntregime false, desigur, - pe care le furnizau
ruii. Nu numai c impostura fusese strlucit conceput
pentru a induce n eroare acele ri care urmreau dispariia
Uniunii Sovietice, dar, mai mult, fusese pentru Moscova o
modalitate extraordinar de eficient de a penetra structurile
informative ale principalilor inamici de peste hotare. i a
funcionat incredibil de bine - de fapt, att de bine, nct
Trustul a devenit un exemplu de perfect operaiune de
dezinformare, studiat de toate ageniile de informaii din
lume.
Atunci cnd esena stratagemei a fost dezvluit, la
sfritul anilor douzeci, era deja prea trziu. Liderii exilai
fuseser rpii i ucii, reelele de colaboratori - distruse, iar
aa-ziii dezertori din Rusia - executai. Forele locale de
opoziie fa de conducerea sovietic nu i-au revenit
niciodat. A fost, dup cum s-a exprimat un eminent analist
american de informaii, operaiunea de dezinformare cu
ajutorul creia s-a construit statul sovietic".
- Dumneata vorbeti despre poveti de demult, zise
Bryson dezgustat, foindu-se nervos pe scaun.
Nu subestima niciodat fora imaginaiei, spuse Dunne.
La nceputul anilor aizeci, exista un mic grup de experi
fanatici la GRU - serviciul militar de informaii al sovieticilor,
dac nu consideri asta o contradicie n termeni. Chicoti. Tipii
tia au ajuns la concluzia c toate ageniile lor de informaii
deveniser ineficiente, alimentndu-se din aceeai troac a
dezinformrii pe care fiecare dintre ele o crease. Indivizii tia
au priceput - i, nu uita, erau oamenii cu un coeficient de
inteligen deasupra oricrei clasificri, adevrai experi c ageniile de informaii i petreceau majoritatea timpului
nvrtindu-se n jurul cozii. Tipii i ziceau ahmatiti - juctori
de ah, clubul de ah. i dispreuiau pe nepricepuii ageni
rui i i desconsiderau total pe americanii care colaborau cu
ei: nite prpdii i nite fraieri, n ochii lor. Aa c au
reexaminat Trustul, ncercnd s afle dac puteau nva ceva.
Voiau s-i recruteze pe cei mai buni, cei mai inteligeni din
tabra dumanului. Ca i noi. Au conceput o modalitate de-a
pune mna pe ei (ca i noi), recrutndu-i pentru o via de
aventuri.
- Nu pricep.
- Nici noi n-am priceput, pn de curnd. CIA a aflat
despre existena Directoratului doar de civa ani. i, mult
mai important, ce nseamn Directoratul.
- ncearc s te exprimi logic.

- Vorbim despre cea mai ampl aciune de spionaj


din secolul XX. Totul a fost un iretlic minuios pregtit,
nelegi? La fel ca Trustul. Lovitura de maestru a acestor
genii de la GRU consta ntr-o operaiune de penetrare
chiar pe teritoriul inamicului - teritoriul nostru. O agenie
de spionaj ultrasecret, compus din muli oameni
nzestrai, care n-aveau idee despre identitile reale ale
efilor lor, cunoscui doar drept Consoriul, i care erau
instruii s-i ascund activitatea de orice oficialitate
american. Asta-i partea frumoas. Nu poi spune nimnui
i, mai ales, nu guvernului pentru care crezi c lucrezi!
Vorbesc despre bunii americani autohtoni, care se scoal
dimineaa i i beau cafeaua, i prjesc pinea i se duc
la lucru n Buick-uri i Chevrolete, pleac n lume i i
risc vieile, dei n-au tiut niciodat cine snt adevraii
lor patroni. Totul a mers ca uns.
Bryson nu mai putea suporta acea litanie.
- Lua-te-ar naiba, Dunne! Toate astea snt minciuni,
o afurisit grmad de minciuni. Dac-i nchipui c o s fiu
dus de nas cu tmpeniile astea, nseamn ci-ai pierdut minile.
Se ridic brusc n picioare. Scoate-m dracului de-aici. Snt
stul de melodrama asta ieftin.
- Nici nu m ateptam s m crezi - nu de la nceput,
zise calm Dunne. Ce dracu', nici eu n-a fi crezut. Dar mai
suport-m o clip. Fcu semn spre unul din ecrane. l tii pe
tipul sta?
- Ted... Edmund Waller, opti Bryson.
Se uita la o imagine a lui Waller, mult mai tnr, voinic,
dar nu obez, purtnd o uniform de gal a armatei ruse,
fotografiat la ceea ce prea a fi un soi de ceremonie n Piaa
Roie. n fundal se vedea o parte din Kremlin. Pe o latur a
imaginii erau niruite detalii biografice. Nume: GHENADI
ROSOVSKI. Nscut n 1935, la VLADIVOSTOK. Talent
uimitor la ah n copilrie. A nvat engleza american, de la
vrsta de apte ani. Diplome n ideologie i tiin militar.
Urma o list de medalii i alte distincii militare.
- Talent uimitor la ah, murmur Bryson pentru sine.
Ce dracu-i asta?
- Se spune c putea s-i bat pe Spasski i Fishcr la
un loc, dac ar fi vrut s fac o carier de ahist, spuse Dunne,
cu o nuan aspr n glas. Pcat c a hotrt s se apuce de
jocuri mai mari.
- Imaginile pot fi contrafcute, pixelii pot fi manipulai
cibernetic... ncepu Bryson.
- ncerci s m convingi pe mine sau pe dumneata? zise
Dunne, ntrerupndu-l. Oricum, n multe cazuri avem
originalele i a fi bucuros s le studiezi. Te asigur c am
cercetat totul la microscop. Am fi putut s nu aflm niciodat
despre operaiunea asta. Am avut noroc, domnule profesor,
am cptat acces la arhivele Kremlinului. Nite bani i-au
schimbat stpnul. Arhive ngropate au fost scoase la lumin.
Am gsit cteva buci de hrtie, pe care erau consemnate
nite chestii amgitoare. N-am fi aflat nimic, dac n-am fi
avut norocul s primim doi dezertori de nivel mediu, care
ne-au spus tot ce tiau. Luate separat, rapoartele lor
n-aveau sens. Puse laolalt, mpreun cu documentele de
la Kremlin, au nceput s apar nite potriviri. Aa am aflat
despre dumneata, Nick. Dar nu se distingea ntregul, deoarece
grupurile din interior menineau operaiunea incredibil de
fragmentat, aa cum acioneaz celulele teroriste.

n consecin, am nceput s ne ntrebm ce nu tiam. A


fost un proiect de prioritate maxim n ultimii trei ani. Aveam
doar o foarte vag idee despre adevraii conductori. n afar,
desigur, de prietenul dumitale, Ghenadi Rosovski. Omul are
simul umorului, trebuie s recunosc. tii dup cine i-a luat
numele? Edmund Waller este numele unui obscur i extrem
de instabil poet din secolul al XVII-lea. A vorbit vreodat cu
dumneata despre rzboiul civil englez?
Bryson nghii n sec i ncuviin.
- O s te pufneasc rsul, snt sigur. n timpul
interimatului, acest Edmund Waller a scris poeme elogioase
la adresa lui Cromwell, lordul protector. ns, vezi dumneata,
mai fcea parte i dintr-un complot regalist. Dup Restauraie,
a fost primit cu onoruri la curtea regal. Pentru dumneata are
vreo logic? Tipul i-a luat numele dup cel al marelui agent
dublu al poeziei engleze. Cum spuneam, snt sigur c voi,
intelectualii, v stricai de rs.
- Prin urmare, pretinzi c am fost recrutat n timpul
colegiului ntr-un fel de... organizaie de uneltitori i c tot
ce-am fcut mai apoi a fost o impostur, asta vrei s spui?
Bryson vorbise cu amrciune i scepticism.
- Manevrele n-au nceput atunci, ci mult mai devreme.
Aps nite taste de pe consol i pe ecran prinse via o
alt imagine digital. n stnga, l vzu pe tatl lui, generalul
(icorge Bryson, robust, frumos, cu maxilare puternice, lng
mama lui, Nina Loring Bryson, o femeie blnd, care preda
lecii de pian i i urmase brbatul la post n ntreaga lume,
fr s se plng. La dreapta, o imagine provenit din dosarele
poliiei nfia un vehicul strivit pe un drum nzpezit de
munte. Bryson resimi durerea de atunci pn n rrunchi;
dup atia ani, rmsese la fel de puternic.
- S te ntreb ceva, Bryson. Ai crezut c a fost un accident? Aveai cincisprezece ani, erai deja un elev strlucit, un
atlet grozav, crema tineretului american i-aa mai departe.
i dintr-o dat, amndoi prinii i snt ucii. Naii ti te-au
luat n...
- Unchiul Peter, spuse Bryson cu glas voalat. Era ocat
i ndurerat. Peter Munroe.
- Sigur, sta a fost numele pe care i l-a luat. S-a asigurat
c ai s urmezi colegiul la care-ai fost i a mai luat o mulime
de alte decizii n ceea ce te privea, toate menite s garanteze
c vei ajunge pn la urm n minile lor, ale Directoratului.
- Vrei s spui c, atunci cnd aveam cincisprezece ani,
prinii mei au fost ucii. Vrei s spui c toat viaa mea a fost
un fel de... imens minciun.
Dunne ezit, nfiorndu-se.
- Dac te face s te simi mai bine, i spun c n-ai fost
singurul, zise el pe un ton blnd. Au existat zeci de oameni n
aceeai situaie. Dumneata, ns, ai fost cel mai spectaculos
produs al lor.
Bryson inteniona s se certe cu omul de la CIA, s-i
demonstreze lipsa de logic a raionamentului su, s
evidenieze fisurile din cazul pe care i-l prezentase, dar se
simi copleit de o puternic senzaie de ameeal, de un
chinuitor sentiment de vinovie. Dac tot ce spunea Dunne
era adevrat, fie i n foarte mic msur, ce mai rmnea real
din viaa lui? Ce fusese vreodat adevrat? tia mcar cine
era el nsui?
- i Elena? ntreb el cu team, nedorind s aud
confirmarea.

- Da, i Elena Petrescu. Interesant caz. Credem c a


fost recrutat de Securitatea romn i nsrcinat de
Directorat s se ocupe de dumneata, s nu te scape din ochi.
Elena... nu, era de neconceput, ea nu era de la Securitate!
Tatl ei fusese un duman al Securitii, un matematician
curajos, care se revoltase mpotriva regimului. Iar Elena... i
salvase, pe ea i pe prinii ei, i cldiser o via mpreun...
Clreau de-a lungul unei fii nesfrite de plaj pustie,
ntr-o insul din Caraibe. Galopau, apoi ncetinir i o luar
la trap. Lumina lunii era argintie i noaptea rcoroas.
- Toat insula asta-i a noastr, Nickolas? Am senzaia
c sntem doar noi doi aici, c tot ce se vede ne aparine!
- Aa e, iubito, zise Bryson, molipsit de exuberana ei.
Nu i-am spus? Am deturnat fonduri din nite conturi
discreionare. Am cumprat insula.
Rsul ei era melodios.
- Nicholas, eti teribil!
- Nick-o-las... mi place cum mi pronuni numele.
Unde-ai nvat s clreti aa bine? Habar n-aveam c
exist cai n Romnia.
- O, exist. Am nvat s clresc la ferma bunicii
mele Nicoleta, la poalele munilor Carpai, pe un clu huul.
ranii i cresc ca s lucreze cu ei, dar snt grozavi pentru
clrie: vioi, puternici, cu gambe solide.
- Parc te-ai descrie pe tine.
Valurile se sprgeau cu zgomot n spatele lor i ea rse
din nou.
- N-ai avut timp s vezi ara mea. Comunitii au urit
Bucuretiul, dar la ar, n Transilvania i n Carpai, totul
e frumos, i aproape neschimbat. Oamenii triesc dup
vechile obiceiuri i au crue trase de cai. De cte ori ne
sturam de ora, ne duceam la Nicoleta, la Dragoslavele,
iar ea ne fcea n fiecare zi mmlig, un terci din mlai, i
ciorb, un fel de sup foarte gustoas.
- i-e dor de ar.
- Puin. Dar mai mult mi-e dor de prini. mi lipsesc
teribil. Pentru mine-i un chin s nu-i pot vedea. Dou
convorbiri telefonice protejate, de dou ori pe an...
- Mcar snt n siguran. Tatl tu are muli dumani,
oameni care l-ar ucide dac ar tii unde se afl. Fotii
securiti, ucigaii de profesie care-l nvinuiesc c a transmis
codurile secrete, care au contribuit la cderea regimului
Ceauescu. Acum se ascund i ei, n Romnia i peste hotare,
dar n-au uitat. i-au format echipe, i zic mturtori, i
depisteaz pe vechii lor dumani i-i execut. Doresc cu
disperare s se rzbune pe omul pe care l consider cel mai
periculos transfug.
- A fost un erou!
- Sigur c da. Dar pentru ei este un trdtor. i nu se
vor da n lturi de la nimic ca s-i ia revana.
- M sperii!
- Doar ca s-i amintesc ct de important este ca prinii
ti s rmn ascuni, protejai.
- O, Doamne, Nicholas, m rog s nu li se ntmple
nimic!
Bryson trase frul, oprindu-i calul i se ntoarse ctre
Elena.
- i promit, Elena. O s fac tot ce-i omenete posibil
pentru ca ei s fie n siguran.
Urmar cteva minute de tcere. n cele din urm, Bryson zise:

- Dar n-are nici o logic.. Eu am fcut o treab a naibii


de bun. Mereu am...
- ... ncurcat socotelile noastre, l ntrerupse Dunne,
jucndu-se cu o igar, fr s-o aprind. Toate marile tale
succese au avut efecte devastatoare asupra intereselor
americane. i spun asta cu cel mai mare respect profesional.
Of, ia s vedem. Candidatul reformist moderat" pe care l-ai
protejat? Era n solda lui Sendro Luminoso, teroritii Crrii
Luminoase. n Sri Lanka, ai distrus o coaliie secret care
fusese pe punctul de a negocia pacea dintre tamili i sinhalezi.
Pe ecran apru o alt imagine - o mulime de pixeli ce
se ordonau n culori i contururi. Bryson recunoscu chipul,
nainte de a deveni clar.
Era Abu.
- Tunisia, zise Bryson, respirnd greu. El......el urma s
pun la cale o lovitur de stat, el i adepii lui - nite fanatici.
Eu am intervenit, am pregtit nite grupuri de opozani, am
aflat cine fcea joc dublu la palat...
Era un episod de care nu-i amitea cu plcere: n-avea s
uite niciodat masacrul de pe Avenuc Habib Bourguiba, nici
momentul n care Abu l demascase i aproape c-l omorse.
- Ia s vedem, spuse Dunne. L-ai nfuriat. L-ai pclit i
l-ai predat forelor guvernamentale.
Era adevrat. l predase pe Abu unui grup de ofieri de
ncredere ai guvernului, care-l ntemniaser mpreun cu
cteva zeci de acolii de-ai lui.
- Pe urm ce s-a ntmplat? l mboldi Dunne, de parc
l-ar fi pus la ncercare.
Bryson ddu din umeri.
- A murit n nchisoare, cteva zile mai trziu. S nu-i
nchipui c am vrsat vreo lacrim.
- Mi-a dori s pot spune acelai lucru, zise Dunne, pe
un ton aspru. Abu a fost unul din oamenii notri, Bryson. Eu
l-am antrenat. Era cel mai valoros om pe care l aveam n
acea regiune. M refer la toat latrina aia blestemat.
- Dar tentativa de rsturnare a guvernului... Bryson era
bulversat.
- O idioat poveste de acoperire, ca s nu piard
ncrederea fanaticilor. El conducea Al-Nahda. Abu lucra sub
o solid acoperire. Aa trebuia, dac voia s supravieuiasc.
Crezi c-i uor s penetrezi celule teroriste, i mai ales
Hezbollahul, marele tartor? Toi snt al naibii de bnuitori.
Dac nu te cunosc, pe tine i familia ta, de-o via, vor s te
vad vrsnd butoaie de snge, sngele israelienilor, altfel nu-i
acord ncredere. Abu era un ticlos viclean, care juca dur,
dar era ticlosul nostru. i trebuia s joace dur. Se apropiase
de Gaddafi foarte mult. Gaddafi i nchipuia c, dac Abu
reuea s cucereasc Tunisia, el o va transforma ntr-o
provincie libian. Abu urma s fie fraierul lui. Eram pe punctul
de a avea un control direct asupra tuturor gruprilor teroriste
islamice de la nord de Sahara. pe urm, Directoratul l-a atacat,
a livrat muniie fals - i, cnd oamenii notri au descoperit
c fuseser trai pe sfoar, era prea trziu. ntreaga noastr
reea a fost compromis. O aciune strlucit. Trebuie s
recunosc meritul acestor ahmatiti istei. Inteligent, al naibii
de inteligent s ai o agenie american de spionaj care s
distrug munca alteia. Vrei s continuu? S-i vorbesc despre
Nepal i despre ce-ai realizat" n realitate acolo? Dar ce
zici de Romnia, unde voi, agenii, ai crezut c ajutai la
rsturnarea lui Ceauescu? Ce fars. Aproape toi

reprezentanii vechiului regim i-au schimbat nfiarea


peste noapte i-au format noul guvern, tii bine asta! Lacheii
lui Ceauescu puneau la cale de ani de zile prbuirea
dictatorului - i-au aruncat eful n gura lupului ca s poat
prelua puterea. Exact asta dorea i Kremlinul. Prin urmare,
ce s-a ntmplat? A existat o fals lovitur de stat, dictatorul
i nevasta lui au ncercat s fug cu un elicopter care a avut
dintr-o dat o defeciune la motor". Au fost arestai, judecai
ntr-o parodie de proces i dui n faa plutonului de execuie
n ziua de Crciun. ntreaga poveste a fost aranjat i cine a
profitat de pe urma ei? Unul cte unul, toi sateliii esteuropeni ai Moscovei cdeau conform principiului
dominoului, i alungau pe vechii activiti de partid, se
democratizau i se detaau de blocul sovietic. Dar Moscova
nu voia s piard i Romnia. Ceauescu trebuia s dispar,
avea o imagine proast. Oricum individul era o mare pacoste
pentru Moscova - ntotdeauna fusese aa. Moscova dorea s
pstreze Romnia, s menin supravegherea asupra ei i s
instaleze la putere o nou marionet. i cine avea s le fac
treburile murdare? Cine altcineva dect dumneata i bunii
dumitale prieteni de la Directorat? Doamne, omule, ct de
multe mai vrei s tii?
- La naiba! strig Bryson. Asta n-are sens! Ct de ignorant crezi c snt? Afurisitul de GRU, ruii - toate astea aparin
trecutului. Poate c voi, fanaticii rzboiului rece de la Langley, n-ai aflat nc vestea - rzboiul rece s-a terminat!
- Da, spuse Dunne printre dini. i, din cine tie ce motiv
enigmatic, Directoratul e bine-mersi.
Bryson l privea, incapabil s scoat o vorb, gndurile i
se nvlmeau, circuitele ncinse scoteau scntei.
- O s fiu sincer cu dumneata, Bryson. A fost o vreme
cnd voiam s te ucid cu minile mele. Asta nainte de a pricepe
ntreaga poveste, felul cum funciona Directoratul. Hai s
vorbim deschis. Mi-a bate joc de amndoi dac a susine c
tiu ceva, fie i vag, despre afacerea asta. De-abia dac avem
idee - cteva fragmente izolate. Decenii la rnd au existat doar
zvonuri. Dup ncheierea rzboiului rece, ntreaga operaiune
a intrat n repaus, din cte am neles noi. E ca n vechea
parabol cu orbul i elefantul. Simim un trunchi aici, o coad
dincolo, ns n ansamblu habar nu avem cu ce creatur ne
confruntm. Ceea ce tim - i te-am inut sub observaie n
ultimii civa ani - e c dumneata ai fost unul dintre cei pclii.
Din cauza asta i vorbesc frumos i nu te strng de gt. Dunne
rse cu amrciune, iar rsul i se transform ntr-o tuse de
fumtor. nelegi, asta credem noi. Se pare c, dup rzboiul
rece, organizaia s-a separat de primii ei efi. Contractul a
trecut n alte mini.
Cu pruden, ursuz, Bryson rosti:
- Ale cui?
Dunne ddu din umeri.
- Nu tiu. n urm cu cinci ani, organizaia pare s fi
intrat ntr-o perioad de relativ adormire. N-ai fost singurul
agent eliminat, au pus pe liber o grmad de oameni. Poate
c baza urma s fie nchis, dar nu avem nici o certitudine. n
orice caz, acum credem c a fost reactivat.
- Ce vrea s-nsemne asta, reactivat"?
- Nu snt sigur, de aceea am hotrt s te introducem
acolo. Am auzit nite chestii. Vechii dumitale patroni par s
strng arme, din cine tie ce motiv.
- Din cine tie ce motiv, repet plictisit Bryson.

- S-ar putea spune c plnuiesc s instige la instabilitate


global; aa s-ar exprima ultraspecializaii notri analiti, n
limbajul lor alambicat. Dar m ntreb - pentru ce? Ce
urmresc? i nu gsesc rspunsul. Cum spuneam, ce m sperie
e ceea ce nu cunosc.
- Interesant, zise Bryson pe un ton sarcastic. Auzi,
zvonuri", speculaii", mi oferi un afurisit de spectacol cu
diapozitive ca pentru un consultant de companie, dar n-ai
nici cea mai vag idee despre ce vorbeti.
- De aceea avem nevoie de dumneata. E posibil ca
vechiul sistem sovietic s se fi prbuit, ns generalii nu snt
terminai. Uit-te la generalul Bualov - apare ca un adversar
puternic pe scena politic a Rusiei. Dac s-ar ntmpla ceva
ru, pentru care el ar putea nvinui Statele Unite - cred c ar
fi imediat propulsat la putere. Democraie consultativ? O
mulime de rusnaci ar zice: bine c am scpat de ea! La Beijing
exist o important clic reacionar, attn snul Congresului
Naional Popular, ct i la Comitetul Central, fr a mai vorbi
de armata chinez, Armata Popular de Eliberare, care e o
for n sine. Din orice unghi ai privi situaia, n joc se afl o
grmad de bani i mult putere. Unii dintreahmatiti cred
c au fcut echip cu omologii lor din Beijing. Din pcate
snt simple ipoteze, fiindc nimeni nu tie cu adevrat ce se
ntmpl, n afar de bieii ri, iar ei nu scot o vorb.
- Dac dumneata chiar crezi toate astea, dac ntr-adevr
consideri c eu am fost un soi de cretin n cea mai mare
escrocherie a secolului, de ce dracu' mai ai nevoie de mine?
Cei doi brbai se privir o vreme n ochi.
- Ai fost ucenicul unuia dintre creierele lor, al unuia
dintre fondatori - Ghenadi Rosovski. Se pare c n Rusia
porecla lui era Volebnic, Vrjitorul". tii ce face asta din
dumneata? Rsul lui Dunne se transform iari ntr-o tuse
horcit. Ucenicul vrjitorului, spuse el.
- Lua-te-ar naiba! explod Bryson.
- tii cum funcioneaz mintea lui Waller. Ai fost cel
mai bun elev al lui. nelegi ce-i cer, nu-i aa?
- Da, rspunse Bryson sarcastic. Vrei s m ntorc la ei.
Dunne ddu ncet din cap.
- Eti ansa noastr. A putea face apel la patriotismul
dumitale, la ngerii dumitale pzitori. Dar, al naibii s fiu dac
nu ne eti dator.
Lui Biyson i se nvlmeau gndurile n cap. Nu tia ce
s cread, ce s-i spun omului de la CIA.
- S nu te simi ofensat, spuse Dunne, dar, dac tot
ncercm s le dm de urm, s trimitem mcar cel mai bun
ogar pe care l-am gsit. Cum s te fac s nelegi? Se jucase
cu igara pn cnd firele de tutun ncepuser s cad din ea.
Eti singurul care le cunoate mirosul.
Lumina puternic a soarelui amiezii sclda blocurile
cvartalului de pe K Street, fcnd s strluceasc
geamurile de la cldirile cu birouri de nchiriat. De vizavi,
Nicholas Bryson privea cu atenie blocul de la numrul
1324, o cldire familiar, dar n acelai timp teribil de ciudat.
Faa i iroia de transpiraie, umezindu-i cmaa alb. Sttea
la fereastra unui birou pustiu, uitmdu-se printr-un mic
binoclu ascuns n palm. Fr ndoial c celui care-i dduse
cheile spaiului de nchiriat i se pruse neobinuit faptul c
omul de afaceri voia s petreac singur cteva minute n
locul ce-ar fi putut deveni biroul su, pentru a-l putea
percepe, a sesiza acelfeng shui i aa mai departe. Agentul

imobiliar i nchipuise, cu siguran, c Bryson era unul


din acei oameni de afaceri hipersensibili ai Noii Ere, dar l
lsase singur.
Inima-i btea cu putere, tmplele i zvcneau. Nu era nimic
linititor sau primitor n aspectul cldirii, ce fusese cartierul
general al patronului su, principalul lui cmin, un loc de
refugiu i de refacere, o insul de continuitate i de echilibru
n lumea lui violent, n permanent micare. Continu s
priveasc din biroul ntunecat i pustiu pre de un sfert de
or, pn cnd la u se auzi un ciocnit; agentul imobiliar se
ntorsese, curios s afle verdictul.
Era evident c nfiarea cldirii de la numrul 1324 se
modificase, dei transformrile erau greu sesizabile. Plcile
de pe faada blocului, ce anunau numele ocupanilor, fuseser
schimbate cu altele, dar artau la fel de banal ca i cele
anterioare. Harry Dunne i spusese c sediul de pe K Street
fusese abandonat, ns Bryson refuzase s ia de bun afirmaia
lui. Directoratul se pricepea de minune s se ascund n plin
lumin. Goliciunea e cel mai bun camuflaj", obinuia s spun
TedWaller.
Oare s fi plecat ntr-adevr de-acolo? CONSILIUL
FABRICANILOR AMERICANI DE TEXTILE i
CONSILIUL'PRODUCTORILOR DE GRNE DIN
STATELE UNITE sunau la fel de plauzibil ca i celelalte
organizaii imaginare, ale cror plci fuseser puse acolo de
nite artiti ai camuflajului de la Directorat. Mai erau i alte
transformri la numrul 1324. ntr-un sfert de or de
supraveghere discret, Bryson vzuse un numr neobinuit
de mare de oameni circulnd pe uile din fa. Cu siguran,
mult prea muli, ca s fie angajaii Directoratului sau nite
antreprenori derutai. Prin urmare, altceva se petrecea acolo.
Poate c Dunne avusese dreptate pn la urm. Sistemul
lui de avertizare timpurie fusese ns declanat. Nu lua nimic
de bun; pune sub semnul ntrebrii tot ce i se spune. Alt
instruciune de-a lui Ted Waller. La drept vorbind, era valabil
i pentru Waller i pentru Dunne i pentru toi cei aflai n
bran.
Modalitatea de a intra n cldire fr s-i alerteze pe
ocupanii acesteia l frmntase timp de mai multe ceasuri.
Abordase chestiunea ca pe orice alt problem ivit n munca
de teren i care trebuia rezolvat. i imaginase o sumedenie
de metode ingenioase de ptrundere, ns toate prezentau
riscuri i nu ofereau anse corespunztoare de succes. Apoi
i aminti de Waller i de una din axiomele lui: Cndstai n
cumpn, du-te la ua din fa. Cea mai bun i eficient
stratagem ar fi fost s intre n cldire, cu tupeu.
i mulumi agentului imobiliar, i spuse c era interesat
i-i ceru s pregteasc un contract de nchiriere. i ddu una
dintre falsele lui cri de vizit, apoi i zise omului c se
grbete. Se apropie de intrarea din fa a cldirii, cu simurile
n alert maxim, atent la orice micare neateptat, la orice
modificare a aspectului sau coloritului mulimii ce-ar fi putut
semnala apariia vreunei ameninri.
Deci unde era Ted Waller?
Unde era adevrul? Unde era normalitateal
Zgomotele trepidante ale traficului se amplificau n jurul
lui, transformndu-se ntr-un vacarm copleitor.
- E singura cale de a afla adevrul.
- Adevrul despre cel
- Mai nti adevrul despre tine nsui.

Dar unde era adevrul? Unde erau minciunile?


- i nchipui c eti un erou necunoscut, dat dracului...
Crezi c ai petrecut cincisprezece ani n slujba rii dumitale,
lucrnd pentru o agenie ultrasecret, cunoscut drept
Directoratul.
- nceteaz! Asta-i o nebunie!
Elena? i tu? Elena, iubirea vieii mele, plecat din
existena mea la fel de brusc precum ai aprut?
Crezi c ai petrecut un deceniu i jumtate n serviciul
rii dumitale,
Sngelepe care l-am vrsat, teama care-mi mistuia nervii,
nenumratele situaii n care aproape c mi-am pierdut viaa,
n care am luat vieile altora?
- Vorbim despre cea mai ampl aciune de spionaj din
secolul XX. Totul a fost un iretlic minuios pregtit, nelegi?
- Vrei s spui c toat viaa mea afost. un fel de... imens
minciun!
- Dac te face s te simi mai bine, i spun c n-ai fost
singurul. Au fost zeci de oameni n aceeai situaie...
O nebunie!
- Eti singurul care le cunoate mirosul.
Cineva se lovi de el i Bryson se ntoarse, gata de atac.
Nu era dect un funcionar nalt, cu alur atletic, ducnd n
mn o geant sport i o rachet de tenis. Omul l fix pe
Bryson cu o privire plin de team. Bryson i ceru scuze.
Funcionarul nu-i rspunse i se ndeprt rapid.
nfrunt-l, nfrunt trecutul, nfrunt adevrul!
nfrunt-l pe Ted Waller, care nu era Ted Waller! Atta
lucru aflase i Bryson pn atunci. Mai avea propriile lui surse
din vechiul KGB, din vechiul GRU, oameni care triau retrai
sau fceau pe mercenarii n lumea de dup rzboiul rece. Se
fcuser cercetri, se verificaser dosare, se confirmaser date.
Fuseser date telefoane, folosite nume false, utilizate fraze
aparent ilogice, dar cu semnificaii majore. Fuseser contactai
oameni pe care Bryson i cunoscuse n trecut. Un negustor
de diamante din Anvers; un avocat i om de afaceri din
Copenhaga, un foarte bine pltit consultant" comercial i
intermediar" internaional din Moscova. Cndva surse-cheie,
cu toii foti ofieri sovietici ai GRU, care emigraser,
renunaser la lumea spionajului, aa cum crezuse i Bryson
c fcuse. Toi pstrau dosare n seifurile bncilor, benzi
magnetice codificate sau pur i simplu stocau informaiile n
memoriile lor formidabile. Toi fuseser surprini, unii speriai,
chiar ngrozii cnd fuseser contactai de un om care ajunsese
o legend n fosta lor meserie, care le pltise cndva cu
generozitate informaiile i ajutorul. Bryson confruntase toate
informaiile primite. Ghenadi Rosovski i Edmund Waller erau
una i aceeai persoan. Nu exista nici o ndoial.
Ted Waller - naul lui Bryson, eful, confidentul, patronul
lui - era ntr-adevr un agent GRU n adormire. nc o dat,
omul de la CIA, Harry Dunne, avusese dreptate. O nebunie!
Ajungndn holul central, observ c panoul cu interfon,
la care forma cndva o serie codificat de cifre ce se schimbau
mereu, fusese nlocuit cu o vitrin n spatele creia se afla un
regi stru cuprinznd denumirile firmelor de avocatur i fundaiilor
ce-i aveau sediile n cldire. Sub numele fiecrei firme era o
list a funcionarilor superiori i numerele lor de telefon. Fu
surprins constatnd c ua din fa nu avea sistem de avertizare,
ncuietori sau bariere de orice fel. Oricine putea intra i iei.

Dincolo de uile transparente, acum din sticl obinuit,


holul i se pru puin schimbat - un spaiu tipic de primire, cu
un singur gardian/recepioner aezat n spatele unui birou n
form de semilun, din marmur. Un tnr negru, ntr-un sacou
albastru, ridic privirea spre el fr chef.
- Am o ntlnire cu...
Ezit o fraciune de secund, ca s-i aminteasc un nume
citit n registrul aflat n holul central.
-... John Oakes, de la Consiliul Fabricanilor Americani de
Textile. Snt Bill Thatcher, de la biroul congresmanului Vaughan.
Bryson simul un uor accent nazal din Texas;
congresmanul Rudy Vaughan era un influent politician texan,
ale crui opinii, precum i faptul c era preedintele mai multor
comisii, nsemnau cu siguran ceva pentru textiliti.
Urmar formalitile obinuite. Directorul comisiei de
susinere fu contactat telefonic de ctre gardian; adjunctul
su nu avea programat nici o vizit a juristului-ef al
congresmanului Vaughan, dar era mai mult dect bucuros s
primeasc un personaj att de important. O tnr vioaie, cu
prul blond platinat, cobor i-l conduse pe Bryson la ascensor,
scuzndu-se tot timpul pentru ncurctura creat.
Coborr la etajul trei i fur ntmpinai chiar la ua
ascensorului de un brbat blond, mbrcat ntr-un costum elegant. Domnul Oakcs se ndrept n fug spre Bryson, cu
braele ntinse.
-Sntem recunosctori pentru sprijinul congresmanului
Vaughan! exclam omul, prinznd mna lui Bryson cu ambele
palme. Apoi adug, pe un ton ncreztor: tiu c domnul
Vaughan nelege importana unei Americi puternice, fr
importuri ieftine, sub preul pieei. tiu c domnul congresman
nelege situaia.
- Congresmanul Vaughan e interesat s afle mai multe
despre normele internaionale de munc pe care le sprijinii,
spuse Bryson, privind n jur, n timp ce amndoi strbteau
holul ce-i fusese cndva att de familiar.
Nu era nimeni din vechiul personal, nici Chris Edgecomb,
nici vreunul dintre cei pe care Bryson i cunotea doar dup
figur. Nu zri nici staiile de comunicaii sau modulele, nici
monitoarele pentru satelii. Totul se schimbase, chiar i
mobilierul de birou. Vechiul depozit pentru arme uoare
dispruse, n locul lui fiind acum o sal de conferine, cu perei
din sticl fumurie.
Prea elegantul funcionar l conduse pe Bryson n biroul
lui i-l invit s ia loc.
- nelegem c domnul congresman se pregtete s
candideze din nou anul viitor, zise omul, iar noi considerm
vital s-i sprijinim pe acei membri ai Congresului care neleg
importana unei economii americane puternice.
Bryson ddu absent din cap, privind n jur. Biroul acela
i aparinuse cndva lui Ted. Orice urm de ndoial dispru.
Nu era o organizaie-fantom, nu lucra sub acoperire.
Directoratul dispruse. Nu se vedea nici urm de Ted
Waller, singurul om care ar fi putut confirma sau infirma
relatarea omului de la CIA, Harry Dunne, despre realitatea
din spatele Directoratului.
Cine minte? Cine spune adevrul?
Cum are s ajung la fotii lui patroni ct vreme
dispruser de pe faa pmntului ca i cum n-ar fi existat
niciodat?

Douzeci de minute mai trziu, Bryson se ntoarse n


parcarea subteran, la automobilul pe care-l nchiriase i-l
verific. Firul subire pe care-l fixase pe mnerul portierei
dinspre ofer era la locul lui, ca i cel de pe mnerul portierei
opuse; oricine ar fi ncercat s foreze ncuietoarea ar fi
deplasat semnele fr s-i dea seama. ngenunche, arunc o
scurt privire sub asiul automobilului i se convinse c nu
fusese plasat nici un dispozitiv. Nu remarcase nici o tentativ
de urmrire pe K Street sau n parcarea subteran, dar nu se
putea mulumi doar cu aceast msur de precauie. Cnd
porni motorul, avu vechea senzaie de tensiune pe care n-o
mai simise de muli ani. Momentul adevrului trecu fr
probleme; sub capot nu se afla nici o bomb care s poat fi
detonat ntorcnd cheia n contact.
Parcurse cu maina mai multe niveluri pn la ieirea din
parcare i introduse cartela cu band magnetic n aparatul
care controla ridicarea barierei. Cartela sri napoi, respins.
La naiba, mormi el. Era aproape amuzant - amuzant, dar
nu prea - c, dei i luase toate precauiile, l inea pe loc o
simpl defeciune mecanic. Introduse din nou cartela, dar
bariera nu se ridic. Cu un aer plictisit, administratorul parcrii
iei din cabina lui, veni spre geamul lsat al mainii lui Bryson
i zise:
- Lsai-m s ncerc i eu, domnule.
Omul vr cartela n aparat, dar acesta o respinse din nou.
Arunc o privire cartonului albastru, ddu din cap i se apropie
de geamul mainii.
- Domnule, asta-i cartela pe care ai primit-o cnd ai
intrat? ntreb administratorul, napoindu-i-o lui Bryson.
- Asta ce mai vrea s-nsemne? ntreb Bryson iritat.
Voia oare administratorul s afle dac acela era ntr-adevr vehiculul lui Bryson, dac nu cumva ncercase s ia maina
altuia? Se ntoarse s-l priveasc pe individ i ceva n legtur
cu minile omului l deranja.
- Nu, domnule, m-ai neles greit, zise administratorul,
aplecndu-se ctre el.
Bryson simi brusc oelul rece al evii unei arme apsndu-i
tmpla stng. Administratorul l amenina pe Bryson cu un
pistol de calibru mic, cu eav scurt. Era absurd!
- Spuneam, domnule, c vreau s-i pui minile pe volan.
A prefera s nu folosesc chestia asta.
Iisuse Hristoase!
Asta era! Minile, unghiile ngrijite, minile catifelate, bine
ntreinute ale unui om care se nvrtea probabil n cercuri
exclusiviste, de oameni avui i trebuia s fie asemenea lor.
Din pcate, nelesese asta prea trziu! Omul deschise brusc
portiera din spate i sri pe banchet, cu arma ndreptat spre
capul lui Bryson.
- S mergem! Mic! strig falsul administrator, exact
cnd bariera se ridic. Nu lua minile de pe volan. Nu mi-ar
plcea s alunec, s aps din ntmplare pe trgaci, m-nelegi?
Hai s facem o mic plimbare, tu i cu mine. S lum puin aer.
Bryson, care-i pusese arma n torpedo, n-avea alt
soluie dect s ias din parcare i s-o ia pe K Street, urmnd
instruciunile individului. n vreme ce maina se nscria n
trafic, Bryson simi oelul evii strivindu-i pielea i auzi cuvintele
ironice, rostite cu voce joas, de omul din spatele lui.
- tiai c o s vin i ziua asta, nu-i aa? Exist anse
mari ca treaba asta s ni se ntmple tuturor la un moment

dat. ntreci msura, mergi cam prea departe. mpingi cnd ar


trebui s tragi. i vri nasul n treburi care nu mai snt ale tale.
- Vrei s-mi spui i mie unde mergem? Bryson ncerca
s vorbeasc pe un ton degajat, dar inima i btea cu putere,
n timp ce mintea cuta o soluie. ncerc o diversiune: Te
deranjeaz dac deschid radioul?
ntinse ntr-o, doar mna spre butonul aparatului, dar
simi eava pistolului izbindu-l n cap, iar ucigaul pltit rcni:
- Blestematule, pune mna la loc pe volan!
- Iisuse! exclam Bryson. Ai grij!
Criminalul nu tia c Bryson avea ascuns pistolul lng
ira spinrii, n tocul din spate al centurii, dar cum s-l scoat?
Ucigaul pltit - fiindc era un uciga pltit, Bryson tia
asta, un profesionist, fie de pe statul de plat a Directoratului,
fie angajat cu contract - insista s-i in minile la vedere tot
timpul. Trebuia s-i urmeze instruciunile i s atepte un
moment de neatenie din partea lui. Omul avea toate semnele
distincte ale unui asasin: planul de aciune deja stabilit,
micrile rapide, eficiente, pn i uurina cu care vorbea.
- S zicem c mergem undeva dincolo de oseaua de
centur, ntr-un loc unde doi tipi pot discuta fr reineri.
S discute, i zise Bryson nelinitit, era ultimul lucru pe
care-l dorea ucigaul pltit.
- Doi tipi din aceeai bran, care se ntmpl s fie la
capetele opuse ale unei arme, asta-i tot. Nu e nimic personal,
snt sigur c nelegi asta. Doar o sarcin. Acum te uii prin
ctare, n clipa urmtoare te uii la eav. Se ntmpl. Roata
se nvrte mereu. Snt sigur c ai fost foarte bun la vremea ta,
aa c nu m ndoiesc c o s te pori brbtete.
Bryson, cntrindu-i ansele, nu rspunse. Fusese n
situaii la fel de dificile de nenumrate ori, dar niciodat, cu
excepia perioadei de nceput a antrenamentelor, n faa unui
pistol. tia cum gndea acum brbatul din spatele lui. O micare
brusc a lui Bryson, un ordin ignorat, volanul rsucit ntr-o
direcie greit ar fi cerut o contramsur, dar ucigaul nu
risca s apese pe trgaci n timp ce se aflau n trafic, de team
c vehiculul ar fi putut scpa de sub control, punndu-i n
pericol pe amndoi. Cunoaterea opiunilor pe care le avea
dumanul su era unicul avantaj al lui Bryson.'
Dar el mai tia c individul n-ar fi ezitat s-l mpute
chiar dac ar fi fost nevoit s nhae apoi volanul i s redreseze
maina. Lui Bryson nu-i plcea s-i foreze norocul.
Traversau Kcy Bridge.
- La stnga, rcni brbatul, indicnd direcia spre
Aeroportul Naional Rcagan.
Bryson se supuse, avnd grij s par docil, resemnat cea mai bun modalitate de a slbi atenia adversarului su.
- Acum ia-o pe oseaua asta, continu asasinul.
Acea ieire de pe pod urma s-i duc spre o zon de
lng aeroport, unde i aveau birourile numeroase agenii de
nchiriat maini.
- Puteai s termini cu mine n parcare, mormi Bryson.
De fapt, aa trebuia s faci.
Dar ucigaul pltit era prea versat ca s se lase antrenat
ntr-o discuie despre tactic. Era limpede c fusese bine
informat asupra modului n care gndea Bryson i a felului n
care ar fi reacionat ntr-o asemenea mprejurare.
- A, nici mcar s nu ncerci, zise profesionistul, rznd
pe nfundate. Ai vzut, videocamerele alea snt martori

poteniali. tii bine asta. Nici tu n-ai fi fcut-o acolo, pot s


jur, innd cont ce am auzit eu despre talentele tale.
Ultimele cuvinte i scpaser. Omul era evident angajat
cu contract, un strin, deci puin probabil s aib ntriri. Urma
s opereze de unul singur. Un membru al Directoratului ar fi
fost protejat de ceilali. Era o informaie valoroas.
Bryson coti spre o zon pustie de parcare, la captul
unui fost depozit de maini uzate. Parc aa cum i se spuse,
ntoarse capul spre dreapta ca s i se adreseze celuilalt, dar
simi eava pistolului nfingndu-i-se dureros n tmpl:
profesionistul nu-i ascundea dezaprobarea.
- Nu te mica, se auzi vocea ngheat.
Privind drept nainte, Bryson spuse:
- De ce n-o faci mai repede?
- Acum simi i tu ce simeau alii, zise amuzat
profesionistul. Frica, zdrnicia, disperarea, resemnarea.
.....Filozofezi, dar pun pariu cnici mcar nu tii cine i-a
semnat cecul.
- Ct vreme e valabil, nu m intereseaz.
-Nu conteaz cine l-a semnat i cu ce se ocup ei, spuse Bryson
calm. Nu conteaz dac lucreaz mpotriva Statelor Unite, nu?
-Cum spuneam, ajunge c-i valabil. Eu nu fac politic.
- E un mod de gndire pe termen scurt.
-Noi lucrm n afaceri cu termen scurt.
- N-ar trebui s fie aa. Bryson fcu intenionat o pauz.
Nu, dac ajungem la o nelegere reciproc avantajoas. Toi
avem cte ceva de pus deoparte; e un lucru tiut. Conturi
discreionare, cheltuieli rambursate, exagerate, desigur, nite
procente din banii de cheltuial adunate, splate, investite la
burs. Punc-i banii la treab. Snt dispus s adaug o sum.
Chiar acum.
- Ca s-i rscumperi viaa, zise profesionistul solemn.
Uii c nivelul meu de trai e mai presus de o singur tranzacie.
Tu poi nsemna un cont, dar ei reprezint toat afurisita de
banc. i nu pariez mpotriva bncii.
- Nu, nu pariezi mpotriva bncii, admise Bryson.
Raportezi doar c fraierul era chiar mai bun dect ai crezut,
mai priceput. A reuit s scape, Iisuse, tipul e bun." N-or
s-i pun vorbele la ndoial; oricum, asta vor ei s cread.
O s-i pstrezi avansul, depozitul, iar eu o s dublez suma
ntregului contract. Aa se fac afacerile, prietene.
- Conturile snt foarte atent supravegheate n ziua de
azi, Bryson. Nu mai e ca atunci cnd lucrai tu n bran. Banii
figureaz n computere, iar tranzaciile computerizate las
urme. Orice las urme n ziua de azi i tu tii asta. Eu am o
treab de fcut. n cazul sta nseamn s aranjez o sinucidere.
Ai o depresie veche, tii bine. Nu ai via personal, iar
pduricea de la coal nu-i poate oferi emoiile activitii de
spion. Depresia ta a fost diagnosticat de un celebru psihiatru
ipsihofarmacolog...
- mi pare ru, singurii psihiatri pe care i-am vzut
vreodat, cu muli ani n urm, lucrau la stat.
- L-ai vzut acum cteva zile, conform dosarului tu de
la asigurrile de sntate, rspunse asasinul, cu un rnjet
sumbru. Consuli un psihiatru de mai bine de un an.
- Asta-i o tmpenie!
- Totul e posibil n epoca asta cu baze de date
computerizate. i fiele de la farmacie pot fi aranjate antidepresive prescrise pentru tine, cumprate de tine,
mpreun cu pilule mpotriva anxietii i a insomniei. Totul

o s fie acolo. Cred c i un bilet de adio va fi gsit n


computerul tu de-acas.
- Biletele de adio snt aproape ntotdeauna scrise de mn,
niciodat btute la main ori lsate n computer.
- Sigur... snt convins c amndoi am pus la cale lovituri
care s par sinucideri. Dar crede-m, nimeni n-o s sape
vreodat att de adnc. N-o s mai fii pomenit dup moarte.
Nu ai familie care s cear autopsie.
Spusele profesionistului, dei aparineau cu siguran
altcuiva, l dureau, fiindc erau adevrate: de cnd l prsise
Elena, nu mai avea familie. De cnd prinii mei au fost ucii
de ctre Directorat", i zise el amrt.
- Vreau s-i spun c snt onorat de aceast nsrcinare,
continu ucigaul pltit. La urma urmei, se spune c erai unul
dintre cei mai buni ageni de teren.
- De ce crezi c i s-a dat sarcina asta?
- Nu tiu i nu-mi pas. Treaba-i treab.
- Crezi c o s supravieuieti? Crezi c nu le va fi team
c ai s trncneti n stnga i-n dreapta? Cine tie ce i-a fi
putut spune? Crezi c o s supravieuieti acestei ultime
comenzi?
- Nu dau doi bani pe asta, zise omul pe un ton
neconvingtor.
- Nu, nu cred c stpnii ti s-au gndit s te lase n via,
continu Bryson. Cine dracu' poate ti ce i-am dezvluit eu?
- Ce ncerci s insinuezi? ntreb individul vizibil
nelinitit.
O clip ezit; Bryson simi slbind apsarea dureroas a
evii pistolului. Era ocazia de care avea nevoie, aceste cteva
momente de nehotrre din partea viitorului su asasin. ncet,
i retrase mna stng de pe volan i-o ls s alunece la spate.
Avea pistolul n mn! Cu viteza luminii, l ndrept spre
sptarul scaunului pe care sttea, trgnd orbete ntr-o
succesiune rapid. Trei explozii fcur s vibreze interiorul
mainii, iar gloanele de calibru mare strpunser tapieria
sptarului. Oare l nimerise pe asasin? Avu rspunsul ntr-o
clip - eava pistolului se deprta de ceafa lui. Se ntoarse omul era mort, cu jumtate din east zdrobit.
De ast dat se ntlnir la Langley, n biroul lui Dunne
de la etajul apte al noii cldiri a Ageniei. Procedurile
obinuite de verificare fur evitate; Bryson fu admis n sediul
CIA cu formaliti minime.
- De ce nu m surprinde faptul c bieii de la Directorat
te-au declarat indezirabil? zise Harry Dunne cu un rs rguit,
ce se transform ntr-o prelungit tuse aspr. Cred c au uitat
cu cine au de-a face.
- Asta ce-nseamn?
- C eti mai bun dect oricare tip pe care l-ar trimite ei
dup dumneata, Bryson. Ce naiba, nesbuiii ia blestemai
ar fi trebuit s tie asta pn acum.
- E cert c nu m vor n biroul sta, n cldirea asta,
spunnd tot ce tiu.
-Mi-a dori s ai ceva de spus. Din pcate, au tiut s v
in izolai, risipii care-ncotro. Nu cunoti nume reale, doar
nite biografii fictive, i o mulime de lucruri care ne induc n
eroare. Biografiile care exist sau au existat n interiorul
Directoratului n-au condus la nici un fel de rezultat n urma
verificrilor noastre. Cum ar fi Prospero" sta de care ai
pomenit.

- i-am spus, asta-i tot ce tiu despre el. n plus, au


trecut mai bine de cincisprezece ani. Prospero era, parc,
olandez sau cel puin de origine olandez. Un agent plin de
resurse.
-Cei mai buni desenatori ai Ageniei au fcut un portret
bazat pe descrierea ta, iar noi ncercm s potrivim imaginea
cu fotografiile din arhiv, cu schiele i descrierile verbale.
Dar inteligena artificial n-a avansat nc suficient de mult.
E o munc dificil, fcut la ntmplare. Pn acum n-avem
dect un hit, cum le place DJ-lor cibernetici s spun. Un tip
cu care spuneai c ai lucrat la Shanghai, la un caz foarte
delicat de dezertare.
- Sigma.
- Ogilvy. Frank Ogilvy, din Hilton Head, Carolina de Nord.
Sau poate c ar trebui s spun c a fost n Hilton Head.
- S-a mutat? A fost transferat?
- O plaj aglomerat, o zi canicular. Cu apte ani n
urm. Se pare c s-a prbuit n urma unui puternic atac de
cord. A provocat oarecare agitaie pe promenad n acea zi ne-a spus un martor.
Bryson tcu o vreme, examinnd pereii fr ferestre ai
biroului lui Dunne. Brusc, zise:
- Dac eti n cutare de furnici, gsete mai nti o mas
de picnic.
- Ce zici? Ca de obicei Dunne freca ntre degete, o igar.
- Era una dintre vorbele lui Waller. Dac eti n cutare
de furnici, gsete mai nti o mas de picnic. n loc s-i
cutm unde erau, ar trebui s ne gndim unde snt acum. S
ne ntrebm: de ce au nevoie? La ce fel de aciuni snt dispui?
Dunne puse jos igara strivit i ridic privirea, devenind
dintr-o dat atent.
- Armament, sta-i cuvntul. Se pare c ncearc s
strng un ntreg arsenal. Noi credem c vor s provoace nite
tulburri n sudul Balcanilor, dei inta lor final este alta.
- Armament.
O idee prindea contur n mintea lui Nick.
- Arme i muniii. Dar modele sofisticate.
Dunne ddu din umeri.
- Chestii care fac bum" noaptea. Cnd bombele i
gloanele ncep s zboare, generalii devin ntotdeauna mai
interesani. Orice-ar pune la cale, noi trebuie s-i mpiedicm.
Prin orice mijloace.
-Orice mijloace"?
- Dumneata i cu mine nelegem sensul. Un tip direct i
sincer precum Richard Lanchester n-ar putea. O grmad de
bune intenii, dar unde duce pn la urm tot idealismul sta?
Nu uita c toi sfinii snt mori.
Venerabilul i respectatul Richard Lanchester era
preedintele Consiliului Naional de Securitate de la Casa
Alb.
- Dick Lanchester crede n reguli i regulamente. Dar
lumea nu joac dup reguli. Oricum, uneori trebuie s le ncalci
pentru a le salva.
- Nu poate juca dup reguli sportive, despre asta-i vorba?
zise Bryson, amintindu-i vorbele lui Ted Waller.
' - Spune-mi cum fceai rost de arme. Nu prin ordonane
de guvern, cu siguran. V luai marfa de pe strad sau cum?
- De fapt, eram foarte pretenioi n materie de
instrumente", cum le ziceam noi. i muniie. Ai dreptate date fiind restriciile, secretul operaiunilor, trebuia s

procurm singuri marfa. Nu prea puteam merge la un depozit


de arme cu un ordin de transfer. S-i dau ca exemplu o
operaiune tipic cu o masiv tehnic de lupt - cea din
Comore, din 1982, cnd a trebuit s oprim o band de
mercenari cu grade mari s pun stpnire pe zon.
- Erau de la CIA, interveni Dunne, aproape plictisit. i
cutau un grup de englezi i americani pe care un colonel
scrntit, pe nume Patrick Denard, i rpise i-i inea ostatici
pentru a obine o rscumprare.
Bryson tresri, dar continu:
- Mai nti, cteva sute de pistoale-mitralier Kalanikov.
Snt ieftine, trainice, uoare i fabricate n zece ri, deci greu
de depistat. Ai nevoie de puti cu lunet cu infraroii - e
preferabil ca luneta s fie BENS 9304 sau Jaguar. Lansatoare
de rachet i de grenade, marca CPAD Tech. Rachetele
Stinger snt tocmai bune - grecii fac o mulime sub licen i
snt uor de obinut. Gherilele kurde, PKK-ul, strng bani
vnzndu-le Tigrilor Tamili, LTTE.
- Nu pricep.
Bryson oft, iritat.
- Acolo unde se face transport ilegal de arme, exist
ntotdeauna cantiti mari care se rtcesc. Nu se tie cum,
dispar cteva din fiecare camion.
- Cad pe la obloane.
- Da, e un fel de-a spune. Pe urm, bineneles, ai nevoie
de o anume cantitate de muniie. Aici se pclesc ntotdeauna
amatorii - ajung s aib mai multe arme dect muniie.
Dunne l privi ciudat.
- Chiar ai fost bun, nu-i aa?
Nu era o ntrebare i nici un compliment, ci o constatare.
Bryson se ridic brusc, fcnd ochii mari.
- tiu unde s-i gsim. M rog, de unde s ncepem.
Chiar n perioada asta a anului - se uit la data afiat pe
cadranul ceasului de la mn - la naiba, peste vreo zece zile,
o s fie un trg plutitor de arme pe lng Costa de Morte - n
apele internaionale ale Spaniei. E ca un fel de instituie ce
funcioneaz de douzeci de ani, un eveniment ce are loc la
fel de regulat ca i parada de Ziua Recunotinei de la Macy.
Un vas imens, ncrcat cu containere pline cu muniie de
calitate i o mulime de contrabanditi care le in tovrie.
Bryson fcu o pauz.
- Vasul e nregistrat sub numele de Armada Spaniol.
- Masa de picnic, spuse Dunne, cu un zmbet viclean,
unde se-adun furnicile. Nu-i o idee rea.
Bryson ddu din cap, dus pe gnduri. Ideea de-a se
ntoarce la vechea lui activitate-mai ales acum, cndnelesese
c fusese nelat - i repugna. Totui, mai era ceva: furia,
dorina de rzbunare. i nc un impuls, unul mai raional:
nevoia de-a nelege, de a-i cerceta trecutul, de a-i croi drum
printre secrete i minciuni pn la ceva care s semene cu
adevrul. Un adevr cu care s poat tri.
- Aa c, adug Bryson plictisit. Pentru orice grup, fie
n afara legii, fie guvernamental, dar sub acoperire, interesat
s achiziioneze arme pe ci ilegale, Armada Spaniol e o
mas de picnic.

5
Oceanul Atlantic
Treisprezece mile nautice

la sud-vest de Cabo Finisterre,


Spania
Imensa nav prea c se materializeaz din cea,
conturndu-se nedesluit, imens, ct un cvartal de
blocuri. Avea trei sute de metri lungime, iar carena ntunecat
era cufundat adnc n ap. Supercargoul era ncrcat cu
marf, containere din tabl ondulat, multicolore, stivuite pe
trei rnduri nlime i opt n lungime - poate zece iruri de la
puntea de comand pn la prova. Fiecare container avea
ase metri lungime i doi metri aptezeci nlime. n vreme
ce elicopterul Bell 407 ddea ocol vasului, rmnnd apoi
suspendat deasupra teugii, Bryson fcu un calcul rapid. Dou
sute patruzeci de cutii uriae, i asta doar pe punte; dedesubt,
n cal, vasul putea depozita de trei ori mai multe containere.
Era o ncrctur imens, amenintoare din cauza aspectului
asemntor al cutiilor metalice, al cror coninut era un mister.
Farurile elicopterului luminar intens puntea neted,
curat; spre pup, suprastructura nalt se ridica deasupra
irurilor de containere, prevzut cu radar i anten pentru
satelit, aflate n permanent micare. ntreaga construcie arta
de parc ar fi aparinut unui iaht luxos, nu unui cargobot.
Asta pentru c nu era un simplu vas de transport, i zise
Bryson n timp ce elicopterul ateriza uor pe uriaul H din
mijlocul unui cerc vopsit pe puntea teugii. El era Armada
Spaniol, o legend n lumea tainic a teroritilor, agenilor
sub acoperire i a altor negociatori cu statut ilegal ori
semilegal. Armada Spaniol nu era o armada, o flot, ci doar
numele unei nave imense, plin cu armament sofisticat sau
obinuit. Nimeni nu tia de unde obinea mrfurile Calacanis,
stpnul misterios al acestui bazar plutitor cu arme, dar se
optea c multe dintre ele le cumpra din state precum Bulgaria, Albania i altele din Europa de Est: din Rusia, Coreea
i China. Clienii lui Calacanis veneau din toat lumea: din
Afghanistan pn n Congo, unde fceau ravagii zeci de
rzboaie civile, conflagraii alimentate cu arme cumprate
ilegal de ctre reprezentanii unor guverne alese legal, care
veneau s-i prezinte cererile chiar pe acea nav, ancorat la
treisprezece mile nautice de coasta Spaniei, deasupra
platformei continentale aflate la mic adncime, dar i n afara
apelor teritoriale spaniole, spaiu liber pentru afaceri, nesupus
legilor vreunei ri.
Ceilali trei pasageri i scoaser ctile de protecie;
Bryson proced la fel. Zburase pn la Madrid, apoi luase o
curs de legtur de la fberian Airlines pn n La Coruia, n
Galicia. mpreun cu o alt persoan luase elicopterul n La
Corufia. Fcuser o scurt escal n portul Muros, aflat la
aptezeci i cinci de kilometri spre sud-vest, iar de-acolo
zburaser treisprezece mile pn la nav. Schimbaser puine
cuvinte ntre ei, cu excepia unor glume fr importan.
Fiecare i imagina c ceilali veniser s cumpere, s ncheie
afaceri cu Calacanis; comentariile erau inutile. Unul dintre ei
era irlandez, probabil din IRA; altul prea din Orientul
Mijlociu; al treilea- est-european. Pilotul era un basc ursuz.
Interiorul elicopterului luxos, cu fotolii din piele i carcasa
transparent demonstra c patronul Calacanis nu se zgrcea
n nici o privin.
Bryson purta un costum ic, mult mai elegant dect
hainele pe care le mbrca de obicei, croit i cumprat pentru
acea ocazie, pe cheltuiala Ageniei. Cltorea sub o veche

identitate de la Directorat, pe care i-o crease chiar el, cu mai


muli ani n urm.
John T. Colcridge era un dubios om de afaceri canadian,
cunoscut ca fiind profund implicat n anumite afaceri necurate,
acionnd ca intermediar pentru mai multe sindicate ale crimei
din Asia i pentru cteva state din Golful Persic, ocazional
mijlocind chiar angajarea unor asasini pltii. Dei Colcridge
nu se bucura de ncredere, numele su era cunoscut n anumite
cercuri, iar asta conta. n realitate, Colcridge nu mai fusese
vzut de apte ani, dar asta nu reprezenta ceva neobinuit n
acea bran ciudat.
Harry Dunne insistase ca Bryson s foloseasc o
identitate nou, special creat pentru el de ctre magicienii
de la divizia servicii tehnice a CTA, secia reproduceri arte
grafice - meteri furari specializai n ceea ce se numea
eufemistic autentificare i validare", ns Bryson refuzase.
Nu voia s rite scurgeri de informaii, nici s lase urme n
hroagele funcionarilor. Dac putea avea ncredere n Harry
Dunne? Asta era o ntrebare deschis. tia, ns, c nu se
ncredea n organizaia lui Dunne. Bryson petrecuse prea muli
ani urmrind i auzind tot soiul de poveti despre scurgerile
de informaii, gafele i indiscreiile celor de la CIA ca s mai
aib ncredere n ei. Nu, mersi, avea s-i creeze singur
acoperirea.
Dar Bryson nu-l mai ntlnise pe Calacanis, nu pusese
niciodat piciorul pe puntea Armadei Spaniole, iar Basil
Calacanis era faimos pentru precauia manifestat fa de cei
pe care era dispus s-i ntlneasc. n consecin, Bryson i
concepuse cu atenie modalitatea prin care spera s fie acceptat
pe vas.
Pusese la cale o afacere cu arme. Banii nu-i schimbaser
stpnul - nu se ajunsese pn acolo, afacerea nu fusese
ncheiat -, dar stabilise legtura cu un negustor german de
arme pe care-l ntlnise de cteva ori. Acesta tria ntr-un hotel luxos din Toronto i fusese recent demascat c pltise
numeroase peruri unor lideri ai Partidului Cretin-Democrat german. Neamul tria n Canada, temndu-se s nu fie
extrdat n Germania, unde l atepta cu siguran un proces.
Se mai tia despre el c avea o teribil nevoie de bani. Aa c
Bryson nu fusese surprins de faptul c neamul se artase
extrem de interesat de propunerea lui John Coleridge de a
face o mic afacere mpreun. Bryson i fcuse cunoscut c
reprezenta un consoriu de generali din Zimbabwe, Rwanda
i Congo care doreau s cumpere armament de mare putere,
greu de procurat i foarte scump, ce putea fi furnizat doar de
Calacanis. Dar Coleridge era suficient de realist pentru a
nelege c nu putea ncheia trgul fr s aib acces la bazarul
de arme al lui Calacanis. Dac neamul, care fcuse cteva
afaceri cu Calacanis, i-ar face intrarea, ar putea obine un
mic profit, un procent decent din comision ca s fac puin
mai mult dect s trimit un fax de prezentare la nava lui
Calacanis.
Bryson i ceilali pasageri coborr din elicopter i fur
ntmpinai de un tnr rocovan cu un nceput de chelie, bine
fcut, care le strnse minile i le zmbi slugarnic. Nu le rosti
numele, dar le spuse c se numea Ian.
- V mulumesc mult c ai venit pe la noi, zise Ian cu
un accent britanic aristocratic, de parc s-ar fi adresat unor
tovari vechi, venii s ajute un prieten bolnav. Ai nimerit o
noapte grozav ca s ne vizitai - ap linitit, lun plin, nu

poi cere mai mult pentru o sear superb. i ai sosit la timp


pentru cin. V rog s m urmai.
Le indic un loc chiar lng semnul pentru aterizare, unde
trei gardieni solizi, cu puti-mitralier n brae, i ateptau.
- mi pare ngrozitor de ru c trebuie s trecei prin
asta, dar l cunoatei pe sir Basil. Zmbi n chip de scuze i
ddu din umeri. Extrem de sever n chestiuni de securitate,
tii bine. Sir Basil trebuie s fie foarte atent n ziua de azi.
Cei trei gardieni oachei i percheziionar cu pricepere
pe noii venii, privindu-i bnuitor. Irlandezul se simi ofensat
i se rsti la omul care-l controla, dar nu fcu nici o micare
s-l opreasc. Bryson se ateptase la acel ritual i nu-i luase
nici o arm. Gardianul care-l scotocea verific toate locurile
obinuite i cteva mai puin obinuite, fr a gsi nimic. Apoi
i ceru lui Bryson s deschid servieta.
- Hrtii, spuse gardianul, cu un accent pe care-l identific
drept sicilian.
Bryson privi njur, observ drapelul panamez de la prov
i vzu etichetele pe care scria Explozibil, lipite pe mai multe
dintre containere. Anumitor clieni privilegiai li se permitea
s inspecteze mrfurile pe care le cumprau, chiar s se uite
n containere, dar nimic nu se ridica de acolo. Armada
Spaniol urma s ancoreze n nite porturi sigure, cum ar fi
Guayaquil, din Ecuador, presupusul cartier general al lui
Calacanis sau Santos, din Brazilia. Ambele porturi erau
adevrate vizuini de pirai. n Mediterana, vasul ancora n
portul albanez Vlore, unul dintre cele mai mari centre de
contraband din lume. n Africa, erau porturile Lagos, din
Nigeria, i Monrovia, din Liberia.
Bryson trecuse de punctul de control.
- Pe-aici, v rog, zise Ian, artnd spre construcia de pe
punte, unde se aflau cu siguran cabinele echipajului, puntea
de comand, saloanele i birourile lui Calacanis.
Cei patru pasageri pornir, urmai de gardienii narmai.
Elicopterul se ridic i cnd ajunser la suprastructur, nu-l
mai auzir. Bryson recepiona sunetele cunoscute ale
oceanului -pescruii, valurile clipocind i simi mirosul srat
al apei, amestecat cu cel puternic, neptor, al combustibilului
navei. Luna strlucea deasupra apelor Atlanticului.
Ian i cei patru musafiri senghesuir n micul ascensor
ce-i urc de la nivelul punii principale pn la nivelul ase.
Cnd uile liftului se deschiser, Bryson rmase
nmrmurit. Nu mai vzuse un asemenea lux nici pe iahturile
celor mai extravagani miliardari. Dale de marmur, perei
lambrisai cu mahon, piese metalice din alam lucitoare.
Trecu pe rnd printr-un salon pentru recepii, o sal de cinema, un centru de gimnastic echipat cu cea mai sofisticat
aparatur i cu o saun. n cele din urm ajunser ntr-un
salon enorm, de o opulen rar ntlnit chiar i n marile
hoteluri.
Patru sau cinci brbai stteau lng un bar, la care servea
un barman n inut de gal. O stewardes n uniform alb,
o blond de o frumusee rar, cu ochi verzi, i oferi o cup de
ampanie i-i zmbi timid. Bryson lu paharul, i mulumi i
privi njur, ctmai discret cu putin. Pardoseala din marmur
era acoperit aproape complet de covoare orientale; din loc
n loc, se aflau canapele tapiate cu plu; civa perei erau
acoperii cu rafturi de cri care, la o examinare atent, se
dovedeau a fi pur decorative. Nite peti mari, mpiai i

fixai pe perei, trofee de la concursuri de pescuit, ddeau un


aer aparte ncperii.
Uitndu-se la ceilali invitai, Bryson constat c-i tia pe
civa dup figur. Dar cine erau? Capul i se nvrtea;
prodigioasa lui memorie era ncordat la maximum.
Treptat, anumite dosare se asociar unor chipuri vag
cunoscute. Un intermediar pakistanez, un ofier sus-pus al
Armatei Provizorii Irlandeze, un om de afaceri i negustor
de arme care fcuse poate mai mult dect oricine pentru a
aproviziona rzboiul dintre Iran i Irak. Erau de fa
mijlocitori, negustori, venii acolo s cumpere marf. l trecur
fiori, ntrebndu-se dac vreunul dintre oamenii ia l tiau
din activitatea lui anterioar. l cunotea oare careva, sub unul
din numeroasele lui nume? Exista ntotdeauna riscul de a fi
demascat, de a fi strigat pe un nume dup ce el se prezentase
cu altul. Fcea parte din riscurile meseriei.
Nimeni nu-i acord mai mult dect o privire curioas, de
genul celei aruncate de prdtorii care vor s-i cunoasc
adversarii. Nimeni nu pru s-l recunoasc. ncet, simi c
ncepe s se relaxeze.
Auzi pe cineva murmurnd ceva despre un radar Doppler multifuncional", pe altul pomenind despre Scorpion i
rachete antiaeriene Striela, fcute n Cehia.
Bryson o surprinse pe stewardesa blond privindu-l pe
furi, i-izmbi amabil.
- Unde-i eful duniitale? o ntreb el.
Fata zmbi ncurcat.
- Domnul Calacanis?
- Cine altul?
- Se va ntlni cu oaspeii la cin, domnule. Pot s v
ofer caviar, domnule Coleridge?
- Nu mi-a plcut niciodat. Al-Biqa?
-Poftim?
-Accentul dumitale. E un dialect levantin al arabei, din
Valea Bekaa, corect?
Chelneria roi.
- E o glum drgu.
- Vd c domnul Calacanis angajeaz oameni de peste
tot. E un fel de patron care ofer anse egale tuturor.
-Pi, cpitanul e italian, ofierii snt croai, iar echipajul
e filipinez.
-Parc am fi la Naiunile Unite.
Ea zmbi cu timiditate.
- Dar clienii? insist Bryson. Ei de unde vin?
Sursul femeii dispru dintr-o dat, lsnd locul unei
expresii rigide.
-Nuntreb niciodat, domnule. V rog s m scuzai.
Bryson nelese c mersese prea departe. Personalul lui
Calacanis era prietenos, dar, mai presus de orice, discret. Nu
se fcea s pun ntrebri despre patron. Din scurta expunere
a lui Dunne i din informaiile pe care le avea din perioada
Directoratului, reuise s ntocmeasc un portret. Vasiliou
Calacanis era grec. Nscut n Turcia ntr-o familie bun, fusese
trimis la Eton mpreun cu fiul uneia dintre cele mai importante
familii de fabricani de arme. Apoi - nimeni nu tie exact
cum - ncheiase o alian cu familia colegului de clas, pe
urm intrase n afaceri vnznd arme grecilor care se luptau
cu ciprioii. Undeva pe aceast traiectorie, fuseser mituii
influeni politicieni englezi, se stabiliser legturi puternice,
iar Vasiliou deveni Basil, apoi sir Basil. Era membru al celor

mai bune cluburi londoneze. Relaiile lui cu francezii erau i


mai solide; una dintre reedinele lui era un enorm castel pe
Avenue Foch, la Paris, unde oferea regulat recepii puternicilor
zilei de la Quai d'Orsay.
Dup cderea Zidului Berlinului, reui cteva tranzacii
importante cu surplusul de armament din rile est-Europene,
negociind mai ales cu Bulgaria. Obinu profituri imense
vnznd arme ambelor pri implicate n rzboiul dintre Iran
i Irak, trimind zeci de elicoptere n zon. Fcu afaceri
serioase cu libienii i cu ugandezii. Din Afghanistan pn n
Congo, cteva zeci de rzboaie civile fceau ravagii.
Conflagraiile etnice i naionaliste erau alimentate de
Calacanis cu puti de asalt, mortiere, pistoale, mine de teren
i rachete. i mobilase iahtul-cargobot cu preul vieii miilor
de inoceni.
Unul dintre stewarzi ncepu s vorbeasc discret cu
fiecare dintre invitai.
- Cina e servit, domnule Coleridge, zise el.
Sufrageria era i mai luxoas, i mai extravagant dect
salonul. Pereii erau acoperii de picturi murale ce nfiau
marea, lsnd impresia c invitaii cinau n aer liber, pe un
ocean calm, ntr-o dup-amiaz luminoas, nconjurai de
iole graioase. pe masa lung, se aflau cristaluri i lumnri,
sub un candelabru din cristal.
Unul dintre stewarzi l conduse pe Bryson la un scaun
aproape de capul mesei, alturi de un brbat cu pieptul foarte
bombat, cu o barb cenuie tuns scurt i ten msliniu.
Stewardul i nclin capul spre masivul brbos, optind ceva.
- Domnule Coleridge, spuse Basil Calacanis, cu glasul
tuntor al unui bas de oper rus, ntinzndu-imna. Scuz-m
c nu m ridic.
Bryson strnse cu putere mna lui Calacanis i se aez.
- Nici o problem. mi face plcere s te cunosc. Am
auzit multe despre dumneata.
- i eu la fel, i eu la fel. Snt surprins c a durat att de
mult pn s ne cunoatem.
- Mie mi-a luat prea mult pn s renun la intermediar,
zise Bryson. M-am sturat s pltesc comisioane.
Calacanis rspunse cu un rs bubuitor. Ceilali musafiri
se aezar n jurul mesei, prefcndu-se c n-au auzit schimbul
de replici dintre gazd i preferatul su oaspete misterios.
Bryson l remarc pe unul dintre invitai, care prea s asculte
cu atenie. Nu-l vzuse la bar pe brbatul elegant, mbrcat
ntr-un costum la dou rnduri din stof reiat. Prul bogat,
argintiu, i ajungea pn la umeri. Bryson se nfior, cuprins
de o neagr presimire; omul i era cunoscut. Dei nu se
ntlniser niciodat, i vzuse chipul pe casete video i n
fotografiile din dosare. Era un francez care se nvrtea cu
agilitate prin acele cercuri, un renumit om de legtur pentru
gruprile teroritilor extremiti. Bryson nu-i amintea numele,
dar tia c brbatul cu pr lung era emisarul unui important
negustor francez de arme, de extrem dreapta, pe nume
jacques Amaud. Oare Arnaud l aproviziona pe Calacanis
sau viceversa?
- De-a fi tiut ct de plcut e s faci trguieli aici, a fi
venit de mult, continu Bryson. E o nav extraordinar.
- M flatezi, spuse negustorul de arme cu rceal.
Extraordinar" nu prea e cuvntul pe care l-a folosi pentru
epava asta ruginit. De-abia mai plutete. Dar ar fi trebuit
s-o vezi cnd am cumprat-o, acum mai bine de zece ani, de

la compania maritim Maersk. Retrgeau btrna barc din


circulaie, iar eu nu snt omul care s rateze un chilipir. Dei
m tem c Maersk m-a tras n piept. Afurisitul de vas avea o
teribil nevoie de reparaii i de vopsea. i o ton de rugin
care trebuia curat.
Pocni din degete i frumoasa stewardes blond apru
cu o sticl de Chassagne-Montrachet, umplndu-i paharul lui
Calacanis, apoi lui Bryson. Femeia aproape c-l ignor pe
Bryson. Calacanis ridic paharul n direcia lui Bryson i zise,
fcnd cu ochiul:
- Pentru trofeele de rzboi.
Bryson toasta i el.
Calcanis continu:
- n orice caz, Armada Spaniol merge cu o vitez
rezonabil - douzeci i cinci, treizeci de noduri -, dar nghite
dou sute cincizeci de tone de combustibil pe zi. Asta numii
voi, americanii, ceva exagerat, nu?
- De fapt, snt canadian, zise Bryson, devenind brusc
atent.
Calacanis nu prea genul de om care s aib asemenea
scpri. Apoi Bryson adug:
- M ndoiesc c a fost mobilat ca acum.
- Blestematele de ncperi artau ca un vechi spital municipal.
Calacanis se uita la invitaii adunai n jurul mesei.
-Nu-i ofer niciodat confortul solicitat. Deci, domnule
Coleridge, neleg c ai nite clieni africani, corect?
- Clienii mei, spuse Bryson cu un surs politicos, snt
cumprtori puternic motivai.
Calacanis fcu iari cu ochiul.
- Africanii au fost ntotdeauna unii dintre cei mai buni
clieni ai mei - Congo, Angola, Eritreea. Pe-acolo exist
mereu cte o faciune care se lupt cu alta i ambele tabere
par s fie tot timpul pline de bani. Las-m s ghicesc: i
intereseaz pistoale-mitralier AK-47 fr accesorii, lzi cu
muniie, mine de teren, grenade. Poate i lansatoare de grenade. Puti cu lunet, cu lentile infraroii. Arme antitanc. Am
nimerit-o bine?
Bryson ddu din umeri.
- Kalanikovurile snt ruseti?
- Las-i pe rui. Alea-s rahaturi. Am cutii pline cu
Kalanikovuri bulgreti.
- Aha, pentru dumneata, tot ce-i mai bun.
Calacanis zmbi, satisfcut.
- Cam aa. Kalanikovul fcut de Arsenal, n Bulgaria,
rmne cel mai bun. nsui doctorul Kalanikov prefer
producia bulgreasc. Cum spuneai c l-ai cunoscut pe HansFriedrich?
-L-am ajutat s negocieze nite vnzri importante de
tancuri Thyssen A.G. Fuchs n Arabia Saudit. L-am prezentat
unor prieteni din Golf care se scald n petrol. Oricum, n ce
privete Kalanikovul, o s m ncred n experiena dumitale,
1
zise Bryson amabil. Iar putile de asalt...
- Nu gseti nimic mai bun dect Vektor 5,56 mm CR21,
sud-africane. Merg ca unse. Dup ce-or s le ncerce, clienii
dumitale n-or s mai foloseasc altceva. Vizorul cu reflexie
optic Vektor mbuntete precizia armei cu aizeci de
procente. Chiar dac nu te pricepi.
- Obuze cu deeuri de uraniu?
Calacanis nl o sprncean.

- S-ar putea s gsesc cteva pentru dumneata.


Interesant alegere. Dei de dou ori mai greu dect plumbul,
e cea mai bun arm antitanc. Intr n tancuri precum un
cuit fierbinte n unt. i mai e i radioactiv. Spui c ai clieni
din Rwanda i Congo?
- Nu cred c am spus asta.
Acest schimb de replici solicit la maximum nervii lui
Bryson. Nu era o negociere, ci o gavot, un dans perfect
regizat, fiecare partener urmrindu-l cu atenie pe cellalt, n
ateptarea unui pas greit. Era ceva n stilul lui Calacanis, ce
prea s indice faptul c tia mai multe dect lsa s se
neleag. Vicleanul negustor de arme luase de bun identitatea
lui John T. Coleridge? Nu cumva reeaua lui de legturi se
ramifica adnc,prea adnc n lumea serviciilor de informaii?
Dac, n vreun fel anume, n anii de cnd Bryson prsise
Directoratul, biografia lui Coleridge fusese dat peste cap,
demascat ca fiind o ficiune, poate chiar de Ted Waller?
Un mic telefon mobil de lng farfuria lui Calacanis sun
brusc. Grecul l lu i zise cu asprime:
- Ce este?... Da, Chicky, dar m tem c n-are linie de
credit cu noi.
nchise aparatul i-l puse pe mas.
- Clienii mei snt interesai i de rachete Stinger.
- A, da, astea snt foarte solicitate. Toate gruprile
teroriste i de gheril par s-i doreasc cte o lad n ziua de
azi. Mulumit guvernului american, exist o cantitate
suficient n circulaie. Americanii le trimiteau prietenilor ca
pe acadele. Pe urm, la sfritul anilor optzeci, cteva dintre
ele au ajuns pe canonierele iraniene i-au dobort elicopterele
marinei americane n Golf. Ca urmare, americanii s-au vzut
pui n situaia jenant de a trebui s le rscumpere.
Washingtonul ofer o sut de mii de dolari pentru returnarea
fiecrei rachete Stinger, ceea ce nseamn de patru ori preul
iniial. Sigur, eu pltesc mai bine.
Calacanis tcu.
- neleg c i Washingtonul e unul din clienii dumitale,
rosti Bryson calm.
- Au - cum spunei voi - buzunare adnci, rspunse
evaziz Calacanis.
- n anumite cercuri se aude c tipul sta de achiziii a
sporit n ultima vreme, continu Bryson cu voce joas. C
anumite organizaii din Washington, anumite agenii secrete
care au posibilitatea s acioneze nesupravegheate au
cumprat... masiv de la dumneata.
Bryson se strduise s abordeze problema pe un ton
indiferent, ns Calacanis nelese exact unde btea i-i arunc
o privire piezi.
- Te intereseaz marfa mea sau clienii mei? ntreb cu
rceal negustorul de arme.
Bryson nepeni, nelegnd ct de mult greise. Calacanis
ddu s se ridice.
- Te rog s m scuzi. Am impresia c-i neglijez pe
ceilali... oaspei.
Grbit, cu voce joas, convingtoare, Bryson spuse:
- ntreb dintr-un interes anume. Un interes de afaceri.
Calacanis se ntoarse ctre el cu pruden.
- Ce fel de afaceri poi avea dumneata cu ageniile
guvernamentale?
- Am ceva de oferit, zise Bryson. Ceva ce-ar putea
interesa un comerciant important, fr legtur oficial cu

vreun guvern, dar care are, cum spuneai dumneata, buzunare


adnci.
- Dumneata ai s-mi oferi mie ceva? M tem c nu
neleg. Dac vrei s-i negociezi propria afacere, n-ai nevoie
de mine.
- n cazul sta, spuse Bryson, cobornd vocea i mai
mult, nu exist alt cale acceptabil.
- Cale? rosti Calacanis iritat. Despre cenaiba vorbeti?
Bryson vorbea acum aproape n oapt. Calacanis i
nclin capul ca s-l poat auzi.
- Planuri, murmur Bryson. Proiecte care ar putea valora
o grmad de bani pentru cineva care are, s zicem, fonduri
nelimitate. Eu nu m pot implica direct. Nu pot stabili nici o
legtur. Serviciile dumitale ca om de contact, ca mijlocitor,
- nu gsesc un cuvnt mai potrivit - vor fi rspltite cu
generozitate.
- M intrigi, spuse Calacanis. Cred c ar trebui s
continum discuia asta ntre patru ochi.
n biblioteca lui Calacanis se aflau delicate piese de
mobilier n stil franuzesc. Storuri i draperii romane
acopereau doi perei de sticl, ceilali fiind decorai cu vechi
hri maritime nrmate. n centrul unuia dintre perei se vedea
o u. Bryson se ntreb unde ducea.
Faptul c grecul i prsise att de repede comesenii era
dovada atraciei exercitate de hrtiile pe care le inea Calacanis
n mn. Planurile fuseser pregtite de graficienii
departamentului de servicii tehnice al CIA, astfel nct s fac
fa studierii lor de ctre un negustor de arme cu experien
n citirea unor asemenea documente.
Calacanis nu ncerc s-i ascund entuziasmul. Ridic
privirea de pe planuri; ochii lui exprimau lcomie.
- Asta-i o nou generaie a sistemului de arme antitanc
JAVEL1N, opti el copleit. De unde dracu' le-ai obinut?
Bryson zmbi cu modestie.
- Dumneata nu-i divulgi secretele comerciale, deci
n-am s-o fac nici eu.
- Arme uoare, portabile, punct ochit - punct lovit.
Muniia e aceeai - proiectilul de 127 milimetri -, dar
mecanismul de comand a lansrii pare s fi devenit mult mai
sofisticat, deosebit de rezistent la contramsuri. Dac neleg
eu bine, procentajul de lovire a intei e acum de aproape sut
la sut!
Bryson ncuviin.
- Aa mi s-a dat de neles.
- Ai i codurile de iniiere?
Bryson nelese c omul se referea la programul care
permitea reproiectarea armei.
- Sigur.
- Nu duc lips de persoane interesate, dar mai ntreb
cine dispune de atia bani.
- te gndeti la vreun client.
- Se afl la bordul navei.
-La cin?
- A refuzat politicos invitaia mea. Prefer s nu se
amestece cu ceilali. n clipa asta inspecteaz marfa.
Calacanis lu telefonul mobil i form un numr.
Ateptnd legtura, remarc:
- Organizaia acestui domn i-a fcut de cap n ultima
vreme cu achiziiile. Cantiti masive de armament mobil. O

arm ca asta o s-l intereseze, fr ndoial, iar banii par s


nu fie o problem pentru patronii lui.
Se ntrerupse i vorbi n receptor:
- Poi s-i spui domnului Jenrette s treac pe la
bibliotec, te rog?
Partea interesat, aa cum l numise Calacanis pe posibilul
client, apru la ua bibliotecii dup numai cinci minute,
escortat de rocovanul pleuv pe nume Ian, care-l ntmpinase
pe Bryson la elicopter.
Numele lui era Jenrette, ns Bryson nelese imediat c
Jenrette" era doar cea mai recent dintr-o serie de identiti
false. Brbatul de vrst mijlocie, cu prul crunt i nengrijit
traversnd ncperea spre biroul lui Calacanis, ddu cu ochii
de Bryson.
La Kowloon.
In barul de pe acoperiul hotelului Miramar.
Jenrette era un agent de teren al Directoratului, pe care
el l cunotea sub numele de Vance Gifford.
Organizaia acestui domn i-a fcut de cap n ultima
vreme cu achiziiile. Cantiti masive de armament mobil. O
arm ca asta o s-l intereseze, fr ndoial, iar banii par
s nu fie o problem pentru patronii lui. "
Banii nu-s o problem... organizaia acestui domn...
i-a fcut de cap cu achiziiile.
Vance Gifford lucra tot la Directorat, ceea ce nsemna
c Harry Dunne avusese dreptate: Directoratul continua s
existe.
- Domnule Jenrette, zise Calacanis, a vrea s-i prezint
pe cineva care are o nou jucrie interesant; cred c dumitale
i prietenilor dumitale v-ar plcea s-o cumprai.
Ian, bodygardul i aghiotantul, sttea lng tocul uii,
urmrind scena n tcere. Vance Gifford pru ocat o fraciune
de secund, apoi expresia i se mblnzi i schi un zmbet pe
care Bryson l etichet imediat drept fals.
- Domnul... domnul Coleridge, da? A
- Te rog s-mi spui John, zise Bryson cu un aer degajat.
Se simea paralizat, dar mintea i funciona curapiditate.
- De ce am oare senzaia c ne-am mai ntlnit undeva?
zise omul Directoratului, simulnd jovialitatea.
Bryson chicoti, relaxndu-se, dar continund s studieze
ochii omului, modificrile imperceptibile ale expresiei faciale,
care-i dezvluiau adevrul din spatele minciunii. Vance Gifford
era un agent activ al Directoratului. Bryson n-avea nici o
ndoial.
Era activ i cnd se ntlniser, cu opt sau nou ani n
urm, n Sectorul de Est, la barul Marimar din Kowloon.
De-abia dac ne-am cunoscut, am petrecut cam o or
vorbind despre afaceri, fonduri secrete, locuri pentru mesaje
i altele asemenea. Dat fiind fragmentarea activitii, nici
unul dintre noi n-avea idee ce fcea cu adevrat cellalt n
organizaie.
Fr ndoial c Gifford rmsese activ, altfel nu l-ar fi
chemat acolo Calacanis ca s examineze prototipul momeala.
- S fi fost la Hong Kong? ntreb Bryson. La Taipei? i
dumneata mi pari cunoscut.
Bryson adoptase un aer blazat, chiar uor amuzat de
confuzia de identiti, ns inima i btea cu putere. Simea
transpiraia curgndu-i pe frunte. Instinctele de agent i
rmseser la fel de puternice, dar psihicul lui, emoiile nu i

le mai domina la fel de bine. Gifford joac pe fa, nelese


Bryson. tie cine snt, dar nu-i d seama de ce m aflu aici.
Fiind un agent experimentat, deocamdat examineaz
situaia. Slav Domnului.
- n orice caz, oriunde i oricnd ne-am fi ntlnit, m
bucur s te revd.
- Snt mereu dornic s cumpr o nou jucrie, zise omul
Directoratului cu nonalan.
Ochii ptrunztori ai lui Gifford/Jenrette se ndreptar
pe furi ctre Bryson.
tie c nu mai lucrez cu ei, i zise acesta. Cnd un
agent al Directoratului era concediat, vestea circula cu viteza
luminii, pentru a preveni ncercrile de infiltrare ale celui
exclus. Dar ct de mult tie el despre mprejurrile nlturrii
mele? M privete ca pe un duman? Sau ca pe o persoan
neutr? Va presupune oare c am afacerea mea, ca atia
ageni secrei care, dup ncheierea rzboiului rece, s-au
apucat de procurarea echipamentelor militare? Totui,
Gifford e iste: tie c i se ofer o tehnologie ultrasecret
furat i c asta nu prea e o afacere obinuit, nici mcar
pentru strania lume. interlop a negustorilor de arme.
Exist mai multe posibiliti. Poate presupune c e
pclit, c i s-a oferit o momeal care ascunde un crlig. n
acest caz, o s trag concluzia c m-am dus n alt parte la o alt agenie guvernamental, poate chiar n tabra
advers! Crligele cu momeal snt o tehnic de recrutare
clasic, folosit de principalele servicii strine de informaii.
Mintea lui Bryson lucra rapid.
Poate crede c particip la vreo btlie birocratic
nimicitoare ntre agenii, c snt cine tie ce escroc, sau, mai
ru - m suspecteaz c snt un impostor, care conduce o
operaiune mpotriva lui Calacanis, poate chiar mpotriva
clienilor lui Calacanis.
N-avea cum s anticipeze reacia lui Gifford. Singurul
lucru pe care-l putea face era s se pregteasc pentru oricare
reacie posibil.
Pe chipul lui Calacanis nu se citea nimic. Grecul i fcu
semn omului Directoratului s vin n biroul lui, pe care etalase
planurile, specificaiile i codurile de iniiere ale sofisticatei
arme. Gifford se apropie de birou, se aplec i ncepu s
studieze planurile cu mare atenie.
Buzele lui Giford se micar imperceptibil n vreme ce-i
optea ceva negustorului de arme, fr s-l priveasc.
- Te rog s ne scuzi, domnule Coleridge. Domnul
Jenrette i cu mine am vrea s discutm ntre patru ochi.
Calacanis se ridic i deschise ua din peretele bibliotecii
i Bryson vzu c ddea ntr-un birou. Jenrette l urm i
ua se nchise n spatele lor. Bryson edea ntr-unul dintre
vechile fotolii franuzeti, nemicat precum o insect prins
n chihlimbar. Pe dinafar prea un om care atepta linitit,
gndindu-se la banii pe care i va ctiga dup afacerea pe cale
de-a fi ncheiat. n realitate, mintea lui lucra cu febrilitate,
ncercnd cu disperare s anticipeze urmtoarea micare. Totul
depindea de modul n care Jenrette hotra s acioneze. Oare
ce-i optise grecului? Putea Jenrette s-i dezvluie cum l
cunoscuse pe Bryson fr s-i spun despre munca lui la
Directorat? Era pregtit Jenrette s fac asta? Ct de multe
secrete puteau fi divulgate? Ct de solid era acoperirea lui
Jenrette? Toate astea reprezentau nite necunoscute. Pe
deasupra, omul care-i spunea Jenrette n-avea idee ce cuta

Bryson acolo. Probabil credea c Bryson avea propria afacere


i vindea proiecte pentru arme.
Ua biroului se deschise. Bryson ridic privirea i o vzu
pe stewardesa blond cu o tav cu pahare goale i o sticl de
ceva ce prea a fi porto. Era limpede c fusese chemat de
grec i intrase n biroul acestuia pe alt u. Pru c nu-l
observ pe Bryson n vreme ce strngea cupele de ampanie
i paharele devin pe care le folosise Calacanis. Oprindu-sen
trecere ca s ia o scrumier mare de sticl, plin cu resturi de
trabucuri cubaneze, de pe msua de lng Bryson, femeia i
se adres n oapt:
- Sntei un om cunoscut, domnule Coleridge, murmur
ea fr s-l priveasc: patru prieteni de-ai dumneavoastr v
ateapt n camera alturat.
Bryson ridic ochii spre ea i-i vzu privirea ndreptat
spre ua care da n birou.
- ncercai s nu v lsai jecmnit de traficantul Heriz.
E un tip teribil i unul dintre preferaii domnului Calacanis.
Bryson se ncorda, cu trupul strbtut de fiori. Totui, se
stpni i rmase nemicat, fr s-i trdeze emoia.
Ce nseamn asta?
Se punea la cale vreo ambuscad n biroul alturat?
Femeia fcea parte din scenariu? Dac nu - de ce l
avertizase?
Ua de la biroul lui Calacanis se deschise brusc. Grecul
i Ian, bodygardul lui, aprur amenintor n prag. Gilford/
Jenrette sttea mai departe, n spatele lor.
- Domnule Coleridge, zise Calacanis cu voce tare, eti
amabil s ni te alturi?
Pre de o fraciune de secund, Bryson l privi atent,
ncercnd s ghiceasc inteniile grecului.
- Sigur, rspunse el, imediat. Cred c am lsat ceva important la bar.
- Domnule Coleridge, m tem c n-avem timp de pierdut,
zise Calacanis cu glas puternic, aspru.
- Nu dureaz dect un minut, spuse Bryson ntorcndu-se
ctre ua care ducea n sufragerie.
Ua era pzit acum de alt gardian. Cu toate acestea,
Bryson i continu drumul, ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
Ajunsese la civa pai de bodygardul solid care pzea ua.
- mi pare ru, domnule Coleridge, chiar trebuie s stm
de vorb, dumneata i cu mine, zise Calacanis dnd uor din
cap - un semnal clar pentru gardianul de la u.
Trupul lui Bryson se ncorda cnd bodyguardul masiv se
ntoarse s ncuie ua.
Acum!
Se npusti nainte, izbindu-l pe bodyguard de tocul din
lemn al uii deschise. Micarea brusc l surprinse pe gardian.
Omul se zbtu, ducnd mna la arm, dar Bryson l lovi cu
piciorul n abdomen.
Brusc ncepu s sune o alarm, declanat, evident, de
Calacanis, care striga. Cnd bodyguardul i pierdu echilibrul,
Bryson profit i i nfipse genunchiul drept n alele omului
i l trnti la podea.
- Stai pe loc! tun Calacanis.
Bryson se ntoarse rapid i vzu c Ian, cellalt bodyguard, luase poziie de tragere, ridicnd cu amndou minile
un pistol de calibrul 38.
n acel moment, gardianul de sub el reui s se ridice,
ncordndu-se din rsputeri, ns Bryson folosi acea micare

mpotriva adversarului su, ridicndu-l n sus i nfigndu-i


degetele n ochii lui, astfel c easta omului deveni un soi de
pavz pentru el. Ian nu va trage pentru a nu-l nimeri pe
colegul lui.
Calculase greit. Auzi o explozie, simi stropii de snge
i omul se prbui mort. Ian i ucisese colegul, ncercnd s-l
mpute pe el.
Bryson se rsuci i se arunc brusc ntr-o parte, evitnd
alt glon, apoi fugi prin ua deschis. Cartuele explodau n
urma lui, fcnd s sar achii de lemn i gurind pereii
metalici. n sunetul asurzitor al alarmei, o lu la goan pe
coridor.
Washington, D.C.
- Hai s spunem lucrurilor pe nume. N-o s te opreti,
orice-a zice eu, nu-i aa?
Roger Fry l privi pe senatorul James Cassidy. Timp de
patru ani, de cnd Fry era eful lui de personal, contribuise la
ntocmirea declaraiilor politice pentru Congres i a
discursurilor din campania electoral. Senatorul venea la el
ori de cte ori aprea vreo chestiune dificil. Fry, un brbat
rocat, suplu, de vreo patruzeci de ani, era o persoan pe
care putea conta ntotdeauna pentru alctuirea unui discurs
electoral urgent. Se punea problema sprijinirii financiare a
fermelor care produceau lapte? Dac adoptai o anume poziie,
avocaii de la ora puteau striga c e un dezastru, n vreme ce
susintorii agriculturii se luau de tine c nu le susii prerea.
Deseori, Fry i spunea: Jim, e o situaie discutabil-voteaz
cum i dicteaz contiina", tiind c senatorul i fcuse
cariera acionnd dup cum l tia capul.
Soarele dup-amiezei trzii se strecura printre jaluzelele
veneiene, aruncnd umbre prelungi pe podeaua ncperii de
la Senat i reflectndu-se n luciul biroului lustruit din mahon
al lui Cassidy. Senatorul de Massachusetts ridic ochii de pe
documentele pe care le avea n fa i ntlni privirea lui Fry.
- Sper c nelegi ct de preios eti pentru mine, Rog,
zise el, zmbind. i asta pentru c te pricepi att de bine s te
ocupi de aspectul pragmatic, de temporizare i de apriga
trguial a acestei afaceri, permindu-mi, din cndn cnd, s
m ridic i s spun ce cred.
Fry fusese dintotdeauna impresionat de nfiarea
distins, a naibii de senatorial a lui Cassidy: coama ngrijit
de pr argintiu i ondulat, trsturile fin cizelate. Faa
proaspt a senatorului, cu pomeii ridicai, att de fotogenic;
dar, mai presus de toate astea, ochii erau cei care-i confereau
expresivitate. Privirea cald, intim, i fcea pe alegtori s-l
simt apropiat. Dar aceeai ochi puteau deveni necrutori
cnd audia un martor aflat n faa comisiei sale.
- Din cnd n cnd?
Fry ddu din cap.
- Al naibii de des, dac m ntrebi pe mine. Prea des
pentru binele tu politic. i ct de curnd, treaba asta o s te
pun la pmnt. Ultimele alegeri n-au fost chiar o plimbare
prin parc, dac-mi dai voie s-i amintesc.
- i faci prea multe griji, Rog.
- Cineva trebuie s-o fac.
- Ascult-m, pe alegtori i intereseaz alte lucruri.
i-am artat scrisoarea asta?
O primise de la o femeie care locuia n Massachusetts i
care dduse n judecat o companie de marketing dup ce

descoperise c aceasta avea treizeci de pagini imprimate la


un rnd cu informaii despre ea, datnd din urm cu
cincisprezece ani. Compania cunotea, i era n msur s
vnd, mai mult de nou sute de elemente informative care o
priveau - inclusiv denumirile de somnifere, antiacizi i alifii
pentru hemoroizi, pe care le folosea. Aveau date privind
divorul ei, tratamentele medicale, evalurile creditului i
amenzile de circulaie primite. Dar asta nu era ceva neobinuit;
compania deinea dosare similare despre milioane de
americani. Singurul lucru ciudat era faptul c ea aflase i nu
era singura. Scrisoarea ei fusese prima i-l ngrijorase pe
Cassidy.
- Ai uitat, Jim, c am rspuns personal la scrisoarea asta,
zise Fry. Eu spun doar c nu tii ce agitaie strneti de data
asta. Asta-i esena modului n care se fac afaceri n ziua de azi.
- De aceea merit s vorbim despre ea, zise calm
senatorul.
- Uneori e mai important s trieti i s nfruni o nou zi.
Dar Fry tia cum reacioneaz Cassidy cnd i cnt sticleii
n cap: indignarea moral lua locul calculului rece al interesului
politic. Senatorul nu era un sfnt: uneori bea prea mult i, mai
ales n tineree, umblase cu prea multe femei. n acelai timp,
Cassidy pstrase un fond de integritate politic: ncerca s
fac tot ce era corect, cel puin n cazurile n care
corectitudinea unei aciuni se dovedea a fi la fel de limpede
ca i costul ei politic. Era o nclinaie spre idealism pe care
Fry o critica i, aproape mpotriva propriei voine, o respecta.
- i aminteti cum a definit Ambrose Bierce un om de
stat?
Senatorul i fcu cu ochiul.
- Un politician care, n urma presiunilor exercitate asupra
lui din toate prile, rmne n picioare.
- Am fost ieri la garderob i-am aflat c ai primit o
nou porecl, zise Fry, schind un zmbet. Asta o s-i plac,
Jim: senatorul Cassandra".
Cassidy se ncrunt.
- Nimeni n-a ascultat-o pe Cassandra, dei ar fi trebuit
s-o fac, mormi el. Cel puin ea putea spune c i-a prevenit...
Se opri. Terminaser i subiectul sta; conversaia se
ncheiase. Fry l proteja, aa nct Cassidy l ascult pn la
capt.
Senatorul Cassidy va face tot cum va vrea i nimic nu-l
putea opri.
Indiferent de riscuri.

6
Pai grbii bubuiau n spatele lui pe puntea de oel,
n vreme ce alerga spre centrul casei scrii. Pndind
liftul, Bryson se opri o fraciune de secund, apoi se rzgndi;
ascensorul se mica ncet i, o dat aflat nuntru, ar fi fost
ntr-un sicriu vertical, prad uoar pentru oricine ar fi putut
opri mecanismul liftului. Nu, avea s-o ia pe scri, chiar dac
va face zgomot. Nu exista alt cale de ieire din acel loc.
N-avea de ales. n sus ori n jos? n sus, spre timon i puntea
de comand, ar fi fost o micare neateptat, dar risca s fie
prins pe o punte superioar cu puine ieiri. Nu, nu era o idee
bun. n jos, spre puntea principal, singura cale de scpare.
Scpare? ns cum? Exista o singur cale de a prsi
nava - de pe puntea principal n ap -, fie srind, ceea ce ar

fi fost sinucidere curat n valurile reci ale Atlanticului, fie


cobornd pe pasarel, dar coborrea ar fi fost prea lent i
expus primejdiilor.
Iisuse! N-avea nici o cale de scpare!
Nu, nu trebuia s gndeasc aa; exista o soluie, iar el
avea s-o gseasc.
Era ca un oarece ntr-un labirint; faptul c nu cunotea
planul general al imensei nave l dezavantaja net fa de
urmritorii lui. Cu toate astea, date fiind dimensiunile vasului
trebuia s existe nenumrate pasaje n care putea s scape de
urmritori i s se ascund la nevoie.
Se avnt spre scri i ncepu s le coboare cte dou
deodat, n timp ce deasupra lui se auzeau strigte. Unul dintre
bodyguarzi era mort, dar existau fr ndoial i alii, alertai
i chemai de numeroasele alarme i de staiile de radio cu
dou canale. Paii i strigtele se auzeau tot mai amenintor,
dinspre casa scrii. Urmritorii deveneau mai numeroi i se
prea c n cteva secunde aveau s apar alii, din alte pri
ale navei.
Sirenele i alarmele vasului rsunau ntr-un vacarm de
zgomote aspre, metalice. Un palier ddea spre un pasaj scurt
ce prea s conduc spre partea exterioar a unei puni.
Deschise ncet ua, o nchise fr zgomot n urma lui, alerg
nainte i se trezi pe puntea de la pupa. Cerul era negru, valurile
se loveau uor de coca vasului. Fugi spre balustrad, cutnd
mnerele i treptele din oel, aflate de obicei pe pereii vaselor,
folosite drept cale de salvare n situaii critice. Putea cobor
pn la alt nivel al navei, ncercnd s scape de urmritori. Dar nu
existau mnere de oel pe carcas. Singura cale de ieire era jos.
Se auzi o mpuctur. Glonul rico dintr-un cabestan
metalic, cu un uierat ascuit. Prsi balustrada i se retrase n
umbr, n spatele unui troliu de acostare pe care era nfurat
cablul din oel al navei n jurul cabestanului, ca un gigantic
mosor de a, ncercnd s se ascund. Alt serie de gloane
zgriar metalul, la civa centimetri de capul su.
Trgeau fr reinere, iar el nelese c, avnd oceanul n
spatele lui, urmritorii puteau deschide focul fr teama de a
deteriora vreunul dintre sensibilele echipamente de navigaie
ale vasului. nuntru, ar fi trebuit s fie mai ateni. Asta l
proteja! Indivizii n-ar fi ezitat s-l ucid, ns nu voiau s-i
deterioreze nava sau preioasa ei ncrctur.
Trebuia s prseasc zona deschis i s se ntoarc n
pntecele vasului. Ascunziurile erau mai numeroase acolo
i, n plus, ar fi putut profita de ezitarea lor de a trage n voie.
Dar acum ce putea face? Se afla acolo, nconjurat, avnd
drept protecie doar un cabestan uria din oel. Pentru el, era
cel mai riscant loc de pe nav.
Doi sau trei trgtori preau s se fi apropiat periculos
de mult. Era depit numeric. Trebuia s le distrag atenia,
s-i pcleasc, dar cum? Uitndu-se nnebunit njur, observ
n spatele unei brne din fier, un cilindru ce se ridica la aproape
un metru deasupra punii; lng el zri o cutie de vopsea uitat
acolo de vreun marinar. Se tr pe punte i o lu. Era aproape
goal.
Fu zrit i se auzi o rafal de arm automat. Se retrase
n grab, nhnd mnerul cutiei pe care o arunc n fa, spre
balustrad. Privi de dup baricada lui i-i vzu pe cei doi
brbai ntorcndu-se ctre sursa zgomotului. Unul dintre ei
alerg ntr-acolo, deprtndu-se de locul unde se ascunsese
Bryson. Cellalt se rsuci n poziia clasic a trgtorului,

mturnd locul cu privirea. n timp ce primul alerga spre


tribord, al doilea fcu un ocol spre babord, innd tot timpul
arma ndreptat ctre troliul de acostare. Acesta din urm
ghicise manevra, bnuia c Bryson provocase diversiunea i
credea c urmritul se afla nc ghemuit n spatele vinciului.
Nu se atepta ca Bryson s ias de dup vinci i s vin spre
el. Bryson era doar la civa pai de al doilea gardian. se auzi
o mpuctur din direcia primului om, un anun c Bryson
nu era acolo - o micare de amator. Al doilea brbat, aflat la
civa centimetri de Bryson, se ntoarse, cu atenia deturnat.
Mic! Acum!
Bryson sri i i lovi adversarul cu genunchiul n stomac.
Omul csc gura, rmase fr aer, i, n timp ce se ridica n
picioare, Bryson l lovi cu cotul n beregat. Auzi cartilajele
trosnind n timp ce i rsucea gtul. Brbatul rcni de durere
i Bryson reui s-i nhae arma. ncerc s i-o smulg din
mn, dar adversarul nu ced; n ciuda durerii pe care i-o
provocase Bryson, soldatul lui Calacanis se lupta, refuznd s
cedeze pistolul. Din cealalt parte a punii, cellalt pistolar
alerga trgnd spre colegul lui, care-i masca inta. Bryson
rsuci arma pn cnd ncheietura omului trosni, iar eava armei
era acum ndreptat spre pieptul gardianului. Arttorul lui
Bryson cuta trgaciul; l gsi i trase.
Soldatul se arcui pe spate, cu pieptul strpuns. Bryson
nu grei inta; l mpuc pe individ n inim.
nfcnd arma, sri n picioare i ncepu s trag
nebunete n direcia brbatului ce fugea; acesta nu ripost,
tiind c mpucturile din alergare nu-i nimereau inta. Acea
pauz scurt era tot ce-i trebuia lui Bryson. Ddu drumul
unei rafale de foc semiautomat i un cartu nimeri fruntea
atacatorului. Omul se prbui lng balustrad,
Pre de cteva secunde era n siguran, dar auzea paii
apropiindu-se, apoi mpucturile care-i nsoeau. Nu era nici
pe departe n siguran.
i-acum ncotro?
Imediat deasupra lui, n fa, vzu o u pe care scria
SALA GENERATORULUI DIESEL. Trebuia s duc spre
sala motoarelor, care prea pentru moment cel mai bun
refugiu. Travers n fug puntea, trase de u i-o deschise,
apoi cobor grbit o scar metalic abrupt i ngust, vopsit
n verde. Ajunse ntr-o zon deschis, unde era un zgomot
asurzitor. Generatoarele Diesel auxiliare funcionau, furniznd
electricitate pentru nav, deoarece motoarele erau oprite. Din
civa pai, travers n goan o ramp ce nconjura ncperea
pe deasupra imenselor generatoare.
n ciuda zgomotului, i auzi pe urmritorii si i vzu
pentru o clip cteva siluete ce coborau n vitez scara metalic,
asemeni unor umbre pe fundalul de un verde stins.
Erau patru i coborau scara abrupt cu o stngcie care-l
surprinse la nceput. Apoi i ddu seama c doi dintre ei
purtau ochelari pentru vedere nocturn, iar ceilali aveau puti
cu lunet n infrarou. Contururile lor erau imposibil de
confundat.
Ridic pistolul, l ochi pe primul om de pe scar i...
Brusc se fcu ntuneric.
Becurile din ncpere fuseser stinse, probabil de la vreun
panou central de control. Nu era de mirare c atacatorii purtau
un asemenea echipament! Eliminnd orice surs de lumin,
ei sperau s valorifice avantajul oferit de armamentul lor

sofisticat. Pe o nav cum era aceea, un adevrat arsenal


plutitor, n-aveau cum s lipseasc astfel de arme.
Trase n direcia spre care intise cu o secund sau dou
n urm. Auzi un ipt, apoi o bufnitur. Un adversar fusese
dobort. Ar fi fost o nebunie s continue s trag n ntuneric,
irosindu-i muniia, deoarece nu tia cte gloane i rmseser
i nici cum s fac rost de altele.
Adversarii lui ateptau ca el s procedeze ca un animal
ncolit, ca un obolan care se neac. S trag rafale cu
disperare, n netire, pe ntuneric. S-i consume muniia la
ntmplare, prostete, pentru ca apoi, cu ajutorul ochelarilor
speciali, s-l lichideze.
n ntuneric, ntinse braele, cutnd s depisteze
obstacolele, n intenia de a le evita, dar i pentru a se ascunde
la nevoie n spatele lor. Cei care purtau lunete monoculare cu
infraroii, legate la ochi cu nite curele prinse de cti, aveau
cu siguran i pistoale. Ceilali erau narmai cu puti cu lunet
pentru vedere nocturn. Ambele sisteme permiteau celui ce
le folosea s vad" n ntuneric, detectnd diferitele
temperaturi degajate de intele vii sau inerte. Aparatele optice
cu imagini termice fuseser folosite cu succes n timpul
rzboiului Malvinelor din 1982 i n rzboiul din Golf, n 1991.
Bryson i ddu seama c adversarii lui aveau lunete RAPTOR din ultima generaie, uoare i foarte precise. Folosite
n mod obinuit de trgtori de elit, erau montate pe puti
de calibru 50.
O, Doamne Sfinte. Cmpul de lupt avea numeroase
obstacole, iar din cauza ntunericului zgomotul generatorului
prea i mai puternic.
n bezn, un punct rou ncepu s-i danseze prin faa
ochilor.
Cineva l localizase.
S fac triangulaia! S estimeze locul unde se afla
trgtorul, pornind de la direcia raticulului infrarou aintit
spre el. Nu era pentru prima dat inta unui trgtor cu lunet
n infrarou i nvase s estimeze distana la care se afla
pucaul. Repede. Fiecare clip pierdut pentru ainti i ddea
dumanului su, care-l vedea ca pe un obiect verde pe un
fundal verde nchis sau negru, timp s fac acelai lucru. n
plus, inamicul su tia cu precizie unde se afla, n vreme ce el
se bizuia doar pe noroc i pe o ndemnare de mult neexersat.
i cum putea s inteasc pe ntuneric? n ce anume s trag?
nchise pe jumtate ochii, ncercnd s-i concentreze
privirea, ns nu reui s vad nimic. Ridic pistolul i trase.
Un ipt!
Nimerise pe cineva, ns nu tia ct de ru l rnise.
O clip mai trziu, un glon lovi maina din stnga lui,
uiernd cu putere. n ciuda aparaturii sofisticate, dumanii
lui rataser inta. Nu prea s le pese dac gloanele lor loveau
generatorul. Mainile erau ncastrate n oel gros i durabil.
Deci nu le psa ce loveau sau dac ratau inta.
Ci oameni s fi fost acolo? Din cauz c generatorul
fcea un zgomot puternic, nu putea auzi paii apropriindu-se,
nici respiraia ntretiat a unui rnit. Era, de fapt, orb i
surd.
O lu la fug pe pasarel, cu o mn ntins n fa ca s
se protejeze de eventualele obstacole i strngnd arma cu
cealalt; auzi iari mpucturi. Un glon vji att de aproape
de capul su, nct simi curentul de aer lng east. Pe urm,

mna ntins n fa se lovi de ceva dur - un perete despritor.


Ajunsese la un zid aflat la captul vastei ncperi. i ntoarse
arma ntr-o parte, apoi n cealalt i lovi de fiecare dat
balustrada de oel.
Era prins n capcan.
Percepu luminia roie dansnd n ntuneric, n timp ce
unul din trgtori intea ovalul verde care, n luneta cu vedere
nocturn, era capul lui.
Agit pistolul n aer, n faa lui, pregtit s trag din nou
n gol. i strig:
- D-i drumul! Dac nu m nimereti, riti s strici
generatorul. Aici e un echipament electronic sensibil,
microcipuri uor de distrus. Termin generatorul i-o s
ntrerupi toat electricitatea de pe vas. O s vedem ce-o s
zic atunci Calacanis.
Tcere. O fraciune de secund. I se pru c vede punctul
rou tremurnd.
Se auzi un rs nfundat, reticulul infrarou i trecu din
nou prin faa ochilor, rmase nemicat, apoi... uieratul unei
arme cu amortizor, nc trei iuituri, un ipt i zgomotul altui
trup cznd pe podeaua din oel a pasarelei.
Ce se ntmplase?
Cine trsese n dumanul lui? Cineva trsese o rafal,
folosind un pistol cu amortizor. Trsese n urmritorii lui,
poate chiar i eliminase!
- Nu mica! strig Bryson n bezn spre pistolarul
necunoscut.
iptul lui n-avea rost - de ce i-ar fi dat atenie adversarii
lui cu ochelari pentru vedere nocturn sau lunet? Totui
reacia lui neateptat, i chiar ilogic, ar fi putut crea cteva
secunde de confuzie.
- Nu trage! deslui el o voce, n zgomotul asurzitor al
generatoarelor.
Era vocea unei femei.
Bryson nghe. Nu vzuse dect brbai cobornd scara
metalic spre ncpere, ns echipamentul voluminos putea
ascunde cu uurin o siluet feminin.
Dar ce nsemna acest - nu trage?
Bryson strig:
- Pune arma jos!
Brusc fu orbit de lumin i nelese c becurile din sal
fuseser aprinse!
Ce se ntmpla?
n cteva secunde, ochii i se obinuir cu lumina, i reui
s deslueasc silueta femeii care-i vorbise, aflat pe o pasarel
de deasupra. Purta o uniform alb - uniforma stewardesei
lui Calacanis - i o caschet cu curele: lentila unui dispozitiv
pentru vedere nocturn i ascundea jumtate din fa. Cu toate
acestea, Bryson i ddu seama c era frumoasa blond cu
care schimbase cteva cuvinte nainte de cin, care-i optise
chiar nainte s nceap violena nite vorbe pe care acum le
nelegea drept un adevrat avertisment.
Sttea ghemuit n poziie de tragere, strngnd patul unei
arme Ruger ce avea ataat un amortizor lung. Mai vzu patru
trupuri prbuite - dou pe puntea de lng generator, unul la
nceputul pasarelei pe care sttea el, iar altul la doar doi
metri distan, alarmant de aproape.
Femeia nu avea arma ndreptat spre el, dimpotriv l
acoperea, supraveghindu-i pe cei czui. Stewardesa sttea

lng un mic panou de control, plin cu butoane; de-acolo


aprinsese lumina.
- Haide! strig ea, acoperind vuietul monoton. Pe-aici!
Ce dracu' se ntmpl?
Bryson fcuse ochii mari, zpcit.
- Hai s mergem! strig nfuriat femeia.
- Ce vrei? strig Bryson, mai mult ca s ctige timp
dect ca s capete un rspuns.
Asta nu putea fi dect o capcan iscusit, dar tot o
capcan!
- Ce dracu' crezi? ip ea, ntorcnd arma spre el i relund
poziia de tragere.
El ndrept puca asupra ei i, cnd se pregtea s apese
pe trgaci, o vzu mutnd eava armei cu civa centimetri
spre dreapta i auzi uieratul nfundat al altui cartu. Aproape
concomitent, auzi o bufnitur i vzu un trup rsturnndu-se
de pe pardoseala de deasupra lor.
Alt trgtor cu puc echipat cu lunet pentru vedere
nocturn.
Femeia tocmai l ucisese.
Lunetistul se furiase spre el i l-ar fi ucis dac femeia
nu-l dobora.
- Mic! strig ea. nainte s apar alii. Dac vrei s-i
salvezi viaa, mic-i fundul!
- Cine eti? strig Bryson, uluit.
- Ce conteaz? Te rog, nu e timp! Nu vezi n ce situaie
eti? Calculeaz-i ansele. Ce, ai altceva de ales?

7
Bryson o privea int pe femeie.
Haide! l chem ea, cu un glas tot mai nerbdtor.
Dac voiam s te ucid, a fi fcut-o deja. Snt n avantaj, am
lunet cu infraroii, spre deosebire de dumneata.
- Acum nu mai ai avantajul sta, i rspunse Bryson,
strngnd arma furat, lng coaps.
- Cunosc bine nava. Dac vrei s rmi aici i s faci
figuri, te privete. Eu n-am alt soluie dect s plec. Fora de
securitate a lui Calacanis e puternic - mai snt muli oameni,
care probabil c vin ncoace.
Cu mna liber i art un obiect fixat sus, pe unul dintre
perei, aproape de tavanul slii generatorului. Bryson
recunoscu o camer video de supraveghere.
- ine sub supraveghere majoritatea locurilor de pe nav.
Aa c, fie m urmezi i-i salvezi viaa, fie rmi aici i-o s
fii omort. Alege!
Se ntoarse repede i ncepu s alerge pe pasarel, apoi
urc nite trepte metalice spre o trap. Deschiznd-o, privi
napoi i-i fcu semn cu capul, invitndu-l s-o urmeze.
Bryson ezit cteva secunde nainte de a se conforma.
Gndurile i se nvlmeau n cap; Cine era ea? Ce fcea, ce
voia, ce cuta acolo?
Nu era stewardesa vasului.
Atunci cine era?
Ea i fcu semn; el trecu prin tambuchi n urma ei, innd
arma strns n mn.
-Ce eti...? ncepu el.
- Taci! uier ea. Zgomotele ajung departe de-aici.
nchise trapa n urma lui i o zvor. Zgomotul din sala
generatorului ncet s se mai aud.

- Din fericire pentru noi, asta-i o nav cu sisteme de


siguran mpotriva pirailor. Trecerile pot fi blocate.
El i prinse privirea. Era remarcabil de frumoas.
- Ai dreptate, zise el ncet, nu prea am de ales, dar ai
face bine s-mi spui ce se ntmpl.
Ea l privi ironic i opti:
- Acum, n-am timp pentru explicaii. i eu lucrez sub
acoperire. Urmresc transferurile de arme ctre anumite fore
care vor s arunce Israelul n epoca de piatr.
E agenta Mossad-ului, i zise el, ns accentul femeii i
spunea c e libanez, din Valea Bekaa; ceva nu era n regul.
Ar fi putut fi libanez un agent de teren al Mossad-ului?
Ea i nclin capul, de parc ar fi auzit un zgomot
ndeprtat, pe care el nu-l percepea.
- Pe-aici, spuse ea brusc, urcnd n salturi pe treptele de
oel. El o urm pn la un palier, apoi printr-o trap ce se
deschidea spre un coridor lung, pustiu i ntunecat. Femeia
se opri o clip, uitndu-se n ambele direcii. n timp ce privirea
i se acomoda cu lumina slab, vzu c tunelul era foarte lung.
Prea s se ntind pe toat lungimea vasului, de la prora la
pupa. Prea a fi un culoar de serviciu puin folosit.
- Hai! uier ea, lund-o la goan.
Bryson o urm, lungind paii ca s se in pe urmele
femeii. Observ c pea cu agilitate, uor, practic fr
zgomot. ncerc s-o imite, nelegnd c ea se strduia s
reduc vibraiile suprafeei de oel pentru a nu fi auzii i a
putea percepe paii urmritorilor.
n mai puin de un minut, dup ce alergaser cteva sute
de metri prin tunelul ntunecat, i se pru c aude un zgomot
nfundat, venind dinspre pupa, din spatele lor. ntoarse capul
i observ o modificare n poziionarea umbrelor de la captul
ndeprtat. nainte de a-i putea spune ceva, o vzu pe femeie
abtndu-se ctre dreapta i lipindu-se de peretele din oel, n
spatele unei grinzi metalice verticale. Proced la fel tocmai la
timp.
Se auzi o rafal de arm automat. Gloanele fichiuir
peretele metalic, fcndu-l s rsune, i czur cu zgomot pe
podea.
Rsucindu-i capul spre stnga, vzu o dr de foc ieind
din eava unei mitraliere, la captul ndeprtat al tunelului, i
pe trgtorul aflat n umbr. Rsun o alt rafal, apoi ucigaul
ncepu s alerge spre ei.
Femeia se lupta cu ua unei trape.
- La naiba! E o ncuietoare fals! opti ea.
Aruncnd iute o privire n coridorul ntunecat, spre
asasinul ce se apropia, zise:
-Pe-aici!
Srind departe de adpostul peretelui i-al grinzilor din
oel, ea o lu la fug. Procedase bine deoarece altfel ar fi fost
prini acolo - ar fi devenit nite inte uoare. El privi pe dup
grind napoi i-l vzu pe trgtor ncetinindu-i naintarea,
ridicndu-i mitraliera Uzi i ndreptnd-o direct spre femeie.
Bryson nu ezit. inti i aps pe trgaci de dou ori la
rnd. Se auzi un foc, dar a doua apsare a trgaciului nu
produse dect un slab declic. eava, ca i ncrctorul, erau goale.
Glonul i atinse inta, mitraliera urmritorului se izbi
de podea, iar el se prvli ntr-o parte. Dei distana era mare,
Bryson i ddu seama c omul era mort.

nspimntat, femeia realiz ce se ntmplase i i arunc


lui Bryson o privire scurt, ce putea fi considerat de
mulumire, dar nu spuse nimic.
Pentru moment erau n siguran. Femeia coti spre
dreapta i se opri brusc n dreptul altei poriuni a peretelui,
desprit tot de grinzi verticale. Se aplec n fa, se prinse
de o bar montat deasupra unei deschizturi ovale din perete,
de mrimea unei guri de canal, i strecur cu agilitate
picioarele n gaur, asemeni unui copil aflat pe terenul de
joac i dispru. Bryson proced la fel, dar cu mai puin
ndemnare. Orict de sprinten ar fi fost, nu cunotea nava la
fel de bine ca ea.
Se aflau ntr-un compartiment n form de box, cu
tavanul jos, ntunecos. Singura surs de lumin se datora
lmpii de pe culoarul de serviciu. Dup ce i se acomodar
ochii cu ntunericul, Bryson nelese c se aflau ntr-un spaiu
cubic, legat de altul, printr-o alt deschiztur, care la rndul
lui era legat de altul i tot aa. Putea vedea clar pn n partea
cealalt a navei. i ddu seama c era un pasaj de-a curmeziul
vasului, compartimentele fiind separate de grinzi groase din
oel. Ea cercet n spaiul alturat, apoi, fr o vorb, trecu n
el cu picioarele n fa.
O urm. n clipa cnd ajunse dincolo, o auzi optind:
- t! Ascult!
Auzi bocnitul ndeprtat al unor pai pe podeaua de
oel. Sunetul prea s vin dinspre culoarul de serviciu, dar i
de la un nivel superior. Preau s fie cel puin ase oameni.
Ea vorbi repede, cu voce joas:
- Snt sigur c l-au gsit pe cel ucis de dumneata. Asta
i-a fcut s neleag c eti narmat, poate chiar un
profesionist. Engleza ei avea un accent puternic, dar era
remarcabil de fluent. Intonaia prea interogativ. De altfel
e limpede c asta eti, dac ai supravieuit pn acum. Ei mai
tiu c dumneata - noi - nu puteam ajunge prea departe.
- Nu tiu cine eti, dar constat c i riti viaa pentru
mine. Nu-mi datorezi nimic, dar o explicaie ar fi bine venit.
- tii ceva, dac scpm de-aici, o s avem timp s
vorbim. Mai ai vreo arm la dumneata?
- Doar pe asta, i e goal.
-Nu-i bine. Sntem inferiori numeric. Ei sepotrspndi
n toate direciile, ca s cerceteze fiecare culoar, fiecare cal.
i, cum ai vzut, snt echipai cu armament, nu glum.
- Pe vasul sta nu duc lips de aa ceva, remarc Bryson.
Ct de departe sntem de containere?
- Containere?
- Lzile. ncrctura.
n semintuneric, reui s-o vad schind un zmbet cnd
nelese la ce se gndea el.
- A, da. Nu prea departe. Dar nu tiu ce e n ele.
- Atunci n-avem dect s ne uitm. Trebuie s ne
ntoarcem pe culoarul de serviciu?
- Nu. Exist o ieire practicat n podeaua uneia dintre
boxe, dar nu tiu n care i, fr lumin, riscm s cdem n ea.
Bryson vr mna n buzunar, scoase o cutie cu chibrituri
i aprinse unul. Apru o palid lumin chihlimbarie. El se
duse ctre urmtoarea deschiztur. Curentul de aer stinse
flacra i el aprinse alt chibrit. Femeia l urm i se uit n
spaiul alturat.
- Aici e, spuse ea.

Bryson stinse chibritul nainte s-i ard degetul. Ea ntinse


mna dreapt dup cutia cu chibrituri; el i-o ddu, nelegnd
c, de vreme ce era n fa, avea mai mult nevoie de ea.
De ndat ce se fcu iar ntuneric, femeia apuc bara de
oel i se strecur prin gaur. Ajuns dincolo, se apuc de un
mner montat n cellalt compartiment i ncepu s pipie cu
tlpile podeaua, verificnd oelul compact.
- n regul. Ai grij.
Trecu i el prin deschiztur, cobornd cu atenie i se
opri lng peretele boxei. Femeia cobora deja pasajul vertical
pe o scar metalic sudat acolo. Bryson auzi pai rsuntori
apropiindu-se, nsoii de strigte, i vzu fasciculul unei
lanterne puternice luminnd culoarul de serviciu de unde
veniser. Se culc pe podea, exact n momentul n care
fasciculul se ndrepta spre ei. Lumina se mic ncet, dintr-o
parte n alta.
nghe, cu faa lipit de oelul rece. Auzea sirenele
puternice ale navei, care continuau s vuiasc; deveniser
aproape un zgomot de fond, peste care desluea acum alte
sunete, mai ascuite.
i inu respiraia. Lumina se mic spre centrul pasajul ui,
pe urm se opri, de parc i-ar fi descoperit. i inu respiraia.
Fasciculul se mic lateral i dispru.
Paii rsuntori preau s treac pe alturi.
- Aici nu-i nimic! strig o voce.
Atept un minut nainte de a-i permite s se mite. I se
pru o venicie. Pipi cu bgare de seam podeaua, cutnd
marginea neted i rotund a deschizturii, pn cnd degetele
sale ntlnir capul din oel al scrii.
ncepu s coboare i el treptele.
I se pru c scara are sute de metri, dei tia c nu poate
fi att de lung. n cele din urm, ajunser la capt i ncepur
s se trasc printr-un lung tunel orizontal i ntunecat, cu
podeaua umed. Tavanul era att de jos, nct nu puteai sta n
picioare. Zgomotul pailor urmritorilor aproape c nu se
mai auzea. Femeia se mica rapid prin tunel, asemeni unui
crab. Bryson o urm. Tunelul continua spre dreapta. Femeia
se prinse de alt scar metalic vertical, pe care ncepu s
urce cu agilitate. Bryson porni dup ea. Ascensiunea fu scurt
i ajunser ntr-o nou ncpere ce arta ca un culoar. Femeia
aprinse un chibrit. La flacra lui constatar c pereii abrupi
erau din oel ondulat. Bryson nelese c pereii erau de fapt
capetele containerelor stivuite unul lng altul. Culoarul trecea
printre dou iruri lungi de containere.
Femeia se opri, ngenunche, aprinse alt chibrit i cercet
o etichet lipit pe latura unui container.
-Vulturul de Oel 105, 107, 111...
- Pumnale. Pentru ofieri superiori, operaiuni tactice.
Mai caut.
Ea se duse la containerul urmtor.
- Tehnologie Omega...
- Componente electronice de lupt. Iisuse, aici au de
toate, dar astea nu ne ajut cu nimic.
- Mark - Doisprezece 1FF Crypto...
- Sisteme criptografice pentru recepie-transmisie
automat sau pentru decriptori. ncearc la urmtoarea.
Repede!
ntre timp, Bryson se ghemuise n faa unui container
din irul opus, ncercnd s descifreze eticheta la lumina slab
a chibritului femeii.

- Cred c am gsit ceva, zise el. Grenade electrice XM 84;


nu snt mortale, nu se fragmenteaz, dar fac mult zgomot.
Mormi n barb: A fi preferat ceva mortal, dar calul de dar
nu se caut la dini.
Ea continu s citeasc n oapt:
-AN/PSC-l1 SAPFM.
- Sisteme antibruiaj portabile cu frecvene multiple. Mai
departe.
Femeia stinse chibritul i aprinse altul.
- STDAC?
- Sisteme tactice de date pentru artileria de cmp. Nici
astea n-or s ne ajute.
- AN / PRC -l32 SR1FOS?
- Staii radio de nalt frecven pentru operaiuni
speciale. Nu!
- Tadiran...
El o ntrerupse.
- Sisteme electronice i de telecomunicaii fabricate n
Israel. n ara dumitale. Nu le putem folosi.
Apoi observ eticheta de pe un container alturat: grenade M-76 i grenade pentru poliie M-25 CS, folosite de
armat i poliie pentru controlul mulimilor.
- Am gsit, spuse el emoionat. Exact de ele avem nevoie.
tii cum se deschid chestiile astea?
Femeia se ntoarse ctre el.
- Tot ce ne trebuie e un bomfaier. Containerele astea
snt sigilate cu mare grij, pentru a preveni furtiagurile, ns
nu i bine ncuiate.
Primul container se deschise uor dup ce rupser sigiliul.
Prghia metalic, ce traversa captul din fa al containerului
nalt de doi metri i aptezeci de centimetri, se ridic uor.
nuntru erau stivuite lzi de lemn cu grenade i alte arme: o
veritabil peter a lui Aladin, plin cu armament.
Zece minute mai trziu, erau dotai cu o grmad de arme.
Dup ce nvar cum s le foloseasc i cum s evite
declanarea lor accidental, Bryson i femeia ncepur s
ndese obiectele mai mici, grenadele i muniia, n buzunare.
Obiectele mai mari le puser pe umeri i n spate, n nite
tocuri improvizate, n rucsacuri i n banduliere de sfoar; pe
cele mai mari aveau s le duc pur i simplu n mini. Fiecare
purta cte o casc la care era ataat un scut pentru fa i un
costum de protecie.
Brusc, se auzi un trosnet puternic, chiar deasupra lor,
apoi nc unul, urmat de scrnetul metalului zgriind metal.
Bryson se strecur n spaiul ngust dintre dou containere i-i
fcu semn femeii s-l imite.
O fie de lumin intens apru deasupra, n timp ce un
chepeng era dat la o parte - scond la iveal o deschiztur
n bocaportul ce acoperea acea parte a calei. Lumina venea
de la nite lanterne de mare putere, inute de trei sau patru dintre
soldaii lui Calacanis. n spatele lor i lng ei erau alii; chiar i
din acel unghi, Bryson vzu c erau narmai pn-n dini.
Nu! Se atepta la o confruntare, dar nu acolo, nu aa
curnd! Nu avusese ocazia s pun la punct o strategie, s-i
coordoneze aciunile cu blonda fr nume care devenise, din
cine tie ce motiv, complicea sa.
Apuc strns patul pistolului automat Kalanikov i-i
ridic uor eava, cumpnind la posibilitile pe care le avea.
Dac ar fi tras le-ar fi trimis un semnal luminos, confirmnd

astfel locul n care se afla. Oamenii lui Calacanis nu aveau


certitudinea c Bryson i femeia erau acolo.
Bryson arunc o privire spre armele ce zceau
abandonate pe podeaua de oel a culoarului. Dac le-ar fi
vzut, inamicii lui ar fi tiut c bnuiala lor era ntemeiat, c
localizaser exact sursa zgomotelor de sub ei, c vnatul lor
fie era acolo, fie tocmai plecase.
Dar de ce nu deschideau focul?
Cnd eti n avantaj numeric, porneti la atac. Instinctul
i spunea s trag primul, s doboare ct de muli urmritori,
indiferent dac asta i va face sau nu s se retrag. '
nl Kalanikovul, privi prin ctarea luminat slab, cu
intensitate variabil, lu linia de ochire i aps pe trgaci.
Se auzi explozia, zgomotul mpucturii fiind urmat de
un ipt de durere. Unul dintre soldaii lui Calacanis se prbui
de pe marginea deschizturii de deasupra pe rampa de oel,
la civa pai de el. Brbatul, lovit n frunte, era mort.
Bryson se trase n umbra adpostului dintre containere,
adunndu-i puterile pentru a nfrunta rafala de foc automat
ce tia c avea s urmeze.
Nu se auzi nimic!
De sus veni un strigt, un ordin rcnit. Oamenii se
retraser i luar poziii de tragere, dar nu deschiser focul!
De ce dracu' n-o fceau?
Nedumerit, Bryson ridic din nou arma i aps de dou
ori pe trgaci, ochind cu grij. Unul dintre oameni czu
imediat, mort; altul se cltin pe picioare, ipnd de durere.
Brusc, Bryson nelese: li se ordonase s nu trag! Nu
puteau risca s-i foloseasc armele att de aproape de
containere! Lzile din oel ondulat erau pline cu explozive i
muniie - nu toate, desigur, ns destule ca s prezinte pericol.
Un singur glon rtcit, care ar fi penetrat carcasa din oel
subire a unui container, ar fi putut detona un depozit de
bombe sau de explozibil C-4 ori cine tie ce altceva, care ar fi
provocat un incendiu att de mare nct vasul s-ar fi scufundat.
Ct vreme se adposteau printre containere, cei de sus
nu vor trage. Asta nsemna c erau n siguran ct timp
rmneau n acel loc. Din pcate, nu exista cale de ieire, de
scpare, iar dumanii lui tiau sigur asta. Puteau s-l atepte
s ias sau s fac o gaf.
Ddu drumul pistolului automat, lsndu-l s atrne ntr-o
parte, de curea. De unde se afla, o putea zri pe blond,
ghemuit ntre dou containere, la vreo ase metri distan,
urmrindu-l, ateptnd s vad ce va face. Bryson i ndrept
degetul mare mai nti spre stnga, apoi spre dreapta - o
ntrebare mut: pe unde ieim?
Ea rspunse imediat, tot prin gesturi: singura soluie era
s plece de la adpostul containerelor i s-o ia napoi pe ramp,
n direcia de unde veniser. La naiba! N-aveau alt soluie,
trebuia s se expun riscului! Bryson art spre ine,
transmindu-i c avea s plece primul, apoi ridic cealalt
arm tactic important, o mitralier Uzi, fabricat n Africa
de Sud. ncepu s se strecoare pe furi de pe intervalul unde
se ascunsese, cu spatele lipit de unul din containere, pn cnd
ajunse la loc deschis, cu mitraliera aintit spre inamicii aflai
sus. Att de repede ct le permitea greutatea armamentului pe
care-l crau, pornir spre singura lor cale de scpare.
Femeia l urmase i acum se furiau amndoi pe ramp,
cu spatele la enormele cutii de oel. Mai multe fascicule
puternice de lantern i urmrir, luminndu-i. Cu coada

ochiului, Bryson vzu mai muli trgtori schimb n du-i


poziia, pentru a trage n ei fr teama de a lovi containerele.
Pentru a reui aveau nevoie de o mare precizie, iar Bryson
nu inteniona s le dea ocazia.
ntoarse Kalanikovul spre trgtori i, n timp ce ridica
piedica, auzi un zgomot puternic n spate. Se ntoarse iute i
vzu civa oameni ieind prin trapa care fusese scparea lor!
Se aflau la o distan mult mai mic, de la care puteau inti
mult mai precis. Acum erau nconjurai, unica lor cale de
salvare dispruse!
Brusc, se auzi o rafal de mitralier. Femeia trsese i se
adpostise apoi ntre dou containere. Urmar strigte, ipete
i civa dintre urmritorii aflai n fa czur la podea, rnii
sau mori. Profitnd de mpucturi, Bryson vr mna n
buzunarul jachetei militare, scoase o grenad, trase cuiul i o
azvrli n grupul de sus al oamenilor lui Calacanis. Izbucni un
cor de rcnete i atacatorii se mprtiar chiar cnd grenada
explod, mprocnd rapnele n toate prile, doborndu-i pe
civa dintre brbai. Achii metalice czur i pe scutul>de pe
faa lui Bryson.
Femeia trase o alt salv de mitralier, tocmai cnd unii
dintre oamenii care ieiser prin trap avansau ctre ei
desfurai, cu pistoalele scoase. Bryson scoase alt grenad
i o arunc n sus; aceasta explod mult mai repede, cu efect
la fel de devastator. Pe urm trase o rafal de mitralier spre
cei care se apropiau. Civa fur lovii; doi dintre ei, care purtau
veste antiglon, continuara s nainteze. Bryson trase din nou.
Impactul gloanelor, cu vesta, fu suficient de puternic ca s-l
rstoarne pe unul din ei. Bryson trase nc o salv lung i-l
lovi pe cellalt n gt omorndu-l pe loc.
-Hai! strig femeia.
O vzu ndeprtndu-se prin pasajul ngust dintre
containere, cufundndu-se n ntuneric. Se prea c gsise o
nou cale. Trebuia s aib ncredere n ea i s cread c tia
ce fcea. Trgnd o salv lung pentru acoperire, Bryson iei
din refugiul lui pe rampa liber. n timp ce alerga, trgea n
toate prile, aparent nnebunit. Stratagema ddu roade: reui
s ajung la pasajul din partea cealalt, la timp ca s-o vad pe
femeie disprnd la stnga, ntr-un spaiu strmt dintre
containere, trgnd dup ea un obiect lung i greu.
Recunoscu arma. nainte de a coti, mai arunc o grenad
napoi, spre oamenii lui Calacanis.
Era o nebunie! Femeia trgea dup ea o arm
supradimensionat, de forma unei puti, care le ncetinea fuga!
- Ia-o nainte, i opti el. Duc eu arma.
- Mulumesc.
Acum, ea cobora o pasarel care ducea la irul de
containere de sub ei. O urm cu toat viteza. se auzeau pai
peste tot, dar mai ales deasupra i n spate. Bnui c urmritorii
se mpriser n grupuri mici.
Unde mergeau? De ce insistase s care cu ei afurisita aia
de arm?
Femeia urma un traseu ciudat, ntortocheat - printre
containere, apoi cobor pe pasarel la nivelul inferior. Erau
vreo opt niveluri de containere sub punte, sub bocaporturi, i
cine tie cte iruri, care formau un labirint nesfrit. Asta fcea
ea: ncerca s-i piard pe urmritori n labirint! Bryson era
dezorientat; n-avea idee unde mergea femeia, care se mica
repede i aparent spre o anume destinaie. Continu s-o
urmeze, stnjenit de greutatea armei pe care trebuia s-o care.

n cele din urm ajunser la alt tunel vertical, n care se


afla o scar de oel. Ea o urc n fug. Bryson simea c se
sufoca. Cele cincisprezece sau optsprezece kilograme n plus
pe care le ducea l oboseau. Observ c femeia era ntr-o
excelent condiie fizic. Tunelul vertical urca vreo
cincisprezece metri, sfrindu-se n altul, orizontal i ntunecat,
suficient de nalt pentru a sta n picioare. De ndat ce ajunse
i el sus, femeia nchise ua trapei n urma lui i o ncuie.
- sta-i un tunel lung, zise ea. Dar dac reuim s
ajungem pn aproape de capt, la puntea 02, putem iei
de-aici.
O lu la fug, iar Bryson o urm ndeaproape.
Se auzi brusc un declic puternic, rsuntor, i rmaser
pe ntuneric.
Bryson se arunc pe podeaua din oel, dintr-o obinuin
deprins n anii cnd aciona pe teren; i ddu seama c femeia
procedase la fel.
Zgomotul unei mpucturi fu urmat imediat de cel al
oelului lovit de oel; un glon rico n peretele metalic la
civa centimetri distan. Dup precizia focului, i ddu seama
c se trsese cu o puc cu lunet pentru vedere nocturn. O
alt explozie, i Bryson fu lovit n piept! Glonul intrase n
vesta lui de protecie cu fora unui pumn zdravn, izbindu-l
n piept. N-avea dispozitiv pentru vedere nocturn; nu gsiser
aa ceva n petera cu arme a lui Aladin, n cutarea lor grbit
prin containere. n schimb femeia libanez avea.
Sau n-avea? )
- Nu am! opti ea rguit, de parc i-ar fi citit gndurile.
L-am lsat undeva n spate!
Se auzir pai ce se apropiau. Omul nu alerga, ci mergea
repede, clcnd hotrt, deoarece i putea vedea inta limpede
prin bezn. Era mersul sigur al unui uciga, ce se apropia
pentru a fi sigur c nu-i va rata inta.
- Las-te jos! uier Bryson i trase o rafal n direcia
ucigaului, dar fr rezultat; asasinul nainta neabtut spre ei,
Bryson l simea.
n buzunarul din stnga al jachetei avea mai multe grenade de mn. Grenade lacrimogene M651 CS, dar ar fi fost
o greeal s le arunce, deoarece, n acel spaiu nchis, i-ar fi
afectat i pe ei. Avea i grenade fumigene M90, care
produceau valuri de fum gros, dar nici ele nu erau bune,
de vreme ce dispozitivul pentru vedere nocturn ptrundea
prin fum.
Bryson i aminti c mai avea ceva: un model sofisticat
de grenad de mn, care i-ar fi putut ajuta.
N-avea timp s-i explice femeii ce inteniona s fac,
dar trebuia s-o avertizeze, fr ca ucigaul s priceap.
Gsi grenada, recunoscnd-o dup forma ei neobinuit,
dup conturul neted. Scoase iute cuiul, atept cele cteva
secunde, apoi o arunc la ci va pai de locul unde bnuia c
ajunsese soldatul lui Calacanis.
Explozia fu scurt, dar orbitoare, fosforescent,
luminndu-l pe ucigaul rmas nemicat n cadru, ca ntr-un
trucaj cinematografic. Bryson vzu cum brbatul, cu arma
ridicat n poziie de tragere, i ddu capul pe spate, uluit.
Lumina dispru la fel de repede cum apruse i Bryson simi
c aerul se umple de un fum fierbinte. Ucigaul fusese luat
prin surprindere i Bryson profit de acel moment ca s ridice
arma lung din oel i s se arunce n fa, lng femeie. i
strig n arab:

- Fugi! Drept nainte! Acum nu ne poate vedea!


ntr-adevr, grenada fumigen M76, de fabricaie
american, o dat detonat, formase un ecran gros de fum,
amestecat cu foie fierbini de alam care pluteau n aer i se
lsau n jos foarte ncet. Era un obscurizator sofisticat,
conceput special pentru a bloca detectarea radiaiilor infraroii
de ctre sistemele pentru vedere nocturn. Fragmentele
metalice fierbini derutau dispozitivul ucigaului, astfel nct
aceasta nu mai putea distinge cldura corpului uman de
ambiana mai rece. Cmpul vizual al asasinului nu mai era
dect un nor dens i mpestriat.
Bryson o lu la fug; femeia alerga n faa lui. Dumanul
lor i reveni n cteva secunde i ncepu s trag, la ntmplare,
dar Bryson i femeia ajunseser departe de el.
Simi o mn care l atinse: blonda l ndruma printr-un
tambuchi, trgndu-l spre o scar de oel. Reui s urce
treptele. Din spate auzi alt rafal tras orbete, apoi barajul
de foc se opri brusc. Nu mai are muniie, i zise Bryson. Va
trebui s-i ncarce arma.
Dar n-o s mai aib timp.
Femeia deschise o trap. n clipa n care simi
binecuvntatul aer rece al nopii umplndu-i plmnii, vzu c
erau afar, sub cerul liber, pe o mic poriune de la tribord a
punii. Ea nchise trapa n urma lui i trase zvorul. Cerul era
ntunecat, fr stele, dar prea c strlucea n comparaie cu
bezna din tunel.
Se aflau pe puntea 02, deasupra punii principale. Bryson
observ c alarmele ncetaser s sune. Croindu-i drum cu
agilitate printrecteva grmezi mari de cabluri unsuroase, se
ndrept cu pai mari spre parapet.
ngenunche i dezleg de pe un inel un cablu care eliber
o big, un bra de gruie ce se balansa acum n afar. De furca
gruiei era legat o barc de salvare de vreo opt metri lungime,
o ambarcaiune de patrulare Magna Marine, una dintre cele
mai rapide alupe existente.
Se crar n alup, care ncepu s se legene nesigur n
brida velaturii. Femeia trase de o parm, ridicnd piedica, i
alupa plonja n ap, eliberat de legturi.
Femeia puse n funciune motorul i barca ni nainte,
aproape zburnd pe suprafaa apei. Blonda se aez la volan,
iar Bryson se ocup de tubul lung din oel, imensa rachet pe
care o trse prin toat nava. Accelerat la maximum, motorul
propulsa barca cu nouzeci i ase de kilometri pe or. Uriaa
nav se profila masiv ca un zgrie-nori, n urma lor.
Zgomotul puternic al motorului alupei prea s fi alertat
forele de securitate ale lui Calacanis, pentru c, deodat, cerul
ntunecat fu brzdat de fascicule orbitoare de lumin i de
explozii asurzitoare. Gardienii veniser lng parapete i
trgeau cu mitralierele i putile cu lunet. Din fericire, cei
doi fugari ajunseser suficient de departe.
Scpaser, se aflau n siguran! Dar nu, Bryson observ
lansatoarele de rachete nlate pe punte, aintite direct spre ei.
Or s ne arunce n aer.
Auzi pornind un motor i apoi un huruit puternic.De
dup pupa vaporului, apru o alup de patrulare Boston
Whaler, de opt metri lungime, din clasa Vigilant, cu mitraliere
la bord. Nu era o ambarcaiune a Pazei de coast spaniole, ci
una privat, care se apropia tot mai mult, mturnd cu
mitralierele spaiul din faa ei.

Femeia sesiz pericolul i aps pn la fund pedala de


acceleraie. Barca n care se aflau fusese aleas de Calacanis
pentru viteza ei de deplasare, dar acelai lucru se putea spune
i despre alupa de patrulare ce se apropia.
Goneau spre rm, fr s aib certitudinea c vor ajunge
acolo. alupa care-i urmrea era acum aproape n btaia putii,
iar mitralierele trgeau nencetat. Curnd avea s-i ajung din
urm. Apa oceanului era nvolburat de salvele de gloane
trase de mitraliere, iar uriaele lansatoare de rachete de la
bordul Armadei Spaniole se pregteau s trag.
- Trage! strig femeia. nainte s ne arunce n aer!
Bryson ridicase deja pe umr Stingerul. Privi prin ctare,
nchiznd cellalt ochi. Sofisticata construcie a lansatorului
l fcea extrem de precis.
Bryson prinse inta n vizorul optic, potrivi extensia pe
funcia Identificare amic-inamic, apoi activ funcia de
lansare.
Auzi sunetul care-i semnala c racheta fusese direcionat
spre int.
Trase.
Urm o explozie de o for nucitoare; reculul l arunc
napoi, n vreme ce motorul bireactor al rachetei se aprinse,
propulsnd proiectilul nainte. Tubul disponibil al rachetei czu n ap .
Proiectilul ghidat de cldur se nl n aer, desennd un
arc lung spre alupa urmritorilor, lsnd n urm o dr lung
de fum, ca o mzgleal grbit pe cerul nopii.
O secund mai trziu, alupa de patrulare se transform
ntr-o minge de foc. Oceanul spumega i valuri uriae se
repezir spre ei, n timp ce goneau mai departe.
Aerul fu strpuns de uieratul puternic al sirenei pentru
urgene a Armadei Spaniole, urmat de o serie de iuituri scurte
i nc una mai lung.
Femeia se ntorsese privind fascinat spectacolul. Bryson
ridic a doua rachet i o introduse n dispozitivul de tragere.
Apoi ntoarse lansatorul i fix vizorul cu raze infraroii pe
suprastructura Armadei Spaniole. Auzi un sunet scurt, care
i confirm c proiectilul era ndreptat spre int.
Cu inima btndu-i nebunete, inndu-i respiraia, trase.
Racheta porni cu o vitez fantastic spre enormul
cargobot, i se ndrept direct ctre centrul navei.
O clip mai trziu se produse explozia, care prea s fi
pornit din mruntaiele vasului, rspndindu-se apoi n afar.
Fragmente din vapor zburar n aer prin fumul negru i
incendiul fu declanat. Apoi se auzi alt explozie, i mai
puternic, urmat de altele.
Unul cte unul, containerele supranclzite i detonau
coninutul inflamabil.
Cerul prea cuprins de flcri. i dureau urechile din
cauza zgomotului. O pat lucioas de petrol se li n ap i
lu foc.
Uriaa nav a lui Calacanis, acum o epav, se nclin
ntr-o parte i ncepu s se scufunde n ocean.
Armada Spaniol nu mai exista.

8
Ajunser pe o limb de pmnt ngust i stncoas,
lovit de valurile violente ce se sprgeau la poalele
pantelor abrupte. Era Costa da Morte, Coasta Morii, numit

astfel din pricina nenumratelor nave care naufragiau pe


rmul su primejdios i slbatic,
Fr o vorb, traser barca de salvare pe uscat,
ascunznd-o ntr-un mic golf mai ferit, departe de reflectoarele
Pazei de coast i de ochii hrprei ai contrabanditilor.
Bryson ngrop lng groap lansatoarele, automatul AK-47
i mitraliera Uzi, acoperindu-le cu nisip, pietre, prundi i
nite bolovani mai mici. Nu era bine s fie vzui nvrtindu-se
prin zon ca un cuplu de mercenari i, n afar de asta, aveau
o mulime de alte arme, mai mici, ascunse n veste.
naintau ncet printre stnci, copleii de greutatea armelor
care le umpleau buzunarele i le atrnau de umeri. Aveau
hainele ude i tremurau din cauza apei reci care i udase pn
la piele.
Bryson tia cte ceva despre locul unde acostaser, fiindc
studiase hrile detaliate ale coastei galiciene a Spaniei,
furnizate de Agenie. Se aflau pe fia de pmnt cea mai
apropiat de locul n care Armada Spaniol, conform
rapoartelor sateliilor de supraveghere, lsase ancora.
Presupunea c se aflau n apropierea satului Finisterre ori
Fisterra, cum l numeau localnicii. Finisterre: captul lumii,
aproape cel mai vestic punct al Spaniei. Cndva limita de apus
a lumii cunoscute de spanioli, locul n care nenumrai
contrabanditi i gsiser sfritul pe stncile acoperite cu
scoici.
Femeia fu prima care vorbi. Lsndu-se pe marginea unei
lespezi, tremurnd vizibil, i vr degetele n pr i trase de
peruca blond, lsnd s se vad un pr castaniu, tuns scurt.
Scoase o pung sigilat de plastic i lu din ea o cutie mic i
alb, i scoase lentilele colorate i le puse cu grij n cutie.
Ochii ei numai erau verzi, ci castanii. Bryson o privea fascinat,
fr s scoat o vorb. Apoi lu din punga de plastic o busol,
o hart impermeabil i o lantern mic.
- Nu putem rmne aici. Paza de coast o s cerceteze
fiecare centimetru al rmului. Doamne, ce comar!
Aprinse lanterna-stilou, protejnd-o cu mna i examin
harta.
- De ce am impresia c ai mai trecut prin comaruri de
genul sta?
Ea i arunc o privire tioas.
- Chiar i datorez o explicaie?
- Nu-mi datorezi nimic, dar i-ai riscat viaa ca s m
salvezi i a vrea s neleg de ce. n afar de asta, i st mai
bine aten dect blond. Mai devreme spuneai c urmreti
transferuri de arme", viznd probabil Israelul. Eti de la
Mossad?
- ntr-un fel. Dumneata eti de la CIA?
- ntr-un fel.
Se cluzise dintotdeauna dup principiul trebuie-stiu" i nu vedea rostul de a spune mai mult.
- Scopul dumitale - zona de interes? insist ea.
El ezit o clip nainte de-a vorbi.
- S zicem c am de nfruntat o organizaie care e mult
mai vast dect i-ai putea imagina. Dar d-mi voie s te ntreb
ceva: De ce? De ce ai fcut-o? Ai renunat la infiltrare i i-ai
pus viaa n joc.
- Crede-m, n-a fost alegerea mea.
- Atunci a cui?

- Datorit mprejurrilor, a felului cum s-au derulat


lucrurile. Am fcut greeala s te avertizez, uitnd de
videocamerele pe care Calacanis le avea peste tot.
- De unde tii c ai fost observat?
- Dup ce a nceput nebunia, am fost ndeprtat de la
obligaiile mele i mi s-a spus c un anume domn Boghosian
voia s m vad. Boghosian este - era-principalul asasin al
lui Calacanis. Cnd voia s vad pe cineva, ei bine, eu tiu ce
nsemna asta. Verificaser banda video. n clipa aia am neles
c trebuia s fug.
- Dar asta nu rspunde la ntrebarea: de ce m-ai avertizat?
Ea ddu din cap.
- Nu puteam s-i las s fac i alte victime, mai ales c
elul meu era s previn vrsarea de snge nevinovat de ctre
teroriti i fanatici. N-am crezut c acoperirea mea va fi pus
n joc. Am calculat greit, e limpede.
Relu studierea hrii, continund s protejeze lanterna
cu mna.
Micat de sinceritatea femeii, Bryson o ntreb cu
blndee:
- Ai un nume?
Ea ridic ochii i schi un zmbet.
- Eu snt Layla, dar dumneata nu eti Coleridge.
- Snt Jonas Barrett, zise el.
Nu-i spuse ce cuta acolo. Las-o s cerceteze, i spuse
el. Va face schimb de informaii dac va veni momentul.
Minciuni, identiti false, nume de acoperire, toate-i veneau
uor pe limb acum, la fel ca nainte. Cine snt eu, de fapt?
Era ntrebarea melodramatic a adolescentului, transpus n
mod straniu n contiina exasperat a unui fost agent de teren
care se simea pierdut.
Valurile se sprgeau cu zgomot n jurul lor. Se auzi
sunetul jalnic al unui corn de cea dinspre un far cocoat sus,
deasupra apei. Bryson tia c era faimosul far de la Cabo
Finisterre.
- Poate c n-ai calculat greit, zise el, aproape n oapt.
Ea i zmbi scurt, cu tristee i stinse lanterna.
- Trebuie s nchiriez un elicopter sau un avion particular, ceva care s m scoat - s ne scoat - de-aici, ct mai
repede.
- Pentru asta, cel mai probabil loc e Santiago de
Compostela. La vreo aizeci de kilometri est-sud-est de-aici.
E o destinaie turistic important - un ora de pelerinaj, o
cetate sfnt. Mi se pare c exist un mic aeroport la periferie,
de unde pleac nite curse internaionale. S-ar putea s reuim
s nchiriem un avion sau un elicopter. Merit s ncercm.
Ea l privi cercettor.
- Cunoti zona asta.
- Vag. Am studiat harta.
Deodat, un fascicul puternic de lumin mtur plaja, la
civa metri n faa lor. Instinctiv, se aruncar amndoi la
pmnt. Bryson sri n spatele unui bolovan masiv i ncremeni
acolo; femeia care-i spunea Layla se culc dup o ridictur
de pmnt. Bryson simea pe fa nisipul rece i umed i auzea
respiraia regulat a femeii. Bryson nu prea lucrase cu ageni
femei, iar convingerea lui, rareori exprimat, era c cele cteva
femei care reuiser s depeasc obstacolele ridicate de efii
serviciilor secrete - majoritatea fiind brbai - trebuia s fie
excepionale. Despre misterioasa Layla nu tia dect c era

una dintre acele femei excepionale, cu o mare experien i


capabil s-i pstreze calmul n situaii critice.
Vzu lumina reflectorului mturnd plaja, insistnd o clip
n preajma locului unde ascunsese alupa. Poate c nite ochi
experimentai puteau descoperi c se umblase acolo. Din
spatele bolovanului, Bryson putea s priveasc n jur.
Ambarcaiunea de cercetare se deplasa paralel cu linia
rmului. Dou fascicule de lumin orbitoare cercetau
suprafaa neregulat a uncilor. Fr ndoial c Paza de coast
folosea i binocluri puternice. La o asemenea distan,
dispozitivele pentru vedere nocturn erau inutile, ns el nu
voia s rite ridicndu-se prea devreme. Adesea stingerea
reflectoarelor era doar preludiul adevratei cutri: dup
lsarea ntunericului ieeau gardienii n fug de dup stnci.
n consecin, mai rmase cinci minute nemicat, dup ce
bezna cuprinsese iari plaja. l impresiona faptul c Layla
procedase la fel.
ntr-un trziu, ieir din ascunztori i ncepur s se
caere pe panta presrat cu roci i pini crescui la ntmplare,
pn cnd ajunser la un drum aternut cu prundi, pe culmea
costiei. De-a lungul drumului se vedea un ir de ziduri masive
i nalte din granit, ce mprejmuiau mici parcele de teren dominate de vechi case de piatr acoperite de verdea. Toate aveau
acelai gen de hambar ridicat pe stlpi nali, aceleai cpie
conice de fn, aceleai spaliere acoperite cu vi de vie, aceiai
arbori noduroi, plini de fructe. Era o regiune ai crei locuitori
triau muncind pmntul aa cum fcuser dintotdeauna,
generaii la rnd, o zon n care intruii nu erau bine primii.
Un cltor ar fi fost privit cu maxim suspiciune, iar strinii observai i raportai forelor de ordine.
Auzind n urma lor un trit de picioare pe prundi,
Bryson se ntoarse n loc, cu pistolul n mna dreapt, dar nu
deslui nimic prin ntuneric i cea. Vizibilitatea era extrem
de redus, iar drumul cotea, astfel c oricine s-ar fi apropiat
nu putea fi vzut. Observ c i Layla scosese o arm, un
pistol cu amortizor lung i perforat. Poziia ei de tragere, aa
cum inea revolverul cu ambele mini, era perfect. Rmaser
nemicai, ascultnd.
Se auzi un strigt de pe fia de nisip de jos. Erau cel
puin doi, poate chiar mai muli. Oare de unde veneau? Ce
intenii aveau?
n apropiere se auzi o voce rguit, vorbind o limb pe
care Bryson n-o nelese imediat, apoi alt trit de picioare pe
pietri. Limba, pricepu el repede, era galician, vechiul dialect al Galiciei, care combina elemente de portughez cu
spaniola castilian. Putea s deslueasc doar frnturi de fraze.
Schimbnd o privire rapid, Bryson i femeia pornir n
tcere de-a lungul unui zid de piatr, spre sursa zgomotului.
Voci joase, bufnituri, un sunet metalic. Dup ce ocolir o
ieitur a zidului, Bryson vzu dou siluete ncrcnd lzi ntr-o
veche camionet. Unul sttea n remorc, iar cellalt ridica
lzile dintr-o stiv i i le ddea. Bryson se uit la ceas: era
puin dup ora trei dimineaa. Ce fceau oamenii ia acolo?
Probabil c erau pescari. rani pescari ce adunaser recolta
local,percebes, scoici strnse de pe rm, sau poate culeseser
midii de pe plutele aflate lng linia de coast.
Orice-ar fi fcut, oamenii erau localnici care munceau
din greu i nu constituiau o ameninare direct. i puse arma
la loc i-i fcu semn Laylei s procedeze la fel. Nite pistoale
la vedere ar fi nsemnat o greeal.

Uitndu-se mai atent, Bryson i ddu seama c unul din


brbai era de vrst mijlocie, iar cellalt mai degrab un adolescent. Amndoi aveau trsturi aspre, de rani, i preau a
fi tat i fiu. Tnrul sttea n remorc, iar cel mai vrstnic i
ntindea cutiile s le stivuiasc.
Adultul i zise tnrului:
- Vena, movete, non podemos perde-lo tempo!
Bryson cunotea destul portughez din nenumratele
operaiuni de la Lisabona i cteva la Sao Paulo ca s neleag
ce vorbeau cei doi. Hai, mic-te!" zicea vrstnicul. Avem
treab mult. Nu putem pierde vremea!"
El o privi scurt pe Layla, apoi strig n portughez:
- Por favor, nos poderan axudar? Metmo-lo coche na
cuneta, e a mia muller e mis eu temos que chegar a Vigo
canto antes.
Putei s ne ajutai? Maina noastr e tras pe dreapta,
iar eu i soia mea trebuie s ajungem ct mai repede la Vigo."
Cei doi brbai i privir, bnuitori. Bryson i ddu seama
c nu ncrcau lzi cu scoici sau midii, ci bax-uri sigilate de
igri strine, majoritatea englezeti i americane. Deci nu
erau pescari, ci contrabanditi.
Vrstnicul ls un bax peprundi.
- Strini? De unde venii?
- Am venit cu maina de la Bilbao. Sntem n vacan.
Afurisita de main nchiriat s-a dovedit a fi o rabl.
Transmisia a cedat i-am intrat ntr-un an. Dac ne luai n
maina voastr o s v rspltim.
- Snt sigur c v putem ajuta, spuse brbatul mai vrstnic,
fcndu-i semn tnrului, care sri n spatele camionului i
ncepu s se apropie de ei dintr-o parte, trgndu-se mai mult
spre Layla.
Brusc, tnrul scoase un revolver, un vechi Astra Cadix
Special, de calibrul 38, pe care-l ndrept spre Layla. Fcnd
civa pai spre ea, strig:
- Vaciade os petos! Agora mesmo/Golete-i buzunarele.
Pe toate! Repede, tot ce-avei i s nu ncercai vreo
mecherie! Acum!
Adultul avea i el un pistol i-l ndreptase spre Bryson.
- i tu, prietene. Las portofelul jos i d-i un picior
spre mine, rcni el. i ceasul la scump. Mic! Altfel, drgua
ta nevast o s-o ncaseze.
Tnrul sri n fa, o nfc pe Layla de umr cu mna
stng, trgnd-o spre el, i-i puse revolverul la tmpl. Prea
s nu fi observat c Layla nu intrase n panic. Dac i-ar fi
remarcat calmul, ar fi avut motive de ngrijorare. Ea ntlni
privirea lui Bryson, care ddu imperceptibil din cap.
Cu o micare brusc, Layla scoase dou arme dintr-o
dat, cte una n fiecare mn. n stnga avea un Heckler &
Koch USP, de calibrul 45, iar n dreapta un Desert Eagle
israelian, de calibru 50, masiv i extrem de puternic. n acelai
timp, Bryson scoase rapid un Beretta 92 i-l ndrept spre
traficantul mai vrstnic.
- napoi! i strig Layla n portughez adolescentului,
care se retrase mpleticindu-se nspimntat. Arunc arma sau
i zbor creierii!
Tnrul i recpt echilibrul, ezit, de parc s-ar fi gndit
cum s reacioneze. Layla aps imediat trgaciul enormului
Desert Eaglc. Explozia fu puternic, mai ales fiindc se
produse aproape de urechea adolescentului, care ddu drumul
vechiului su AstraCadix i ridic minile:

- Non! Non dispare!


Revolverul czu cu zgomot pe jos. Bryson zmbi,
naintnd spre brbatul mai vrstnic.
- Pune arma jos, amigo, altfel soia mea o s-i ucid
fiul sau nepotul ori ce i-o fi. i dup cum ai vzut, e o femeie
care nu-i controleaz prea bine reaciile.
- Por Cristo bendito, esa muller est tola! njur
contrabandistul mai vrstnic n timp ce ngenunchea i lsa
ncet arma pe prundi. Iisuse Hristoase, femeia asta-i
nebun!"
Apoi ridic minile.
- Se pensan que nos van toma-lo pelo, estn listos!
Temos amigos esperando por nos final da estrada. Dac
ai de gnd s ne jefuieti, eti un idiot. Avem prieteni care ne
ateapt la captul drumului."
- Bine, bine, spuse nerbdtor Bryson. Nune intereseaz
igrile voastre. Vrem doar camionul.
- O meu camin? Por Deus, eu necesito este camin!
Doamne Sfinte, am nevoie de camionul sta!"
-Ai dat de ghinion, zise Bryson.
- n genunchi! i ordon Layla adolescentului. Acesta
se supuse imediat.
Biatul era rou la fa i tremura ca un copil speriat,
tresrind de fiecare dat cnd ea agita pistolul.
- Polo menos nos deixarn descargado camin?
Vostedes non necesitan a mercanca1, se rug btrnul. Lsai-ne
mcar s descrcm camionul. N-avei nevoie de marf!"
- D-i drumul, spuse Layla.
- Nu! interveni Bryson. Totdeauna exist o arm ascuns,
n caz de jaf. Vreau s v ntoarcei amndoi i s o luai din
loc. S v oprii doar cnd n-o s mai auzii camionul,
Porni n fug spre cabina camionului, fcndu-i Laylei
semn s treac n partea cealalt. Apoi, cu pistolul ndreptat
spre cei doi, ordon:
- Micai-v!
Contrabanditii se ridicar nesiguri pe picioare, innd
minile ridicate, i ncepur s coboare pe drumul acoperit cu
prundi.
- Nu, ateapt, zise ea deodat. Nu vreau s ne asumm
riscuri.
-Ce?
Ea vr pistolul de calibru mai mic ntr-un buzunar al
jachetei i scoase alt arm, cu un aspect ciudat, pe care Bryson
o recunoscu imediat. Ddu din cap i zmbi.
- Non! ip contrabandistul tnr, ntorcndu-se.
Cel mai vrstnic, probabil tatl, strig:
- Non dispare! Estamos facendo o que nos dicen!
Virxen Santa, non irnos Jalar, por que amos? Nu tragei!
Facem ce ne-ai spus! Sfmt Fecioar, n-o s vorbim, de ce
am face-o?"
Cei doi brbai o luar la fug, dar nainte de a face civa
pai, se auzir dou focuri de arm. La fiecare mpuctur,
o ncrctur de bioxid de carbon aruncase cte o sering cu
un tranchilizant concentrat, care i atinse intele. Cei doi
czur la pmnt, zvrcolindu-se, nainte de a-i pierde
cunotina. Efectul tranchilizantului dura treizeci de minute.
Btrna camionet duduia i zdrngnea, n vreme ce
motorul ei obosit se ambala pe panta abrupt a drumului
erpuit de munte. Soarele se ridica de dup crestele muntelui,
colornd orizontul cu tue pastelate i aruncnd ciudate

scnteieri palide pe acoperiurile din ardezie ale satelor de


pescari prin care treceau.
Bryson o privi pe frumoasa femeie care dormea pe
scaunul din fa, cu capul sprijinit de geamul portierei. Avea
ceva dur, ca de cremene, prnd n acelai timp vulnerabil,
chiar melancolic. Era o combinaie atrgtoare, ns
instinctele lui i transmiteau avertismente. Semna prea mult
cu el - un supravieuitor a crui nfiare dur ascundea un
suflet extrem de complicat, uneori n conflict cu sine nsui.
i mai era i Elena, mereu Elena - o prezen spectral,
un mister n felul ei. Promisiunea de-a o cuta devenise pentru
el o siren care-l ademenea, evaziv i neltoare.
Layla nsemna cel mult un parteneriat strategic, o alian
impus de mprejurri. Ea i Bryson se foloseau reciproc, se
ajutau unul pe altul, erau aproape dependeni unul de altul,
dar nimic mai mult. Layla nu era dect un mijloc pentru
atingerea unui scop.
Oboseala l coplei. Trase camioneta pe dreapta, ntr-un
crng, ca s doarm vreo douzeci de minute. Se trezi brusc
i constat c dormise cteva ore. Layla nu se trezise. Bryson
njur n gnd; nu era bine s piard atta timp. Se consol
spunndu-i c oboseala conducea de obicei la calcule greite
i erori de judecat, aa c rgazul fusese bine venit.
ntorcndu-se pe osea, ntlni tot mai muli oameni care
mergeau spre Santiago de Compostela. La nceput vzuse
civa pietoni, dar acum era un ir lung. Cei mai muli mergeau
pe jos, civa se deplasau pe nite biciclete vechi, iar unii clare.
Aveau feele arse de soare; purtau haine modeste, din esturi
aspre i duceau n spate rucsacuri de care atrnau cochilii de
scoici. Cochilia de scoic, i aminti Bryson, era simbolul
pelerinului pe acel Catnino de Santiago, drumul de pelerinaj
ce msura cam o sut de kilometri, de la trectoarea
Roncesvalles, din Pirinei, pn la vechiul mormnt al Sfmtului
lacob din Santiago. O cltorie pe jos dura cam o lun de
zile. De-a lungul drumului vzu, din locn loc, crucioare ale
iganilor care vindeau suveniruri - cri potale, psri din
plastic cu aripi mobile, cochilii de scoici, haine viu colorate.
i mai observ ceva ce nu-i putea explica. Cu civa
kilometri nainte de Santiago, traficul deveni tot mai
congestionat. Autoturismele i camioanele mergeau mai ncet,
aproape bar la bar. Undeva, n fa, era un obstacol, poate
un blocaj al traficului. S fi fost drumul n reparaii?
Nu.
Baricadele din lemn i lmpile de semnalizare, aflate
ntr-un plc de maini oficiale, pe care le vzu dup ce iei
dintr-o curb, i oferir rspunsul. Poliia spaniol inspecta
vehiculele, verificndu-i pe oferi i pasageri. Autoturismele
preau s treac repede, dar camioanele erau trase pe dreapta;
se controlau permisele i numerele de nmatriculare.
Nenumrai pelerini treceau neluai n seam de poliie,
aruncnd priviri curioase.
- Layla, spuse el. Repede, scoal-te!
-Ce... ce e?
- Poliia caut camionul nostru.
- O, Doamne. Ticloii ia sigur s-au trezit i au telefonat
la poliie...
- Nu. Nu ei, nu direct. Cei asemeni lor evit ct pot
autoritile. Altcineva trebuie s se fi dus acolo, oferindu-le o
pag frumoas. Cineva cu relaii la poliia spaniol.

- E puin probabil s fi fost vreunul dintre oamenii lui


Calacanis, chiar dac au existat supravieuitori.
El ddu din cap.
- Bnuiesc c e vorba despre altcineva. O organizaie
care a aflat c am fost la bordul navei.
- Un serviciu de informaii ostil.
- Da, dar nu e ce crezi.
Ostil" nu e cuvntulpotrivit, i zise el. Diabolic poate. O organizaie ale crei tentacule ajung pn la
guvernele ctorva ri puternice. Directoratul. Trase camionul
pe marginea drumului, gsind un loc liber n valul de pelerini.
Se auzir strigtele de protest ale vnztorilor cu crucioare
i claxoanele mainilor.
Sri din cabin i deurub n grab plcile de
nmatriculare.
- Asta n caz c vreun poliist e suficient de prost ca s
se uite doar la plcile de nmatriculare. Ei caut un cuplu, un
brbat i o femeie. Va trebui s ne desprim i s-o lum pe
jos, ns nainte de asta mai avem ceva de fcut... Vocea lui
Bryson se stinse cnd vzu n apropiere un crucior cu marf.
Rmi aici.
Cteva minute mai trziu, conversa n spaniol cu o
iganc gras, care vindea aluri i costume populare.
Femeia se atepta ca un asemenea client - un castilian,
dup fluena spaniolei lui i lipsa de accent - s aib
multe bagaje i fu surprins cnd brbatul i arunc un
teanc de bancnote. Mergnd repede de la un crucior la
altul, adun o grmad de haine i se ntoarse cu ele la
camion. Layla fcu ochii mari, apoi ddu din cap i zise
cu gravitate:
- Acum snt i eu un pelerin.
Haos, un haos teribil!
Claxoanele vuiau, oferii nfuriai ipau i njurau. irul
de pelerini se transformase ntr-o gloat, o mulime de oameni
de o izbitoare diversitate, al cror unic element comun era
credina. Eraubtrni cu bastoane, care peau cu greu, femei
nvemntate n negru, cu basmale ce lsau s se vad numai
partea superioar a feei, tineri n pantaloni scuri i tricouri,
pe biciclete, prini epuizai de oboseal, crnd prunci care
urlau. Mirosea a transpiraie, ceap i tmie.
Bryson purta o sutan i inea n mn o crj. Vemntul
clugresc se mai purta nc n anumite ordine religioase
izolate. Bryson i trsese gluga pe cap, ascunzndu-i astfel
o parte din fa. Layla, aflat la vreo cincizeci de metri n
spatele lui, purta o cma specific zonei, croit dintr-o
estur aspr, un pulover iptor acoperit cu paiete i un
batic rou. Orict de ciudat arta, se integra perfect n mulime.
Baricadele de lemn din faa lor fuseser aranjate astfel
nct s lase o trecere larg pentru pietoni; doi poliiti n
uniform stteau de o parte i de alta, examinnd superficial
feele celor ce treceau. pe cealalt jumtate a drumului,
automobilele i camioanele erau admise pe rnd. Cei care
mergeau pe jos se deplasau ntr-un ritm normal, fr s
ncetineasc pasul, dup cum observ uurat Bryson. Cnd
trecu pe lng poliiti, el ncepu s peasc nesigur, lsndu-se
greu n baston - ca i cum se afla la captul unei cltorii
lungi i anevoioase. Nu se uit la feele poliitilor, dar nici
nu-i ignor. ncteva secunde, trecu n siguran dincolo de
baricade, mpins din spate de valul de oameni.

O scnteiere de lumin. Era lumina puternic a soarelui


de diminea licrind pe o suprafa reflectorizant din
apropiere; ntoarse capul i vzu un binoclu puternic, inut la
ochi de alt poliist n uniform, care sttea n picioare pe o
banc. Ca i colegii lui, cerceta atent feele celor ce intrau n
ora pe Avenida Juan Carlos I. Era un om de rezerv, sau
poate un al doilea filtru, i scruta metodic mulimea. Soarele
ardea deja cu putere i chipul palid al brbatului era mbujorat.
Bryson reacion cu ntrziere, surprins de paloarea
omului i de prul blond ce ieea de sub caschet. Nu se
ntlneau prea des blonzi n acea parte a Spaniei. ns nu
culoarea prului i atrsese atenia, ci tenul palid, aproape
alb. Nici un poliist sau gardian de coast nu putea rezista
mult vreme n climatul acela fr s se bronzeze.
Nu, omul la nu era localnic. Bryson se ndoia pn i de
faptul c era spaniol.
Poliistul blond transpira abundent. El ndeprt binoclul
de la ochi, ca s-i tearg faa cu mneca hainei i atunci
Bryson i vzu trsturile.
Ochii cenuii preau somnoroi, trdnd o formidabil
concentrare, buzele subiri, tenul alb ca varul, prul blondsur. Omul i era cunoscut. de la Khartoum.
Brbatul blond fusese trimis de la Rotterdam, ca expert
tehnic, n capitala sudanez mpreun cu un grup de specialiti
europeni, consilieri ai oficialilor irakieni, n vederea construirii
unei fabrici de rachete balistice i a unor comenzi pentru
echipamente complete, folosite la asamblarea rachetelor Scud.
n realitate era un intrus, un agent de penetrare al
Directoratului, care-l folosea i ca agent de exterminare, fiind
expert n asasinate rapide. Bryson fusese la Khartoum pentru
a instala sistemele de supraveghere i a obine probe
indubitabile ce puteau fi folosite mai trziu mpotriva
irakienilor. Atunci avusese o scurt ntlnire cu ucigaul blond,
furnizndu-i dosare microfilmate ale intelor solicitate, inclusiv
informaii despre locurile unde se aflau, programele lor i
eventualele carene ale sistemelor de securitate. Bryson nu
cunotea numele brbatului; tia doar c era un asasin, unul
dintre cei mai buni din bran, extrem de bine antrenat,
probabil un sociopat - agentul de exterminare perfect.
Deci Directoratul trimisese unul dintre cei mai buni
oameni ai si ca s-l ucid. Era clar c fotii lui patroni l
etichetaser drept imposibil de salvat".
Totui, cum l gsiser? Probabil vorbiser
contrabanditii, furioi c li se furase camionul i dornici s
obin un ciubuc, fr ndoial generos. n acea parte a rii,
din puinele drumuri existente, majoritatea veneau dinspre
Finisterre. Ca atare, era uor de supravegheat din aer dac
urmritorii ar fi avut un elicopter. Bryson nu auzise, nici nu
vzuse vreun elicopter, ns o perioad de timp dormise. n
plus, vechea camionet fcuse atta zgomot, nct un elicopter
ar fi putut trece chiar pe deasupra lor fr s-l aud.
Camionul abandonat n grab trebuie s fi fost un indiciu
pentru urmritorii lor, o dovad c el i Layla se aflau n
imediata apropiere. Nu existau dect dou direcii de mers pe
acel drum: spre Santiago de Compostela sau n afara oraului.
Precis c ambele variante fuseser luate n calcul i amplasate
blocaje rutiere n punctele de convergen.
Ar fi vrut s se ntoarc, s se asigure c Layla se afla n
spatele lui, n siguran, dar nu putea risca.

Privi din nou spre blond i surprinse n ochii lui o scnteie.


ntoarse privirea, dar era prea trziu. tia c fusese reperat.
Dac ar fi reacionat, ieind n eviden din mulime, ar
fi nsemnat s confirme bnuielile asasinului. Agentul de
exterminare nu putea avea vreo certitudine de la acea distan,
n plus, trecuser muli ani de la ntlnirea din Khartoum, iar
sutana cu glug pe care o purta Bryson i ascundea faa.
Timpul prea s se fi oprit n loc; Bryson analiza febril
situaia. Inima i btea cu putere, dar se strdui s nu mreasc
pasul.
Cu coada ochiului, vzu c asasinul se ntoarse ctre el,
ducnd mna dreapt la tocul armei de la centur. Pelerinii
erau att de numeroi nct aproape c-l duceau pe Bryson
ntr-un ritm chinuitor de lent. Cum poate fi sigur ucigaul c
eu snt omul pe care-l caut? Cu gluga asta... n clipa aceea
Bryson contientiza c nsui faptul c purta o glug l fcea
s se deosebeasc de mulime. Ceilali brbai purtau epci,
dar nu o glug, care reinea cldura.
Dei nu ndrzni s se ntoarc pentru a privi, fu contient
de micarea brusc de la periferia cmpului su vizual i de
licrul unui obiect metalic, cu siguran o arm. Asasinul i
scosese pistolul; Bryson simi asta instinctiv.
Brusc, se cltin pe picioare, simulnd o criz de insolaie,
fcndu-i pe cei din jurul lui s se mpiedice. Strigte de iritare;
iptul ngrijorat al unei femei.
O fraciune de secund mai trziu se auzi uieratul mortal al unei arme cu amortizor. O tnr femeie, aflat la civa
pai n stnga lui, se prbui cu easta perforat. Mulimea
intr n panic; ipete de fric i strigte de durere se nlau
spre cer. Se strni o tromb de praf, n timp ce gloanele
mprocau pmntul. Ucigaul trgea rapid, la foc
semiautomat. i identificase inta i nu-i psa dac nimerea
oameni nevinovai.
n acel infern, Bryson aproape c fu clcat n picioare
de gloata nnebunit. Se ridic greu n picioare, cu gluga
czut, dar fu iari trntit la pmnt. Se auzeau ipete,
plnsetele celor rnii i ale muribunzilor, ct i ale celor din
preajma lor. Reuind s se ridice, Bryson se npusti nainte,
izbindu-se de mai multe ori de cei ce ncercau s scape
de acolo.
Avea arme, dar s scoat una i s nceap s trag ar fi
fost curat sinucidere. n clipa n care ar fi apsat pe trgaci,
ar fi transmis un semnal ce-ar fi atras atenia asasinilor trimii
acolo de Directorat. O lu la goan nainte, aplecat, camuflat
de masa de trupuri.
O rafal de gloane lovi metalul unui indicator rutier, la
vreo trei metri distan, semn c ucigaul blond l pierduse
din vedere, derutat de mulimea agitat. n faa lui se auzi alt
strigt, i trupul unui biciclist se arcui, lovit n spate. Blondul
trgea acum aiurea, crend o maxim dezordine, ceea ce i
putea permite lui Bryson s se fac nevzut. Risc i arunc o
privire njur, ncercnd s zreasc sursa mpucturilor, i fu
surprins s-l vad pe asasinul blond prvlindu-se n fa, de
parc ar fi fost mpins de la spate. Fusese lovit de un glon!
Dar cine trsese? O pat stacojie, un batic de un rou aprins,
care dispru apoi n mulime.
Layla.
Bryson i continu deplasarea mpreun cu gloata, ca o
bucat de lemn purtat de un curent puternic. Nu se putea
duce spre ea, n sens invers, chiar dac ar fi vrut, i nu

ndrznea s-i fac vreun semn. tia cum plnuia Directoratul


loviturile importante, iar asta era cu siguran una dintre ele.
Nu se limita la un singur om. Un agent de exterminare era ca
un gndac de buctrie: unde gseai unul, existau n mod sigur
i alii. Dar unde? Se prea c intaul blond operase de unul
singur, dar sigur existau i alii care l sprijineau. Dar nu se
zreau nicieri. Bryson cunotea prea bine metodele
Directoratului ca s cread c blondul aciona singur.
Puzderia de pelerini scpase de sub control; oamenii,
nspimntai, se foiau de colo-colo, unii ncercnd s alerge
pe avenida, alii, n direcie opus. Ceea ce fusese un paravan
ideal cu numai cteva clipe n urm devenise ceva primejdios,
violent. El i Layla trebuia s se desprind din gloata intrat
n panic, s dispar n Santiago i s gseasc drumul spre
aeroportul de la Labacolla, aflat la unsprezece kilometri spre est.
Iei din uvoiul de pietoni i cicliti i se apuc de stlpul
unui felinar ca s nu fie dobort de cei care alergau, ateptnd
s apar Layla. Cuta n mulime baticul stacojiu, atent,
totodat, i la alte aspecte neobinuite: sclipiri de oel,
uni forme de poliie, privirea imconfundabil a unui asasin pltit.
Bryson i ddea seama c atrgea privirile oamenilor. Un
pelerin, innd sub faldurile vemntului cafeniu de clugr
ceea ce prea a fi o Biblie, se uita la el cu neprefcut
curiozitate de pe cellalt trotuar al aglomeratei Avenida Juan
Carlos I. Bryson surprinse privirea clugrului chiar n clipa
cnd acesta scoase n locul bibliei un obiect lung, din oel
albstrui.
O arm.
ntr-o fraciune de secund, n timp ce creierul prelucra
ce vzuser ochii, se arunc spre dreapta, rsturnnd un
biciclist.
Un uierat, i sngele l stropi pe Bryson. Tmpla
biciclistului explodase. n jur izbucnir iari ipete. Omul
era mort, iar trgtorul n sutan de clugr se afla la
cincisprezece metri distan, continund s trag.
Bryson se rostogoli, primind lovituri n cap i spate de la
oamenii care fugeau cuprini de panic. nfc pistolul
Beretta din toc. Un brbat ip:
- Are o arm!
Gloanele nimerir stlpul de fier i ricoar n pmnt la
civa pai distan. Bryson se ridic n picioare, se echilibr,
l localiz pe clugrul-asasin i aps pe trgaci.
Primul glon l lovi pe uciga n piept, fcndu-l s scape
arma din mn; al doilea l dobor.
n stnga lui observ cu coada ochiului un obiect;
instinctul i spunea c era alt arm. Se ntoarse la timp ca s
vad un brbat, deghizat tot n pelerin, aintind un mic pistol
negru spre el, la mai puin de ase metri distan. Bryson se
rsuci spre dreapta, ieind din linia de ochire, ns durerea
brusc din umrul stng, care-i trimitea sgei de foc n piept,
l fcu s neleag c fusese lovit.
i pierdu echilibrul, iar picioarele i se muiar. Czu pe
caldarm. Durerea era chinuitoare; simea sngele fierbinte
udndu-i cmaa, iar braul stng ncepea s-i amoreasc.
l nhar nite mini. Dezorientat, vznd ca prin cea,
Bryson ncepu s loveasc n stnga i n dreapta pn cnd
auzi vocea Laylei.
- Stai, eu snt. Pe-aici. Pe-aici!
l apucase de umrul sntos i de cot, ajutndu-l s se
ridice, sprijinindu-l.

- Bine c n-ai pit nimic! strig Bryson uurat.


- N-am nimic. Hai!
l trase ntr-o parte i-l scoase dintre pelerinii nnebunii,
a cror panic atinsese punctul culminant. Bryson se strduia
s mearg, depindu-i durerea. Vzu alt clugr fixndu-l
cu privirea i aciona instinctiv ridicnd pistolul. Se opri exact
n momentul n care clugrul nla la buze obiectul
dreptunghiular - o Biblie - rugndu-se cu voce tare n mijlocul
violenei, al nebuniei.
intrar ntr-un parc mare, strjuit de eucalipi.
- Trebuie s gsim un loc unde s te odihneti, zise Layla.
- Nu. Rana e superficial.
-* Dar sngerezi!
- Cred c e doar o zgrietur. Glonul a atins nite vase,
ns e o ran mai puin grav dect pare. Nu putem s ne
odihnim aici; trebuie s ne micm!
- ncotro?
- Uite. Drept n fa, peste drum, e o catedral i un
scuar nesat de lume. Trebuie s rmnem printre oameni, s
disprem n mulime. O s ne ocupm mai trziu de rana mea.
Acum avem alte probleme.
- Cred c nu-i dai seama ct snge pierzi.
Cu gesturi ndemnatice, femeia i descheie cmaa i
desprinse estura mbibat de snge de pe umrul lui; durerea
l sgeta. Ea pipi uor rana, fcndu-l s geam de durere.
- n regul, rosti ea, o putem trata mai trziu, dar trebuie
s oprim sngerarea.
Scondu-i basmaua roie de pe cap, o leg strns,
nnodnd-o sub bra, improviznd un fel de bandaj care avea
s in o vreme.
- i poi mica braul?
El l ridic i gemu.
- Mda.
- Te doare? Nu face pe eroul.
- Nu fac. Totdeauna in cont de durere; e unul dintre
cele mai preioase semnale pe care ni le d organismul. Da,
m doare. Dar am trecut prin necazuri mult mai mari, crede-m.
- Te cred. Uite, e o catedral pe deal...
- Principala catedral din Santiago. Piaa din jurul ei,
Praza do Obradoiro, numit uneori Praza de Espana, e inta
cltoriei pelerinilor. Acolo putem s ne pierdem de urmritori
i s gsim o main. Trebuie s plecm imediat din zona asta
deschis.
Pornir pe aleea strjuit de eucalipi. Doi bicicliti
trecur razant pe lng ei. Bryson tresri. Asasinii trimii de
Directorat erau deghizai, cu diabolic inteligen, n veminte
monahale. Orice om pe lng care treceau putea fi un uciga
trimis s-i elimine. Singura ans de a-i identifica era chipul
lor. pe muli i cunotea. Avusese legturi cu ei n trecut, ntr-un
fel sau altul. Fuseser trimii acolo fiindc puteau s-l gseasc
mai uor ntr-o aglomerare uman. Dar sabia avea dou tiuri:
dac ei l recunoteau, i el i recunotea pe ei. Dac i pstra
atenia treaz poate c va reui s-i identifice nainte s-l observe ei. Nu reprezenta cine tie ce, dar trebuia s exploateze
la maximum situaia.
- Stai, spuse el brusc. Am fost descoperii. Poate c ei
nu tiu cine eti, nu nc. Dar pe mine m cunosc. i mai am
i cmaa ptat de snge. Nu, nu le putem da satisfacie.
Ea ncuviin.

- M duc s fac rost de alte haine.


Gndeau la fel.
- O s atept aici - nu, nu aici.
i art o biseric mic, veche, acoperit de ieder i
nconjurat de plante exotice.
- O s atept acolo, nuntru.
- Bine.
Femeia o porni n grab spre piaa central, iar el se
ndrept ctre biseric.
Atepta nelinitit n ntunecata i rcoroasa bisericu.
De cteva ori, uile grele din lemn se deschiser, lsnd s
intre pelerini sau turiti, sau persoane care cel puin aa artau.
Femei cu copii, cupluri tinere. i urmrea dintr-o firid
ascuns. Nimic nu-i trezi suspiciunea. Dup douzeci de
minute, uile se deschiser din nou i apru Layla, care inea
n mn un pachet nvelit n hrtie.
i schimbar hainele i Bryson constat c femeia i
ghicise msurile. Artau ca nite turiti oarecare: Layla purta
o fust, o bluz i o plrie de soare cu boruri largi, colorat
iptor. El nite pantaloni kaki, o cma brodat, alb, cu
mneci scurte, i o apc de base-ball. Reuise s gseasc
pansamente late i un dezinfectant pe baz de iod, aa c i
curase rana. Cunprase chiar i aparate de luat vederi - o
videocamer ieftin, fr film, pentru el; un aparat fotografic
de 35 mm, pentru ea.
Zece minute mai trziu, purtnd ochelari de soare elegani,
inndu-se de mn, ca nite nsurei aflai n luna de miere,
ptrunser n imensa i aglomerata Praza do Obradoiro. Locul
era nesat de pelerini, turiti, studeni i de negustori care
vindeau cri potale i suveniruri. Bryson se opri n faa
catedralei, prefcndu-se c fotografiaz faada baroc din
secolul al XVlIl-lea, a crei pies central era Portico de la
Gloria, uimitoarea sculptur spaniol din secolul al XII-lea.
n timp ce se uita prin lentila vizorului, mtur cu privirea
faada catedralei, apoi ndrept aparatul spre mulimea de
turiti i pelerini.
Dup ce termin, se ntoarse ctre Layla, zmbi i ddu
din cap, asemeni unui turist mndru de isprava lui. i atinse
braul cu afeciune, pentru a nela vigilena oricui i-ar fi privit.
Deghizarea lui era minim, dar cozorocul epcii i umbrea faa
i el spera s fie mai greu de recunoscut.
Bryson deveni contient de o micare, o deplasare
sincronizat n cteva puncte. Totul n jurul lui era n micare,
dar pe acel fundal se distingea o circulaie coordonat,
simetric. Cineva fr experien n-ar fi priceput-o. Ceva se
ntmpla, era sigur de asta!
- Layla, zise el ncet, vreau s rzi de ceva ce tocmai am
spus eu.
-Srd...?
- Chiar acum.i-am spus ceva al naibii de hazliu.
Ea ncepu s rd, dndu-i capul pe spate. Era un gest
extrem de convingtor, pe care Bryson l aprecia Devenise
brusc tnra soie, care gsea orice vorb de duh a proasptului
ei so teribil de amuzant. Bryson zmbi modest, mulumit de
recunoaterea propriei isteimi. Surznd, ridic videocamera
i privi prin vizor cum fcuse cu cteva clipe n urm. De data
asta, cuta ceva anume.
n ciuda zmbetului, vocea ei era ncordat.
- Vezi ceva?

Vedea o formaiune clasic n triad. n trei puncte din


jurul scuarului, trei persoane stteau nemicate, privind prin
binocluri n direcia lui Bryson. Luate separat, nici una nu
avea ceva deosebit ori demn de atenie; fiecare putea s fi
fost un turist msurnd cu privirea mprejurimile. Dar n
ansamblu reprezentau ceva amenintor. Pe o latur a pieei se
afla o femeie tnr, cu prul blond deschis, purtnd o jachet
prea clduroas pentru o zi canicular, care putea ascunde un
toc de pistol. Al doilea vr f al triunghiului l constituia un brbat
cu barb, scund i ndesat, mbrcat n veminte negre de cleric;
puternicul subinoclunu sepotrivea cu mbrcmintea de om
al Bisericii. n al treilea vrf al triunghiului se afla un brbat
musculos i oache, de vreo patruzeci de ani; acela fu omul
care activ memoria lui Bryson, care aps butonul
transfocatorului, apropiind imagineapentrua obine unprim-plan.
l trecur fiorii.
Cu omul acela negociase de mai multe ori, n nite
misiuni importante. De fapt, l angajase n numele
Directoratului. Era un ran pe nume Paolo, dintr-un sat
aflat dincolo de Cividale. Paolo opera ntotdeauna n tandem cu fratele lui, Niccolo. Cei doi fuseser nite vntori
celebri n regiunea colinar izolat din nord-vestul Italiei
unde crescuser. Apoi deveniser vntori de fiine umane,
extrem de bine antrenai, asasini deosebit de ndemnatici. n
trecut, Bryson i angajase pentru unele servicii deosebite,
inclusiv o periculoas infiltrare ntr-o firm ruseasc numit
Vector, despre care se zvonea c era implicat n cercetarea
i fabricarea armelor biologice.
Unde mergea Paolo, venea i Niccolo. Asta nsemna c
mai exista cel puin un adversar, situat undeva n afara laturilor
triunghiului.
Inima lui Bryson btea cu putere. Se ntreba cum de-l
localizaser aa de uor? Fusese sigur c-i pierduse pe
urmritori. S fie oare de vin hainele prea noi cu care erau
mbrcai?
Bryson i trse picioarele nclate n pantofii noi din
piele pe caldarm, n faa bisericii unde se opriser, i o vzuse
pe Layla fcnd la fel. Pn i mbrcmintea lor se murdrise
cu un strat subire de praf.
Cum de fuseser gsii?
Rspunsul veni ncet, n timp ce contientiza cldura
sngelui de pe umrul stng. Rana continuase s sngereze
abundent, mbibnd estura cmii, colornd n rou nchis
o suprafa ntins a materialului alb. Sngele fusese dovada
clar, semnalul care anulase toate precauiile pe care i le
luaser, trdndu-le deghizarea.
Urmritorii si l localizaser n cele din urm, iar acum
se apropiau ca s-l ucid.
Washington, D.C.
Senatorul James Cassidy simea ochii colegilor aintii
asupra lui - unii plictisii, alii ateni - cnd se ridic greoi n
picioare, sprijinindu-se cuminile groase de balustrada lustruit
din lemn i ncepu s vorbeasc cu un glas baritonal, melodios.
- n slile de edin i n comisiile noastre discutm la
nesfrit despre epuizarea resurselor i despre speciile de
animale aflate pe cale de dispariie. Vorbim despre cum s
ne gospodrim mai bine resursele naturale diminuate, ntr-o
epoc n care totul pare s fie de vnzare, n care totul are o
etichet cu preul i un cod de bare pe ambalaj. Ei bine, m
aflu aici pentru a spune ceva despre un alt fel de specie pe

cale de dispariie, o marf epuizat: nsi noiunea de


intimitate. Am citit n ziare declaraia unui specialist n
Internet, care spune: Intimitatea voastr e deja nul. Punei
capt acestei situaii." Ei bine, cei care m cunosc tiu c
snt al naibii de sigur c nimeni nu i-a pus capt. Oprii-v
i uitai-v n jurul vostru, v zic. Ce vedei? Videocamere,
scanere i bnci de date gigantice, ce sfideaz capacitatea
de nelegere a omului. Comercianii pot supraveghea fiecare
aspect al vieii noastre, de la primul telefon pe care-l dm
dimineaa, din momentul n care sistemele noastre de
securitate indic faptul c ne-am prsit locuinele, pn la
videocamerele amplasate la barierele de pe autostrzi.
Conectai-v la reea n fiecare tranzacie, fiecare lovitur"
va fi depistat i nregistrat de aa-ziii mediatori de
informaii. Companiile private au contactat Biroul Federal
de Investigaii, cu propunerea ca Biroul s le vnd dosarele
sale, informaiile pe care le deine, ca i cum informaiile
n-ar fi dect alt bun public ce trebuie privatizat. Acesta e
nceputul unui proces tulburtor: dezgolirea republicii.
Societatea de supraveghere.
Senatorul privi n jur i nelese c tria un moment unic:
captase atenia colegilor si.
- Vreau s v pun o ntrebare: Este acesta un loc unde
vrei s trii? N-am nici un motiv s sper c preuita noiune
de intimitate ar avea cea mai vag ans n faa forelor ridicate
mpotriva ei - prea zeloase organizaii naionale i
internaionale nsrcinate cu respectarea legii, comerciani,
corporaii, companii de asigurri, noile conglomerate de
asigurri sociale i milioane de tentacule ale complicatelor
reele din fiecare concern privat sau de stat. Oamenii care
vor s menin ordinea, care vor s v stoarc ultimul bnu
- forele de ordine i forele comerului: e o alian
formidabil, prieteni! Cu ea se confrunt intimitatea,
intimitatea noastr. E o btlie decisiv, dei teribil de
unilateral. Aa c ntrebarea pentru distinii mei colegi, din
ambele tabere, e una simpl: Voi de partea cui sntei?

9
u te uita, spuse Bryson ncet, continund s roteasc
videocamera. Nu ntoarce capul. Sunt trei, din cte-mi
dau seama.
- La ce distan?
Ea vorbea calm, concentrat, dei zmbea.
- Douzeci, douzeci i cinci de metri. E un triunghi
isoscel: la dreapta dumitale, o femeie blond ntr-un sacou,
cu prul ridicat i ochelari de soare mari i rotunzi; n spate,
un brbat solid cu barb, n haine negre de preot; n stnga,
un brbat suplu, de vreo patruzeci de ani, bamet, ntr-o cma
cu mneci scurte, de culoare nchis i pantaloni negri. Toi
au binocluri i pot jura c snt narmai.
- M-am prins, zise ea n oapt.
- Unul dintre ei e eful; ceilali ateapt semnalul lui.
Acum, o s-i art ceva i o s-i cer s te uii prin vizorul
videocamerei. S-mi spui cnd i-ai reperat.
Fcu un semn spre porticul catedralei, ca un cineast
amator, i i ddu videocamera.
- Jonas, spuse ea, alarmat. Era prima dat cnd i spunea
pe nume, dei era un nume de acoperire. O, Doamne,
sngerezi.

-N-am nimic, zise el scurt. Din nefericire, asta le-a atras


atenia.
Ea i schimb imediat expresia de ngrijorare ntr-un
rnjetbizar, nepotrivit, urmat de un chicot, jucndteatru pentru
un public de trei persoane. Layla se aplec, privind prin vizor,
n timp ce descria un arc de cerc cu aparatul.
- Femeia blond - vzut, spuse ea.
Dup cteva clipe, adug:
- Preotul brbos n negru - vzut. Tipul mai tnr cu
cma nchis - vzut.
- n regul.
El zmbi i ddu din cap, continund pantomima.
- Bnuiesc c ncearc s evite repetarea situaiei de la
baricade. E limpede c nu le pas de trectorii nevinovai,
dar prefer, pe ct posibil, s nu-i ucid, s-ar isca un scandal
diplomatic.
- Sau poate c nu snt siguri c eti dumneata.
- Felul n care s-au aezat m face s cred c m-au
identificat, zise Brysonn oapt. S-au instalat pe poziii.
- Cine snt? Pari s tii ceva despre ei.
- i cunosc, spuse Bryson. Le cunosc metodele; tiu cum
acioneaz.
- De unde?
- Le-am citit instruciunile de teren, zise el, nedorind s
dea amnunte.
- Dac-i cunoti, nseamn c trebuie s ai idee despre
riscurile pe care i le asum. Ai spus scandal diplomatic" cu alte cuvinte, snt ageni guvernamentali? Americani? Rui?
- Cred c li s-ar potrivi cel mai bine denumirea de ageni
transnaionali. Nici unul de rang nalt sau, cine tie - nici
rui, nici americani, nici francezi, nici spanioli, ci o organizaie
care opereaz n situaii de criz, la nivel subteran, acolo unde
graniele nu snt delimitate. Lucreaz cu guvernele, dar nu
pentru ele. Se pare c cei trei ateapt s plece lumea din
jurul meu. Dat fiind distana la care se afl, au nevoie de un
spaiu suficient, de o marj minim. Daca a face o micare
brusc, ce ar sugera c vreau s-o iau la goan, ar trage, fr
s le pese de trectori.
Erau nghesuii de turiti i pelerini, astfel nct le era
greu s se mite. El continu:
- Acum, vreau s te ocupi de femeie; s-i scoi arma
foarte discret, pentru c ei i pot observa toate micrile.
S-ar putea s nu te cunoasc, ns tiu c eti cu mine i asta
le e suficient.
- Asta ce-nseamn?
- nseamn c te consider cel puin un accesoriu, dac
nu un adevrat complice.
- Grozav, gemu Layla.
- mi pare ru - nu i-am cerut s te implici.
- tiu, tiu. Eu am hotrt asta.
- Ct vreme sntem nconjurai de oameni din toate
prile, poi s-i miti minile sub nivelul taliei.
Ea ddu din cap.
- S-mi spui cnd ai scos arma.
Ea ncuviin i vr mna n ncptoarea saco mpletit.
- Am luat-o, zise ca.
- Acum, cu mna stng, ia aparatul de fotografiat de la
gt i f-mi o poz cu catedrala n spatele meu. Caut un
unghi mai larg, ca s o poi vedea i pe blond. Nu te grbi:
eti un fotograf amator i nu te pricepi la aparate.

Ea ridic aparatul n dreptul feei i nchise ochiul drept.


- Foarte bine, acum o s las impresia c te filmez, n
timp ce m fotografiezi. De ndat ce-o s duc camera video
la ochi, o s ai o reacie de iritare; i stric o ncadrare perfect.
O s dai la o parte aparatul cu o micare brusc ce le va
distrage atenia i-i va zpci pe cei care ne privesc. Apoi
intete bine i trage. Doboar-o pe blond.
- De la distana asta? zise ea nencreztoare.
- Eti unul dintre cei mai buni intai pe care i-am vzut;
am ncredere. Pe urm, te arunci imediat la pmnt.
- i dumneata ce-o s faci?
- O s-l intesc pe brbos.
- Dar mai e i al treilea...
- Nu ne putem ocupa de toi trei.
Ea afi din nou un fals zmbet deconcertant, apoi duse
la ochi aparatul fotografic, innd strns n mna dreapt pistolul
Heckler & Koch de calibru 45, lng talie.
El surse diabolic i ridic videocamera. n acelai moment, cu o micare discret, aproape imposibil de observat,
duse mna liber la spate i scoase pistolul Beretta de la
centur. Minilei tremurau, simea c se sufoc.
Chiar n spatele ei, la vreo douzeci - douzeci i cinci de
metri distan, vizibil prin obiectivul videocamerei, falsul preot
cobor binoclul de la ochi. ce nsemna asta: c urmritorii
hotrser s nu trag, derutai de iretlicul lui Bryson? C nu
voiau s trag la nimereal, cu atia oameni nevinovai njur?
Dac era aa, nu fcuser dect s trag puin de timp.
Dac nu...
Deodat, brbosul i scutur ncheietura, aparent un gest
menit s-i repun sngele n circulaie, n realitate un semn
pentru ceilali. Un semnal transmis cu cteva clipe nainte ca
Bryson s-l poat prevedea. Nu!
Nu aveau timp.
Acum!
Cobor videocamera de la ochi i ridic brusc arma,
trgnd trei focuri rapide, peste umrul Laylei.
Exact n acel moment, ea ls aparatul s atrne de curea,
ridic pistolul i trase peste capetele mulimii.
Urm o succesiune de mpucturi care provocara panic
n mulime. n vreme ce se arunca la pmnt, Bryson reui s-l
zreasc pe brbos cltinndu-se i cznd. Layla se trntijos,
rostogolindu-se lng Bryson, lovindu-se de picioarele celor
din jur i dobornd o femeie tnr. Cineva din apropiere fusese
atins de un glon rtcit - o ran superficial.
- A czut! zise Layla gfind, n timp ce se rostogolea.
Blonda - am vzut-o cznd.
mpucturile ncetar la fel de brusc precum ncepuser,
dar strigtele nspimntate continuau s se aud.
Doi dintre prezumtivii asasini erau la pmnt, poate
pentru totdeauna, ns cel puin unul rmsese n picioare:
Paolo, ucigaul din Cividale. i bineneles c sigur fratele lui
se afla prin preajm.
Erau lovii de picioarele celor care fugeau, iar alii cdeau
peste ei, se mpiedicau. Mulimea intrase n panic. n acel
haos, Bryson i Layla reuir s se ridice n picioare i, alergnd
alturi de ceilali, s dispar n gloata nnebunit.
Strecurndu-se printre fugari, Bryson vzu o strad
ngust, aproape o alee. Alerg spre ea, ocolind obstacolele
umane, hotrt s se ndeprteze ct putea de mult, ncercnd
s se piard de fraii italieni sau de oricine altcineva l-ar fi

hituit. Strdua era plin de case scunde i vechi. Probabil


c aveau curi mici i numeroase alei, un labirint n care se
puteau pierde.
Rana de la umr zvcnea din nou, iar sngele, gros i
fierbinte, continua s curg. Durerea devenise insuportabil,
dar el se strduia s alerge mai repede. Layla l urma. Paii
lor rsunau pe strada pustie. n timp ce fugea, Bryson cerceta
ulia ngust i umbrit, cutnd o curte, o prvlie, vreun loc
n care s se poat ascunde. Vzu o bisericu vrt ntre
dou cldiri vechi din piatr, ns era ncuiat. Un afi scris
de mn, lipit de una din uile de lemn masiv, anuna c lcaul
era nchis pentru reparaii. n acel ora plin de biserici i
catedrale, caselor mai mici de rugciune, care nu atrgeau
turitii, li se acorda, probabil, puin atenie, i cu att mai
puine fonduri.
Ajuns n faa bisericii, se opri brusc, puse mna pe clana
masiv din fier i ncepu s-o zglie.
- Ce faci? ntreb Layla, alarmat. Hai, s mergem mai
departe!
Gfia, pieptul i se zbtea i faa i era mbujorat. Din
spate se auzeau pai apropiindu-se.
Bryson nu rspunse. Mai trase o dat de clan cu putere.
Lactul mic i ruginit, trecut printr-un belciug i mai ruginit,
se desprinse uor din lemnul uii. De obicei, lumea nu intra
cu fora n biserici; lactul era mai mult simbolic.
Bryson deschise ua cu o smucitur i ptrunse sub arcada
central. Mormind nemulumit, Layla l urm i nchise ua
n urma ei. Singura lumin din interior venea de la nite ferestre
mici i prfuite, n form de trifoi, aflate la mare nlime. n
aerul rcoros plutea un miros neplcut, de mucegai. Bryson
privi rapid njur, apoi se sprijini de un perete rece de piatr.
Inima i btea puternic dup efortul fcut i se simea slbit
din cauza sngelui pierdut. Layla mergea de-a lungul naosului,
cutnd probabil vreo ieire sau o ascunztoare.
Dup cteva minute, inndu-i rsuflarea, el se ntoarse
la ua principal. Lactul spart putea s i trdeze. Ori l punea
la loc, ori l ndeprta. ntinse mna spre clan ca s deschid
ua, atent la zgomotul de afar.
Auzi zgomotul unor pai grbii, apoi o voce, un strigt
ntr-o limb ciudat, care nu era nici spaniol, nici galician.
nghe, privind fiile nguste de lumin ce ptrundea printr-o
mic deschiztur dinjosul uii. ngenunche, i lipi urechea
de scndur i ascult.
Limba i se prea ciudat de familiar.
- Niccold, o crodevi di velu viodut! Ju par che strada
c. Cumb o controli, tu continue a ejal la piaza "l
O recunoscu, nelese vorbele. Cred c l-am vzut,
Niccolo!, spuse vocea. In josul strzii. Tu supravegheaz
piaa!
Era o limb puin cunoscut, pe cale de dispariie, numit
friulan, pe care n-o mai auzise de muli ani. Unii susineau
c era un vechi dialect al limbii italiene; alii credeau c era o
limb distinct. Se vorbea doar n regiunea nord-estic a Italiei,
de ctre un numr tot mai mic de rani.
Bryson, al crui talent la limbi strine se dovedise deseori
un mijloc de supravieuire la fel de util ca i ndemnarea de-a
mnui arme de foc, nvase singur friulana cu vreo zece ani
n urm, cnd angajase doi tineri rani din zona montan
izolat de deasupra localitii Cividale - remarcabili vntori
i asasini. Dup ce-i angajase pe Paolo i Niccolo Sangiovanni,

el i propusese i reuise s nvee ciudata lor limb, mai ales


ca s-i poat controla ndeaproape, fr a da de neles c
pricepea ce vorbeau ei.
Da, era Paolo. Supravieuise schimbului de focuri i striga
acum la fratele lui, Niccolo. Cei doi italieni erau nite vntori
formidabili inu-l dezamgiser niciodat. Era greu s-i evii,
ns Bryson nu inteniona acest lucru.
O auzi pe Layla apropiindu-se i ridic privirea.
- Vreau s gseti o frnghie sau un cablu, opti el.
- Frnghie?
- Repede! Trebuie s existe o u n spatele altarului,
care s dea spre o cas parohial, spre vreun dulap de provizii,
...Te rog, grbete-te!
Ea ddu din cap i strbtu n grab naosul, spre altar.
El se ridic iute n picioare, ntredeschise ua, apoi strig
cteva cuvinte n friulan. tia c accentul lui se apropia mult
de cel al unui vorbitor autentic. i ascui vocea, pentru a
reda timbrul lui Niccolo. Cteva fraze scurte, strigate nbuit,
de la distan, distorsionate de ecou, l putea pcli pe Paolo.
- Ou! Paulo, pessee! Lu ai, al e ju! Hei, Paolo, vino
repede! L-am prins, l-am dobort!
Rspunsul veni rapid.
- La setu? Unde eti?
- Ca! L sa vecje glesie - cu le sieradure rote! n biserica
veche, cu lactul spart!
Bryson se ridic repede n picioare, se rsuci spre o latur
a porticului i se lipi de cadrul uii, innd strns pistolul n
mna stng.
Paii devenir mai repezi, dar ncetinir ritmul cnd se
apropiar. Vocea lui Paolo se auzi dincolo de ua bisericii.
-Niccolo?
- Ca! strig Bryson, cu glas nbuit. Moviti!
O scurt ezitare, apoi ua fu deschis cu o izbitur. n
valul brusc de lumin, Bryson vzu pielea oache, trupul
zvelt i musculos, buclele negre i dese. Paolo i miji ochii,
cu o expresie feroce pe chip. Intr prudent, privind n stnga
i-n dreapta, innd arma lng coaps.
Bryson fcu un salt nainte, lovindu-l pe Paolo cu toat
greutatea corpului su. Mna dreapt se nfipse n beregata
italianului. Paolo scoase un ipt puternic de durere i surpriz,
n acelai timp, cu mna stng, Bryson l lovi cu pistolul n
ceaf.
Paolo se prbui. Bryson tia c Paolo avea s-i revin
ncteva minute. nfc pistolul italianului, un Lugo, i l
percheziiona rapid, cutnd alte arme ascunse. Pentru c-i
antrenase pe fraii Sangiovanni n tacticile de teren, Bryson
tia c trebuia s mai existe o arm: legat de gamba stng,
sub cracul larg al pantalonului. Dup ce i-o lu, scoase un
cuit de pescuit zimat din teaca de la centura italianului.
Layla urmrise uluit scena, nainte de a nelege ce
inteniona Bryson, apoi i arunc un mosor de cablu electric
izolat. Nu era grozav, dar suficient de tare. Grbii, cei doi
legar minile i picioarele italianului, astfel nct, cu ct omul
se zbtea mai mult, cu att mai tare se strngeau nodurile.
Legtura era invenia Laylei i prea eficient. Bryson trase
de noduri, ncredinndu-se c vor ine. Apoi el cu Layla l
duser pe asasin ntr-o sacristie. Locul era i mai ntunecat,
dar ochii lor se acomodaser deja cu lumina slab.
- E un tip impresionant, zise calm Layla, teribil de
puternic.

- i el, i fratele lui snt nite atlei nzestrai de natur.


Vntori. Au instinctul unor feline i snt la fel de nemiloi.
- A lucrat cndva pentru dumneata?
- lntr-o via trecut. El i fratele lui. In cteva misiuni,
dintre care una important, n Rusia.
Ea l privi ntrebtor, iar el nu gsi nici un motiv s se
eschiveze de la explicaii. Nu acum, nu dup tot ce fcuse ea
pentru el.
- Exist un institut rusesc, cunoscut sub numele de Vector, la Novosibirsk. n a doua jumtate a anilor '80, prin
cercurile serviciilor secrete americane circula zvonul c Vector nu era doar un institut de cercetri, ci se ocupa i de
producerea unor ageni patogeni pentru rzboiul bacteriologic.
- Bacilii antraxului, variolei, chiar i ai ciumei. Au existat
zvonuri...
- Conform spuselor unui transfug care a dezertat la
sfritul anilor optzeci - fostul ef al programului pentru arme
biologice -, ruii aveau drept inte nite orae americane
importante. Supravegherea cu mijloace tehnice ne-a adus
puine informaii. Era un complex de cldiri joase, nconjurat
de garduri prin care circula curent de nalt tensiune, i era
aprat de grzi narmate. Asta aflaser ageniile americane
de informaii. Fr dovezi concrete, nici americanii, nici aliaii
lor din NATO nu erau dispui s acioneze. O reacie pasiv
tipic pentru birocraii din serviciile de informaii. Ca urmare,
am fost trimis s efectuez o penetrare primejdioas, pe care
nici un alt serviciu secret n-ar fi ndrznit s-o realizeze.
Mi-am format echipa de haidamaci specializai n jafuri, care-i
includea i pe bieii tia. Patronii mei ntocmiser o list de
cumprturi" - fotografii ale utilajelor de etaneizare, ale
labirinturilor de vid, ale vaselor de fermentaie pentru
dezvoltarea viruilor. i, mai presus de orice, voiau eantioane
de microbi - vasele Petri.
- Doamne... Patronii dumitale - dar spuneai c nici o
alt agenie de informaii n-ar fi ncercat aa ceva... CIA a...
El ddu din umeri.
- Las-o balt.
Apoi i zise: ce rost are s-i mai ascund ceva?
- Tipii tia, continu el, fraii Sangiovanni, trebuia s
nlture rapid i fr zgomot santinelele.
- Cum s-au descurcat?
- Am obinut marfa.
n vreme ce ateptau ca Paolo s-i revin, Layla se duse
la ua din fa a bisericii i puse la loc belciugul rupt i lactul,
ca s par neatinse. Dup vreo douzeci de minute, Paolo
ncepu s se agite.
- Al e pasat tant timp di quand che jerin insieme a
Novosibirsk, spuse Bryon. A trecut mult timp de cnd am
fost mpreun la Novosibirsk." Am tiut dintotdeauna c eti
lipsit de loialitate. Unde-i fratele tu?
Paolo fcu ochii mari.
-Coleridge, ticlosule.
ncerc s-i ridice minile i se strmb cnd cablul subire
i strnse mai mult ncheieturile. Mormi printre dini:
- Bastard, tu mifasis pens che vecje storie daipurcit,
lo tratin come un sir, a viodin di lui, i dan dut chel che a
voe di ve, e dopo lu copin.
Bryson zmbi i-i traduse Laylei.

- Zice c exist un vechi proverb friulan despre porc.


Oamenii l trateaz ca pe un prin, i dau de toate, i satisfac
toate nevoile - pn n ziua n care l taie ca s-l mnnce.
- i cine-ar fi porcul? ntreb Layla. Dumneata sau el?
- O s jucm acum un joc care se cheam adevrul
sau consecinele. mi spui adevrul ori supori
consecinele. Hai s ncepem cu o ntrebare simpl: unde-i
fratele tu?
-Niciodat!
- Pi, tocmai mi-ai rspuns la una dintre ntrebri Niccolo a venit aici cu tine. Aproape c m-ai ucis n pia.
Aa v exprimai voi recunotina fa de fostul vostru ef?
- No soi ancjmd fret dai dutl nc n-am terminat treaba!
rcni Paolo.
- Nu, zise Bryson zmbind. Nici eu n-am terminat. Cine
v-a angajat?
Italianul scuip, stropindu-l pe Bryson.
- Du-te-n m-ta! strig el n englez, una dintre puinele
fraze pe care le tia.
- Te mai ntreb o dat i, dac nu-mi dai un rspuns
adevrat - cuvntul important fiind adevrat va trebui s
folosesc chestia asta.
Ridic pistolul Beretta la vedere. Layla se apropie i vorbi
repede, cu voce joas:
- M duc s stau de paz la u. mpucturile ar putea
atrage atenia.
Bryson ncuviin:
- Bun idee.
- D-i drumul, omoar-m, strig asasinul, n limba lui
matern. Pentru mine nu conteaz. Mai snt alii, muli alii.
Chiar fratele meu ar putea avea plcerea s te ucid - ar fi
darul meu de muribund pentru el.
- O, n-am de gnd s te ucid, spuse Bryson cu rceal.
Eti un tip curajos; te-am vzut nfruntnd moartea fr team.
Moartea nu te sperie i sta-i unul dintre lucrurile care te fac
att de bun n meseria ta.
Italianul i ngust ochii bnuitor, ncercnd s descifreze
nelesul acelor vorbe. Bryson l vedea micndu-i gleznele
i ncheieturile minilor, n ncercarea de-a gsi vreun punct
slab al legturilor care-l imobilizau, dar n-avea nici o ans.
- n schimb, continu Bryson, te-a lsa fr singurul
lucru care nseamn ceva pentru tine: capacitatea de a vna,
fie c e vorba despre cinghiale, mistreul drag ie, fie de
oameni considerai imposibil de salvat" de ctre mincinoii
care controleaz armele secrete ale guvernului.
Fcu o pauz i ndrept eava pistolului spre genunchii
ucigaului.
- Sigur, pierderea unui genunchi n-o s te mpiedice s
mergi - n ziua de azi exist attea proteze perfecionate -, dar
n-o s poi alerga prea repede. Pierderea ambilor genunchi ei bine, asta i va lua cu siguran pinea de la gur, nu crezi?
Asasinul se fcu pmntiu la fa.
- Trdtor blestemat, uier el.
- Asta i-au spus? i pentru cine i-au zis c am trdat?
Paolo l privea sfidtor, ns buza de jos i tremura.
- Te mai ntreb o dat, i gndete-te foarte bine nainte
de-a refuza s-mi rspunzi sau de-a ncerca s m mini: Cine
v-a angajat?
- Du-te-n m-ta!

Bryson trase. Italianul ip i sngele i mnji pantalonul


n dreptul genunchiului. Paolo se zvrcolea de durere, rcnind
tot felul de njurturi pe limba lui.
Bryson auzi un trosnet la ua bisericii, urmat de un strigt
de brbat i de iptul Laylei. Se ntoarse brusc, s vad ce se
ntmplase- i o porni n fug spre intrare, la timp ca s disting
n ntuneric dou siluete ce se luptau. Una trebuia s fie Layla;
dar cine era cealalt? Ridic pistolul i url:
- Stai, ori eti mort!
- E-n regul, se auzi vocea Laylei.
El se simi uurat.
- Nemernicul nu tie s se bat.
Era fratele lui Paolo, Niccolo, cu braele strns legate la
spate. O bucat de cablu ce atrna de ceafa lui era tot ce
rmsese dintr-un la pe care ea l folosise ca s i-l strng n
jurul gtului n clipa n care nvlise nuntru. Dunga subire,
viinie de la baza gtului, era dovada gritoare c omul fusese
aproape sugrumat. Layla avusese avantajul surprizei i-l
folosise din plin; nnodase ingenios treangul, aa nct, cu ct
Niccolo i trgea braele mai tare, cu att mai mult i se strngea
laul n jurul gtului. Totui, avea picioarele dezlegate i, dei
czut la podea, continua s le agite, rsucindu-se n loc i
ncercnd s se ridice.
Bryson sri pe pieptul lui Niccolo, izbindu-l cu picioarele
ca s-i scoat aerul din plmni i, n acelai timp, intuindu-l
la podea, pentru a-i permite Laylei s-i nfoare cablul peste
genunchi i glezne i s-l lege strns. Niccolo mugea ca un
taur njunghiat, innd isonul ipetelor nfiortoare ale fratelui
su aflat la cincisprezece metri distan.
-Ajunge, zise Bryson dezgustat.
Rupse o fie de pnz din cmaa kaki a lui Niccolo i,
dup ce-o mpturi, o ndes n gura italianului ca s-i nbue
urletele. Layla scoase o rol de band adeziv gsit, probabil,
n dulapul de unde luase i cablul, i-o folosi pentru fixarea
cluului, lipind-o peste gura lui Niccolo. Bryson rupse alt
bucat din cmaa italianului, i-o ntinse Laylei i-i ceru s
procedeze la fel i cu cellalt frate.
Apoi, Bryson l tr pe Niccolo spre o firid, vrndu-l
ntr-un confesional.
- Fratele tu tocmai a fost rnit grav, i spuse Bryson,
fluturnd pistolul. Dar, dup cum auzi, e nc n via. ns
n-o s mai poat merge.
Niccolo i rsucea capul dintr-o parte n alta, urlnd prin
clu, i lovea cu picioarele podeaua de piatr, ntr-o
manifestare mut, animalic, de furie.
- Acum o s-i spun ceva, ct de limpede o s pot. Vreau
s-mi spui cine v-a angajat. Vreau un dosar verbal complet,
codurile, numele de contact i procedurile. Totul. Dup ce o
s-i scot cluul, sper s ncepi s vorbeti. i nici mcar s
nu te gndeti s inventezi ceva, pentru c fratele tu mi-a
spus deja multe, iar dac spui ceva ce nu se potrivete, o s
presupun c el e cel care minte i-o s-l ucid. Pe cuvnt!
Nu-mi plac mincinoii. Ne-am neles?
Niccolo se potolise, ddu nnebunit din cap, urmrind
cu ochii holbai expresia feei lui Bryson. Era limpede c
ameninarea i fcuse efectul. Bryson gsise punctul vulnerabil
al ucigaului.
Bryson auzea tnguielile i gemetele lui Paolo, nbuite
de cluul pe care Layla i-l pusese n gur.

- Partenera mea e dincolo de coridor, cu Paolo. Nu


trebuie dect s-i dau semnalul i o s-i trag un glon n frunte.
E limpede?
Niccolo ddu i mai disperat din cap.
- n regul, zise Bryson i smulse banda adeziv de pe
gura lui Niccolo.
Niccolo rsufl de cteva ori adnc, neregulat.
-Acum, dac o s faci greeala s m mini, tot ce poi
spera e ca fratele tu s-mi fi turnat exact aceeai gogoa.
Altfel o s fie ucis, ca i cum chiar tu ai apsa pe trgaci, ai
priceput?
Niccolo zise pe nersuflate:
-Da!
- n locul tu, eu a opta pentru adevr. ansele snt
mult mai mari. i, nu uita, tiu unde locuiesc familiile voastre.
Ce mai face donna Maria? i mama voastr, Alma - mai are
casa aia din scnduri?
Niccolo l privi feroce i-n acelai timp ofensat.
- /// spun adevrul! ip el.
- Dac ne-amneles n privina asta, e bine, spuse Bryson
cu blndee.
- Dar nu tim cine ne-a angajat! Procedeul e acelai ca
pe vremea cnd lucram pentru dumneata! Noi sntem mus,
animalele de povar! Nou nu ne spun nimic!
Bryson ddu din cap, cu un aer meditativ.
- Nimic nu rmne pe vecie uitat, prietene. tii asta la fel
de bine ca mine. Chiar dac eti implicat ntr-o operaiune
secret, tot cunoti numele de acoperire al contactului tu.
Nu te poi stpni s nu culegi fragmente de informaii. E
posibil ca ei s nu-i spun de ce ndeplineti o anume misiune,
dar i spun ntotdeauna cum s-o faci, iar asta poate fi extrem
de semnificativ.
- i-am spus, nu tim cine snt patronii notri!
Bryson ridic vocea i vorbi cu o furie stpnit:
- Ai lucrat cu o echip, condui de un ef; vi s-au dat
instruciuni, iar oamenii vorbesc ntotdeauna. tii al naibii de
bine cine v-a angajat!
Se ntoarse ctre coridor, de parc s-ar fi pregtit s
transmit un semnal.
- Nu! strig Niccolo.
- Fratele tu...
- Nici fratele meu nu tie! Nu tiu ce i-a spus, dar nu
tie! Cunoti regulile... compartimentele... cum se face
treaba asta! Noi sntem doar ajutoare angajate i ne pltesc
cu bani ghea!
- Limba! i ceru Bryson.
-Che... limb?
- A echipei cu care lucrai aici. ce limb vorbesc ntre ei?
Ochii lui Niccolo devenir slbatici.
- Mai multe limbi!
-A eful ui echipei!
- Rus! strig el disperat. E rus!
- De la KGB sau GRU?
- De unde s tim noi asta?
- Cunoti feele! se rsti Bryson.
Apoi strig:
- Layla!
Layla se apropie, nelegnd jocul lui Bryson.
- Vrei s folosesc un amortizor? ntreb ea pe un ton
degajat.

- Nu! tun Niccolo. i spun ce vrei s tii!


- i mai acord aizeci de secunde, zise Bryson. Pe urm,
dac nu aud ce vreau, trage.
Lui Niccolo i spuse:
- Te-au angajat s m ucizi fiindc m cunoti, mi tii
faa.
Niccolo ddu din cap, cu ochii nchii.
- Dar ei tiau c ai lucrat cndva pentru mine i nu i-ar
fi cerul s-l ucizi pe fostul tu ef fr s inventeze un motiv
plauzibil. Indiferent de lipsa voastr de loialitate. i-au spus
c snt un vnztor, un trdtor, corect?
-Da.
- Un trdtor fa de ce, fa de cine?
- Au spus doar c vindeai numele agenilor, c noi i
toi cei care-au lucrat cu dumneata vom fi identificai, scoi
din ascunztori i executai.
- Executai de ctre cine?
-De ctre prile ostile... nu tiu, n-au precizat!
- Dar i-ai crezut.
- de ce nu i-a fi crezut?
- S-a pus un premiu pe capul meu ori s-a oferit un pre (ix?
- Da, un premiu.
- Ct?
-Dou milioane.
- Lire sau dolari?
- Dolari! Dou milioane de dolari.
- Snt flatat. Tu i cu fratele tu v-ai fi putut retrage la
ar, s vnai cinghiale dup pofta inimii. Numai c atunci
cnd oferi un premiu unei echipe, interesul personal scade,
iar oamenii nu mai acioneaz coordonat; fiecare vrea s dea
singur lovitura. O strategie greit, duntoare propriului scop.
Brbosul era eful echipei?
-Da.
-Vorbea rusete?
-Da.
- i tii numele?
- Am auzit pe cineva spunndu-i Miliukov. Dar i tiu
faa. E ca mine, ca noi - efectueaz misiuni.
- Mercenar?
- Se zice c lucreaz pentru un... om foarte bogat, un
magnat rus. Una dintre forele secrete din spatele Kremlinului.
Un nabab. Se spune c e liderul din umbr al Rusiei.
- Prinikov.
Se zri un licr de recunoatere n ochii italianului. Mai
auzise acel nume.
- Posibil, da.
Prinikov. Anatoli Prinikov. Fondator i preedinte al
giganticului consoriu rusesc Nortek, cu multe afaceri
tenebroase. De o bogie i influen imense i, ntr-adevr,
fora din spatele tronului. Inima lui Bryson ncepu s bat cu
putere. De ce-ar fi trimis Anatoli Prinikov pe cineva ca s-l
elimine?
De ce?
Singura explicaie logic ar fi fost c Prinikov controla
Directoratul sau c era printre cei care-l controlau. Harry
Dunne de la CIA spusese c Directoratul fusese ntemeiat i
controlat nc de la nceput, de un mic grup secret de genii"
ale fostului GRU sovietic.
i dac i-a spune c Directoratul nu face parte, n
realitate, din guvernul Statelor Unite? zisese Dunne. C n-a

fcut niciodat parte... ntreaga afacere a fost un truc atent


gndit, nelegi?... O operaiune de penetrare pe teritoriul
inamicului - teritoriul nostru.
Pe urm, dup sfritul rzboiului rece i destrmarea
serviciilor secrete sovietice, controlul Directoratului a trecut
n alte mini, spusese omul de la CIA. Agenii erau terminai.
Am fost pclit, i pe urm dat afar.
i Elena? Dispruse. Fusese desprit de el n mod
deliberat? Stpnii hotrser s-i in departe unul de altul
pentru vreun motiv anume? Fiindc tiau anumite lucruri i
le puteau pune cap la cap?
... Acum avem motive s credem c a fost reactivat,
sp usese Dunne. Vechii dumitale patroni par s strng arme...
S-ar putea afirma c vor s provoace o instabilitate global...
Se pare c ncearc s adune un ntreg arsenal. Noi credem
c vor s provoace tulburri n sudul Balcanilor, dei inta
lor se afl n alt parte.
Generaliti, afirmaii i aseriuni vagi. Contururile
rmneau ntunecate i nesigure. El trebuia s opereze doar
cu fapte, iar acestea erau prea puine.
Fapt: O echip de asasini, format din agenii operativi
ai Directoratului - foti sau actuali, n-avea idee - ncercase
s-l ucid.
Dar de ce? Forele de securitate ale lui Calacanis l-ar fi
putut considera pur i simplu un intrus, un agent de penetrare
care trebuia eliminat. n schimb, grupurile de asasini, din
Santiago de Compostela, preau prea bine organizate i
sincronizate pentru a fi doar o reacie la apariia lui pe nava
lui Calacanis.
Fapt: Fraii Sangiovanni fuseser angajai ca s-l ucid
chiar nainte de apariia lui pe Armada Spaniol. efii
Directoratului hotrser cu mult nainte c el constituia o
ameninare. Dar cum i de ce?
Fapt: eful echipei de asasini era i n serviciul lui Anatoli
Prinikov, un cetean cu o imens avere. Prin urmare,
Prinikov trebuia s fie unul dintre liderii Directoratului. Dar
de ce-ar fi condus o persoan particular - n ochii lumii - un
serviciu de informaii ilegal?
nsemna oare asta c Directoratul se privatizase - fusese
obiectul unei preluri de ctre o parte ostil, cooptat de
Anatoli Prinikov? Oare devenise armata personal a celui
mai puternic i misterios magnat al Rusiei?
Brusc i trecu prin minte altceva.
- Spuneai c membrii echipei vorbeau i alte limbi. Ai
menionat franceza.
- Da, dar...
- Nici un dar! Care din ei vorbea franceza?
- Blonda.
- Femeia blond din pia?
-Da.
- i ce ascunzi n legtur cu ea?
- Ce s ascund? Nimic!
- Mi se pare foarte interesant, fiindc fratele tu a fost
mult mai vorbre pe tema asta.
Cacealmaua era ndrznea, dar fusese rostit cu mare
siguran i de aceea sunase convingtor. Bryson continu:
- Mult mai vorbre. Poate c a inventat ceva, a nscocit
o poveste - asta vrei s-mi spui?
- Nul Nu tiu ce i-a spus el - noi doar am auzit fr s
vrem cte ceva, mici certuri. Poate nite nume.

- Poate nite nume?


-Am auzit-o vorbind n francez cu un agent care fusese
la bordul vasului cu arme care a explodat. Armada Spaniol.
Agentul era francez i fusese acolo ca s fac o afacere cu
grecul.
- O afacere?
- Francezul la e - era - agent dublu, aa i-am auzit
zicnd.
Bryson i-l aminti pe francezul elegant, cu prul lung,
din sufrageria lui Calacanis. Era cunoscut drept emisarul lui
Jacqucs Arnaud, cel mai bogat i mai influent negustor de
arme al Franei. Fcea i el parte din Directorat sau mcar
lucra cu sau pentru ei? Ce semnificaie avea faptul c Jacques
Arnaud, negustorul de arme francez, om de extrem dreapta,
era aliat cu Directoratul - i, n consecin, cu cea mai bogat
persoan particular din Rusia?
i dac era adevrat c cei doi influeni oameni de afaceri,
unul din Rusia, cellalt din Frana, controlau Directoratul,
folosindu-se de el pentru a instiga la acte de terorism n
ntreaga lume - care era obiectivul lor?
i lsar pe cei doi frai legai i cu cluuri n gur, n
vechea biseric. Bryson i ceruse Laylei, care avea cunotine
de prim-ajutor, s ncerce s opreasc sngerarea lui Paolo,
folosind o fie de pnz strns legat, care s preseze rana.
- Cum poi fi att de grijuliu cu un om care a ncercat s
te ucid? ntrebase ea mai trziu, sincer nedumerit.
Bryson dduse din umeri.
-Nu-i fcea dect meseria.
- Noi nu lucrm aa n Mossad. Dac un om ncearc s
te ucid i d gre, nu trebuie s-l lai s-i scape. E o regul
obligatorie.
- Eu am alte reguli.
Petrecur noaptea ntr-un hotel anonim; Layla i trat
rana de la umr. I-o cur cu peroxid cumprat de la o
farmacia, o cusu i aplic un unguent antibacterian. Lucra
repede, cu ndemnarea unui medic de profesie.
Examinndu-i bustul dezgolit, ea i trecu degetul peste
o cicatrice lung i neted. Rana provocat de Abu n Tunisia, n ultima misiune a lui Bryson, fusese tratat de un mare
chirurg care avea contract cu Directoratul. Nu-l mai durea,
dar amintirea rmsese, la fel de tulburtoare.
- Un suvenir, zise el sumbru, de la un vechi prieten.
Dincolo de mica fereastr, ploaia cdea n rafale pe pavaj.
- Ai fost aproape mort.
- Am avut medici buni.
- Ai fost rnit de multe ori, zise ea i atinse cu degetul o
cicatrice mult mai mic, de mrimea unei monede, de pe
bicepsul lui drept.
- i asta? ntreb ea.
- Alt suvenir.
n minte i reveni o amintire din Nepal, care-l copleea.
Avusese un adversar de temut, pe nume Ang Wu, un ofier
dezertor din armata chinez. Bryson se mai ntreba i acum
ce se ntmplase cu adevrat n acel schimb de focuri. Fusese
ntr-adevr doar o unealt ntr-o conspiraie diabolic pe care
nc n-o nelegea?
Cursese atta snge; se pierduser attea viei. i pentru
ce? Ce nsemnase viaa lui? Cu ct afla mai multe, cu att
nelegea mai puin. Se gndi la prinii lui. S fie adevrat c
fuseser ucii de maetrii din umbr ai Directoratului? Se gndi

la Ted Waller, omul pe care-l admirase att de mult, i simi


cum l cuprinde mnia.
Cum se exprimase Niccolo, cnd vorbise despre sine i
despre fratele lui... animale de povar? Erau angajai ca gorile,
pioni n slujba unui joc odios, ale crui reguli nu le fuseser
niciodat explicate. Bryson i spuse c nu exista nici o
deosebire ntre el i fraii italieni. Erau cu toii doar nite
instrumente folosite de fore din umbr. Nimic altceva dect
nite unelte.
Layla, care ezuse pe marginea patului, se ridic i se
duse n baia mic, de unde se ntoarse dupcteva clipe cu un
pahar cu ap.
- Farmacistul mi-a datcteva tablete de antibiotic. I-am
spus c o s-i aduc o reet mine diminea, aa c a fost de
acord s mi le dea.
i ntinsecteva capsule i paharul. O reacie provocat
de vechea lui suspiciune l fcu s se ntrebe n gnd: Ce snt
pilulele astea nemarcate pe care mi le d? Dar o voce luntric,
mai raional, i opti: Dac voia s te ucid, ar fi putut s-o
fac de mai multe ori n ultimele douzeci i patru de ore.
Mai mult, n-ar fi trebuit s-i rite viaa ca s-o salveze pe a
ta. Lu capsulele i le nghii cu o gur de ap.
- Pari absent, spuse Layla n timp ce strngea trusa
medical. Departe de-aici. Te gndeti la ceva tulburtor.
Bryson ridic privirea i ddu ncet din cap. S mpart
camera cu o femeie frumoas - chiar dac nu dormeau
mpreun - era ceva ce nu mai fcuse de la plecarea
neateptat a Elenei, cu ani n urm.
Din cnd n cnd se mai ivise cte-o ocazie, dar el rmsese
cast, pedepsindu-se pentru orice eventual vin fa de Elena.
Cefcuse el? Sentreba, ct din viaa lor mpreun fusese
o fars, pus n scen de Ted Waller?
Apoi se ntoarse cu gndul la acel moment, acel moment
important cnd o minise. O minise ca s-o protejeze. i
ascunsese ceva. Waller se topea dup citatele din Blake:
Sntem dispui s credem o minciun, avea s peroreze el,
atunci cnd nu ne credem ochilor".
Dar Bryson nu dorise s-o fac pe Elena s cread, s tie
ce fcuse el pentru ea.
Acum i cerceta memoria, amintindu-i de acea sear
de la Bucureti despre care nu-i vorbise.
Care era adevrul? Unde era adevrul?
Cu toat paranoia i mutilrile pe care le provoac,
lumea infernal a agenilor secrei e mic, iar zvonurile
circul repede. Bryson primise informaii de la mai multe
persoane demne de ncredere, c o echip de ,, mturtori"
provenii din fosta Securitate oferea bani muli pentru orice
indicaie ce-ar fi putut dezvlui locul unde se afla un anume
doctor Andrei Petrescu, matematicianul i criptologul care
trdase revoluia socialist, furniznd inamicului cifrurile
pe care le folosea regimul lui Ceauescu. Printre fotii
mentori nemulumii ai ru-famatului serviciu secret domnea
o mare amrciune, cauzat de lovitura de stat care
^ rsturnase regimul patronului lor i-i ndeprtase de la
putere. N-aveau s-i ierte ori s-i uite niciodat pe trdtori
i erau hotri s-i urmreasc i s-i prind cu orice pre,
orict de mult timp le-ar fi luat asta. Aveau n vedere mai
muli transfugi, printre care i pe Petrescu. Urmau s fie
puse la cale nite asasinate.

Printr-o relaie, Bryson aranjase o ntlnire la Bucureti


cu eful mturtorilor", fostul numr doi din Securitate.
Dei identitatea de acoperire a lui Bryson nu-i era cunoscut
securistului, ise acord credibilitate. Mesajul transmis arta
c Bryson avea informaii importante, care ar fi fost, fr
ndoial, de mare interes pentru mturtori". El avea s
vin la locul de ntlnire singur - lucru verificabil, iar omul
Securitii trebuia s procedeze la fel.
Pentru Bryson era o chestiune personal. Fcuse
pregtirile fr tiina Directoratului. O ntlnire att de
neregulamentar n-ar fi fost aprobat niciodat; posibilele
consecine erau prea grave. Bryson nu putea risca s amne
ntlnirea, aa nct aduse la cunotina efilor c, dup
ncheierea unei operaiuni la Madrid, avea s-i ia o foarte
necesar, dei prea scurt vacan, un week-endprelungit
la Barcelona. Permisiunea i fu acordat; nu mai avusese
de mult timp o vacan. Aciona n direct contradicie cu
politica Directoratului, ns n-avea de ales. Trebuia s-o
fac.
Cumpr bilete de avion cu bani ghea, sub un nume
inventat, care nu aprea nicieri n bncile de date ale
Directoratului.
Nici Elenei nu-i spuse ce inteniona s fac, deoarece
ea n-ar fi aprobat niciodat ntlnirea lui cu eful echipei
care-l vna pe tatl ei. Nu numai c ar fi considerat aciunea
mult prea periculoas, dar i spusese clar, de mai multe ori,
s nu se amestece sub nici o form n chestiuni care-ipriveau
pe prinii ei. O ngrozea gndul de a-i pierde att soul, ct
i prinii, de a strni asasinii Securitii. Bryson i respectase
dorina, ns apruse o ocazie ce nu trebuia ratat.
Bryson se ntlni cu fostul om al Securitii ntr-un bar
ntunecos, aflat la un subsol. Aa cum promisese, venise
singur, dar i luase nite msuri de precauie.
- Ai informaii despre familia Petrescu, ntreb
generalul-maior Radu Drgan, atunci cnd Bryson i se
altur ntr-un separeu slab luminat.
Drgan nu tia nimic despre Bryson, dar el culesese
informaii din reeaua lui de surse i i fcuse temele. Elena
menionase prima oar numele lui, n noaptea plecrii de la
Bucureti, ca s-l sperie pe miliianul interesat de coninutul
camionului. Ea i tia numele i numrul de telefon pentru
c Drgan fusese cel care-l recrutase pe tatl ei. Din acest
motiv trdarea lui Andrei Petrescu era o chestiune strict
personal pentru Drgan.
- Cu siguran, zise Bryson. Dar mai nti ar trebui s
discutm condiiile.
Drgan, un brbat de vreo aizeci de ani, cu trsturi
neregulate i ten pmntiu, nl sprncenele.
- Snt bucuros s discut condiiile", cum le zici
dumneata, de ndat ce-o s aflu ce ai s-mi vinzi.
Bryson zmbi.
- Desigur, uite informaia "pe care am s i-o dau.
mpinse pe mas o foaie de hrtie. Drgan o lu i o
cercet nedumerit.
-Ce... ce-iasta? ntreb generalul. Dar numele astea...
- ... snt numele tuturor membrilor marii dumitale
familii, rude de snge sau prin alian, mpreun cu adresele
lor i numerele de telefon. Dumneata, care i-ai luat attea
precauii pentru a-i proteja pe cei apropiai i dragi dumitale,
trebuie s-i dai seama la ce resurse imense am eu acces,

dac am reuit s obin aceste informaii. Ii dai seama ct


de uor mi-ar fi mie i colegilor mei s gsesc pe oricine
dintre cei de pe list, chiar dac ai reui s-i ascunzi din
nou.
- Cine dracu' eti? Cum ndrzneti s vorbeti aa cu
mine?
- Vreau doar garania c toi mturtorii" dumitale
vor primi imediat ordin s ntrerup urmrirea.
- Faptul c unul din oamenii mei i vinde informaii
nu-ipermite s m amenini.
- Dup cum tii, nici unul dintre oamenii dumitale
n-are acces la aceste informaii. Crede-m, informaiile mele
provin din surse mult mai demne de ncredere dect
persoanele din cercul dumitale. Scap de ele, execut-le,
n-ai s rezolvi nimic. Acum, ascult-m. Dac dumneata,
ori cineva care lucreaz cu sau pentru dumneata, ori care
are vreo legtur oarecare cu dumneata se atinge de soii
Petrescu, asociaii mei i vor lichida pe toi membrii familiei
dumitale.
- Pleac de-aici! Dispari imediat! Ameninrile
dumitale nu m intereseaz.
- Ii ofer ansa s dai mturtorilor" ordinul de
ncetare a urmririi, chiar n clipa asta. Bryson se uit la
ceas. Ai exact apte minute ca s transmii ordinul.
- Sau?
- Sau cineva la care ii foarte mult va muri.
Drgan zmbi i-i mai turn nite bere.
- mi iroseti timpul. Oamenii mei snt n crciuma
asta, cu ochii pe mine, i tot ce am de fcut e un semn.
Te vor omor nainte de-a avea timpul s dai vreun
telefon.
- De fapt, dumneata i iroseti timpul. Adevrul e c
vrei ca eu s dau un telefon. Un asociat de-al meu se afl
ntr-un apartament de pe Calea Victoriei chiar n clipa asta,
cu un pistol la tmpla unei femei care se numete Dumitra.
Faa palid a lui Drgan deveni i mai alb.
- Da, amanta dumitale, care face strip-tease la Sexy
Club, pe Calea 13 Septembrie. Nu e singura dumitale amant,
dar stai cu ea de civa ani, aa c trebuie s ai o anumit
afeciune pentru ea. Asociatul meu ateapt s-l sun la
telefonul lui mobil. Dac n-o fac n - Bryson i privi din
nou ceasul-ase, nu, cinci minute, are instruciuni s-i trag
un glon n cap. Ar trebui s te rogi s-mi funcioneze
telefonul.
Drgan rse dispreuitor, ns Bryson citi n ochii lui
nelinitea.
- i poi salva viaa anulnd chiar acum ordinul de
execuie a soilor Petrescu. Poi s n-o faci, dar femeia va
muri. Uite, folosete telefonul meu mobil dac n-ai unul la
dumneata, dar s ai grij s nu se descarce bateria - ca s
pot da de prietenul meu.
Drgan sorbi ndelung din paharul cu bere, simulnd
nepsarea. Timpul se scurgea n tcere. Cu doar un minut
nainte de ora execuiei, Bryson sun n Calea Victoriei.
- Nu, zise el cnd i se rspunse. Drgan refuz s anuleze
ordinul, aa c te-am sunat doar ca s-i zic c e timpul s
treci la treab. F-mi un serviciu - d-i telefonul Dumitrei,
ca s-ipoat adresa o ultim rugminte iubitului ei cu inim
de piatr.

Bryson atept pn cnd auzi vocea disperat a femeii


la aparat, apoi i ntinse telefonul lui Drgan.
Drgan l lu i zise ,, alo ", iar Bryson, dei sttea la
distan, putea auzi rugminile isterice ale amantei. Chipul
lui Drgan se crispa, dar omul nu scoase o vorb, dei
recunoscuse vocea Dumitrei.
- Timpul a trecut, spuse Bryson.
Drgan ddu din cap.
-Ai mituit-o pe ceaua aia, zise el. Nu tiu ct i-ai dat
ca s joace comedia asta, dar snt sigur c nu prea mult.
La telefon se auzi zgomotul primei mpucturi, nsoit
de un ipt nbuit. Urm a doua mpuctur, dup care
se aternu tcerea.
- E o actri chiar aa de bun? ncpnarea i
scepticismul pe care le-ai manifestat au costat-o viaa pe
amanta dumitale. Subalternii i vor confirma ceea ce tocmai
s-a ntmplat. De fapt, te poi duce la apartamentul ei ca s
te convingi.
Era dezgustat i ngrozit de ceea ce fusese nevoit s
fac, dar tia c n-avea alt soluie pentru a dovedi c nu
glumea.
- Pe foaia asta de hrtie snt patruzeci i ase de nume
i n fiecare zi va fi ucis cte unul din aceti oameni, pn
cnd toat familia dumitale va disprea. Singura cale de a
opri aceast aciune e s anulezi ordinul n legtur cu soii
Petrescu. i, nc o dat, i amintesc c, dac li se va ntmpla
ceva, familia dumitale va fi executat imediat.
Se ridic de la mas, iei din bar i de atunci nu-l mai
vzu niciodat pe Drgan.
n mai puin de o or, ncepu s circule zvonul c familia
Petrescu devenise intangibil.
Bryson nu-i spuse nimic Elenei, nici lui Ted Waller. Cnd
se ntoarse acas, dup ctevazile, Elena l ntreb cum fusese
excursia la Barcelona. Amndoi respectau regulile impuse
i evitau s-i pun unul altuia ntrebri despre ce fceau
cnd nu erau mpreun. Pn atunci, ea nu-l mai ntrebase
despre cltoriile lui. Acum ns i cercetase chipul n timp
ce-l chestiona despre Barcelona. Da, pusese mult prea multe
ntrebri. Bryson minise cu uurin i convingtor. Era
geloas, asta era? Bnuia oare c el se ntlnise cu o amant
n Las Ramblas? Pentru prima oar depistase o not de
gelozie n tonul ei, iar asta lfcuse s-i doreasc s-ipoat
spune adevrul.
Oare tia el adevrul?
- Eu nu tiu aproape nimic despre dumneata, spuse el,
ridicndu-se de pe pat i aezndu-se pe canapea. n afar de
faptul c mi-ai salvat viaa de mai multe ori n ultimele
dousprezece ore.
- Ai nevoie de odihn, zise ea.
Purta nite pantaloni gri de trening i un maiou brbtesc,
larg, care mai mult accentua dect ascundea conturul snilor
ei. Sttea pe marginea patului, cu lungile-i picioare ndoite
sub ea i cu minile n poal.
- Lucrezi pentru Mossad, dar eti din Valea Bekaa,
vorbeti cu accent arab. Eti israelian? Libanez?
-Nici una, nici alta. Amndou. Tatl meu era israelian,
mama e libanez.
- Tatl dumitale e mort.
Ea ncuviin.

- Era atlet, un formidabil atlet. A fost ucis de nite teroriti


palestinieni la Jocurile Olimpice de la Miinchen.
Bryson ddu din cap.
- Asta s-a ntmplat n 1972. Trebuie s fi fost un copil la
vremea aceea.
- Aveam puin peste doi ani.
- Nu l-ai cunoscut.
Ea ridic privirea, Ochii ei cprui l fixau cu asprime.
- Mama l-a pstrat viun amintire, pentru mine. Mereu
povestea despre el i ne arta fotografii de-ale lui.
-Probabil c ai crescut urndu-i pe palestinieni.
- Nu. Palestinienii snt un popor bun. Snt oameni
deportai, fr case, fr un stat al lor. i dispreuiesc pe
fanaticii care nu se gndesc dect s ucid nevinovai n numele
unor idealuri nobile. Fie c se numesc Septembrie Negru sau
Faciunea Armatei Roii; fie c snt israelieni ori arabi. i ursc
pe fanaticii de orice fel. De-abia ieisem din adolescen cnd
m-am mritat cu un militar din armata israelian. Yaron i cu
mine eram foarte ndrgostii, aa cum numai cei foarte tineri
pot fi. Dup ce-a fost ucis n Liban, m-am hotrt s lucrez
pentru Mossad, ca s lupt mpotriva fanaticilor.
- Totui, nu consideri Mossad-ul o band de fanatici?
- Muli dintre ei aa snt. Unii ns, nu. Deoarece nu fac
dect s colaborez cu ei, pot s-mi aleg cu grij misiunile. n
felul sta pot fi sigur c treaba pe care-o fac e pentru o cauz
n care cred. Refuz multe nsrcinri.
- Probabil c ei au o prere foarte bun despre dumneata
dac-i acord atta libertate.
Ea i plec fruntea cu modestie.
- M apreciaz pentru priceperea de-a lucra sub
acoperire i pentru legturile mele. Poate c snt singura
persoan suficient de necugetat ca s accepte anumite
misiuni.
- De ce ai acceptat misiunea de pe Armada Spaniol?
ntoarse capul spre cl; chipul ei exprima surprindere.
- De ce? Fiindc de-acolo i cumpr fanaticii armele
fr de care n-ar putea s ucid oamenii nevinovai. Mossad-ul
are informaii precise c Jihad-ul se aprovizioneaz
de-acolo - se hrnesc din troac. Operaiunea trebuia s
dureze dou luni.
- i dac nu apream eu, ai fi fost tot acolo.
- Dar dumneata? Mi-ai spus c eti de la CIA, dar nu
eti, nu-i aa?
- Ce te face s spui asta?
Ea i atinse nasul cu vrful arttorului.
- Ceva nu-mi miroase bine, spuse ea, cu un zmbet de
cunosctor.
- Ceva despre mine? zise Bryson amuzat.
- Pi, de fapt, ceva despre dumanii dumitale, cei care
te urmresc. Echipele de asasini - asta ncalc protocolul
acceptat. Ori eti un mercenar, ca i mine, ori lucrezi la o
agenie. ns nu la CIA, nu cred.
- Nu, recunoscu el. Nu la CIA. Dar lucrez pentru ei.
- Eti mercenar?
- ntr-un fel.
- ns eti de mult timp n bran. Cicatricele de pe corp
te trdeaz.
- Aa e. Am fost n bran mult vreme, dar m-au dat
afar. Acum m-au rechemat pentru o ultim misiune.
- Care este..

El ezit, netiind ct de mult s-i spun.


- ntr-un sens, e o misiune de contrainformaii.
- ntr-un sens"... ntr-un fel"... Dac nu vrei s-mi
spui nimic, foarte bine, aa s fie. Mine diminea o s lum
avioane diferite i n-o s ne mai vedem vreodat. Cnd o s
ajungem acas i-o s ntocmim inevitabilele documente, o
s punem fiecare la dosar rapoarte despre ntlnirea noastr,
descriind ctmai amnunit ce tim despre activitatea celuilalt,
i asta va fi tot. Vor fi puse ntrebri, apoi se va renuna la ele.
Un dosar sigilat va intra n arhivele Mossad-ului despre CIA,
altul se va altura dosarelor CIA despre Mossad - nite picturi
de ap ntr-un ocean.
- Layla, i snt recunosctor pentru tot...
- Nu, l ntrerupse ea. Nu doresc recunotina dumitale.
M-ai neles greit. Nu m cunoti deloc. Am motivele mele
de-a fi interesat - motive egoiste, dac vrei. Urmrim amndoi
o pist n afacerile cu arme - n scopuri diferite. Dar pistele
se intersecteaz. Acum, e limpede pentru mine c aceia care-i
vor moartea nu snt actori de duzin. Resursele i accesul lor
la informaii snt apreciabile. Aparin unui serviciu oficial.
Bryson ncuviin. Femeia avea dreptate.
- Acustica din biseric era att de bun, continu ea,
nct am auzit ntrebrile pe care i le-ai pus italianului, fr s
fac vreun efort. Dac voiam s te nel, n-a recunoate lucrul
sta, dar aa s-a ntmplat.
El ddu iari din cap. i asta era adevrat.
- Dar dumneata nu nelegi friulana, nu-i aa?
- Am auzit numele. L-ai menionat pe Anatoli Prinikov,
un nume foarte cunoscut n brana noastr. i Jacques Arnaud
- mai puin cunoscut, poate, dar un furnizor de arme pentru
muli dintre dumanii Israelului. A focul n Orientul
Mijlociu i face cu ocazia asta o enorm avere. l cunosc i l
detest. S-ar putea s tiu o cale de-a ajunge la el.
- Ce vrei s spui?
- Nu tiu unde-o s te conduc pista ta mai departe, dar
pot s-i confirm c unul dintre agenii lui Arnaud era pe vas
i-i vindea arme lui Calacanis.
- la cu prul lung i costum la dou rnduri?
- la. Folosete numele Jean-Marc Bertrand.
- Merge deseori la Chantilly.
-Chantilly?
- Localitatea n care se afl castelul unde triete i
petrece Arnaud, i nc pe picior mare.
Se ridic i se duse repede la baie. Dup cteva minute
iei, tergndu-i faa cu un prosop. Fr machiaj, trsturile
ei erau i mai frumoase. Nasul ferm conturat, ns delicat,
buzele pline, totul fiind dominat de nite ochi cprui, mari,
cu o privire n egal msur cald i intens, inteligent i
jucu.
- tii ceva despre Jacques Arnaud? ntreb Bryson.
Ea ddu din cap.
- tiu multe despre lumea acestui individ. Mossad-ul st
cu ochii pe Arnaud de ceva vreme, aa c am fost invitat la
Chantilly la cteva dintre petrecerile lui.
- Sub ce acoperire?
Ea ddu la o parte cuvertura de pe pat.
- Ca ataat comercial al Ambasadei Israelului la Paris.
Prin urmare, cineva a crui influen s atrag atenia. Jacques
Arnaud nu face discriminri. Vinde att israelienilor, ct i
dumanilor notri.

- Crezi c m poi duce la el?


Ea se ntoarse ncet, fcnd ochii mari.
- Nu cred c-i o idee neleapt.
- De ce?
- Pentru c nu mai pot risca s-mi compromit
operaiunea.
- Dar tocmai spuneai c sntem pe aceeai pist.
- Nu asta am spus. Am spus c pistele noastre se
intersecteaz. E cu totul altceva.
- i pista dumitale nu duce la Jacques Arnaud?
- S-ar putea, recunoscu ea. Sau poate c nu.
- n orice caz, ar putea fi util s te duci la Chantilly.
- nsoit de dumneata, presupun, zise ea, tachinndu-l.
- Evident c asta i cer. Faptul c ai deja cunotine n
cercul lui Arnaud mi-ar uura intrarea.
- Prefer s lucrez singur.
- O femeie frumoas ca dumneata, care frecventeaz
lumea bun, n-ar fi normal s aib un nsoitor?
Ea roi.
-M flatezi.
-Numai ca s-i forez mna, Layla, spuse Bryson pe un
ton sec.
- Prin orice mijloace, nu?
- Cam aa ceva.
Ea zmbi i ddu din cap.
- N-a primi niciodat aprobare de la Tel Aviv.
- Atunci n-o cere.
Ea ezit i ridic din umeri.
- Ar trebui s fie o alian temporar, la care a putea fi
obligat s renun n orice moment.
- Introdu-m n castel i apoi m poi abandona chiar la
u, dac vrei. Acum spune-mi ceva: de ce st Mossad-ul cu
ochii pe Jacques Arnaud?
Ea l privi surprins, de parc rspunsul era att de evident, nct nici nu mai merita menionat.
- Pentru c n ultimul an, Jacques Arnaud a devenit unul
dintre cei mai importani furnizori de arme al teroritilor. De
aceea mi s-a prut interesant c brbatul care a fost chemat
s te ntlneasc - cum l chema, Jenrette? - a venit la bordul
navei nsoit de agentul lui Arnaud, Jean-Marc Bertrand. Am
presupus c americanul la, Jenrette, cumpra arme pentru
teroriti. Am fost foarte intrigat cnd am vzut cdumneata
te-ai ntlnit cu Jenrette. Trebuie s-i spun c aproape toat
seara m-am ntrebat cu ce te ocupi.
Bryson rmase tcut, gndindu-se intens la cele aflate.
Jenrette, agentul Directoratului pe care el l cunotea sub
numele de Vance Gifford, venise la bordul vasului mpreun
cu agentul lui Jacques Arnaud. Arnaud vindea arme
teroritilor; Directoratul cumpra. S nsemne asta-printr-o
extensie logic - c Directoratul sponsoriza terorismul
mondial?
- E esenial s ajung la Jacques Arnaud, zise Bryson
foarte calm.
Ea ddu din cap, zmbind cu tristee.
- Dar s-ar putea s nu ne alegem cu nimic de-acolo, nici
unul din noi. i asta zu c-ar fi cea mai mic dintre grijile
noastre. ia snt nite tipi foarte periculoi, care nu se dau n
lturi de la nimic.
- Snt dornic s-mi asum riscul sta, spuse Bryson. E tot
ce pot face acum.

Echipa de ucigai profesioniti se orienta dup ipete. Li


se dduse ordinul s curee terenul, ceea ce impunea
cercetarea strzilor nguste, pavate cu piatr, ce ieeau din
pia. Acum, dup ce se stabilise c euaser n tentativele lor
de localizare a adversarului, urmtoarea sarcin era
recuperarea membrilor rtcii ai echipei. Morii fuseser
ncrcai n vehicule fr numere de nmatriculare i dui la
un mortuario local cooperant, unde aveau s fie ntocmite
documente false i certificate de deces. Trupurile urmau s
fie ngropate n morminte anonime. Rudele apropiate urmau
s primeasc recompense frumoase, cu condiia s nu pun
ntrebri; asta era procedura standard.
Dup ce morii i rniii fuseser adunai, se constat c
lipseau doi membri ai echipei: cei doi frai italieni. O cercetare
rapid a strzilor nu ddu nici un rezultat; nu fuseser primite
semnale de urgen. Fraii nu rspundeau repetatelor apeluri
prin radio. Fuseser probabil ucii, dar lucrul nu era cert, iar
procedurile operaiunilor secrete stipulau ca rniii s fie scoi
din zona de aciune sau ucii. ntr-un fel sau altul, fraii trebuia
s fie bifai pe o list.
n cele din urm, echipa de cutare auzi ipete nbuite
de pe o strad lturalnic. Sursa zgomotelor se afla ntr-o
biseric abandonat. Oamenii nvlir nuntru, l gsir pe
primul frate, apoi pe cellalt. Amndoi erau nctuai, legai
i cu gurile astupate; cluul unuia dintre frai nu fusese bine
pus i asta fcuse ca ipetele lui s fie auzite.
- Iisuse, de ce-a durat aa de mult? zise ginind primul
frate n spaniol, prin cluul slbit. Puteam s murim aici!
Paolo a pierdut o grmad de snge.
- Nu putem permite s se ntmple asta, spuse un membru
al echipei.
Scoase un pistol semiautomat i trase dou gloane n
capul italianului, omorndu-l pe loc.
Cel de al doilea frate, ghemuit n poziie de fetus, palid,
tremurnd ntr-o balt de snge tia la ce s se atepte. Se
citea groaza n ochii holbai. Nici mcar nu se tngui nainte
de a se auzi cele dou mpucturi.

10
Chantilly, Frana
Magnificul Chateau de Saint-Meurice, situat la
treizeci i cinci de kilometri de Paris, reprezenta o
vast reedin din secolul al XVlI-lea a crei splendoare era
spectaculos luminat de zeci de reflectoare. Nu mai puin
spectaculoase i magnifice erau mprejurimile - grdinile
ntinse, cu sculpturi, erau luminate n acea sear ca o scen
de teatru. Aa i trebuia s arate, deoarece Chateau de SaintMeurice era o adevrat scen pe care se plimbau cei bogai
i puternici, sincronizndu-i cu pricepere intrrile i ieirile,
schimbnd replici ironice, atent gndite. Actorii i publicul erau
unii i aceiai oameni. Toi se aflau acolo ca s se impresioneze
unii pe alii; toi i jucau rolurile n cunotin de cauz, n
spatele unor mti concepute cu grij.
Dei petrecerea din seara aceea era prilejuit de o ntlnire
a minitrilor europeni ai comerului - o formul restrns a
Conferinei G-7 - personajele nu se deosebeau prea mult de
cele obinuite, o petrecere la Chateau de Saint-Meurice. Toat
lumea bun de la Paris i din mprejurimi se afla acolo, tout le
beau monde, sau cel puin cei care contau. mbrcai n inut
de gal, purtnd bijuterii pstrate de obicei n seifuri sau

depozite de banc, invitaii soseau n superbele lor limuzine.


Erau coni i contese, baroni i baronese, personaliti din
lumea afacerilor, celebriti ale audiovizualului i ale teatrului;
nalta societate se ntlnea cu marea finan.
Peste podul suspendat i pe treptele din fa ale castelului,
aleea era strjuit de sute de lumnri, ale cror flcri dansau
n adierea blnd din acea sear. Veneau brbai elegani, cu
pr argintiu, dar i brbai lipsii de elegan, ndesai i pleuvi,
a cror nfiare grosolan venea n contradicie cu imensa
putere i influen pe care-o exercitau; unii dintre ei erau
nsoii de fermectoarele lor amante, cu care le plcea s se
afieze.
Bryson purta un smoching de la Le Cor de Chasse, iar
Layla, o superb rochie neagr de sear, fr bretele, de la
Dior. La gt avea un colier simplu de perle, a crui discret
elegan punea n valoare extraordinara ei frumusee. Bryson
participase la multe asemenea recepii i se simise totdeauna
mai degrab un observator dect un participant, dar se
comporta ca toi ceilali. Degajarea pe care o afia nu pornea
din sentimentul de apartenen la acea lume.
Layla prea la largul ei. Cteva tue de machiaj, aplicate
cu finee i dexteritate, i accentuau frumuseea natural, tenul
msliniu, ochii cprui, mari i umezi. Prul castaniu, ondulat,
era prins n cretetul capului, fiind lsate libere cteva uvie,
pentru a-i sublinia frumosul gt de lebd; decolteul impudic,
ns elegant al rochiei scotea n eviden minunaii ei sni.
Putea s treac, i chiar trecea, drept israelian sau arboaic,
fiind de fapt i una i alta. Zmbea cu uurin, rdea din toat
inima, privirea ei fiind provocatoare i rezervat n acelai timp.
Mai muli brbai o salutar, fiind cunoscut n calitatea
ei de diplomat israelian, cu influen i relaii misterioase. Layla
se afla n situaia ideal pentru o operaiune sub acoperire.
Dduse un telefon, n dimineaa zilei precedente, unei
cunotine ntmpltoare de la Quai d'Orsay; brbatul,
cunoscut drept apropiat al lui Jacques Arnaud, stpnul de la
Chateau de Saint-Meurice, era nelipsit de la petrecerile lui
Arnaud. Respectivul domn i servea comerciantului de arme
drept anten n lumea monden. El se declarase ncntat s
aud c Layla era la Paris pentructeva zile, ofensat c nu
fusese invitat direct la acea fte, ceea ce era cu siguran o
omisiune regretabil i insistase ca ea s vin. Monsieur Arnaud ar
fi fost foarte jignit, disperat chiar, dac va lipsi. i, negreit, trebuia
s aduc un nsoitor; frumoasa Layla venea rareori singur.
Bryson i Layla sttuser de vorb pn noaptea trziu,
fcnd planuri legate de vizita la castelul lui Arnaud. Era o
aciune extrem de riscant, dup distrugerea vasului Armada
Spaniol. Evident, nu existau supravieuitori care i-ar fi putut
recunoate, ns oameni puternici precum Calacanis i ceilali
aflai la bordul navei nu piereau ntr-un infern incandescent
fr s trimit semnale de alarm n slile de consiliu i birourile
secrete din ntreaga lume. Muli oameni influeni, implicai n
afaceri oneroase ce le aduceau profituri imense, aveau s se
afle ntr-o stare de alarm maxim. Jacques Arnaud pierduse
pe unul dintre oamenii si de baz i acum era preocupat de
propria lui siguran; cine putea ti dac nu cumva distrugerea
cargobotului lui Calacanis reprezenta doar prima lovitur
dintr-o campanie dus mpotriva negustorilor de arme
clandestini din ntreaga lume? Fiind principalul furnizor de
arme din Frana, Jacques Arnaud trebuia s fie totdeauna atent

la posibilele pericole care-i ameninau viaa. n urma exploziei


de la Cabo Finisterre, se impunea o pruden maxim.
Laylai schimbase nfiarea. Din blond cu ochi verzi
devenise aten cu ochi cprui.
Dac sistemul de supraveghere video transmisese imagini
de pe nav, nainte de explozie, nsemna c fotografii cu chipul
lui circulaser deja n cercurile forelor private de securitate,
n consecin, Bryson cumprase cte ceva de la un magazin
cu produse pentru actori, situat lng Oper. nfiarea lui se
modificase spectaculos. Prul i devenisecenuiu-argintiu, ca
a unui brbatblond care albise. Magicienii de la serviciul tehnic
al Directoratului l instruiser temeinic pe Bryson n arta
deghizrii. Cu o soluie de gum arabic, i lipise pungi de
latex sub ochi i obinuse nite riduri fine n jurul ochilor i
gurii. Subtilitatea era mai presus de orice, dup cum nvase
Bryson: schimbrile minore puteau avea efecte majore, fr
s trezeasc suspiciune. Acum arta cu cel puin douzeci de
ani n plus - un distins domn n etate, asemeni multor altor
brbai cu poziii sociale importante care frecventau Chateau
de Saint-Meurice. Devenise James Collier, bancher, investitor
i deintor al unei companii din Santa Fe, New Mxico. Aa
cum obinuiau anumii capitaliti care preferau s-i deruleze
afacerile departe de privirea atent a instituiilor publice, el
avea s vorbeasc puin despre ceea ce fcea, ocolind
ntrebrile politicoase cu vorbe de duh.
Bryson i Layla trseser la un mic hotel anonim, cu
preuri moderate, de pe ru Trousseau, a crui principal
calitate era mediocritatea. Sosiser la Paris pe rute diferite Bryson prin Frankfurt, iar Layla prin Madrid. Manifestaser
o anume stngcie, atunci cnd ceruser camere la recepie.
Cltoreau ca un cuplu, ceea ce presupunea c mpart acelai
pat sau mcar aceeai camer. Bryson ceruse s fie cazai n
dormitoare separate, dar alturate. Puin cam ciudat, poate,
dar asta dovedea o anume decen din partea cuplului
necstorit - o discreie de mod veche. n realitate, Bryson
tia c poftele trupeti ameninau s-l copleeasc. Layla era
o femeie frumoas, teribil de atrgtoare, iar el fusese singur
prea mult timp. i controla pornirile deoarece nu dorea s
destabilizeze o relaie de colaborare oricum fragil. Sau, cine
tie, voia s se in deoparte ct vreme Elena rmnea un
semn de ntrebare n viaa lui?
n vreme ce l conducea prin sala aglomerat, zmbind i
salutnd cunotinele, Layla i se adres pe un ton vioi:
- Povestea spune c acest castel a fost construit n secolul
al XVII-lea, de ctre unul dintre minitrii lui Ludovic
al XIV-lea. Era att de impuntor, nct regele a devenit gelos,
l-a arestat pe ministru, i-a luat arhitectul, peisagistul i toat
mobila, apoi, mboldit de invidie, a nceput construcia
palatului Versailles.
Bryson zmbi i ddu din cap, comportndu-se ca un
oaspete bogat, vizibil impresionat de acel loc. n timp ce Layla
vorbea, ochii lui rtceau prin mulime, n cutarea vreunui
chip cunoscut, a unei priviri semnificative. Fcuse asta de
nenumrate ori pn atunci, ns acum simea ceva de-a dreptul
exasperant: ptrunsese ntr-o lume necunoscut. n plus,
planul lui era vag, o improvizaie ce se bizuia pe instinctele
lui ndelung exersate.
Care era legtura, dac exista vreuna, dintre Jacques
Arnaud i Directorat? Echipa de asasini trimii s-l ucid
lucrase cu omul lui Arnaud de la bordul Armadei Spaniole.

Ucigaii - fraii italieni - fuseser angajai de Directorat, dar


asta dovedea c Arnaud nsui era asociat cu Directoratul,
ntr-o misterioas calitate, neprecizat. Mai mult dect att,
un om cunoscut de Bryson drept agent al Directoratului Vance Gifford sau, cum se prezentase el, Jenrette - sosise la
bordul navei, nsoit de emisarul lui Arnaud.
Totul era lipsit de consisten, ns, n ansamblu,
fragmentele de probe accidentale creau un mozaic extrem de
sugestiv, Jacques Arnaud era una dintre forele din umbr
care controlau acum Directoratul.
Bryson avea ns nevoie de o dovad. Solid,
incontestabil.
Se afla pe-acolo, pe undeva, dar unde?
Conform spuselor Laylei, israelienii credeau c firma lui
Jacques Arnaud era implicat n splarea unor uriae sume
de bani pentru elemente criminale ce includeau i mafia
ruseasc. Oamenii Mossad-ului sugerau c Arnaud ddea i
primea adesea telefoane de afaceri aici, la castelul lui, dar
ncercrile repetate ale Mossad-ului i ale altor servicii secrete de a-i asculta convorbirile se dovediser zadarnice.
Comunicrile lui erau indescifrabile, protejate de coduri
sofisticate de criptare. Acest fapt i indica limpede lui Bryson
c undeva, n castel, se aflau dispozitive speciale de
telecomunicaii, cel puin telefoane negre", capabile s cripteze i
s decripteze semnalele telefonice - apeluri, faxuri i e-mail-uri.
n timp ce se strecurau prin mulime, dintr-o camer n
alta, Bryson observ picturile ce atrnau pe perei i asta-i
ddu o idee.
ntr-o ncpere mic de la etaj, doi brbai stteau n
semintuneric, cu feele luminate doar de licrul albstrui,
straniu al monitoarelor video. Oelul inoxidabil i cromul
lustruit, cablurile din fibre optice i tuburile catodice alctuiau
o neobinuit instalaie de art modern, montat pe pereii
vechi din piatr. Fiecare monitor prezenta un unghi diferit
din diverse ncperi aflate dedesubt. Camere miniaturale,
ascunse n perei, n armturi i accesorii, invizibile pentru
numeroii invitai, transmiteau imagini video de mare rezoluie
oamenilor din serviciul de protecie adunai n faa
monitoarelor. Supraveghetorii puteau obine prim-planuri ale
oricrui chip care-i interesa, efectund o transfocare i realiznd
o imagine ce ocupa ntregul ecran. Imaginile puteau fi
convertite n form numeric, apoi comparate electronic cu
altele, stocate ntr-o vast banc de date extern, cunoscut
sub numele de reeaua". Orice persoan suspect putea fi
identificat i invitat discret s plece, dac era cazul.
Imaginea unei fee apru mrit pe un monitor; trsturile
fur proiectate pe o gril i examinate de cei doi brbai. Chipul
de pe ecran era al unui brbat cu pr argintiu, cu flcile puin
rotunjite, bronzat, al crui nume, transmis dinainte gardienilor
lui Arnaud, era James Collier din Santa Fe, New Mexico.
Ceea ce atrsese atenia celor doi nu era faptul c
recunoscuser faa brbatului, ci tocmai Faptul c n-o
cunoteau. Omul era o persoan imprevizibil. Pentru
vigilenta for de securitate a lui Arnaud, un necunoscut era
ntotdeauna un motiv de ngrijorare.
Gisle, soia lui Jacques Arnaud, era o femeie
impuntoare, cu o inut aristocratic, nas acvilin i pr negru
cu uvie argintii. Linia prului de deasupra frunii era nefiresc
de ridicat i pielea feei prea ntins - dovezi incontestabile
ale vizitelor regulate la o clinic" din Elveia. Bryson o zri

ntreinndu-se cu admiratorii ei ntr-un col al bibliotecii


cptuite cu cri - o mic adunare care-i sorbea vorbele.
Bryson i recunoscu chipul dup fotografiile ce apreau regulat
n paginile mondene din Paris Match, revist a crei colecie o
studiase cu atenie ani de zile la Bibliothque Nationale de France.
Linguitorii preau uluii de inteligena ei i o aprobau
zgomotos. Lund dou pahare cu ampanie de la un chelner
i oferindu-i unul Laylei, Bryson art spre un tablou agat
pe perete aproape de locul unde perora madame Arnaud.
ndreptndu-se nerbdtor spre el i aezndu-se astfel nct
s poat fi auzit de ceilali oaspei, Bryson vorbi cu un glas
destul de puternic:
- Fantastic, nu-i aa? Ai vzut vreodat portretul pe care
i l-a fcut lui Napoleon? Extraordinar - l transform pe Napoleon ntr-un mprat roman - o statuie, o efigie vie.
Stratagema lui avu efect; semeaa posesoare a tabloului
nu rezist s nu se ntoarc spre cel care o intriga, cu att mai
mult cu ct se referea la una dintre operele ei de art.
Adresndu-i un zmbet graios, ea spuse ntr-o englez fluent:
- Ah, n-ai mai vzut o privire att de ptrunztoare ca
cea pe care o red Ingres?
Bryson i ntoarse zmbetul, radiind de parc ar fi regsit
un prieten de suflet. nclin capul i ntinse mna.
- Dumneata trebuie s fii madame Arnaud. Numele meu
e James Collier. E o petrecere minunat.
- Scuzai-m, se adres ea grupului de oaspei,
expediindu-i cu discreie. Apoi se apropie i zise: S neleg
c eti un admirator al lui Ingres, domnule Collier?
- A zice c snt un admirator al dumitale, madame
Arnaud. Colecia dumitale de picturi demonstreaz c ai ochi
de cunosctor. A vrea s i-o prezint pe prietena mea, Layla
Sharett, de la Ambasada Israelului.
- Ne-am cunoscut, zise gazda. M bucur s te revd,
spuse ea lund mna Laylei, dar privindu-l pe Bryson.
n tineree, trebuie s fi fost o frumusee, gndi Bryson.
Chiar i la aptezeci de ani, era o cochet. Avea talentul
curtezanelor de a face un brbat s cread c e absolut
fascinant, c nimeni dintre cei de fa nu conta.
- Soul meu spune c Ingres i se pare plictisitor. Nu e un
cunosctor, aa cum pari a fi dumneata.
ns Bryson nu voia s se foloseasc de acea ocazie
pentru a fi prezentat lui Jacques Arnaud. Dimpotriv, nu voia
s atrag atenia magnatului din comerul cu arme.
- De-ar fi avut Ingres norocul s v fac portretul, zise
el, dnd din cap cu nostalgie.
Ea se prefcu suprat, dar Bryson i ddu seama c
era ncntat n sinea ei.
- Te rog! A fi detestat s-mi fac Ingres portretul!
- Lucra o venicie la unele portrete, nu-i aa? Biata
madame Moitessier a trebuit s-i pozeze vreme de
doisprezece ani.
- i a transformat-o ntr-o Meduz, iar degetele n
tentacule!
- Dar e un portret extraordinar.
- Claustrofobie, a zice eu.
- Se spune c e posibil s fi folosit o camer lucida
pentru a realiza unele dintre compoziii - de fapt, se pare c
i spiona subiecii nainte de a-i picta.
-Adevrat?

- Totui, orict i-a admira picturile, nimic nu se compar


cu desenele lui, eti de acord?
Bryson tia c din colecia particular a lui Arnaud fceau
parte cteva dintre desenele lui Ingres, expuse n camere mai
puin vizitate ale castelului.
- Cum s nu fiu de acord! exclam Gisele Arnaud. Dei
pictorul le considera maculatur.
- tiu, tiu - cnd tria n srcie la Roma, a fost nevoit
s se ntrein desennd portrete ale turitilor. Unele dintre
cele mai mari opere au fost realizate de artiti care abia aveau
ce s mnnce.
Madame Arnaud cobor glasul i zise pe un ton
confidenial:
- De fapt, noi avem cteva desene de-ale lui n sala de
biliard.
iretlicul dduse rezultate. Madame Arnaud i invitase
pe Bryson i Layla s viziteze acele pri ale casei care nu
erau accesibile celorlali oaspei. Se oferise s le arate chiar
ea desenele. Bryson i spusese c nu vrea s-o rpeasc din
mijlocul invitailor, dar c i-ar face plcere s arunce singuri
o privire rapid.
n vreme ce rtceau pe holuri i prin camere mai puin
umblate, pe ai cror perei atrnau lucrri ale unor artiti
francezi neimportani, Bryson ncerca s se orienteze. Se
pregtise din timp: gsise colecia de planuri ale castelelor
istorice importante pstrate la Bibliothque Nationale de
France, i studiase proiectul castelului Saint-Meurice. tia c
era puin probabil ca soii Arnaud s fi modificat construcia
de la Chateau Saint-Meurice; singura variabil era utilizarea
pe care o dduse ncperilor, localizarea dormitoarelor i a
birourilor, mai ales a biroului personal al lui Arnaud.
Bryson pea alene, la bra cu Layla, pe un culoar, ce
cotea la stnga. Cnd ddur colul, auzir voci de brbai,
joase, nbuite.
ncremenir. Glasurile ncepur s se aud mai bine, mai
distinct. Se vorbea n francez, dar unul dintre brbai avea
un puternic accent strin, rusesc dup cte i ddea el seama.
-... s ne ntoarcem la petrecere, spuse francezul.
Rusul zise ceva, ns Bryson nu nelese. Francezul
rspunse:
- Dar imediat dup Lille, ofensa va fi teribil. Drumul
va fi liber.
Fcndu-i semn Laylei s rmn n urm, Bryson se lipi
de perete i avansa tiptil, ascultnd concentrat. Nici vocile,
nici paii nu preau s se apropie. Lu din buzunarul de la
piept al smochingului ceva ce prea un pix din argint, trase
dintr-un capt un fir, lung i subire, i-l ntinse pn la lungimea
maxim de patruzeci i cinci de centimetri. ndoi captul
cablului periscopic din fibr optic, apoi l mpinse de-a lungul
zidului, pn depi cu un centimetru marginea acestuia.
Uitndu-se n vizorul minuscul, reui s-i vad pe cei doi
brbai. Unul din ei, un tip ndesat, purtnd ochelari negri cu
lentile groase era, desigur, Jacques Arnaud. Conversa cu un
brbat nalt, rou la fa, pe care Bryson nu-l recunoscu
imediat. Cteva clipe mai trziu, identitatea individului i veni
n minte: Anatoli Prinikov.
Prinikov. Magnatul despre care mult lume credea c
era fora din spatele preedintelui de la Kremlin.
Deplasnd ncet periscopul din fibr optic, Bryson fu

surprins s descopere alt brbat, aezat mult mai aproape,


chiar dup col. Un gardian, evident narmat, instalat chiar la
nceputul coridorului. Micnd iari instrumentul optic, vzu
alt gardian, postat la jumtatea holului, n faa unei ui masive
din oel, ce ddea, fr ndoial, n biroul personal al lui
Arnaud.
Se prea c cei doi i ncheiaser conversaia, cci o luar
pe hol n direcie opus locului unde se aflau Bryson i Layla.
Retrgnd periscopul din fibr optic i vrndu-l n
carcasa pixului, Bryson se ntoarse spre Layla i ddu din cap.
Ea nelese c depistase inta - locul n care Jacques Arnaud
i concepea i conduce afacerile.
O pornir grbii pe culoar pn ddur de ua deschis
a unei camere prin care mai trecuser. Camera de zi era, aa
cum observase mai devreme, ntunecat i cu mobil puin,
ceea ce denota faptul c era rar folosit. Se uit la cadranul
luminos al ceasului su Patek Philippe. Atept un minut, i
fcu semn Laylei i intr repede n camer.
Layla porni pe hol spre ncperea care trebuia s fie biroul
personal, bine pzit al lui Arnaud, cltinndu-se de parc ar fi
fost beat. Chicoti suficient de tare ca s fie auzit mcar de
primul gardian, cel aflat dup col i zise:
- Trebuie s fie o baie pe undeva pe-aici!
Dnd colul nesigur pe picioare, ajunse n faa
gardianului narmat, aezat pe un delicat fotoliu de epoc.
Omul se ridic, privind-o cu ostilitate.
- Pot s v ajut? ntreb el cu rceal, n francez, pe un
ton care o ateniona s nu mai nainteze.
Avea puin peste douzeci de ani, un pr negru tuns scurt,
sprncene groase, o fa rotund. Gura mic i roie i se
strmbase ntr-o expresie argoas.
Ea chicoti i continu s se apropie de el, mpleticindu-se.
- Nu tiu, rspunse ea provocator, m poi ajuta? O, dar
ce-avem aici? Un homme, un vrai - un adevrat brbat. Nu
ca acei pds, poponarii ia tineri i apii btrni de dincolo.
Expresia rigid a gardianului dispru, omul apreciind c
femeia nu era o ameninare pentru sigurana sanctuarului lui
Jacques Arnaud. Obrajii i se mbujorar vizibil. Fr ndoial,
era atras de voluptuosul trup al Laylei, de conturul snilor
pui n eviden de decolteul adnc al rochiei de sear.
- mi pare ru, mademoiselle, zise el cu nervozitate, v
rog, rmnei acolo, n-avei voie s avansai.
Layla zmbi timid, ntinznd mna ca s se sprijine de
perete.
- Dar de ce-a vrea s merg mai departe? zise ea cu glas
rguit, insinuant, n timp ce se apropia ncet de el. se pare
c am gsit ce cutam.
Tnrul gardian zmbi stnjenit i arunc o privire
nelinitit ctre cealalt santinel, care prea s nu-i acorde
nici o atenie.
- V rog, domnioar...
Ea cobor vocea.
- Poate c m ajui... s gsesc baia.
- napoi, pe holul de unde-ai venit, rspunse el, ncercnd
s adopte un ton indiferent, dar fr mare succes.
Glasul ei deveni i mai provocator:
- Dar o s m pierd pe-aici; dac nu te-ar deranja, te-a
ruga s-mi ari...
Gardianul arunc din nou o privire nesigur spre colegul
lui, aal prea departe ca s observe ceva.

- Poate facem o mic tur, adug ea, arcuindu-i


sprncenele. N-o s dureze mult, ce zici?
Rou la fa i stingherit, gardianul se ridic din fotoliu.
- Foarte bine, mademoiselle, spuse el.
Existau mai multe drumuri pe care gardianul o putea
lua. Dac se ntmpla s-o duc n camera unde era ascuns
Bryson, ar fi fost dobort, elementul surpriz fiind o arm la
fel de mortal ca i minile lui Nicholas Bryson.
Gardianul o duse ns n alt ncpere, o chambre de
fumeur, bine mobilat. Omul era excitat i i adres un rnjet
obscen n timp ce nchidea ua.
Era timpul s pun n aplicare planul B. Se ntoarse ctre
el, privindu-l provocator.
n timpul acesta, Bryson alerg pe hol, ddu colul i
ncetini pasul, ndreptndu-se agale spre gardianul rmas de
veghe n faa uii din oel.
Era rndul lui Bryson s simuleze beia, dei cu un scop
total diferit de cel al Laylei. Gardianul ridic privirea n vreme
ce Bryson se apropia pind nesigur.
- Monsieur, spuse gardianul, n parte salutndu-l, n parte
avertizndu-l.
n timp ce nainta spre gardian cu pai elastici, Bryson
ridic bricheta Zippo din aur, dnd din cap desgustat i spuse
n englez:
-Afurisit treab! i vine s crezi? Mi-am luat bricheta,
dar nu mi-am luat blestematele de igri!
- Domnule?
Bryson l ntreb n francez:
- Vom n 'auriezpas une cigarette?
Amabil, gardianul vr mnan buzunarul jachetei. Bryson
aps clapeta brichetei, care arunc un jet scurt de gaz
paralizant. nainte de-a apuca s duc mna la arm, gardianul
fu orbit; dup cteva secunde se prbui incontient.
Micndu-se repede, Bryson l puse pe gardian napoi,
n fotoliu, ca pe un manechin, aezndu-i minile n poal.
Omul avea pleoapele nchise. de la distan, oricine ar fi zis
c gardianul era la post. Dac s-ar fi apropiat, ar fi crezut c
omul adormise.
Spray-ul paralizant nu era singurul obiect pe care-l
cumprase Bryson la Paris; mai avea asupra lui o serie de
mici dispozitive, printre care scannere cu raze infraroii pentru
frecvene radio, captatoare i un receptor radio. O examinare
rapid a uii de oel i confirm c n-avea nevoie dect de un
obiect. Fr ndoial, Arnaud utiliza alarmele i detectoarele
obinuite atunci cnd era plecat de-acas pentru mai mult
vreme. Dar, n acea sear, trecnd pe la biroul lui i intenionnd
probabil s se ntoarc, renunase la ele. Broasca nu era cu
nimic mai complicat dect o yal obinuit cu butuc. Bryson
scoase un mic instrument negru, un pistol cu peraclu, pe
care nvase s-l foloseasc n trecut i care i se prea mult
mai eficient dect peraclele manuale. l vr n broasc, apoi
aps pe trgaci de mai multe ori, pn cnd butucul se rsuci
i ua grea se deschise cu zgomot.
Aprinse lanterna-stilou pentru a lumina ncperea i fu
surprins s constate ct de goal era. Nu se vedeau cartoteci,
nici fiete ncuiate. ntr-o parte, se aflau o canapea, dou fotolii
i o msu pentru cafea; o mas de mahon neacoperit servea
drept birou. pe ea se aflau dou telefoane i o lamp...
Telefonul.

Aparatul era acolo - o cutie joas, neagr, cu suprafaa


de vreo treizeci de centimetri ptrai, aparent un simplu telefon
de birou cu un capac. Bryson ns i ddu seama imediat,
cci vzuse nenumrate modele: aparatul fcea parte din
ultima generaie de telefoane codificate, conectate la satelit.
Capacul coninea att antena, ct i selectorul de frecvene
radio. n interior se afla un cip cu algoritmul de criptare, care
folosea un semnal neliniar de codificare, coduri nelimitate de
128 de bii. S intercepteze linia n-ar fi folosit la nimic, de
vreme ce codul de criptare nu era transmis niciodat. O
convorbire interceptat ar fi fost un nonsens, vocile fiind n
egal msur codificate i amestecate. Zona de acoperire a
satelitului permitea folosirea acelui gen de telefon pn i n
regiunile izolate ale globului.
Bryson lucra n grab, demontnd cu ndemnare
telefonul. Ua era ncuiat, iar gardianul n-avea s-i revin
cel puin o jumtate de or. Exista ns riscul ca Jacques
Arnaud s se ntoarc pe neateptate. Dac o fcea i gsea
un gardian lips, iar pe cellalt fr cunotin, ar fi atribuit
acel incident atmosferei petrecerii, care i influenase i
personalul. Bineneles dac Layla reuise s-l in ocupat pe
senzualul tnr. Bryson nu se prea ndoia de abilitatea ei n
acest sens.
N-avea altceva de fcut dect s lucreze ct de repede putea.
mprtiate n faa lui, pe suprafaa lustruit a biroului,
se aflau mruntaiele telefonului. Sconddin circuit cipul special pentru lectur, l ridic i-l examin la lumina puternic a
lmpii de birou.
Gsi ceea ce sperase s gseasc. Cipul de criptare era
destul de gros, aa cum erau de obicei asemenea cipuri,
produse n cantiti foarte mici i destinate s lege membrii
unui mic grup de conspiratori, asigurnd imposibilitatea
decriptrii. Simplul fapt c Arnaud avea un asemenea
dispozitiv pe biroul su dovedea c francezul aparinea unui
grup strns unit, de anvergur internaional, care dorea
secretul absolut al comunicaiilor. S fie el unul dintre liderii
tainici al Directoratului?
Bryson scoase din smoching un obiect ce semna cu un
radio miniatural cu tranzistori. Introduse cipul de criptare n
fanta de la unul din capete i porni dispozitivul. Un indicator
luminos trecu de la verde la rou, apoi, dup vreo zece
secunde, din nou la verde. Un semnal trecuse prin cip,
nregistrnd datele. Ciuli urechile, ncercnd s disting voci
pe hol sau pai apropiindu-se. Mulumit c nu auzise nimic,
scoase cipul i-l puse la loc n circuitul telefonului. n cteva
minute, telefonul era montat. n dispozitivul de citire a cipului
avea acum stocate toate specificaiile cheii" - serii vaste de
cifre n sistem binar i instruciuni algoritmice; Schema de
criptare se schimba de cte ori era folosit telefonul, fr s se
repete niciodat. Era o versiune avansat a unui rezistor cu
autoalimentare, care avea nregistrate toate combinaiile
posibile. Folosirea informaiilor nu era la ndemna oricui,
ns existau experi n acest domeniu extrem de specializat.
Cteva clipe mai trziu, Bryson se afla pe hol. Observ
c gardianul de lng ua biroului nu se trezise. Cnd avea s-i
revin, peste zece minute, i va aminti ce i se ntmplase, ns
existau anse mari s nu ntreprind nimic, ca s nu fie lichidat
pentru c nu-i ndeplinise misiunea.
n chambre de fumeur, tnrul gardian sttea cu pantalonii
n vine, cu cmaa descheiat, pregtit pentru recompensa

final. Layla i mngia abdomenul gol, srutndu-l pe gt.


Trgnase lucrurile ct de mult putuse. Privind micarea
secundarului de la micul ei ceas de aur, aprecie ct timp trecuse.
Conform planului lor, era timpul s...
Un trit de pai pe podeaua de pe hol.
Se aplec s-i ia mica geant din catifea neagr i srut
n grab obrazul gardianului.
-Allons, zise ea pe un ton tranant, alergnd spre u.
Gardianul o privi uimit, cu chipul nroit i ochii arznd
de dorin.
- Les plus grands plaisirs sont ceux qui ne sont pas
raliss, opti ea n timp ce se strecura afar din camer.
Cele mai mari plceri snt cele nemplinite." nainte de-a
nchide ua, mai zise: Dar n-o s te uit niciodat, prietene.
Poeta Laylei era acum mai grea pentru c n ea se afla
i pistolul cu eava scurt al gardianului. Ea tia c omul
n-avea s scoat o vorb despre ea, fiindc ar fi nsemnat s
mrturiseasc o neglijen de neiertat n exercitarea datoriei,
i verific machiajul n oglinda unei pudriere, i ruj din
nou buzele, apoi se ntoarse la petrecere. Bryson tocmai sosise.
O mic orchestr de coarde cnta muzic de camer, n
vreme ce din ncperea alturat se auzeau bufniturile sacadate
i zgomotele stridente ale muzicii rock. Cele dou valuri de
sunete se amestecau n mod bizar, elegantele acorduri
mozartiene ale muzicii secolului XVII fiind lesne acoperite
de vacarmul asurzitor al secolului XXI.
Bryson cuprinse cu braul talia zvelt a Laylei i-i spuse
ncet:
- Sper c te-ai distrat.
- Foarte, murmur ea. A fi preferat s schimbm
locurile. Ai reuit?
Pregtindu-se s-i rspund, Bryson observ easta
pleuv a lui Jacques Arnaud, ntr-un col ndeprtat al
camerei. Prea s stea de vorb cu un brbat n smoching, a
crui casc indica faptul c fcea parte din echipa de paz a
lui Arnaud. Acesta din urm ddu din cap, privind prin
ncpere. De cei doi se apropie un alt brbat, gesticulnd agitat.
Urm o scurt discuie; i Bryson vzu privirea lui Arnaud
ndreptat n direcia lui. Apruser bnuieli, se raportaser
bree n sistemul de securitate, se lansaser avertismente.
Bryson era sigur c Arnaud l urmrete cu privirea i se
ntreb dac francezul fusese avertizat de videocamerele de
supraveghere din preajma biroului su. Bryson nu se ndoia
de existena lor i luase totul n calcul.
Confirmarea veni cteva clipe mai trziu, cnd cei doi
brbai cu care vorbise Arnaud se desprir brusc i ncepur
s-i croiasc drum prin mulime ctre Bryson i Layla. n
graba lor se ciocnir de mai muli invitai. Apoi un al treilea
brbat ptrunse n camer i deveni limpede cum acionau:
toate cele trei ieiri din ncpere erau acum pzite; Bryson i
Layla n-aveau cum s scape.
Video camerele de supraveghere cu circuit nchis i
surprinseser cu siguran pe culoarele castelului, departe de
locul unde se desfura petrecerea. Forarea uii biroului lui
Jacques Arnaud fusese i ea observat; sau poate c, dat
fiind reacia ntrziat, doar ieirea lui din birou fusese
remarcat.
Acum erau ncercuii.
Layla i strnse mna cu putere - ceea ce nsemna c-i
ddea seama n ce situaie se aflau. N-aveau s fie folosite

armele, dac asta se putea evita; oamenii voiau s pun mna


fr zarv pe Bryson i Layla, fr s-i alarmeze pe ceilali
oaspei. Pe ct posibil, aparenele trebuiau salvate, ns Bryson
nu se ndoia de faptul c vor trage dac va fi necesar. Dup
aceea s-ar fi gsit explicaii fr a se dezvlui adevrul.
Bryson simea cum i se nvrte capul n timp ce-i privea
pe gardieni apropiindu-se. Simi c Layla i vr ceva n mn
i nelese c era poeta ei din catifea neagr. Dar de ce?
Vzuse c era mai umflat i bnuise c-l dezarmase pe
gardian, c-i furase arma. Dar ea tia cu siguran c avea i
el o arm. Bryson lu poeta i o deschise. Abia atunci se
lmuri de ce insistase ca s i-o dea. Bryson scoase micul obiect,
luat dintr-un container al Armadei Spaniole, trase de mner
i l ls pe podea. Grenada se rostogoli pe dalele de piatr i
ncepu s scoat un fum dens, cenuiu. Dup cteva secunde,
un nor gros se ridic emannd un miros neplcut de sulf.
Din mulime izbucnir imediat ipete: Fugii ! " Gardienii
se aflau la vreo doi metri distan cnd se declan panica.
Primele ipete fur urmate de altele, agitaia spori i isteria
cuprinse ncperea plin de fum. Invitaii alergau ipnd spre
ieire. Alarmele rsunau, puse probabil n funciune de
detectoarele de fum. Muzica din ambele saloane ncetase;
orchestra de camer i grupul de muzic rock se alturar
celor ce fugeau. Mulimea i ieise din mini; Layla i Bryson
disprur profitnd de nghesuial.
Oaspeii rcneau, agndu-se unul de altul, croindu-i
drum cu coatele. Dup ce ieir pe ua principal, strecurndu-se
prin gloata nnebunit, Bryson o prinse pe Layla de bra i o
trase spre grdinile care nconjurau castelul. n tufele dese,
Bryson ascunsese o motociclet. Sri pe aua BMW-ului i
porni motorul, fcndu-i semn femeii s urce.
Cteva clipe mai trziu, i lsau n urm pe invitaii care
nvliser afar din castel pe uile din fa, alergnd spre
limuzine. Trei minute mai trziu, goneau pe autostrada A-1
spre Paris, depind main dup main. Dar nu erau singurii.
Bryson sesiz o mic berlin neagr, cu motor puternic,
accelernd i apropiindu-se tot mai mult de ei. Treizeci de
metri, cincisprezece, ase... Bryson vzu n oglinda
retrovizoare c oferul manevra automobilul astfel nct s
scoat motocicleta de pe osea.
n timp ce accelera la maximum, Bryson zri n fa o
osea lateral, schimb brusc banda, vir. Berlina neagr l
urm, traversnd lateral mai multe benzi, fcndu-i pe ceilali
oferi s claxoneze n semn de protest. Bryson simea minile
Laylei strngndu-l tot mai tare. Gemu, cci rana de la umr
nu se vindecase complet.
Bryson conduse motocicleta spre marginea oselei
laterale, maina aflndu-se acum la mai puin de patru metri.
-ine-tebine! strig el i simi minile Laylei strngndu-l
i mai tare, semn c auzise.
Brusc, rsuci motocicleta spre stnga, executnd o
ntoarcere de o sut optzeci de grade, ntr-un spaiu att de
ngust, nct aproape c se rsturn. Reui s-i recapete
echilibrul, nvrtindu-se pn cnd reveni la marginea oselei,
pe refugiul ngust, n timp ce berlina l depea n vitez.
Ambalnd motorul, continu drumul pe refugiul care se
mai lrgise, ndreptndu-se spre autostrad. Se uit n oglinda
retrovizoare. Berlina neagr dispruse; oferul fusese obligat
de mainile din spate s-i continue drumul pe oseaua lateral.

Motorul BMW-ului, turat la maximum, scotea un zgomot


asurzitor, n vreme ce zburau pe marginea autostrzii, n sens
opus traficului.
Se prea c nu scpaser de necazuri, fiindc de ei se
apropia farul unei motociclete, mergnd chiar mai repede dect
celelalte vehicule de pe osea. Bryson nelese c trebuia s
fie alt urmritor trimis de la Chateau de Saint-Meurice.
Se auzi un scrnet de frne, claxoane i, brusc,
motocicleta se ntoarse, ajungnd chi ar n spatele lor. n oglinda
retrovizoare, Bryson o vzu apropiindu-se i zgomotul
motorului i spuse c era mai puternic dect BMW-ul lor.
Bryson simi ocul. Moto ciclistul i lovi n roata din spate,
aproape rsturnndu-i!
- Ai pit ceva? strig el.
- Nu, rspunse ea, ipnd. D-i btaie!
Urm alt izbitur i motocicleta vir spre marginea
oselei. Dincolo de refugiu se afla un teren viran, pe care
erau mprtiate magazii din lemn folosite la depozitarea
fnului. Bryson ndrept motocicleta, apoi iei n vitez de pe
asfalt pe pmntul acoperit de iarb, urmat de cealalt
motociclet. Nu se auziser mpucturi, deoarece
motociclistul trebuia s-i foloseasc ambele mini pentru a
conduce.
Urmrete-i urmritorul.
Asta fusese una dintre regulile des repetate de Ted Waller.
Pn la urm, te vei decide cine e prdtorul i cine-i
prada. Prada supravieuiete doar devenind prdtor.
Bryson vir, descriind un cerc larg pe cmp, lsnd urme
adnci n pmntul moale, apoi porni drept spre cellalt
motociclist.
Surprins de schimbarea de strategie, urmritorul ncerc
s se abat din drum, dar nu mai avu timp. Bryson l izbi,
aruncndu-l din a.
Apsnd pe frne, cu roile mprocnd pmnt njur, opri
motorul. Layla sri de pe motociclet o dat cu el.
Urmritorul se deprta n goan, cutndu-i arma, dar
Layla, mai rapid, trase trei focuri unul dup altul.
Cu un ipt, omul se rostogoli, dar n cdere ripost.
Nu-i atinse inta; gloanele se nfipser n pmntul din jurul
lor. Layla trase din nou. Lovit n piept, omul se prbui mort.
Bryson alerg spre el, l ntoarse cu faa n sus i-l buzunri
n cutarea unui act de identitate.
Gsi ce cutase, deoarece urmritorul, cnd pornise dup
ei, nu avusese timp s scape de documentele de identificare.
Bryson privea ocat. Examin actul cu atenie n lumina
lunii, l ntoarse, localiznd elementele specifice, marcajele
imposibil de reprodus.
- Ce e? ntreb Layla.
El i ntinse documentul.
- O, Doamne! exclam ea.
Urmritorul lor nu fusese vreun agent de securitate, nici
mcar un cetean francez de pe statul de plat al lui Arnaud,
ci un funcionar al seciei CIA de la Paris.

11
Secretara lucra la Agenia Central de Informaii de
aptesprezece ani, dar putea numra pe degetele de
la o mn de cte ori ncercase cineva s treac de ea i s dea
buzna n biroul efului ei, Harry Dunne. Chiar i n rarele
ocazii cnd directorul Ageniei aprea neanunat la biroul

adjunctului su (de obicei, Harry se ducea la biroul


directorului), cu o problem urgent, omul atepta ca ea s-l
sune pe Harry.
Brbatul acela ignorase rugminile, protestele i
avertismentele ei i fcuse ceva de neimaginat: trecuse ca o
furtun pe lng ea i intrase direct n biroul efului. Marjorie
aps pe butonul de alarm aflat sub sertarul biroului ei, chem
serviciul de paz, apoi l anun disperat pe Harry Dunne,
prin interfon.
Bryson tia c-i rmseser dou posibiliti: retragerea
sau confruntarea, iar el prefera confruntarea, singura ans
de a obine dezvluiri spontane, fornd rostirea unor adevruri
neprevzute. Layla l ndemnase s se fereasc de Agenie,
sugerndu-i c supravieuirea era mai important dect orice
informaii ar fi putut obine. Dar Bryson n-avea de ales: pentru
a descoperi minciunile, pentru a afla n sfrit adevrul despre
Elena, despre ntreaga lui via, trebuia s-l nfrunte pe Dunne.
Layla rmsese n Frana, ncercnd s-i foloseasc
relaiile ca s afle tot ce putea despre Jacques Arnaud i
activitile lui. Bryson nu-i vorbise despre Directorat,
considernd c e mai bine ca ea s nu tie deocamdat nimic.
Layla i luase rmas-bun la Aeroportul Charles de Gaulle,
surprinzndu-l pe Bryson cu ardoarea mbririi ei, cu srutul
care era mai mult dect prietenesc. Plecase imediat, stnjenit
i mbujorat.
Harry Dunne sttea la fereastra biroului, fr hain,
fumnd o igar fixat ntr-un igaret lung de filde. Bryson
tia c fumatul n sediul central contravenea regulamentului
Ageniei, dar, fiind director adjunct, era puin probabil ca
Dunne s fie mustrat de cineva. Bryson intrase, urmat de
Marjorie.
- Domnule Dunne, mi pare ru, am ncercat s-l opresc
pe acest om! strig Marjorie disperat. Serviciul de paz e pe
drum.
Pre de o clip, Dunne pru s-l examineze, ncruntat;
ochii mici, injectai aruncau scntei. Bryson avusese grij s
se deghizeze, ca s pcleasc echipamentul video de
comparare a feelor. Apoi Dunne ddu din cap i tui sec.
- E-n regul, Margie, trimite napoi paza. M descurc
singur cu tipul sta.
Uluit, secretara i mut privirea de la eful ei la intrus,
apoi, ndreptndu-i spatele, iei din camer i nchise ua n
urma ei.
Dunne fcu un pas ctre Bryson, vizibil nfuriat.
- Tot ce-ar face paza ar fi s m mpiedice s te ucid cu
minile mele, se rsti el, i nu snt sigur c vreau asta. n ce soi
de joc te afli, Bryson? Crezi c sntem fraieri? Crezi c nu
primim permanent rapoarte de pe teren, informaii de la
satelii? mi vine s cred c-i adevrat ce se spune: cine
trdeaz o dat, o face i a doua oar.
Dunne arunc igara ntr-o scrumier de sticl, de pe
marginea biroului su.
- N-am idee cum dracu' ai intrat n cldire, n ciuda
mult ludatelor noastre msuri de securitate. Sper c
supravegherea video o s m lmureasc.
Bryson, ocat de furia nestpnit a omului de la CIA,
avu o ezitare. Mnia era ultima reacie la care se atepta din
partea lui Harry Dunne. Scrnind din dini, Bryson zise:
-i-ai trimis agenii s m omoare. Trepduii nenorocii
de la secia din Paris.

Dunne pufni batjocoritor i scoase alt igar din haina


costumului su ponosit. O introduse n igaretul din filde i-o
aprinse, scutur chibritul i-l arunc n scrumier.
- Dumneata eti mai priceput, profesore, spuse Dunne,
dnd din cap i ntorcndu-se la fereastr. Uite, lucrurile snt
simple. Te-am trimis s te strecori iari n interiorul
Directoratului. n schimb, dumneata se pare c n-ai fcut dect
s arunci n aer unele dintre cele mai promitoare legturi
ale noastre cu Directoratul. Apoi ai disprut, ai intrat n pmnt.
Ai procedat ca un uciga pltit care lichideaz martori. Se
ntoarse ctre Bryson i-i sufl un nor de fum n fa. Noi am
crezut c eti un fost membru al Directoratului. Presupun c
aici am fcut cea mai mare greeal, nu?
- Ce dracu' ncerci s-mi spui?
- Mi-ar plcea s-i cer s faci un test cu poligraful, dar
sta-i unul din primele lucruri care v nva - cum s pcl ii
cutia aia, nu-i aa?
Dezgustat, Bryson trnti o legitimaie albastr plastifiat
pe singurul loc liber de pe biroul din mahon al lui Harry
Dunne; legitimaia de la Agenie pe care-o scosese din
port-actul motociclistului mort lng Paris, cel care-l urmrise.
- Vrei s tii cum am intrat aici?
Dunne lu legitimaia: o inu n lumin, o nclin ca s
verifice sigiliul tridimensional al CIA i identific banda
magnetic dintre cele dou folii de plastic. Era o legitimaie
securizat cu tehnologie avansat, practic imposibil de
falsificat. Dunne o strecur ntr-o fant a computerului. Pe
ecranul albastru apru un chip, mpreun cu datele personale
ale funcionarului. Faa nu era a lui Bryson, dar felul n care
acesta se deghizase l fcea s semene cu chipul de pe monitor.
- Secia din Paris. De unde dracu' ai luat asta? ntreb
Dunne.
- Acum o s m asculi?
Dunne, cu un aer prudent, scoase dou dre de fum pe
nri i se cufund n fotoliu aruncnd igara nainte s-o fi
terminat.
- Las-m s-l chem pe Finneran aici.
- Finneran?
- L-ai cunoscut la Blue Ridge. Aghiotantul meu.
- Las-o balt.
- El e afurisita mea de memorie oficial...
- Las-o balt! Doar dumneata, eu i microfoanele de
pe-aici.
Dunne ddu din umeri, scoase alt igar, dar, n loc s-o
aprind, ncepu s-o frece ntre degetele nglbenite de nicotin.
n vreme ce Bryson relata evenimentele ultimelor zile,
Dunne deveni grav. Cnd vorbi, vocea lui avea un'ton
confidenial:
- Un premiu de dou milioane de dolari pe capul
dumitale, oferit nc nainte de-a aprea pe vasul lui Calacanis.
Cine tie cum s-a rspndit zvonul c te-ai ntors n bran.
- Pari s fi uitat c au ncercat s m lichideze la Washington. tiau c o s m ntorc s caut vechiul sediu al
Directoratului. Asta indic o scurgere de informaii chiar de
aici, din cldirea asta.
Bryson descrise cu arttorul un mic cerc n aer.
- Iisuse! strig directorul adjunct, rupnd igara n dou
i aruncnd bucile spre scrumier. Toat povestea asta
blestemat n-a fost consemnat nicieri, singura nregistrare

a implicrii dumitale fiind numele care figureaz n banca de


date a sistemului de paz, ca s poi intra i iei din cldire.
- i dac Directoratul a infiltrat CIA?
- Termin, omule, nici mcar nu era numele real! Figurai
drept Jonas Barrett - folosirea unui nume de acoperire n
registrele serviciului de paz fiind, ntmpltor, mpotriva
oricrei dispoziii a regulamentului. Nu poi mini paza. S
n-o mini niciodat pe Mama.
- Chitane de cheltuieli, achiziii de echipament...
- ngropate, toate textele transmise au fost cifrate
corespunztor, toate informaiile, toate prioritile de plat.
Ascult, Bryson, mi-am acoperit spatele, ce dracu' i-ai
nchipuit? Dumneata reprezini un risc uria pentru mine. Nu
tiu la ce presiuni te-au supus, cum de-au putut s te termine.
Poi s pui dosarul unui tip i la microscop, tot nu tii ce are
n minte. Ei te-au pus pe liber i te-au trimis la colegiul la
modest...
- Pentru numele Domnului, tun Bryson, crezi c eu
am vrut s fac asta? Imbecilii dumitale au venit i m-au smuls
din izolarea mea. Tocmai ncepusem s m vindec, i-ai aprut
voi s redeschidei rana! N-am venit aici s m apr - presupun
c voi v-ai fcut temele n legtur cu mine. Vreau s tiu ce
dracu' fcea CIA cnd m urmrea lng Paris ca s m ucid.
Sper al naibii de tare c ai o explicaie plauzibil sau cel puin
o minciun convingtoare.
Dunne se ncrunt.
- O s ignor ultima ironie, Bryson, zise el calm. N-ai
vrea s reconsideri ntreaga situaie? Dup cummi-ai spus, ai
fost recunoscut de agentul la al Directoratului cu care ai
lucrat la Kowloon, Vance Gifford...
- Da, i din ce mi-au zis fraii Sangiovanni - am fost
identificat i de omul lui Arnaud aflat la bordul navei. Asta-i
evident, imposibil de contestat. Nu-i greu de reconstituit felul
cum s-a ajuns la ambuscada din Santiago de Compostela.
Dar eu vorbesc despre Chantilly, despre Paris! Despre un agent
al CIA pe care s-a mtmplat s-l deconspir fiindc a fost att
de neglijent nct s poarte cu el documentele de identitate. i
unde e unul, mai exist i alii, tii asta la fel de bine ca mine.
i-atunci ce-o s-mi spui - c Agenia a scpat situaia de sub
control? Ori aa stau lucrurile, ori m tragi pe sfoar. Eu
vreau s tiu care-i adevrul, acum!
- Nu! strig Dunne rguit, vocea pierzndu-i-se ntr-un
acces de tuse seac. Nu astea snt singurele explicaii posibile!
-Ce ncerci s-mi vinzi?
Dunne fcu un cerc n aer cu arttorul, imitnd gestul
lui Bryson, semnalndu-i microfoanele din camer.
- Spun c vreau s verific nite lucruri. Spun c ar fi fost
cazul s continum discuia asta n alt zi i n alt loc.
Chipul i prea i mai ridat, scobiturile din obraji i mai
adnci i, pentru prima dat, ochii lui aveau o privire de om
chinuit.
Centrul de tratament Rosamund Cleary, de fapt, un
sanatoriu particular, se afla ntr-o cldire frumoas, nconjurat
de cteva hectare de teren mpdurit din Dutchess County, n
nordul statului New York. Oricum s-ar fi numit, era o instituie
cu tarife mari, bine administrat, destinat celor bogai care
aveau nevoie de o ngrijire medical pe care rudele i cei
apropiai lor nu le-o puteau oferi. n ultimii doisprezece ani,
fusese locuina Feliciei Munroe, femeia care mpreun cu soul

ei, Peter, l gzduise pe adolescentul Nicholas Bryson dup


ce prinii lui muriser ntr-un accident de automobil.
Bryson o ndrgise pe Felicia, avusese o relaie apropiat,
dar nu o considerase niciodat mama lui. Era prea mare cnd
avusese loc accidentul. Ea era doar mtua Felicia, femeia
ndrgostit nebunete de soul ei, unchiul Pete, unul dintre
cei mai buni prieteni ai tatlui su. Cei doi avuseser mult
grij de el, l primiser n casa lor i chiar i pltiser taxele la
internat i apoi la colegiu, lucru pentru care le era
recunosctor.
Peter Munroe l cunoscuse pe George Bryson la Clubul
Ofierilor din Bahrain. Bryson, pe-atunci colonel,
supraveghease construcia unei cazarme importante, iar
Munroe, inginer la o firm de construcii, fusese ofertant la
licitaia deschis pentru acel proiect. Dup cteva beri specialitatea clubului n acea ar unde nu se consuma alcool Bryson i Munroe se mprieteniser. Cu toate acestea, cnd
fuseser examinate ofertele, colonelul Bryson se opusese
proiectului firmei lui Pete Munroe, deoarece o alt
companie de construcii fcuse o ofert mai avantajoas.
Munroe primise bine vestea proast, l invitase pe Bryson
la un pahar i-i spusese c-nu-i psa deloc - n felul sta
pleca mai repede din ara aia blestemat. Abia mai trziu prea trziu, cum se dovedise - aflase Bryson senior de ce
coborse att de mult preul ofertantul ctigtor. Firma
ncercase s nele armata cu milioane de dolari prin costuri
de producie exagerate. Cnd George Bryson ncercase s-i
cear iertare, Munroe refuzase s-i accepte scuzele.
Corupia e un stil de via n brana asta", i spusese
Munroe. Dac voiam ntr-adevr s ctig, a fi minit i
eu. Eu am fost cel naiv."
i astfel, prietenia dintre George Bryson i Pete Munroe
fusese pecetluit.
Dar care era adevrul? Mai era ceva de adugat? i
spusese Harry Dunne totul? Acum, cnd avea dovada concret
a faptului c un agent al CIA aflat pe statul de plat al Ageniei
ncercase s-l omoare n Frana, totul sttea sub semnul
ntrebrii. Dac Dunne avea o legtur cu episodul sta, mai
putea avea ncredere n afirmaiile lui? Din anumite puncte
de vedere, Bryson regreta c nu venise mai nti aici, nainte
de-a pleca spre Armada Spaniol. Ar fi gsit-o pe btrna
mtu Felicia i i-ar fi pus nite ntrebri, nainte de-a accepta
s ndeplineasc treburile murdare ale lui Dunne. Bryson o
mai vizitase pe Felicia de dou ori, o dat mpreun cu Elena,
dar n-o mai vzuse n ultimii ani.
Vorbele pe care i le adresase Dunne n acea zi n Munii
Blue Ridge, ziua care-i schimbase viaa, i rsunau nc n
minte.
- S te ntreb ceva, Bryson. Ai crezut c a fost un accident? Aveai cincisprezece ani, erai un elev strlucit, un atlet
grozav, crema tineretului american i-aa mai departe. i
dintr-o dat, amndoi prinii i snt ucii. Naii ti te-au
luat n...
- Unchiul Pete... Peter Munroe.
- Sigur, sta a fost numele pe care i l-a luat. Nu cel cu
care s-a nscut. S-a asigurat c o s urmezi colegiul ales i-a
mai luat o mulime de alte decizii pentru dumneata, toate
menite s garanteze c vei ajunge pn la urm n minile
lor. Ale Directoratului, vreau s spun.

Bryson o gsi pe mtua Felicia stnd n faa unui


televizor, ntr-o camer de zi elegant, cu covoare persane i
mobilier de epoc din mahon. Mai muli btrni aflai n
ncpere citeau, croetau sau pur i simplu moiau. Felicia
Munroe urmrea fascinat o partid de golf.
- Mtu Felicia, spuse Bryson cu cldur.
Ea se ntoarse s-l priveasc i, pentru o fraciune de
secund, pru s-l recunoasc. Apoi citi n ochii ei nehotrrea.
- Da, spuse ea tios.
- Mtu Felicia, snt Nick. i aminteti de mine?
Ea l fix cu ochii mijii, fr s neleag. Bryson realiz
c simptomele de senilitate pe care le remarcase la ea cu ani
n urm se accentuaser. Dup ce-l privi stnjenitor de mult,
femeia schi un zmbet.
- Eti tu, opti ea.
- i aminteti? Am locuit cu tine... ai avut grij de
mine...
- Te-ai ntors, murmur ea, prnd n sfrit s
neleag. n ochi i aprur lacrimi. Doamne, ce dor mi-a
fost de tine.
Lui Bryson i se muie inima.
- Dragul meu George, zise ea cu glas tremurat. Ce mult
e de-atunci.
Pentru moment, Bryson rmase perplex, apoi nelese.
Avea acum cam aceeai vrst pe care-o avusese tatl lui,
generalul George Bryson, atunci cnd murise. n mintea
nceoat a mtuii Felicia-care i amintea, probabil, foarte
clar evenimente petrecute cu o jumtate de secol n urm - el
era George Bryson. E adevrat c semna cu tatl su. Deseori
era surprins s constate c asemnarea se accentua pe msur
ce nainta n vrst.
Pe urm, de parc s-ar fi plictisit brusc de vizitatorul ei,
btrna i ntoarse privirea spre televizor. Bryson rmase lng
ea, netiind ce s fac n continuare. Trecu un minut pn
cnd Felicia pru s devin contient de prezena lui; se
ntoarse din nou s-l priveasc.
- Hei, bun ziua, rosti ea ntr-o doar. Apoi chipul i se
crisp de spaim. Dar tu... dar tu eti mort! Credeam c eti
mort!
Bryson o privi inexpresiv, nedorind s-i tulbure iluzia.
Las-o s cread ce vrea; poate c va spune ceva...
- Ai murit n accidentul la teribil, zise ea. Da, ai murit.
Accidentul la teribil, teribil. i tu, i Nina. Ce treab
cumplit. i l-ai lsat pe bietul Nick orfan. O, cred c nu
m-am oprit din plns trei zile. Ca ntotdeauna, Pete s-a
inut tare - el m-a ajutat s ies din starea aia. Lacrimile
ncepur s-i curg pe obraji. Foarte multe nu mi-a povestit
Pete despre noaptea aia, continu ea, pe un ton aproape
cntat. Nu-mi putea spune foarte multe, nu trebuia s-mi
spun. l rodea vinovia. Ani de zile nu mi-a vorbit despre
noaptea aia, despre ce-a fcut.
Bryson simi un fior rece n spate.
- i n-ar fi vorbit niciodat cu micul tu Nicky despre
asta, s tii. Ce povar a dus, ce lucru teribil, teribil!
Ddu din cap, tergndu-se la ochi cu maneta plisat a
bluzei albe, apoi se rsuci spre televizor.
Bryson se duse la aparat, l nchise i se aez chiar n
faa ei. Dei memoria pe termen scurt a bietei femei fusese
distrus de senilitate sau poate de Alzheimer, se prea c multe
din amintirile vechi i struiau nc n minte.

- Felicia, spuse el blnd, vreau s vorbesc cu tine despre


Pete. Pete Munroe, soul tu.
Privirea lui fix prea s-o deprime; privi cu atenie
modelul covorului.
- Obinuia s-mi fac un cocteil cu whisky atunci cnd
eram rcit, s tii, zise ea. Prea pierdut printre amintiri,
dar era mai relaxat. Miere, suc de lmie i o pictur de
bourbon. Nu, mai mult dect o pictur. O s te faci bine
imediat.
- Felicia, a vorbit vreodat despre ceva numit Directorat?
Ea ridic ochii, privindu-l absent.
- O rceal netratat poate dura o sptmn. Dar cu
tratament, dureaz apte zile! Chicoti, cltinndu-i degetul.
Peter spunea mereu c o rceal netratat poate dura o
sptmn...
- A vorbit vreodat despre tatl meu?
- O, era foarte vorbre. Spunea cele mai amuzante
poveti.
n cellalt capt al ncperii, unul dintre pacieni fcuse
pe el i doi ngrijitori apruser cu spltoare. Cei doi vorbeau
ntre ei rusete. O fraz rostit mai tare se auzi bine. Ia nie
znaiu, zise brusc unul din ei. Nu tiu." Accentul era moscovit.
Auzise i Felicia Munroe, care reacion nveselit:
- Ia nie znaiu, repet ea, apoi chicoti. Psreasc!
Psreasc!
- Nu-i tocmai psreasc, mtu Felicia, interveni
Bryson.
- Psreasc! rspunse ea sfidtor. Exact genul de prostii
pe care le spunea Pete n somn. De cte ori vorbea n somn, o
fcea n limba aia caraghioas i pur i simplu m detesta
cnd l necjeam cu treaba asta.
- Vorbea n felul sta n somn? Bryson pli.
- O, era grozav de somnoros. Mereu vorbea n somn.
Unchiul Pete vorbea rusete n somn, singura stare n
care nu poi controla ce spui. Oare Harry Dunne avea dreptate:
era Peter Munroe un asociat al lui Ghenadi Rosovski, alias
Ted Waller? Putea fi adevrat? Bryson era consternat.
Felicia continua s vorbeasc.
- Mai ales dup ce-ai murit George. i prea att de ru.
Se zvrcolea i se ntorcea n pat, ipa i plngea n somn i
vorbea ioidemna. psreasca aia!
Parcul Rock Creck din Washington, la nord de Beach
Drive, era un loc bun pentru o ntlnire matinal cu Harry
Dunne, n dimineaa zilei urmtoare. Bryson l alesese. Dunne
l invitase s hotrasc el, nu din respect pentru abilitatea de-a
se orienta n teren a lui Bryson - la urma urmei, experiena
lui Dunne ca agent operativ la diviziunea secret a Ageniei
era mai ndelungat dect cea a lui Bryson -, ci mai degrab
ca o favoare acordat de o gazd oaspetelui su.
Solicitarea directorului adjunct al CIA de a se ntlni
undeva afar, dincolo de zidurile sediului Ageniei, l alarma
pe Bryson. Era greu de crezut c Dunne, omul numrul doi
din Agenie, se temea c propriul su birou era nesat de
microfoane. Fie i acest singur fapt pleda n favoarea teoriei
conform creia CIA fusese penetrat de ctre Directorat i
fotii manipulatori ai lui Bryson reuiser s-i extind
tentaculele pn la cele mai nalte niveluri ale ageniei.
Insistena lui Dunne pentru a continua discuia ntr-un loc
neutru, sigur, constituia dovada deprimant a faptului c
situaia era foarte grav.

Bryson nu inteniona s ia de bun acest lucru. S n-ai


ncredere n nimeni, obinuia s spun Ted Waller chicotind,
cuvinte ce erau acum att de adevrate; Waller nsui se
dovedise a fi marele trdtor. Bryson nu va lsa garda jos; nu
se va ncrede n nimeni, nici mcar n Dunne.
Sosi la locul stabilit cu o or mai devreme. La patru
dimineaa cerul era ntunecat, iar aerul rece i umed. Treceau
puine maini, i acelea la mare distan n timp.
Tcerea era stranie, neobinuit. Bryson auzea trosnetele
crengilor rupte sub tlpi n timp ce mergea prin pdurea deas
ce nconjura luminiul pe care-l alesese, zgomote care n mod
normal ar fi fost acoperite de vacarmul traficului la alt or.
Purta pantofii cu talp de crep pe care-i lua de obicei pe teren,
tocmai pentru a atenua astfel de zgomote.
Bryson cercet locul, cutnd punctele vulnerabile.
Movila mpdurit se ridica deasupra unui petic de pmnt
aflat lng o mic parcare asfaltat, la marginea creia era o
toalet public de forma unui buncr din beton, afundat pe
jumtate n pmnt - acolo conveniser s se ntlneasc.
Fusese prognozat o vreme ploioas; dei previziunea se
dovedise a fi greit, un loc adpostit era de preferat. n plus,
zidurile groase din beton ale toaletei ofereau protecie n
eventualitatea unui atac din exterior.
Bryson nconjur movila mpdurit printre copacii dei
ce dominau pajitea, cutnd urme recente de pai, crengi
proaspt rupte, instrumente optice, arme sau alte dispozitive
ce-ar fi putut fi instalate anterior. Un al doilea tur i dezvlui
toate cile posibile de apropiere; nimic nu trebuia lsat la
voia ntmplrii. Dup nc dou ocoluri, fiecare trecnd prin
poziii-cheie diferite, Bryson constat mulumit c nu fusese
pregtit vreo ambuscad. Asta nu excludea apariia ulterioar
a cuiva, dar cunoaterea terenului i permitea s detecteze
nentrziat schimbrile subtile de decor, pe care altfel le-ar fi
ignorat.
Fix la ora cinci, o berlin neagr iei de pe Beach Drive
i intr n parcare. Era un Lincoln Continental, cu plci de
nmatriculare cu nsemne oficiale. Ascuns printre copaci,
Bryson l zri, cu ajutorul binoclului, pe oferul lui. Dunne,
un afro-american n uniform bleumarin. Dunne sttea pe
bancheta din spate, innd n mn un dosar. Se prea c n
vehicul nu mai era altcineva.
Limuzina se apropie de toalet i se opri. oferul cobor
i se duse s-i deschid ua efului, dar Dunne, nerbdtor ca
totdeauna, era pe jumtate afar din main. ncruntat ca de
obicei, aruncnd priviri n stnga i-n dreapta, cobor celecteva
trepte i dispru n cldirea scund.
Bryson rmase n ateptare. Se uit la ofer, ncercnd s
sesizeze vreo micare suspect - un gest care s indice
folosirea unui telefon mobil ascuns, scurte semnale ctre
vehiculele ce treceau, chiar i zgomotul fcut de ncrcarea
unei arme. oferul ns rmase la volan, ateptnd calm, cu
rbdarea ce-i lipsea efului su.
Trecuser zece minute, i Bryson aprecie c Dunne se
sturase probabil de ateptat. Drept urmare, cobor panta pe
o crare ce-l ascundea vederii i ajunse pn n spatele toaletei.
Lund-o brusc la fug, porni spre cldire, sigur c nu fusese
observat. O dat ajuns, sri n anul ce nconjura buncrul i
ocoli cldirea ndreptndu-se spre intrare.
Se simea o duhoare de urin i excremente, amestecat
cu mirosul neptor al unei soluii dezinfectante. Ascult la

u, pn cnd auzi tusea lui Dunne. Intr, nchiznd ua grea


de oel n spatele lui i ncuind-o cu un lact masiv pe care-l
adusese cu el.
Dunne, care sttea n faa unui pisoar, ntoarse ncet capul
atunci cnd intr Bryson.
- Drgu din partea dumitale c ai trecut pe-aici, mormi
el. Acum neleg de ce i-au dat un ut javrele alea de la
Dispecerat. Punctualitatea nu e cea mai mare calitate a
dumitale.
Bryson ignor ironia. Dunne tia exact de ce ntrziase
el zece minute. Omul de la CIA i trase fermoarul, se ntoarse
i se duse la chiuvet. Se privir prin oglind.
- Veti proaste, zise Dunne, n timp ce se spla pe mini.
Legitimaia e autentic.
- Legitimaia?
- Legitimaia pe care ai luat-o de la motociclistul mort.
Tipul era detaat la Paris de peste un an, ca agent operativ in
extremis - pentru situaiile ce impuneau treburi cu adevrat
murdare.
- Caut dosarul personal, numele de pe autorizaia pentru
misiune, chiar i felul n care a fost recrutat.
Dunne se ncrunt, artndu-i dezgustul.
- De ce nu m-oi fi gndit la asta? zise el pe un ton ironic,
i scutur apa de pe mini refuznd s foloseasc usctorul
- apoi le terse pe pantaloni. Pescui un pachet ifonat de
Marlboro din buzunarul de la piept i scoase o igar aproape
strivit, pe care o vr ntre buze. Fr s-o aprind, continu:
- Am ordonat o verificare de urgen n toate bncile de
date, pn la ultimul ungher. Nimic.
- Cum adic, nimic? Avei dosare de personal, de la director pn la femeia care cur toaletele n centrul de
recuperare.
Dunne se strmb. igara neaprins i atrna peste buza
de jos.
- Iar voi nu omitei nimic. Aa c nu-mi spune c n-ai
gsit nimic n dosarul personal al individului, continu Bryson.
- Nu, i spun c tipul n-are dosar. Din punctul de vedere
al celor de la Langley, omul nu exist.
- Nu mai spune! Exist fie medicale, asigurri, salarii o grmad de aiureli cu care serviciul personal i bombardeaz
pe toi angajaii. Vrei s zici c nu primea salariu?
- Iisuse, vrei s masculi? Tipul nu exist! Nu s-a auzit
de el - despre adevraii ageni clandestini nu inem
documente scrise. Dosarele snt ngropate, chitanele snt
distruse dup ce-au fost autorizate plile. Deci, precedentul
exist. Treaba e c cineva a tiut cum s pun sistemul n
funciune i s fereasc numele individului de orice
consemnare. A fost ca ofantom - prezent, dei nu era acolo.
- i asta ce-nseamn? ntreb calm Bryson.
Dunne rmase tcut o clip, nainte de a vorbi.
- Asta nseamn, amice, c CIA s-ar putea s nu fie cea
mai potrivit agenie pentru a investiga Directoratul. Mai ales
dac Directoratul are crtiele lui n interior, ceea ce trebuie
s presupunem.
Cuvintele lui Dunne, dei nu erau neateptate, czur ca
un trsnet din cauza fermitii cu care le pronunase omul de
la CIA. Bryson ddu din cap.
- Nu-i uor pentru dumneata s recunoti asta, spuse el.
Dunne nclin capul ntr-o parte, n semn de ncuviinare.

- Nu n mod deosebit, admise el, evident, un adevr spus


pe jumtate.
Omul era zdruncinat, dei nu voia s admit.
- Uite, nu vreau s accept c blestematul de Directorat a
reuit s-i ating pe oamenii mei. ns n-am ajuns unde m
aflu lsndu-m legnat de visuri dearte. Vezi dumneata, eu
n-am absolvit nici una dintre facultile dumitale simandicoase am intrat la St. John's cu chiu, cu vai. Nici nu vorbesc o
duzin de limbi, ca dumneata, dar ceea ce am avut - i
nc mai am -, mi place s cred e ceva rar n lumea serviciilor
secrete, i se numete sim. Uit-te la ce s-a ntmplat cu ara
asta n ultimii patruzeci de ani, de la Golful Porcilor la Vietnam,
Panama i pn la ultima gaf pe care-o s-o anune Washington
Post n dimineaa asta. Toate provocate de aa-ziii nelepi,
cei mai buni i cei mai strlucii", cu diplome de la cele mai
prestigioase universiti i care continu s ne amestece n
toate scandalurile astea. Au educaie, dar n-au bun-sim. Eu
pot mirosi cnd ceva nu e n regul, am instinct, i nu m
apuc s fluier n biseric. Deci nu pot exclude posibilitatea atenie, e doar o posibilitate - ca vreun om din echipa
mea s fie implicat. N-am de gnd s te impresionez,
N-a vrea s-mi joc ultima carte, dar s-ar putea s fiu
nevoit s-o fac.
- i care-i aia?
- Cum naiba-i zice Washington Post-ultimul om onest
din Washington"? Ceea ce nu-i exagerat n oraul sta corupt.
- Richard Lanchester, zise Bryson, amintindu-i epitetul
aplicat deseori consilierului preedintelui pentru securitate
naional i preedinte al Consiliului de Securitate Naional
de la Casa Alb.
Cunotea inegalabila reputaie de om onest a lui
Lanchester.
- De ce e el ultima dumitale carte?
- Pentru c, de ndat ce o s-o joc, situaia o s-mi scape
de sub control. El poate fi singurul om din guvern care poate
prentmpina treaba asta, poate dejuca planurile celor corupi,
dar, dup ce o s-l implic, problema nu mai aparine
comunitii serviciilor de informaii. E vorba despre un rzboi
nimicitor i, sincer vorbind, nu tiu dac guvernul nostru i-ar
supravieui.
- Iisuse, opti Bryson. Vrei s spui c Directoratul a ajuns
att de sus?
- Aa mi miroase mie.
- Ei bine, eu snt cel a crui via e n joc. De-acum
nainte comunic numai cu dumneata, direct, fr intermediari,
fr e-mail-uri care pot fi decodate sau faxuri care pot fi
interceptate. Vreau s izolezi o linie telefonic protejat la
Langley, s-o treci printr-un panou sigilat, retras i separat.
Omul de la CIA ddu din cap n semn de aprobare.
- Mai vreau s stabilim nite cuvinte-cheie, ca s fiu sigur
c nu vorbeti sub presiune ori c vocea i-a fost falsificat.
Vreau s tiu c eti dumneata i c vorbeti liber. i nc un
lucru: toate comunicaiile se fac direct ntre dumneata i mine
- nici mcar prin secretar.
Dunne ddu din umeri.
- M-am prins, dar exagerezi. A garanta pentru Marjorie
cu viaa mea.
- mi pare ru. Fr excepii. Elena mi-a vorbit cndva
despre ceea ce se cheam regula lui Metcalf, potrivit creia
porozitatea unei reele crete proporional cu ptratul

numrului de noduri. n cazul sta, nodurile nseamn oricine


are cunotin despre operaiune.
- Elena, zise omul de la CIA, zeflemitor. Bnuiesc c ea
tie cte ceva despre mistificare, nu, Bryson?
Remarca l duru, n ciuda tuturor celor ntmplate, i a
amrciunii lui, cauzat de inexplicabila ei dispariie.
- Corect, replic Bryson. De aceea trebuie s m ajui s
ajung la ea...
- Crezi c te-am trimis acolo ca s-i salvezi csnicia? l
ntrerupse Dunne. Te-am trimis ca s salvezi afurisita asta de
lume.
- La naiba, ea tie ceva, trebuie s tie. Poate destul de
mult.
- Da, i dac e implicat...
- Dac e implicat, are un rol important. Dac e
neghioab cum am fost eu...
- Iluzii dearte, Bryson, te-am avertizat,..
-Dac e neghioab cum am fost eu, tun Bryson, tiina
ei tot nepreuit rmne!
- i, desigur, i se va destinui bucuroas din, cum i
zice, nostalgie? n amintirea vremurilor fericite?
127
- Dac pot s ajung la ea, strig Bryson, apoi ezit i
continu calm: Dac pot s ajung la ea... ce naiba, o cunosc,
mi dau seama cnd minte, cnd ncearc s ascund adevrul,
sau s-l evite.
- Visezi, spuse hotrt Harry Dunne. Tui - o tuse
zgomotoas, horcit, groas. Crezi c o cunoti. Pretinzi
c o cunoti, c ai cunoscut-o. Eti sigur, nu? Ca i pe
Ted Waller, alias Ghenadi Rosovski. Sau pe Piotr
Aksionov - alias unchiul" tu Peter Munroe. Te-a
luminat mai mult mica dumitale vizit din nordul statului
New York?
Bryon nu-i putu ascunde surprinderea.
- Lua-te-ar dracu'! strig el.
- Vino-i n fire, Bryson. Am instalat un cordon de
supraveghere n sanatoriul la de cnd am aflat despre
Directorat. Biata bbu e att de zpcit, nct oamenii mei
n-au reuit niciodat s scoat mare lucru de la ea, aa c
n-am putut afla dac tia adevrul despre soul ei sau ct de
mult tia. Exist ns ansa s fie contactat de cineva care a
avut legtur cu soul ei.
- Prostii! i-o ntoarse Bryson, N-ai resurse ca s pui o
echip de supraveghetori s stea cu ochii pe ea douzeci i
patru de ore pe zi, apte zile pe sptmn pn cnd o s
moar!
- Dumnezeule, spuse Dunne, pierzndu-i rbdarea.
Unul dintre administratorii de-acolo ctigbani frumoi de
pe urma dragului vr Harry", care e teribil de grijuliu. Dac
cineva o sun pe Felicia, sau apare neanunat, mi se aduce
la cunotin nti mie, de ctre o administratoare pe nume
Shirley. Ea tie c vreau s-o protejez pe draga de Felicia cu
mintea dus de toi vntorii de moteniri sau de cei care-ar
putea-o deranja. Eu am grij de verioara mea. Shirley m
poate gsi, oriunde-a fi. Aa c tiu cu cine se ntlnete
Felicia. Treaba e c lucrezi cu ce ai; acoperi ce poi. Ceilali
par s fi disprut fr urm. Ia spune, trebuie s stm n
latrina asta mpuit toat ziua?
- Nici mie nu-mi place, dar e departe, izolat i sigur.

- Ah, Iisuse. Vrei s-mi spui de ce te-ai dus s-l vezi pe


Jacques Arnaud?
- Dup cum i-am zis, emisarul lui, agentul de pe nava
lui Calacanis, lucra att cu Directoratul, ct i cu Anatoli
Prinikov din Rusia. Arnaud trebuia s fie punctul-cheie.
- Dar pentru ce? Voiai s comunici cu Arnaud direct?
Bryson fcu o pauz. Vorbele lui Ted Waller - ale lui
Ghenadi Rosovski - i venir n minte, cum se ntmpla deseori:
Nu spune nimnui ceva ce nu trebuie s tie neaprat. Nici
mcar mie. nc nu-i spusese lui Dunne despre cipul de
criptare pe care-l copiase din telefonul conectat la satelit al
lui Arnaud i nici n-avea s-o fac. Nu nc.
- M-am gndit i la asta, mini el, dar am vrut s-i observ
pe cei din jurul lui.
-i?"
- Nimic. Pierdere de vreme.
Pstreaz ntotdeauna o carte.
Dunne scoase din mapa uzat un plic cu chenar rou, de
unde extrase un teanc de fotografii - douzeci pe douzeci i
cinci de centimetri.
- Am verificat toate numele pe care ni le-ai dat n raport,
le-am trecut prin toate bazele de date disponibile, incluznd i
numele de cod ultrasecrete nregistrate. N-a fost uor, tiind
ct de istei i meticuloi snt prietenii dumitale de la Directorat
- selecteaz i permutarea pseudonimelor folosind algoritmi
cibernetici, toate prostiile alea pe care nu prea le neleg.
Agenii Directoratului snt redistribuii, dezrdcinai, li se
rescriu biografiile, reelele se desfac i se reasambleaz. A
fost o munc nucitoare, dar avem civa la care trebuie s te uii.
i art prima fotografie. Bryson ddu din cap.
- Nu. Nu-mi amintesc.
Dunne ddu din cap; i art alta.
- Ai adus aici nite poze de idioi, nu-i aa - nite
impostori cunoscui, spernd s m prinzi cu ma-n sac.
Un zmbet pru s ncoleasc pe buzele lui Dunne. l
apuc tusea.
- M testezi mereu, nu?
Dunne nu rspunse, i scoase alt fotografie.
- Nu... hei, stai puin. Bryson se uita la poza unui agent
pe care-l recunoscu. pe sta-l tiu. Un olandez, nume de
acoperire Prospero.
Dunne ddu din cap, de parc Bryson ar fi rspuns n
sfrit corect la ntrebare.
- .lan Vansina, un funcionar important la sediul Crucii
Roii Internaionale din Geneva. Director pentru coordonarea
internaional a ajutoarelor de urgen. O acoperire strlucit
pentru a cltori fr probleme n toat lumea, mai ales n
zonele de criz. Are acces i n locuri unde strinii nu au de
obicei dreptul de a intra - Coreea de Nord, Irak, Libia i-aa
mai departe. Ai fost n relaii bune cu el.
- I-am salvat viaa n Yemen, l-am atras atenia c i se
pregtea o ambuscad.
- Nici ordinele nu le prea respeci, din cte vd.
- Nu atunci cnd le consider stupide. Prospero era
impresionant. Am lucrat o dat mpreun: i-am ntins o curs
unui inginer NATO, agent dublu. Ce caut Vansina acolo?
Pare un cadru de pe o band video de supraveghere.
- Oamenii notri l-au gsit n Geneva, la Banque Geneve
Prive. Autoriza o serie de transferuri rapide, nsumnd cinci
miliarde de dolari, n conturi separate i combinate.

- Spla bani, cu alte cuvinte.


- Dar nu pentru el. se pare c aciona ca intermediar
pentru o organizaie cu fonduri imense.
- N-ai obinut toate datele astea de la o videocamer
ascuns.
- Avem surse n tot sistemul bancar elveian.
- De ncredere?
- Nu toate, ca s fiu sincer. Dar n cazul sta e vorba
despre cineva al naibii de implicat. Un fost agent al
Directoratului care a oferit informaii verificabile n schimbul
iertrii unei lungi pedepse cu nchisoarea. i privi ceasul.
Extorcarea funcioneaz de obicei.
Bryson ncuviin.
- Crezi c Vansina mai e activ?
- Fotografia asta a fost fcut acum dou zile, spuse
Dunne calm, scond un pager de la centur i apsnd pe un
buton. Scuze, trebuia s-i dau un semnal lui Solomon, oferul
meu, acum douzeci de minute. Ne nelesesem s-i trimit un
mesaj dup ce apreai, dac nu reuea s obin o confirmare
vizual. Ceea ce n-a fcut, de vreme ce dumneata ai aprut
precum o stafie.
- Ce rost are s-i dai de veste oferului? Ca s tie c
n-ai pit nimic - c eu nu te-am agresat, sta-i rostul?
Bryson ridic iritat vocea: Chiar n-ai ncredere n mine,
nu-i aa?
- Lui Solomon i place s tie c snt n siguran.
- Niciodat nu eti de-ajuns de prudent, zise Bryson.
Se auzi deodat o btaie puternic n ua toaletei.
- Ai ncuiat-o sau ce e?
Bryson ncuviin.
- Atunci cine-i prea prudent? spuse Dunne ironic.
Dumnezeule, d-mi voie s-l asigur pe oferul meu speriat de
bombe c totu-i n regul.
Dunne se duse la u, trase.de lact i ddu din cap.
- Snt viu, strig el rguit. Nu e nici o arm n ceafa
mea sau altceva.
O voce nfundat din partea cealalt a uii zise:
- Avei treab afar, domnule.
- Calmeaz-te, Solomon. i-am zis c e n regul.
- Nu e vorba despre asta, domnule. E altceva.
-Ce e?
- A sunat telefonul, imediat dup ce mi-ai trimis mesajul.
Cel din main, domnule - despre care ziceai c sun doar
dac-i o problem de securitate naional.
- O, Doamne, spuse Dunne, Bryson, n-ai vrea s...?
Bryson se apropie dintr-o parte de tocul din beton al
uii, duse mna la arm i vr cheia n lact, descuindu-l. Se
lipi de perete, n afara razei vizuale a oferului, cu pistolul n
mn.
Dunne urmri pregtirile lui Bryson fr s-i ascund
uimirea. Ua se deschise i Bryson reui s vad c era acelai
afro-american zvelt pe care-l vzuse la volanul mainii oficiale
a lui Dunne. Solomon prea stingherit.
- mi pare ru c v deranjez, domnule, zise el, dar pare
ntr-adevr ceva important.
Se uita la eful lui. Nu era nimeni lng el sau n spatele
lui. oferul prea s nu-l fi vzut pe Bryson, care sttea lipit
de perete, departe de privirea intrusului.
Dunne ddu din cap i, cu un aer suprat, se ndrept
spre limuzin urmat de ofer.

Brusc, oferul se rsuci spre ua deschis, srind lateral,


cu extraordinar agilitate, cu un pistol Magnum n mna
dreapt.
- Ce dracu'... ? strig Dunne, ntorcndu-se consternat.
Explozia bubui n ncperea mic, fragmente de beton
zburnd n toate prile, ptrunznd n carnea lui Bryson,
care evitase glonul. Urmar alte mpucturi rapide, care
lovir pereii i podeaua la civa centimetri de capul lui.
Atacul neateptat l surprinsese pe Bryson nepregtit,
obligndu-l s-i concentreze eforturile pentru a se feri i
mpiedicndu-l pe moment s ridice pistolul. oferul trgea
nebunete, cu faa schimonosit de o furie animalic. Bryson
sri nainte, cu arma ndreptat n fa, chiar n clipa'cnd se
auzi alt explozie, mai puternic dect toate celelalte. O
gaur roie, larg deschis, apru n pieptul oferului,
urmat de o erupie de snge, i omul se prbui mort.
Harry Dunne sttea la cinci metri distan, cu pistolul
Smith & Wesson ridicat, ndreptat spre oferul lui. Prea uluit
i n acelai timp mhnit. n cele din urm, omul de la CIA
rupse tcerea.
- Iisuse, spuse el, tuind att de tare, nct aproape c nu
reuea s vorbeasc.

12
Lumina din Biroul Oval era nefireasc, gri-argintie,
conferind o nfiare sumbr unei adunri oricum
ntristate. Era n amurg - sfritul unei zile nnorate.
Preedintele Malcolm Stephenson Davis edea pe o mic sofa
alb nconjurat de fotolii, de unde prefera s conduc cele
mai importante ntruniri. n fotolii erau aezai directorii de
la CIA, FBI i NSA. n dreapta se afla asistentul special al
preedintelui pentru probleme de securitate naional, Richard Lanchester. Se ntmpla rar ca nite nali funcionari ai
administraiei s fie convocai n alt parte dect n Sala
Consiliului, Sala de Analiz sau la Consiliul Naional de
Securitate. Locul ales pentru evaluarea situaiei i sublinia
gravitatea.
Motivul ntlnirii era ct se poate de clar. Cu vreo nou
ore n urm, o puternic explozie n staia Dupont Circle a
metroului din Washington omorse douzeci i trei de
oameni i rnise de cel puin trei ori mai muli; lista
accidentailor cretea de la o or la alta. Naiunea, dei
obinuit cu tragediile - atentate teroriste cu bombe,
mpucturi n coli -, era n stare de oc. Fapta se
ntmplase chiar n centrul capitalei - la o mie i ceva de
metri distan de Casa Alb, cum repetau ntruna
comentatorii de la CNN.
O bomb instalat n ceea ce pruse a fi carcasa unui
laptop explodase la o or de vrf a dimineii. Modelul sofisticat
al bombei, ale crei detalii de fabricare nu fuseser dezvluite
publicului, prea s indice implicarea teroritilor. n epoca
tirilor permanente transmise prin cablu sau radio i a
comunicaiilor instantanee prin Internet, teribila veste prea
s reverbereze ca un ecou, s devin cu fiecare clip tot mai
grav.
Martorii oculari preau fascinai de cele mai nfiortoare
amnunte: femeia nsrcinat i fiicele ei gemene de trei ani,
ucise pe loc; cuplul de vrstnici din Iowa City care economisea
bani de ani de zile ca s vin la Washington; grupul de colari
de nou ani.

- E mai mult dect un comar, e o ruine, rosti sumbru


preedintele.
Ceilali ddur din cap, aprobndu-l n tcere.
-Va trebui s-i linitesc pe oameni printr-un discurs, fie
disear, dac ne ncadrm n timp, fie mine. Dar snt al naibii
de sigur c nu tiu ce-o s le spun.
- Domnule preedinte, zise directorul FBI, Chuck Faber,
vreau s v asigur c de cazul sta se ocup nu mai puin de
aptezeci i cinci de ageni speciali. Chiar acum scotocesc
oraul, coordonndu-i investigaiile, ca agenie de comand,
cu poliia local i divizia de elicoptere. Unitatea noastr de
analiza materialelor, pirotehnitii...
- Nu m ndoiesc, l ntrerupse tios preedintele, c
afacerea asta vi se potrivete ca un costum ieftin. Nu vreau n
nici un caz s subapreciez calitile Biroului, dar se pare c
sntei foarte buni la rezolvarea cazurilor de terorism dup ce
faptul s-a consumat. Snt curios s tiu de ce nu sntei
niciodat n stare s le prevenii.
Chuck Faber se mbujor la fa. El i ctigase n Philadelphia reputaia de procuror care nu fcea arestri i devenise
mai trziu procuror general al Pennsylvaniei. Nu fcea un
secret din faptul c dorea s conduc Departamentul de
Justiie, c voia funcia actualului ministru, considerndu-se
mult mai calificat. Faberr era, probabil, cel mai priceput om n
chestiuni birocratice din acea ncpere. Era celebru pentru
spiritul su polemic, dar avea i precauia de a nu-l. nfrunta
pe preedinte.
- Domnule, cu tot respectul, cred c nu e foarte corect
fa de brbaii i femeile de la Birou.
Vocea linitit, calm era a lui Richard Lanchester,
un brbat nalt, cu pr argintiu i trsturi aristocratice,
ale crui costume discrete, dar elegante, erau croite la
Londra. Cei mai muli corespondeni de la Casa Alb, a
cror idee despre ultima mod se apropiau de
extravaganele europene ale lui Giorgio Armani, l descriau
pe Lanchester drept demodat".
Lanchester acorda rareori atenie descrierilor persoanei
sale din jurnale sau de la televiziune. de fapt, prefera s se
fereasc de toi ziaritii, deoarece nu agreea publicitatea, care
la Washington devenise un sport. Cu toate acestea, se bucura
de admiraia gazetarilor din Washington. Poate pentru c
refuza s le dea ap la moar - ceva ce nu li se mai ntmplase.
Eticheta pe care i-o pusese revista Time, Ultimul om onest
din Washington", era att de des repetat n editoriale i n
talk-show-urile de duminic diminea, nct devenise un fel
de epitet.
- E vorba de faptul c eforturile lor de prevenire tind s
treac neobservate, continu Lanchester. De obicei, nu se
poate stabili ce s-ar fi-ntnmplat dac n-ar fi existat vreo
intervenie anume.
Directorul FBI ddu din cap n sil.
- Exist reportaje n pres care susin c noi - adic
guvernul american - am fi putut preveni aceast tragedie,
inton preedintele. E ceva adevrat n asta?
Urm un moment de tcere stnjenit. n cele din urm,
directorul Ageniei Naionale de Securitate, generalullocotenent de aviaie John Corclli, rspunse:
- Domnule, problema const n faptul c inta a fost
trecut cu vederea. Dup cum tii, statutul nostru, ca i cel al

CIA, ne interzice s operm pe teritoriul rii, iar asta a fost o


operaiune pe pmnt american.
- Iar noi sntemparalizai de legislaie, domnule, interveni
directorul FBI. Adic avem nevoie de motive ntemeiate
pentru a obine un ordin judectoresc de interceptare a
convorbirilor, dar dac nu tim de ce solicitm o asemenea
autorizaie, pentru ce naiba am mai cere-o?
- i n privina mitului c NSA intercepteaz permanent
convorbiri telefonice, faxuri, transmisiuni militare...?
- Mit e cuvntul potrivit, domnule, zise directorul NSA.
Chiar i cu dotrile pe care le avem n tabra de la Fort Meade,
nu putem s ascultm toate convorbirile telefonice din lume.
n plus, nu ne este permis s ascultm convorbirile de pe
teritoriul S.U.A.
-Aleluia, spuse ncet Dick Lanchester.
Directorul FBI se ntoarse i-l privi pe Lanchester cu un
dispre total.
- Serios? i presupun c aplauzi incapacitatea noastr
de a supraveghea convorbirile codificate, la telefon, fax ori
pe Internet.
- Poate c n-ai auzit de o bagatel numit Al patrulea
amendament la Constituie, Chuck, replic sec Lanchester.
Dreptul oamenilor de a fi protejai mpotriva cercetrii i
arestrii nentemeiate...
- Dar ce zici despre dreptul oamenilor de a merge cu
metroul fr s fie ucii? interveni directorul CIA, James
Exum. M cam ndoiesc de faptul c prinii Constituiei s-au
gndit la telefonia digital.
- Cert este, spuse Lanchester, c americanii nu vor s
renune la intimitatea lor.
- Dick, zise preedintele pe un ton hotrt. Timpul pentru
aceast convorbire s-a terminat. Am pus n discuie
argumentele. ntr-una din zilele astea, senatul va discuta despre
crearea unei agenii de supraveghere internaional care s
ne protejeze de asemenea atrociti. Fir-ar s fie, niciodat
nu-i preatrziu.
Lanchester ddu mhnit din cap.
- Agenia asta internaional o s extind puterea
guvernului de o mie de ori, spuse el.
-Nu, interveni directorul NSA. O s niveleze terenul de
joc, asta-i tot. Pentru numele Domnului, NSA n-are dreptul
s asculte convorbirile americanilor fr un ordin judectoresc,
iar colegii notri britanici snt i ei paralizai de restriciile
legale ce interzic interceptarea convorbirilor din Anglia. Uii,
Richard, c dac aliaii n-ar fi reuit s citeasc mesajele
inamicilor n timpul celui de-al doilea rzboi mondial, germanii
ar fi putut iei nvingtori.
- Nu sntem n rzboi.
- O, ba da, spuse directorul CIA. Sntem n toiul unui
rzboi planetar mpotriva teroritilor, iar bieii ri snt
nvingtori. i dac sugerezi ca noi toi s renunm pur i
simplu...
Un sunet slab se auzi dinspre telefonul aflat pe,msua
de lng preedinte. Cei prezeni n ncpere tiau c interfonul
prezidenial suna doar n cazul unei situaii urgente, conform
instruciunilor clare ale lui Davis. Preedintele ridic
receptorul.
-Da.
Brusc se albi la fa. Puse receptorul n furc i i privi pe
ceilali.

-A fost Sala de Analiz, spuse el grav. Un avion american


s-a prbuit la cinci kilometri de Aeroportul Kennedy.
- Ce? strigar cei de fa.
- A explodat n aer, murmur preedintele Davis cu ochii
nchii. Cam la un minut de la decolare. Un zbor spre Roma.
O sut aptezeci i unu de pasageri i membrii echipajului toii au murit.
i duse minile la ochi, masndu-i cu degetele. Cnd i
ndeprt palmele, i se vzur ochii nlcrimai, dar i privirea
feroce. Vocea i tremura.
- Iisuse Hristoase, n-o s intru n istorie drept preedintele
care lncezea n vreme ce teroritii puneau stpnire pe lumea
noastr. La naiba, trebuie s. facem ceva!

13
Geamurile cldirii cu birouri de pe rue de la
Corraterie, aflat la sud de Place Bel-Air, n
mijlocul centrului comercial i bancar al Genevei, aveau
culoarea oceanului i strluceau n lumina soarelui de dupamiaz. La etajul douzeci i apte se aflau birourile Banque
Geneve Prive, n a crei sal de ateptare, mic, dar luxos
mobilat, stteau Bryson i Layla. Cu lambriurile sale de
mahon, covoarele orientale i delicatele antichiti, banca
prea o insul de elegan a secolului al XlX-lea, cocoat la
douzeci i apte de etaje deasupra solului, ntr-unul dintre
cei mai moderat zgrie-nori ai Genevei. Mesajul subliminal
pe care prea s-l transmit era cel al civilizaiei lumii vechi,
n armonie cu tehnologia avansat.
Dup ce sosise la Geneva, Bryson se instalase la hotelul
Le Richemond.cteva ore mai trziu, se dusese la gar s
atepte expresul Paris-Ventimiglia cu care sosea Layla.
Revederea lor fusese plin de cldur. Layla era emoionat.
Fcuse cteva spturi i descoperise doar nite pepite, dar,
dup prerea ei, erau de aur. Bryson o duse la hotel, unde i
rezervase o camer. Dup ce se schimb i i aranj prul,
pornir spre rue de la Corraterie, la ntlnirea pe care Bryson
o stabilise cu un bancher elveian.
Nu ateptar mult; n Elveia, punctualitatea era liter
de evanghelie. O femeie cu aer de matroan, de vrst medie,
cu prul crunt strns ntr-un coc, apru n sala de ateptare
exact la ora stabilit pentru ntlnire. Ea i se adres lui Bryson
cu numele de acoperire indicat de CIA:
- Dumneata trebuie s fii domnul Mason?
Nu acela era tonul folosit de obicei cu clienii
privilegiai; femeia tia ns c el era un funcionar american,
prin urmare trebuia considerat o pacoste. Pe urm se ntoarse
ctre Layla:
- Iar dumneata eti...?
- Ea c Anat Chafetz, spuse Bryson, folosind unul dintre
pseudonimele pe care i le furnizase Mossad-ul. De la Mossad.
- Monsieur Becot v ateapt pe amndoi? Mi s-a spus
c o s vii doar dumneata, domnule Mason.
Asistenta era descumpnit.
- te asigur c monsieur Becot va dori s ne vad pe
amndoi, zise Bryson, folosind acelai ton.
Femeia ddu scurt din cap.
- Scuzai-m.
Plec i se ntoarse dup un minut.
- V rog s venii cu mine.

Jean-Luc Bcot purta ochelari, era un om ndesat, i avea


nite micri precise, calculate, care i trdau rigoarea. Prul
argintiu i era tuns scurt; purta un costum gri de comand. El
le strnse minile politicos, dar precaut, i-i ntreb dac doreau
cafea.
Alt asistent, de ast dat un tnr ntr-o jachet albastr,
intr cteva clipe mai trziu cu o tav de argint, pe care se
aflau trei ceti mici de cafea espresso. Puse n tcere dou
ceti pe msua de lng Bryson i Layla i o ls pe a treia pe
biroul acoperit cu sticl, n spatele cruia sttea Jean-Luc
Bcot.
Biroul lui Bcot era decorat n acelai stil opulent ca i
restul birourilor bncii - alturarea de antichiti delicate i
covoare persane. Un perete era din sticl, lsnd vederii panorama uluitoare a oraului.
- i-acum, spuse Bcot, snt sigur c nelegei c snt
un om foarte ocupat, aa c v rog s m iertai dac v cer
s intrai direct n subiect. Ai fcut aluzie la nite nereguli
financiare n coordonarea unuia dintre conturile noastre. V
asigur c Banque Geneve Prive nu ngduie astfel de nereguli.
M tem c ai venit degeaba pn aici.
Bryson zmbi cu indulgen la remarcele introductive
ale bancherului. Dup ce Becot se opri, el zise:
- Monsieur Bcot, simplul fapt c te-ai ntlnit cu mine
arat c dumneata sau unul dintre asociaii dumitale a dat un
telefon la Agenia Central de Informaii, n Langley, Virginia, pentru a-mi verifica identitatea.
Fcu o pauz i vzu ncuviinarea nerostit pe chipul
bancherului. Bryson nu se ndoia c telefonul pe care-l dduse
cucteva ore n urm declanase tot soiul de alarme. CIA
trimisese pe unul dintre agenii si la Geneva ca s interogheze
un bancher elveian n legtur cu un cont - toi funcionarii
de la Banque Geneve Prive erau cu siguran n stare de
alert; trebuia s se fi dat pn n acel moment telefoane
disperate, s se fi cerut consultaii. Fusese o vreme cnd orice
bancher elveian care se respecta ar fi refuzat s se ntlneasc
cu un ofier american de informaii: secretul conturilor bancare
era mai presus de orice. Dar vremurile se schimbaser i, cu
toate c splarea de bani continua n Elveia pe scar larg,
elveienii cedaser presiunilor politice internaionale, devenind
mult mai cooperani. Sau cel puin erau dornici s creeze
aparena colaborrii.
Bryson relu discuia.
- Dumneata tii c nu m-a fi aflat aici dac situaia n-ar
prezenta o anume gravitate - ea amenin s implice banca n
serioase necazuri juridice; snt sigur c doreti s evii asta.
Bcot afia un zmbet antipatic, afectat.
- Ameninrile dumitale nu vor avea efect aici,
domnule... domnule Mason. n ce privete motivul, pentru
care ai adus cu dumneata un ofier al Mossad-ului, dac asta
e o ncercare lipsit de tact pentru a spori presiunea...
- Monsieur Bcot, s vorbim pe leau, zise Bryson,
adoptnd tonul unui agent internaional nsrcinat cu
respectarea legii, care avea toate crile n mn. Conform
Acordului de Supraveghere din 1987, nici dumneata, nici
banca dumitale nu poate invoca ignorana n legtur cu
deintorul unui cont sau cu utilizarea de ctre orice deintor
de cont a bncii dumitale pentru a spla bani n scopuri
criminale. Consecinele juridice snt foarte serioase, dup cum
bine tii. Reprezentani ai serviciilor de informaii din dou

ri puternice ale lumii au venit la dumneata ca s-i cear


ajutorul ntr-o important investigaie internaional privind
splarea de bani; dumneata poi fie s ne ajui, aa cum i
cere legea, fie s ne ntorci spatele, caz n care vom fi obligai
s raportm la Lausanne aceast prezumtiv activitate
infracional.
Bancherul l privi impasibil pe Bryson, pre de o clip.
- Care e, mai exact, esena investigaiei dumitale,
domnule Mason?
Bryson simi oviala individului; era momentul s atace.
- Cercetm micrile din Banque Geneve Prive ale
contului cu numrul 246322, deinut de un anume Jan
Vansina.
Bcot ezit un moment. Numele, dac nu i numrul, l
fcu imediat s se trdeze.
- Noi nu divulgm niciodat numele clienilor notri...
Bryson se uit la Layla, care pricepu aluzia.
- Sume importante de bani au fost transferate electronic
n acest cont de la un fictiv Anstalt din Liechtenstein, dup
cum prea bine tii. De aici, fondurile au fost transferate ntr-o
mulime de alte conturi: mai multe companii fictive din Isle
of Man i din Jersey, n Channel Islands; n insulele Cayman,
Aguilla, n Antilele Olandeze. De-acolo, fondurile au fost
divizate i trimise spre Bahamas i San Marino...
- Transferurile electronice nu snt ilegale! se rsti Bcot.
- Dac nu snt fcute pentru a spla bani obinui ilegal,
spuse Layla.
Bryson o pusese la curent cu cele cteva detalii pe care i
le dduse Harry Dunne despre contul bancar al lui Jan Vansina;
restul era pur invenie. Bryson fu impresionat.
- n cazul sta, fondurile splate au fost folosite pentru
cumprarea de arme necesare unor teroriti cunoscui n
ntreaga lume.
- Asta seamn suspect de mult cu o partid de pescuit,
spuse elveianul.
- O partid de pescuit? repet Layla. Mai degrab cu o
anchet penal internaional iniiat simultan de Washington i Tel Aviv, ceea ce ar trebui s fie o dovad suficient a
importanei care i se acord la cele mai nalte niveluri. Dar
vd c irosim timpul domnului Bcot.
Se ridic, i Bryson proced la fel.
- E limpede c nu discutm la un nivel destul de nalt
aici, i zise ea lui Bryson. Monsieur Bcot fie nu are dreptul
de a lua decizii, fie i ascunde n mod deliberat propria culp.
Snt sigur c directorul bncii, monsieur Etienne Broussard,
va avea un punct de vedere mai clar...
- De fapt, ce vrei? o ntrerupse bancherul, de ast dat
disperat.
- Foarte simplu. Vrem s-i telefonezi deintorului
contului, domnului Vansina, i s-i ceri s vin imediat la
banc, spuse Bryson.
- Dar monsieur Vansina nu trebuie contactat direct
niciodat, asta e clauza contractual! El ne contacteaz pe
noi. n plus, nu am numrul lui de telefon!
- Fals. Exist ntotdeauna numere de contact, zise
Bryson. Dac faci afaceri aa cum ar trebui, ai fotocopii ale
paaportului su i ale altor documente de identitate, adrese
i numere de telefon de acas i de la locul de munc.
- Nu pot face asta! strig Bcot.

- Hai, domnule Mason, ne pierdem vremea aici. eful


domnului Bcot va nelege gravitatea situaiei, spuse Layla.
Imediat ce se va formula cererea prin canale diplomatice la
tribunalele din Washington, Tel Aviv i Lausanne, Banque
Geneve Prive va fi demascat public drept complice la
finanarea terorismului internaional i la splarea de bani,
apoi...
- Nu! Stai jos! strig Bcot. O s-l sun pe Vansina.
n mica ncpere neaerisit, de mrimea unui dulap,
cptuit cu ecrane video, unde erau monitorizate
videocamerele de supraveghere ale bncii, Bryson transpira
abundent. Planul pe care-l ticluise impunea ca el s rmn
ascuns n timp ce Layla se ntlnea cu Vansina n biroul lui
Bcot, sub masca unui ofier al Mossad-ului care investiga
splarea de bani. Ea avea s-l interogheze pe Vansina, s
scoat de la el orice informaii utile, dup care Bryson urma
s-i fac brusc apariia folosindu-se de elementul surpriz.
Layla nc nu tia nimic despre Directorat i de relaia
lui Bryson cu acesta. Era convins c Bryson urmrea doar o
pist n comerul ilegal cu arme. Cunotea un fragment din
ntreg; nu trebuia nc s tie mai mult. Va veni i clipa cnd
Bryson o va lmuri cum stau lucrurile n realitate.
Bryson intenionase s se ascund undeva n apropierea
biroului lui Bcot - alt birou nvecinat, vreo cmar a
ngrijitorilor, orice. Nu mizase pe norocul de a descoperi acea
staie de supraveghere. De acolo putea s observe intrrile i
ieirile din holul cldirii; alte legturi erau fcute cu camere
ascunse n fiecare lift; dou acopereau holul de la etajul
douzeci i apte, de lng ascensoare i sala de ateptare. De
asemenea, existau imagini ale principalelor coridoare de la
acel etaj. n biroul lui Bcot nu exista videocamer, dar cel
puin va reui s vad sosirea lui Vansina i micrile
olandezului n lift. Vansina era un foarte bun agent de teren,
nu lua nimic drept ceea ce prea s fie. i-ar fi nchipuit, de
exemplu, c existau videocamere cu circuit nchis ascunse n
lifturi, ca n multe alte cldiri moderne cu birouri. S-ar fi putut
chiar s bnuiasc, aa cum ar fi fcut i Bryson, c acele
videocamere snt supravegheate de un personal de paz
indiferent, prost pltit, atent doar la semne evidente de
violen. Vansina ar fi putut folosi semiintimitatea ascensorului
pentru a-i potrivi tocul unei arme sau vreun dispozitiv de
monitorizare fixat la piept.
Vansina fusese sunat n prezena lui Bryson i a Laylei.
Layla rmsese cu bancherul, ca s se asigure c acesta
n-avea s-l avertizeze pe Vansina.
Bryson tia c Jan Vansina va reaciona i, ntr-adevr,
n mai puin de douzeci de minute, agentul Directoratului
sosi n holul principal. Vansina, un brbat slab, cu umeri adui,
cu faa acoperit de o barb cenuie, tuns scurt, purta ochelari
fumurii cu ram metalic. Cu nfiarea lui modest i cu
panica lui acoperire de director pentru asistena medical de
urgen la Crucea Roie Internaional, nu putea fi bnuit c
n realitate era un asasin extrem de inteligent. Marele atu al
lui Vansina consta n faptul c era mereu subestimat. Un
observator neatent l-ar fi considerat pe Vansina cumsecade,
chiar inocent. Bryson tia c olandezul era un om puternic,
nemilos, foarte dibaci i deosebit de viclean, astfel nct nu-l
subestima.
Vansina urc n lift mpreun cu o tnr femeie, care
cobor la etajul douzeci i cinci. Bryson nu sesiz pe chipul

lui team sau vreo ncordare anume. Dac acea convocare


de urgen la bancherul lui i trezise vreo bnuial, expresia
feei lui nu lsa s se vad acest lucru.
Bryson l urmri ieind din ascensor i lund legtura cu
recepionerul; Vansina fu anunat imediat. Bryson l vzu
nsoit pe coridor de asistenta cu aer de matroan a lui Bcot
i apoi intrnd n biroul bancherului, moment n care
supravegherea ncet.
Dar n-avea importan: Bryson cunotea scenariul dup
care aciona Layla, de vreme ce-l concepuse chiar el. Atept
semnalul femeii pentru a-i face apariia. Layla urma s-l sune
la telefonul lui mobil, de dou ori, dup care s ntrerup
legtura.
Interogatoriul lui Vansina trebuia s dureze ntre cinci i
zece minute, n funcie de gradul acestuia de agresivitate.Cu
ochii pe secundarul ceasului, Bryson rmase n ateptare.
Cinci minute trecur chinuitor de ncet. Stabiliser dou
semnale de urgen, dar ea nu lansase nici unul. Primul consta
n apelarea lui Bryson la telefon; dac nchidea dup al doilea
rit, ar fi tiut c situaia era grav. n al doilea caz, ea urma
s deschid ua biroului lui Bcot, iar el ar fi vzut-o pe
monitorul de supraveghere.
Nu sosea nici un semnal de pericol.
Orict de concentrat ar fi fost asupra situaiei din acel
moment, gndurile se ndreptau spre agentul pe care el l
cunotea drept Prospero. Cum spusese Dunne? Vansina
acionase ca intermediar, probabil pentru Directorat, splnd
peste cinci miliarde de dolari. Splarea banilor se practica de
ctre ageniile de informaii, dar aproape ntotdeauna era
vorba despre sume relativ mici, pli imposibil de depistat
ctre ageni i anumii informatori. Totui, cinci miliarde de
dolari era ceva neobinuit. O asemenea sum trebuia s
finaneze ceva important. Dac informaia lui Dunne era
exact - i prea tot mai puin probabil ca omul de la CIA s-l
ndrume greit n mod intenionat, mai ales dup ce-i omorse
propriul bodyguard ca s-l apere - nsemna c Directoratul
dirija banii spre organizaiile teroriste. Dar care dintre ele, i
n ce scop? Poate c cipul de criptare pe care-l copiase din
telefonul protejat al lui Jacques Arnaud ar fi oferit rspunsul,
dar cui putea s-i ncredineze o prob material de asemenea
importan?
Dac Jan Vansina era direct implicat n reciclarea
fondurilor transferate, Bryson se ndoia c olandezul aciona
n necunotin de cauz. Vansina era mult prea abil i prea
important ca s opereze cu atta dezinvoltur. Vansina trebuie
s tie. Din cte i ddea seama Bryson, Vansina ajunsese
deja unul dintre efii Directoratului.
Ua se deschise brusc, inundnd cmrua cu o lumin
puternic, i pentru o clip Bryson fu incapabil s vad cine
intrase. Dupcteva secunde, Bryson deslui silueta, apoi faa.
Era Jan Vansina. Avea un aer sumbru i ochii i strluceau. n
mna dreapt inea o arm ndreptat spre Bryson, iar n stnga,
o serviet.
- Coleridge, spuse Vansina. O secven din trecut.
- Prospero, zise Bryson, uluit.
Fusese luat prin surprindere, duse mna la pistolul aflat
n tocul de sub hain, dar ncremeni cnd auzi declicul piedicii
trase.
- Nu mica! rcni Vansina. ine minile lateral! N-o s
ezit s folosesc chestia asta. M cunoti, tii c nu glumesc.

Privindu-l fix, Bryson ls ncet mna jos. ntr-adevr,


Vansina l-ar fi ucis cu snge rece; era un mister-de ce n-o
fcuse pn atunci.
- Mulumesc, Bryson, continu olandezul. Doreti s
vorbeti cu mine; vom vorbi.
- Unde-i femeia?
- E n siguran. Legat i ncuiat ntr-un dulap. E
puternic i istea, dar trebuia s se atepte c va urma cum zicei voi? - o saraband. Trebuie s recunosc,
documentele ei de la Mossad par autentice.
- Snt autentice, fiindc ea e de la Mossad.
- i mai uimitor, Bryson. Vd c ai ncheiat noi aliane.
Noi aliane pentru vremurile n schimbare. Asta-i pentru tine.
i arunc servieta i Bryson o prinse.
- Bun priz, spuse jovial Vansina. Acum, te rog s-o ii
n faa ta cu ambele mini.
Bryson se ncrunt. Agentul olandez era extrem de
viclean.
- Hai s stm de vorb, zise Vansina. Mergi drept nainte
i ine tot timpul servieta n faa ta. Dac o lai jos, trag. Doar
m cunoti, prietene.
Bryson se supuse, mustrndu-se n tcere. Czuse n
capcana lui Vansina, subestimndu-l pe iretul agent. Cum
pusese mna pe Layla? Nu se auziser mpucturi, dar poate
c folosise un amortizor. O ucisese pe Layla? Gndul sta l
ndurera. Femeia se oferise s-l ajute, dei Bryson ncercase
s-o conving s nu mai lucreze cu el, dar ea insistase; oricum,
tot se simea rspunztor pentru soarta ei. Poate c Vansina
spusese adevrul i Layla era doar prizonier. mboldit de
arma lui Vansina, travers holul ngust spre o sal de conferine
pustie. Soarele dup-amiezei ptrundea n voie prin ferestre.
Din acel loc, imaginea Genevei era i mai spectaculoas dect
de la fereastra biroului lui Bcot: faimoasa fntn artezian
Jet d'eau i parcul Mon Repos se vedeau bine de acolo, dar
zgomotul oraului nu se auzea.
O dat ajuni n ncpere, Vanisa spuse:
- Acum pune-i mna stng pe mas, pe urm dreapta,
n ordinea asta, te rog. Fr micri brute.
Bryson se aez, ntinzndu-i minile pe mas, de o parte
i de alta a servietei. Vansina lu loc la cellalt capt al mesei,
cu spatele la fereastr, innd arma ndreptat spre Bryson.
- Dac ridici mna s-i tergi nasul, trag, spuse Vansina.
Dac vri mna n buzunarul de la piept s-i iei o igar, trag.
Astea-s regulile pe teren, domnule Bryson, i snt convins c
le tii. Ia spune-mi, Elena tie?
Surprins, Bryson ncerc s priceap la ce se referea
Vansina.
- Ce vrei s spui? opti el.
- Ea tie?
- Ce s tie? Unde e? Ai vorbit cu ea?
- Te rog s nu te prefaci c eti preocupat de soarta
acelei femei, Bryson...
- Unde e? l ntrerupse Bryson.
Brbosul ezit o clip nainte de-ai rspunde.
- Eu pun ntrebrile aici, Bryson. De cnd eti cu
prometeenii?
Nucit, Bryson repet:
- Prometeenii?
- Destul. Gata cu joaca. de cnd eti n serviciul lor?
Fceai joc dublu i cnd erai agent activ? Sau te-ai plictisit s

fii profesor de colegiu i-ai pornit n cutarea aventurii? tii,


mi-ar plcea s-i neleg mobilul, ispita. Atracia ctre un
idealism nelegitim? Puterea? Vezi, avem att de multe de
discutat, Bryson.
- Totui, continui s ii o arm ndreptat spre mine, de
parc ai fi uitat de Yemen.
Zmbind, Vansina ddu din cap.
- i-acum eti o legend n organizaie, Bryson. Oamenii
spun mereu poveti despre isprvile tale, despre talentul tu
lingvistic. Ai fost o mare valoare...
- Pn cnd m-a dat afar Ted Waller. Sau ar trebui s
spun Ghenadi Rosovski?
Vansina tcu o vreme, mirat.
- Cu toii avem mai multe nume, spuse el ntr-un trziu.
Multe identiti, important este s le poi distinge, s nu le
amesteci. Separe c tu i-ai pierdut ndemnarea asta. Nu tii
unde se termin realitatea i ncepe fantezia. Ted Waller e un
om remarcabil, Bryson. Mai bun dect oricare dintre noi.
- Deci i pe tine te-a pclit! i crezi, i crezi minciunile!
Nu-i dai seama, Prospero? Noi am fost marionete, jucrii
teleghidate... automate, programate de supraveghetori! Am
acionat orbete, fr s nelegem cine erau adevraii notri
stpni, care era adevratul plan!
- Exist cercuri n interiorul altor cercuri, spuse Vansina
solemn. Exist lucruri despre care nu tiu nimic. Lumea s-a
schimbat, iar noi trebuie s ne schimbm o dat cu ea, s ne
adaptm noilor realiti. Ce i-au spus, Bryson? Cu ce minciuni
ai fost ndopat?
- Noile realiti", repet Bryson cu glas dogit, incapabil
s neleag.
Era ocat.
Apoi vzu forma uria conturndu-se amenintor n
fereastr. nelese c era un elicopter doar n clipa cnd rafala
de gloane ciurui geamul.
Bryson se ghemui sub masa lung, ns Vansina, aflat n
cellalt capt, mult mai aproape de fereastr, nu mai avu timp.
ntinse minile lateral, ca o pasre ce ncearc s-i ia zborul,
apoi trupul ncepu s danseze, aproape opind, ca o
marionet. Gloanele ptrundeau n fa, n piept, sngele nea
din trupul contorsionat n zeci de gheizere minuscule. Faa i
se schimonosi. ip, dar glasul lui fu acoperit de zgomotul
elicopterului ce plana n faa sa. Din adpostul su de sub
tblia groas a mesei, Bryson l vzu pe Vansina fcnd un
salt i prbuindu-se apoi pe covorul gri. La fel de brusc
precum apruse, elicopterul lu vitez i dispru. Nu se mai
auzea dect zgomotul slab al traficului pe strada aflat la zeci
de metri mai jos. n ncpere se aternuse o stranie tcere.

14
Bryson prsi n fug sala de conferine. Alerg pe
un hol ticsit cu oameni ngrozii, care comentau
atacul.
- O, Iisuse Hristoase!
- Ce s-a ntmplat, au fost lunetiti, teroriti?
- Sntn cldire?
- Chemai poliia, o ambulan, repede!
- Doamne, omul e mort... e, o, Doamne, a fost
mcelrit!

n timp ce fugea, se ruga pentru Layla. Oare ar fi putut


elicopterul s nconjoare cldirea, s localizeze intele prin
ferestrele de la etajul douzeci i apte? Apoi totul deveni
foarte clar: Jan Vansina a fost inta monstruosului atac. Nu
eu. Vansina. Aa trebuia s fie. Revzu imaginile din minte,
le select, i aminti unghiurile de tragere. Da. Oricine ar fi
mnuit mitraliera sau armele dinuntrul elicopterului il intise
intenionat pe Jan Vansina. Nu fusese un atac ntmpltor.
Tirul fusese ndreptat direct, din cel puin trei unghiuri, spre
agentul Directoratului.
Dar de ce?
i cine? Directoratul nu i-ar fi ucis propriul agent, nu-i
aa? S se fi temut c Vansina se ntlnea cu un vechi prieten
i-i mprtea informaii...
Nu, mergea cu nchipuirea prea departe. Motivele, logica
din spatele atacului rmneau ns tulburi. Cert este c omul
care trebuia s fie ucis chiar fusese ucis.
Localiz biroul lui Bcot, deschise ua cu o smucitur...
i constat c era gol.
Nici Layla, nici bancherul nu se aflau acolo. Cnd s
prseasc ncperea, observ o ceac de cafea rsturnat
pe podea, lng msu icteva foi de hrtie mprtiate lng
birou, semne ale unei plecri n grab sau ale unei scurte
confruntri.
Zgomote nbuite se auzir de undeva de aproape.
Cercet cu privirea ncperea i vzu ua dulapului. O deschise
i i gsi pe Layla i Jean-Luc Bcot legai i cu cluuri n
gur. Ochelarii cu ram metalic ai bancherului zceau pe
fundul dulapului, lng el, cmaa i era rupt i prul ciufulit.
Prin cluul ndesat n gura lui, omul ncerca s ipe. Layla
era legat i mai strns. Avea faa nsngerat i nvineit; era
limpede c se luptase cu nverunare, ns fusese copleit de
fora superioar a celui care fusese Prospero.
Brysoni dezleg.
Gfind, Becot striga:
-Mulumesc. O, Doamne!
- Zicei mersi c nu v-a ucis, remarc Bryson, n timp
ce desfcea sforile. Cut un cuit sau o lam, ca s taie
legturile solide. n cele din urm gsi un foarfece mic, dar
ascuit, i-l folosi pentru a-i elibera pe amndoi.
- Chemai paza! zise bancherul.
Bryson auzi sirenele mainilor de poliie i ale
ambulanelor i spuse:
- Bnuiesc c poliia e pe drum.
O lu pe Layla de bra, o ajut s se ridice i ieir amndoi
din camer.
Trecnd prin faa uii deschise a slii de conferine, unde
se adunaser muli oameni, ea se opri.
- Hai, uier Bryson. Nu e timp!
Se oprir doar cnd ajunser n aglomerata Place Bel-Air.
- Trebuie s plecm, spuse Bryson. Cltorim separat nu mai putem risca s fim vzui mpreun.
- S cltorim... dar ncotro?
- Trebuie s plecm de-aici - din Geneva, din Elveia!
- Vrei s spui... dar nu putem...
Se opri n mijlocul frazei cnd observ c privirea lui
Bryson era ndreptat ctre un ziar expus ntr-un chioc. Era
un exemplar din La Tribune de Geneve.
- Doamne, zise Bryson, apropiindu-se.
nfc un ziar i citi titlul cu litere de-o chioap:

TEROAREA CUPRINDE FRANA: UN TREN DE


MARE VITEZ A DERAIAT LA LILLE
LILLE - Explozia puternic a unei bombe a fcut
s deraieze i a distrus trenul de mare vitez Eurostar, la
141
aproximativ cincizeci de kilometri sud de Lille, n
dimineaa acestei zile, omornd sute de francezi, englezi,
americani, olandezi, belgieni. Dei serviciile de urgen
i voluntarii au lucrat fr ncetare, autoritile franceze
i exprim temerea c numrul morilor ar putea fi mai
mare de apte sute. Un oficial aflat la locul accidentului,
care a preferat s-i pstreze anonimatul, presupune c
este vorba de un act terorist.
Conform datelor furnizate de funcionarii cilor
ferate, trenul Eurostar 9007-ERS, a prsit Gara de Nord
din Paris, cu destinaia Londra, aproximativ la ora 7,16
a.m., avnd aproape 770 de pasageri la bord. n jurul
orei 8,00 a.m., trenul cu 18 vagoane a trecut prin regiunea
francez Pas-de-Calais, unde o serie de bombe de mare
putere, din cte se pare ngropate sub ine, au explodat
simultan. Dei responsabilitatea actului nu a fost imediat
revendicat, surse din serviciul francez de securitate au
ntocmit deja o list cu posibili suspeci. Mai multe surse
anonime de la Sret au confirmat numeroasele speculaii
conform crora guvernul francez i cel britanic au primit
n ultimele zile repetate avertismente cu privire la un
atac iminent asupra Eurostarului. Un purttor de cuvnt
al companiei Eurostar nu a confirmat, dar nici n-a
infirmat un raport furnizat ziarului nostru, n care se arta
c serviciile secrete ale ambelor ri aveau nite piste ce
duceau la unii prezumtivi teroriti care plnuiau s arunce
trenul n aer, dar n-au putut s intercepteze convorbirile
telefonice dintre acetia din cauza restriciilor legislative.
Asta-i o crim", a declarat Francois Chouet,
membru al Adunrii Naionale Franceze. Am avut
mijloacele tehnice de a preveni acest masacru nfiortor,
dar poliia a fost mpiedicat de legile noastre s
acioneze." La Londra, lordul Miles Parmore i-a rennoit
n Parlament apelul pentru adoptarea Tratatului
Internaional privind Supravegherea i Securitatea. Dac
Guvernele Franei i Angliei au avut posibilitatea de a
mpiedica producerea acestui sabotaj, faptul c am stat
cu braele ncruciate i n-am fcut nimic e pur i simplu
o crim. E o ruine naional-ba nu, chiar internaional.
Consilierul pentru probleme de securitate naional
al Statelor Unite, Richard Lanchester, participant la
consftuirea rilor membre ale NATO ce are loc la
Bruxelles, a fcut o declaraie n care a denunat
masacrul inocenilor". El a adugat: n aceste zile de
doliu, trebuie s ne ntrebm cu toii cum s facem pentru
ca aa ceva s nu se mai ntmple. Cu mare tristee
administraia Davis se altur rilor aliate i prietene,
Frana i Anglia, cu cererea de a adopta n ntreaga lume
Tratatul de supraveghere i securitate."
Lille
Lui Brysoni nghe sngele n vine. i aminti vocile
joase, conspirative ale celor doi brbai care ieeau din biroul
lui Jacques Arnaud, la Chateau Saint-Meurice. Unul era chiar
negustorul de arme, cellalt Anatoli Prinikov, magnatul rus.
Dar imediat dup Lille, spusese Arnaud, drumul va fi liber."

Imediat dup Lille.


Doi dintre cei mai puternici oameni de afaceri ai lumii,
unul negustor de arme, cellalt un magnat care, fr ndoial,
deinea sau controla n secret mari segmente din industria
rus de aprare, tiuser dinainte despre dezastrul de la Lille,
despre atentatul n care muriser apte sute de oameni.
Dup toate probabilitile, cei doi fceau parte din complot.
Amndoi erau lideri ai Directoratului. Directoratul se afla n
spatele comarului de la Lille; asta era mai presus de orice ndoial.
Dar n ce scop? Violena fr rost nu era stilul
Directoratului; Waller i ceilali conductori se mndriser
ntotdeauna cu geniul lor strategic. Totul era strategie, totul
servea unui el suprem. Uciderea ctorva ageni operativi putea
fi justificat doar prin necesitatea de-a ndeprta o povar,
un obstacol, o ameninare. n schimb, uciderea a apte sute
de cltori nevinovai intra n cu totul alt categorie.
Protestele publice fa de atentatul asupra Eurostarului
erau vehemente, cum era i firesc n cazul unei asemenea
tragedii evitabile.
Tragedie evitabil.
Cuvntul-cheie era evitabil". Profilaxia. Directoratul i
dorea aceast reacie, voia s ndemne la apeluri pentru
prevenirea oricror acte de terorism n viitor. Totui,
prevenirea putea nsemna multe lucruri. Un tratat pentru
combaterea terorismului era, fr ndoial, puin mai mult
dect praf aruncat n ochii oamenilor. Dar un astfel de tratat
ar fi condus cu siguran la sprijinirea programelor de aprare
naional, la achiziionarea de arme menite s protejeze
sigurana public.
Arnaud i Prinikov, negustori ai morii, investiser n
haosul mondial, deoarece haosul era o form de pia - piaa
mrfurilor lor, a armelor lor, cu o cerere tot mai mare. Aceti
doi magnai se aflau, probabil, n spatele tragediei de la Lille
i...
i ce altceva? Sttea n strad i nu percepea agitaia
pietonilor din jur. Layla citea articolul peste umrul lui,
spunndu-i ceva, dar el n-o auzea. Rememora tiri de pres
mai vechi, din cartoteca memoriei sale. Cteva incidente
recente despre care citise i vzuse reportaje la televizor,
lucruri teribile care la vremea aceea nu preau direct aplicabile
la propria lui via, la misiunea lui.
Cu doar cteva zile n urm avusese loc o explozie
devastatoare ntr-o staie de metrou din Washington, la o or
de vrf a dimineii, n care pieriser zeci de oameni. i, n
aceeai zi, ceva mai trziu, un avion american explodase n
aer imediat dup decolarea de la Aeroportul Kennedy. O sut
cincizeci sau o sut aptezeci de oameni fuseser omori.
n America, protestele fuseser vii, zgomotoase.
Preedintele inuse o cuvntare n favoarea aprobrii tratatului
internaional pentru securitate, care fusese oprit la Senat. Dup
tragedia de la Lille, naiunile europene aveau s se alture
americanilor, cernd cu insisten msuri aspre, menite s
restabileasc echilibrul ntr-o lume scpat de sub control.
Control.
sta s fie naltul el", al Directoratului? O agenie de
informaii ticloas, cndva un actor mic, ns puternic, din
spatele scenei, pe care nu-l cunotea nimeni, care ncerca s
obin controlul acolo unde restul lumii euase?
Fir-ar s fie, toate astea erau simple.speculaii, teorii,
concluzii trase dup date incerte. Lucruri nedovedite, iluzorii,

insuficiente. Dar un rspuns la ntrebarea iniial a lui Dunne,


motivul pentru care omul de la CIA l scosese dintr-o izolare
resemnat i aproape c-l obligase s fac investigaii, ncepea
s i se impun. Era timpul s se pun de acord cu Harry Dunne,
s se prezinte la el cu un scenariu, cu ipoteze. S atepte s
obin o documentaie cert, incontestabil, despre planurile
Directoratului ar fi nsemnat s lase s se ntmple alt tragedie
asemeni celei de la Lille, ceea ce era absolut imoral. Chiar
avea CIA nevoie s moar ali apte sute de oameni nevinovai
pn s se hotrasc s fac ceva?
i totui...
Cea mai important pies a jocului lipsea.
Elena tie? " ntrebase Vansina. Deci Directoratul nu
tia unde se afla ea, nici pe cine informase. Era mai important
ca oricnd ca ea s fie gsit: nsi ntrebarea-Elena tie? implica faptul c ea trebuia s cunoasc ceva esenial. Ceva
ce n-ar fi explicat doar dispariia ei din viaa lui, ci ar fi
dezvluit i modalitatea, calea de-a afla adevratele intenii
ale Directoratului.
- tii ceva despre asta.
Era vocea Laylei: o afirmaie, nu o ntrebare. nelese c
ea i vorbea de ctva timp. Se ntoarse s-o priveasc. Ea nu
auzise la castel remarca lui Arnaud despre Lille? Se prea c nu.
- Am o teorie, zise el.
- Care?
- Trebuie s dau un telefon. i ntinse ziarul. M ntorc
imediat.
-Un telefon? Cui?
- D-micteva minute, Layla.
Ea ridic vocea.
- Ce ascunzi de mine? Ce pui de fapt la cale?
Bryson citi n frumoii ei ochi cprui consternare, durere
i furie. Era ndreptit s fie mnioas. El o folosise drept
complice, dar nu-i spusese aproape nimic. Era inacceptabil,
mai ales pentru un agent de teren att de competent i informat
ca ea. Ezit, apoi vorbi:
- Las-m s dau un telefon. Cnd m ntorc, o s-i
spun - dar te previn c tiu mult mai puin dect i nchipui.
Ea i puse o mn pe bra, un gest grbit, afectuos, care
putea s nsemne - mulumesc, neleg, snt aici pentru tine.
Bryson ar fi dorit s-o srute pe obraz: o expresie a
recunotinei pentru curajul i sprijinul ei.
Pormi rapid spre captul cvartalului, ieind pe o strad
lateral din Place Bel-Air. Era acolo un mic magazin ce vindea,
pe lng igri i ziare, cartele telefonice. Cumpr una, i
gsi un telefon internaional ntr-o cabin de pe strad. Form
011, apoi 0, apoi o serie de cinci cifre. Se auzi un ton electronic slab; mai form apte cifre.
Era o linie telefonic protejat, un numr pe care i-l
dduse Harry Dunne; suna direct la biroul lui Dunne de la
CIA i n camera lui de lucru de acas. Dunne i garantase c
el i numai el avea s rspund.
Telefonul sun o dat.
- Bryson.
Bryson, i inu rsuflarea, vocea de la cellalt capt al
firului nu era a lui Dunne.
- Cine-i acolo? zise el, n sfrit
- Snt Graham Finneran, Bryson. Dumneata... cred ca
tii cine snt.

Dunne l menionase pe Finneran atunci cnd se ntlniser


ultima dat n biroul lui de la CIA. Dunne i spusese c
Finneran era aghiotantul lui, unul dintre oamenii care-l
nsoiser la un sediu al CIA din munii Blue Ridge, unul
dintre puinii oameni de ncredere ai lui Dunne.
- Ce-i asta? spuse Bryson prudent.
- Bryson... eu... Harry e la spital. E foarte bolnav.
-Bolnav?
- tii c are un cancer n faz terminal - el nu vorbete
despre asta, dar ieri a avut o criz i-a trebuit s fie dus la
spital cu salvarea.
- Vrei s spui c e mort, asta e?
- Nu... slav Cerului, nu, dar nu tiu ct o s mai dureze,
ca s Fiu sincer. Dar mi-a spus totul despre... proiectul
dumitale. Era sincer ngrijorat.
-La ce spital e?
Finneran ezit doar o secund sau dou, dar fusese
suficient.
- Nu snt sigur c ar trebui s spun...
Bryson ntrerupse convorbirea. Inima i btea puternic
i sngele i zvcnea n tmple. Instinctul i comandase s nchid
telefonul imediat. Ceva nu era n regul. Dunne l asigurase
c nimeni altcineva nu va rspunde la telefonul lui i n-ar fi
nclcat nelegerea nici pe patul de moarte. Dunne l cunotea
pe Bryson i i imagina cum ar fi reacionat ntr-o asemenea
situaie.
Nu. Graham Finneran - dac fusese Graham Finneran.
Bryson nu-i cunotea vocea, n-ar fi rspuns niciodat la
telefon. Dunne n-ar fi permis asta.
Ceva era n neregul, i era mai mult dect boala omului
de la CIA.
Ajunsese n cele din urm Directoratul la principalul su
adversar din cadrul Ageniei, neutralizase pn la urm pe
ultimul aprtor al instituiei care se opunea puterii lor tot
mai mari?
Trecu n fug prin Place Bel-Air i o gsi pe Layla tot
lng chiocul de ziare.
- Trebuie s m duc la Bruxelles, zise el.
- Ce? De ce la Bruxelles? Ce nseamn asta?
- Acolo e un om - cineva la care trebuie s ajung.
Ea l privi ntrebtor i, n acelai timp, rugtor.
- Haide. tiu o pensiune n cartierul Marolles. E
drpnat, srccioas i se afl ntr-o zon nu prea plcut
a oraului. Dar e sigur i necunoscut i nimeni nu s-ar gndi
s ne caute acolo.
- Dar de ce la Bruxelles?
- E singura ans, Layla. Acolo e cineva care ne poate ti
de folos, cineva extrem de sus-pus. Un brbat pe care unii
oameni l consider ultimul om onest din Washington.

15
Sediul central al Corporaiei Systematix includea apte
cldiri mari din oel i sticl, amplasate n mijlocul
unui minunat peisaj silvestru, n apropiere de Seattle, Washington, n fiecare cldire existau sli de mese i de gimnastic.
Angajaii corporaiei, renumii pentru loialitatea i discreia
lor, formau o comunitate strns unit. Ei proveneau de la cele
mai bune institute de nvmnt superior din lume i erau
pltii cu generozitate. De altfel, aveau mii de colegi rspndii
pe tot globul, deoarece Systematix deschisese birouri pe tot

mapamondul i deinea pachete majoritare de aciuni la multe


alte companii.
- Am senzaia c nu mai sntem n Kansas, i spuse Tony
Gupta, jovialul tehnolog-ef de la InfoMed, efului su, Adam
Parker, n vreme ce erau condui spre sala de edine.
Parker, directorul executiv al unei companii avnd o cifr
de afaceri de nou sute de milioane de dolari, zmbi uor i fu
nevoit s recunoasc faptul c legendarul complex al
Corporaiei Systematix l impresiona profund.
- Ai mai fost vreodat aici? ntreb Parker, un brbat
nalt i zvelt, cu prul grizonat, care alergase cndva n cursele
de maraton, pn cnd un accident la genunchi l obligase s
renune. Acum fcea canotaj, nota i juca tenis. Era un tip
competitiv, calitate ce-l ajutase s-i nfiineze propria
companie, specializat n informatic" medical i stocarea
de date.
- de mult, zise Gupta. Cu ani n urm am candidat pentru
un post de inginer programator, dar la interviu am fost respins.
Doar ca s ajung pn aici a trebuit s semnez trei angajamente
de pstrare a secretului. Snt fanatici n materie de discreie.
Gupta i potrivi cravata, care l jena. Nu era obinuit s
poarte aa ceva, dar ocazia nu era una oarecare; Systematix
inea la etichet la fel ca multe alte corporaii ale Noii
Economii.
Parker nu avea o prere prea bun despre iminenta
achiziie i nu se feri de Gupta, n care avea cea mai mare
ncredere.
- Consiliul de administraie n-o s m lase s opresc
tranzacia, spuse Parker ncet. nelegi asta, nu?
Gupta se uit la nsoitoarea lor, o blond supl, i-i
arunc efului su o privire de avertizare.
- S ascultm mai nti ce are de spus marele brbat,
rspunse el.
Cteva clipe mai trziu, luar loc alturi de alte
dousprezece persoane, brbai i femei, n sala de la ultimul
etaj a celei mai mari cldiri din complex, centrul aparent
prolixei i descentralizatei companii care era Systematix.
Majoritatea celor de fa - directori de la InfoMed - se aflau
prima oar fa n fa cu legendarul fondator, preedinte i
director executiv al Corporaiei Systematix, singuraticul
Gregson Manning. n ultimul an, dup cum tia Adam Parker,
Manning achiziionase zeci de asemenea companii, pltind
cu bani ghea.
Marele brbat", l numise Gupta, i n-o fcuse pe un
ton ironic. Gregson Manning era cu adevrat un mare brbat,
unul dintre cei mai bogai oameni din lume. El crease din
nimic o vast corporaie care producea multe dintre
infrastructurile Internetului. Toi cunoteau povestea vieii lui plecase de la CalTech atunci cnd avea optsprezece ani, trise
n comun cu prietenii lui pasionai de computere i nfiinase
Systematix ntr-un garaj. Acum era greu de gsit vreo
companie care s nu se bizuie pe tehnologia Systematix pentru
anumite pri ale operaiunilor sale. Systematix era, aa cum
afirmase Forbes cndva, o industrie n sine.
Manning se artase a fi i un mare filantrop, dei
controversat. Oferise sute de milioane de dolari pentru a
sprijini conectarea la reeaua computerizat a colilor din
cartierele defavorizate, pentru folosirea tehnologici moderne
n scopuri educative. Parker auzise i zvonuri conform crora
Manning oferise, sub rezerva anonimatului, miliarde de dolari

ca s-i ajute pe copiii sraci de vrst colar s ajung la


institute de nvmnt superior.
Presa de afaceri l idolatriza deoarece, cu toat averea
lui, prea a fi modest i lipsit de pretenii; era descris nu att
ca un om solitar, ct mai degrab timid. Barron s l poreclise
cndva Papa Dolar" al Erei informatice.
Parker nu-i putea controla tulburarea. Aceasta se datora
n bun msur gndului insuportabil c va ceda controlul ce naiba, se ocupase de InfoMed ca de propriul lui copil i-l
durea cnd se gndea c firma lui urma s devin o component
minor a unui conglomerat gigantic. Dar nu era numai asta;
se putea vorbi de o ciocnire ntre culturi. Pn la urm, Parker
era un om de afaceri, pur i simplu. Principalii si investitori
i consilieri de asemenea. Vorbeau cu toii limbajul finanelor:
returnarea capitalului investit, valoarea adugat de pia, un
limbaj nu foarte elevat, dar clar, pe care Parker l nelegea,
n schimb, Manning gndea i vorbea n termeni generali:
despre fore istorice, despre tendine globale. Faptul c
Systematix era o corporaie imens i extrem de profitabil i
se prea aproape ntnrpltor. Uite ce e, ie nu i-au plcut
niciodat vizionarii", i spusese cndva Gupta lui Parker, dup
una din cursele lor de maraton.
- Snt ncntat c ai putut veni cu toii, le spuse Gregson
Manning vizitatorilor si, strngndu-le mna cu putere.
nalt, bine cldit dar suplu, cu prul negru, lucios, Manning era de o frumusee aspr. Maxilarele proeminente i
umerii largi i ddeau un aer aristocratic. Avea trsturi fine,
un nas acvilin, proeminent i tenul neted, aproape parc fr
pori. Emana sntate, ncredere n sine i mult farmec personal. Purta pantaloni kaki, o cma alb descheiat la gt i
o jachet subire din camir. Cnd zmbea, dezvluia nite dini
albi, perfect aliniai.
- N-a fi aici dac n-a respecta ce a realizat InfoMed,
iar voi n-ai fi aici dac...
Vocea i se stinse, iar zmbetul se accentua.
- Dac n-am aprecia prima de patruzeci de procente pe
care-o oferii pentru aciunile noastre, interveni rznd Alcx
Garfield, preedintele consiliului de administraie de la
InfoMed, un tip cu burt.
Garfield era un capitalist cu imaginaie limitat, care se
ntmplase s fac o foarte necesar infuzie de capital lichid
pe vremea cnd InfoMed se afla la nceputuri. Investiia lui n
companie nu depea cu mult valoarea la care i putea
schimba aciunile.
Ochii lui Manning sclipir.
- Interesele noastre converg.
- Domnule Manning, zise Parker, am cteva temeri - ar
putea prea minore fa de asemenea compensaii financiare,
dar a vrea totui s le exprim.
- Te rog, spuse Manning cu o nclinare uoar a capului.
- Atunci cnd o s dobndeti InfoMed n-o s obii doar
o vast baz de date medicale, ci i apte sute de angajai
devotai. A vrea s tiu la ce se pot atepta ei. Systematix e
una dintre companiile despre care oamenii tiu totul i nimic.
E o firm privat, strict controlat i multe dintre activitile
ci snt al naibii de misterioase. Obsesia secretului poate fi puin
ngrijortoare, cel puin pentru cineva din exterior.
- Secret?
Manning cltin din cap, iar zmbetul i dispru.

- Cred c priveti lucrurile exact pe dos. A regreta foarte


mult dac ai considera misterioase marile noastre obiective.
- Nu cred c nelege cineva exact schema
dumneavoastr de organizare, ripost Parker morocnos.
Privind n jur, sesiz respectul copleitorpe care ceilali
i-l acordau lui Gregson Manning i nelese c remarcele lui
nu erau deloc bine venite; mai nelese i c aceea era ultima
sa ocazie de-a le exprima.
Manning l privi drept n ochi, dar nu ostil.
- Prietene, eu nu cred n beneficiile organizrii
tradiionale, n ierarhizri, bariere i relaii bazate pe rapoarte
cu linii punctate". Cred c toi cei de-aici tiu asta. Cheia
succesului nostru la Systematix - a succesului nostru deloc
neglijabil, cred c pot spune asta fr lips de modestie - a
fost faptul c am renunat la vechea manier de a lucra.
- Dar exist o logic n orice structur corporatist, insist
Parker, n vreme ce restul celor prezeni i aruncau priviri
piezie.
Pn i Tony Gupta ntinse mna i-l atinse pe bra ca s-l
tempereze. Parker nu era obinuit s-i in gura i s-ar fi
ocrt singur dac ar fi fcut-o.
- Sectoarele auxiliare i alte fleacuri constituie raiunea
ntocmirii de organigrame, nu-mi place s spun asta. Vreau
doar s tiu cum intenionezi s integrezi achiziia fcut.
Manning i vorbi ca unui copil retardat:
- Cine a inventat corporaia modern? Oameni ca John
D. Rockefeller la Standard Oii i Alfred Sloan la General
Motors. n perioada postbelic de expansiune economic au
fost Robert McNamara la Ford, Harold Genecn la ITT i
Reginald Jones la General Electric. A fost perioada de nflorire
a straturilor manageriale compuse, cu directori executivi
asistai de echipe de proiectani, revizori contabili i strategii
de operaiuni. Structurile rigide erau necesare pentru a
conserva i coordona cea mai rar resurs dintre toate, cel
mai valoros bun: informaia. i ce se ntmpl dac informaia
ajunge la fel de liber i disponibil ca i aerul pe care-l
respirm i apa pe care-o bem? Toate astea devin inutile. Toate
astea cedeaz.
Parker i aminti un citat de-al lui Manning, aprut n
Barron 's - ceva n sensul c Systematix urmrea s
nlocuiasc uile cu ferestrele". Trebuia s admit c omul
era fascinant, de o claritate fantastic egal cu reputaia sa.
Parker se foi n scaun stingherit. Toate astea cedeaz.
- Cedeaz n favoarea cui?
- Dac vechea modalitate era ierarhia vertical, noua
manier de abordare const n inventarea reelelor orizontale,
trecnd peste limitele organizatorice. Sntem pe cale s
edificm o reea de companii cu care s colaborm, nu s le
dirijm de sus. Hotarele au disprut. Logica acestor reele
pune accentul pe sistemele cu autocontrol dirijate de
informaii. Printr-o continu monitorizare eliminm factorii
de risc din structura organizaional, dar i din afara ei.
Soarele ce apunea n spatele lui Gregson Manning
contura o aur n jurul capului su, amplificndu-
tulburtoarea for.
- Dumneata eti ntreprinztor. Priveti nainte i ce vezi?
Piee de capital atomizate. Piee ale muncii dispersate. O
organizare piramidal cednd locul modalitilor de colaborare*
mai fluide, autoadministrate. Toate astea impun exploatarea
principiului conexiunilor, nu doar pe plan intern, ci i extern,

ajungndu-se la strategii comune cu partenerii, controlul


extinzndu-se dincolo de orizontul proprietii. Canalele
informaionale se recombin. Trebuie s existe transparen
la toate nivelurile. Nu fac dect s exprim o idee vag, o intuiie
pe care cred c o avem cu toii despre viitorul capitalismului.
Parker era zpcit de peroraia lui Manning.
- Dup felul cum vorbeti, s-ar prea c Systematix nu e
o corporaie.
- Numete-o cum vrei. Atunci cnd hotarele devin cu
adevrat permeabile, nimic nu e mai uor de localizat dect o
firm tradiional. Dar noi am trecut deja printr-o epoc de
manageriat care nu seamn cu nici o alta. Poetul Robert
Frost spunea c dac ai garduri bune, ai vecini buni. Ei bine,
eu nu cred asta. Porozitate, ziduri prin care poi vedea, pe care
le poi deplasa de cte ori ai nevoie - asta cere lumea n ziua de
azi. Ca s ai succes, trebuie s fii n stare s treci prin ziduri.
Alex Garfield se ntoarse ctre directorul su executiv.
- Nu pretind c neleg toate astea, dar, Adam, dosarul
vorbete de la sine. Gregson Manning nu trebuie s se apere
n faa nimnui. Presupun c el nu crede ntr-o acumulare de
companii izolate. Vorbete despre integrare n felul lui.
- Zidurile trebuie s cad, zise Manning, stnd foarte
drept. Asta-i realitatea din spatele retoricii retehnologizrii.
S-ar putea susine c ne ntoarcem la revoluia industrial.
Revoluia industrial a adus diviziunea muncii n sarcini precise; noi ncercm s trecem de la sarcini la procese i s-o
facem ntr-un domeniu vizibil.
Dezamgit, Parker i continu irul de ntrebri:
- Totui, multe dintre tehnologiile n care ai investit reelele i restul -, ei bine, nu neleg raiunea din spatele lor.
i pe urm mai e i raportul la de la Consiliul audiovizualului
care spune c Systematix e pe cale s lanseze o nou flot de
satelii de joas altitudine. De ce? E disponibil o band de
frecvene foarte larg. De ce satelii?
Manning ddu din cap, de parc l-ar fi ncntat ntrebarea.
- Poate c a venit timpul s ne lrgim orizontul.
n ncpere se auzir murmure de aprobare i rsete.
- Am vorbit despre afaceri, continu Manning. Dar
gndete-te i la vieile noastre. Ai menionat mai devreme
intimitatea. Conveniile intimitii trateaz sfera privat ca pe
un domeniu de libertate personal.
Expresia de pe chipul lui Manning deveni grav.
- Dar pentru muli, poate fi sfera violenelor intime i a
abuzurilor. Gospodina care e violat i jefuit sub ameninarea
cuitului, brbatul a crui cas a fost invadat de tlhari
narmai - ntreab-i pe ei despre valoarea intimitii.
Informaia n toat amploarea ei nseamn eliberare de
violen, de abuzuri, de durere. Iar dac Systematix poate
orienta societatea spre acest el, nseamn c avem de-a face
cu ceva ce n-a mai existat n istoria umanitii - ceva foarte
apropiat de securitatea total. ntr-o anume msur,
supravegherea a jucat un rol mai mare n vieile noastre i
snt mndru de contribuia pe care am avut-o n acest sens m refer la videocamerele din ascensoare, metrou, parcuri i
multe altele. Adevratele sisteme sofisticate de supraveghere,
ceea ce ai putea numi butoane de alarm, snt n prezent
accesibile doar celor bogai. Ei bine, hai s le democratizm.
S-i aducem pe toi n cadru. Jane Jacobs scria despre ochii
de pe strad", dar noi putem merge chiar mai departe. Retorica

despre satul global a fost doar retoric, dar ea poate deveni


real datorit noilor tehnologii.
- Ar nsemna ca o singur organizaie s-i asume prea
mult putere.
- Numai c acea putere nu mai e amplasat discret, ci e
o reea de sanciuni extins la ntreaga societate. n orice caz,
cred c vezi prea ngust lucrurile. De ndat ce adevrata
siguran i securitatea vor deveni universale, cu toii vom
avea n sfrit putere asupra propriilor noastre viei.
Manning fu ntrerupt de o btaie n u; asistentul lui
personal sttea n prag i prea ngrijorat.
- Da, Daniel, zise Manning, surprins de deranj.
- Un apel telefonic, domnule.
-Nu e momentul potrivit.
Manning zmbi. Tnrul asistent tui discret.
- De la Biroul Oval, domnule. Preedintele spune c e
urgent.
Manning se ntoarse ctre adunare.
- Atunci, v rog s m iertai. M ntorc imediat.
n vastul su birou hexagonal, scldat n soare, dar
rcoros, Manning se instal n fotoliu i deschise telefonul.
- Snt aici, domnule preedinte, spuse el.
- Greg, tii c nu te-a fi deranjat dac n-ar fi fost ceva
important. Avem nevoie de ajutor. Exist un sistem de
supraveghere a organizaiilor teroriste, dar i lipsete o verig,
cea de deasupra oraului Lille, din Frana. Zece oameni de
afaceri americani au fost ucii n atentatul care a avut loc
acolo. Nici unul dintre sateliii notri nu se afla deasupra la
momentul potrivit. Guvernul francez ne bate la cap de ani de
zile s oprim survolurile, s nu ne amestecm n intimitatea
cetenilor si, aa c de obicei videocamerele snt nchise pe
acel segment al continentului. Cel puin aa mi-au spus
experii, eu nu pricep o boab. Tot ei ziceau c sateliii lui
Systematix se aflau pe poziie, c ar fi surprins imaginile care
ne trebuie.
- Domnule preedinte, tii c sateliii notri n-au primit
aprobare pentru recunoatere fotografic. Snt autorizai doar
pentru telecomunicaii i telefonie digital.
- tiu c asta i-au spus oamenii ti bieilor lui Corelli.
- Dar administraia dumneavoastr a decis s
restricioneze folosirea aparaturii neoficiale de supravegheat.
n timp ce vorbea, Manning privea fotografia fiicei lui,
aflat pe birou: o fat cu prul de culoarea nisipului, zmbind
vistor, ovielnic, de parc s-ar fi amuzat de o glum.
- Dac vrei s-mi pun cenu n cap, Greg, o s-o fac. Nu
snt aa de mndru ca s nu m rog. Dar, la naiba, e o treab
serioas. Ne trebuie ce avei voi. Pentru Dumnezeu, slbete
puin urubul. N-am uitat ce-ai fcut pentru mine n trecut,
n-o s uit nici de data asta.
Manning ls s se scurgcteva secunde nainte de a
rspunde.
- informaticienii de la NSA s-l sune pe Partovi la biroul
meu. O s transmitem tot ce avem.
- Mulumesc, zise preedintele Davis cu glas rguit.
- Snt la fel de ngrijorat de problema asta ca i
dumneavoastr, spuse Manning, cu ochii zbovind pe
fotografia fetiei cuprul ca nisipul. El i soia lui o botezaser
Ariei i era ntr-adevr o fiin magic. Trebuie s ne unim
eforturile.

- Am neles, zise preedintele, stingherit de insistena


lui. Am neles. Am tiut c o s m scoi din ncurctur.
- Cu toii sntem implicai, domnule preedinte.
i aminti crsul lui Ariei semna cu sunetele subiri ale
unei cutii muzicale.
- La revedere, Gregson. i mulumesc.
nchiznd telefonul, lui Manning i trecu prin minte c
nu-l auzise niciodat pe preedintele Malcolm Davis vorbind
att de ncordat.

16
Pensiunea se afla ntr-o zon srac din Bruxelles,
numit Marolles, un refugiu pentru proscriii
oraului. Multe dintre cldirile din secolul al XVII-lea se
transformau n ruine, prbuindu-se piatr cu piatr. Locatarii
srcii ai stabilimentelor proveneau, n majoritate, din bazinul
mediteranean, muli fiind magrebeni. O corpolent i
bnuitoare magreban, proprietara pensiunii La Samaritaine,
sttea posac n spatele unui ghieu de recepie, ntr-un spaiu
ntunecat i urt mirositor ce servea drept hol. Clientela ei era
format din oameni aflai n trecere, infractori mruni i
imigrani nevoiai; femeia l consider pe brbatul cu nfiare
respectabil, sositn toiul nopii binembrcat, ca fiind foarte
nepotrivit cu acel loc i, n consecin, suspect.
Bryson sosise cu trenul i nfulecase n grab o cin trzie
la un bistrou de pe drum. El o ntreb pe proprietreas care
era numrul camerei prietenei lui, despre care credea c venise
mai devreme. Femeia ridic insinuant sprncenele i-i spuse
numrul, zmbind semnificativ.
Layla sosise n urm cucteva ore pe Aeroportul
Zaventem, cu o curs Sabena, la care i cumprase bilet n
ultimul moment. Dei era trecut de miezul nopii i Bryson se
atepta ca ea s fie frnt de oboseal, observ lumina ce se
strecura pe sub ua ei. Btu la u i ea i deschise.
Layla turn whisky n dou pahare, dintr-o sticl pe care
o cumprase lng Vieux Marche.
- Aadar, cine e acel om onest" din Washington cu care
vrei s te ntlneti aici? Nu poate fi cineva de la CIA, doar
dac n-ai gsit un om onest la Langley.
Vntile de pe fa, cptate n lupta cu Jan Vansina,
deveniser violacee.
Bryson sorbi din pahar, apoi se aez ntr-un fotoliu
ubred.
- Nu e cineva de la Agenie.
- Atunci?
El ddu din cap.
- Nu nc.
- Nu nc ce?
- O s-i spun cnd o s vin momentul. Dar nu acum.
Aezat pe partea opus a mesei mici, a crei imitaie de
furnir se jupuia, ea puse paharul jos.
- Te ascunzi de mine-continui s te ascunzi, serios - i
nu asta ne-a fost nelegerea.
- N-a fost nici o nelegere, Layla.
- Chiar crezi c te-a urma orbete, ntr-o misiune pe
care n-o neleg? Era furioas.
-Nu, sigur c nu, zise el obosit. Dar, Layla, nu numai
c nu i-am cerut ajutorul, ci am ncercat s te descurajez,
s te ndeprtez. Nu fiindc nu credeam c mi-a i fi de
ajutor - ai fost grozav, de nepreuit -, ci pentru c nu-mi

puteam asuma responsabilitatea de a-i pune viaa n


pericol. Asta e btlia mea, misiunea mea. Dac exist
vreun beneficiu auxiliar, dac ceea ce am afla servete i
scopului tu, cu-att mai bine.
- Eti teribil de dur.
- Poate c snt fr inim. Poate c trebuie s fiu.
- Dar ai i o latur blnd, grijulie. O simt. i mai cred c
ai fost nsurat.
- Da? Ce te face s spui asta?
-Ai fost, nu-i aa?
- Da, recunoscu el. Cum i-ai dat seama?
- Exist ceva n felul cum te pori cu mine, cu femeile n
general. Eti prudent, desigur - la urma urmei, nu m cunoti -,
dar n acelai timp te simi bine cu mine, nu-i aa?
Bryson zmbi amuzat, dar nu spuse nimic. Ea continu:
- Cred c cei mai muli brbai din... brana noastr nu
tiu cum s trateze femeile-ageni. Noi sntem fie persoane
neutre, fr sex, fie poteniale cuceriri. Dumneata pari s
nelegi c problema e mai complex - c o femeie, ca i un
brbat, poate fi i una, i alta, sau ceva cu totul diferit.
- Vorbeti n arade.
- Nu asta vreau. Cred doar... ei bine, cred c vreau s
spun c noi sntem brbat i femeie...
Bryson nelesese aluzia ei, dar nu se trda. Era o femeie
extraordinar i se simea tot mai puternic atras de ea, pe
msur ce petreceau mai mult timp mpreun. A da curs acelei
atracii ar fi fost un gest de egoism; ar fi alimentat sperane pe
care n-avea de gnd s le satisfac, nu putea s le satisfac,
pn cnd nu nelegea ce se ntmplase ntre el i Elena.
Plcerea fizic ar fi fost momentan, trectoare i ar fi sfrit
prin a-i zpci, alterndu-le relaia, introducnd un element
de destabilizare.
- Pari s vorbeti din experien, zise el, despre cum nu
neleg unii brbai femeile care au ocupaia dumitale. Soul
dumitale - spuneai c ai fost mritat cu un militar israelian era unul dintre acei brbai care nu nelegeau?
- Pe-atunci eram alt persoan. Nici mcar o tnr
femeie - ci o fat, pe jumtate adult.
- Moartea lui te-a schimbat? ntreb el cu blndee.
- i cea a tatlui meu, dei nu l-am cunoscut niciodat.
Ea czu pe gnduri i sorbi nainte de a continua: Yaron, soul
meu, era ncartiruit la Kiryat Shmona n timpul intifadei; apra
satul. ntr-o zi, aviaia israelian a lansat un atac cu rachete
asupra unei baze a teroritilor din Hezbollah, Valea Bekaa,
nu departe de locul unde am copilrit, i a ucis din ntmplare
o mam i pe cei cinci copii ai ei. A fost un comar. Hezbollah-ul
s-a rzbunat, lansnd rachete Katiua asupra satului Kiryat
Shmona. Yaron i ajuta pe steni s intre n adposturi. A fost
lovit de o rachet i a ars de viu. l privi, cu lacrimi n ochi, i
continu: Spune-mi, cine-a avut dreptate? Hezbollah-ul, a
crui unic misiunea pare a fi cea de a ucide ct mai muli
israelieni? Aviaia israelian, care era att de hotrt s elimine
o tabr a Hezbollah-ului nct nu-i psa dac omora oameni
nevinovai?
- O cunoteai pe mama care a fost ucis mpreun cu
cei cinci copii, nu-i aa? zise Bryson ncet.
Ea ddu din cap i i muc buza, n timp ce lacrimile i
curgeau pe obraji.
- Era sora mea, sora mea... mai mare. Nepoelele i
nepoeii mei.

Cteva clipe nu fu n stare s vorbeasc. Apoi spuse:


- Vezi, nu ntotdeauna snt vinovai cei care lanseaz
Katiuele, ci cei care le furnizeaz. Sau cei care stau n
buncre, n faa hrilor, i planific atacul. Un om ca Jacques
Arnaud, care controleaz jumtate din Adunarea Naional
francez i se mbogete vnznd arme teroritilor,
demenilor, fanaticilor lumii. Atunci cnd o s hotrti, n
sfrit, c poi avea ncredere n mine, cnd o s-mi spui
pentru ce i riti viaa i ce speri s afli... vreau s tii cu
cine ai de-a face.Se ridic i-l srut pe obraz. Iar acum
vreau s m culc.
Bryson se duse n camera lui i, dup ce analiz situaia,
ajunse la concluzia c trebuia s ajung la Richard Lanchester
ct mai curnd posibil; n dimineaa zilei urmtoare avea s
dea nite telefoane, ca s-l gseasc pe consilierul pentru
securitate naional. Era contient de faptul c deinea prea
puine informaii i c are prea puin timp. Dup dispariia
misterioas a lui Harry Dunne, din cine tie ce cauz,
Lanchester era singurul om din guvern care avea att influena,
ct i independena care s-i permit s acioneze mpotriva
Directoratului. Dei Bryson nu se ntlnise niciodat cu el,
cunotea cteva date din biografia lui: Lanchester fcuse
milioane de dolari pe Wall Street, dar, pe la patruzeci i cinci
de ani, renunase la afaceri pentru a intra n viaa public.
Condusese Compania electric a prietenului su Malcolm
Davis i, drept rsplat, fusese numit consilierul pentru
securitate naional al lui Davis, funcie n care se fcuse
imediat remarcat. Probitatea i inteligena sa l fceau s par
o anomalie printre oficialii corupi de pe Beltway. Era
cunoscut pentru corectitudinea lui i avea reputaia de om
amabil i nepretenios.
Reportajul din ziar despre mcelul de la Lille meniona
faptul c Lanchester venise la Bruxelles pentru ceea ce se
anunase a fi o vizit la Cartierul General al Puterilor Aliate
din Europa; acolo urma s poarte discuii cu secretarul general al NATO.
Va fi foarte greu s ajung la Lanchester, mai ales n
preajma cartierului general al NATO, dar trebuia s existe o
soluie.
La ora cinci dimineaa, dup un somn ntrerupt de
vacarmul traficului i de strigtele chefliilor, Bryson se trezi,
se spl cu ap rece, fiindc nu era cald, i concepu un plan.
Se mbrc repede, iei n strad, gsi un chioc de ziare
deschis toat noaptea i cumpr mai multe ziare i reviste
din toat lumea, mai ales europene. Aa cum se ateptase,
multe jurnale, printre care International Herald Tribune,
Times de la Londra,Le Monde, Le Figaro i Die Welt, publicau
lungi reportaje despre tragedia de la Lille. Multe dintre ele l
menionau pe Richard Lanchester, reproducnd deseori
aceleai citate; cteva publicau i lungi interviuri cu consilierul
de la Casa Alb. Bryson lu teancul de gazete i se duse la o
cafenea, unde comand cteva ceti de cafea tare i ncepu s
citeasc articolele, fcnd nsemnri.
Unele ziare l pomeneau nu numai pe Lanchester, ci i
pe purttorul su de cuvnt, de la Consiliul Naional de
Securitate, un brbat pe nume Howard Lewin. Venise i el la
Bruxelles, nsoindu-i eful n delegaia Casei Albe care vizita
cartierul general al NATO.

Purttori de cuvnt precum Howard Lewin trebuie s fie


disponibili tot timpul, pentru a rspunde ntrebrilor presante ale
jurnalitilor. ntorcndu-sen camera de hotel, Bryson l sun.
- Domnule Lewin, nu cred c am mai vorbit pn acum,
zise Bryson cu glasul apsat al unui ziarist versat. Snt Jim
Goddard, eful biroului european al cotidianului Washington
Post; regret c v deranjez att de devreme, dar avem o
bomb de pres i-a vrea s m ajui.
Capt imediat atenia lui Lewin.
- Sigur... , Jim?... ce s-a ntmplat?
- Voiam s-i ofer o imagine de ansamblu. Sntem pe
cale s tiprim pe prima pagin un reportaj senzaional, bine
documentat, despre Richard Lanchester. M tem c n-o s
v bucurai prea tare. De fapt, ca s vorbesc pe leau, asta ar
putea nsemna sfritul carierei lui Lanchester. E un material
distrugtor- rezultatul unei investigaii de trei luni.
- Iisuse! Despre ce naiba e vorba?
- Pi, domnule Lewin, ar fi cazul s-i spun c s-au
fcut presiuni asupra mea, de sus, ca s-i dau drumul
afurisitului de articol i s nu scap o vorb nainte de a aprea
n pres. Personal, consider materialul acesta extrem de
duntor nu doar pentru Lanchester, ci i pentru securitatea
naional, iar eu...
Bryson tcu intenionat, pentru ca vorbele lui s-i fac
efectul. Apoi arunc un colac de salvare, pe care purttorul
de cuvnt, neavnd de ales, l prinse.
- Voiam s-i ofer efului dumitale mcar ocazia de a
reaciona... poate chiar, ce dracu', s se eschiveze o vreme,
ncerc s-mi stpnesc admiraia pe care o am fa de consilier,
astfel nct s nu influeneze activitatea pe care o desfor n
aceast redacie; probabil c n-ar fi trebuit s dau telefonul
acesta, dei dac a putea s vorbesc la telefon cu dnsul,
poate c a reui s evit situaia asta...
- tii ct e ora la Bruxelles? SE blbi Lewin. Aceast...
aceast aciune de ultim moment... e o nscenare blestemat,
e ceva cu totul iresponsabil din partea ziarului dumitale...
- Ascult, domnule Lewin, asta e prerea dumitale, dar
vreau s-i fie clar c i-am dat posibilitatea de a stinge acest
foc i c vei fi rspunztor de ntreaga poveste - stai puin...
dup care strig spre un coleg imaginar: Nu, nu poza aia, aia
cu capul lui Lanchester, idiotulel, apoi relu conversaia:...
dar s-i spui efului dumitale c vreau s m sune la numrul
acesta de telefon n urmtoarele zece minute, dac nu, vom
da drumul reportajului mpreun cu precizarea: Domnul
Lanchester a refuzat s comenteze", e clar? Spune-i lui
Lanchester - te sftuiesc s foloseti exact cuvintele astea c fondul articolului se refer la relaia lui cu un oficial rus pe
nume Ghenadi Rosovski, ai neles?
- Ghenadi.... i mai cum?
- Ghenadi Rosovski, repet Bryson, dndu-i numrul
de la Washington al telefonului su mobil, pentru ca Lewin
s nu-i dea seama c el era la Bruxelles. Zece minute!
Telefonul lui Bryson sun dup un minut i jumtate.
Recunoscu imediat vocea baritonal, cultivat, cu accent pe
jumtate britanic.
- Snt Richard Lanchester, spuse consilierul pentru
securitate naional, pe un ton aproape exasperat. Ce dracu'
sentmplaici?
- Presupun c purttorul dumneavoastr de cuvnt v-a
adus la cunotin informaiile pe care intenionm s le publicm.

- Mi-a spus numele unui rus de care n-am auzit niciodat Ghenadi nu tiu cum. Despre ce e vorba, domnule Goddard?
- Cunoatei al naibii de bine adevratul nume al lui Ted
Waller, domnule Lanchester...
- Cine dracu' e Ted Waller? ce nseamn asta?
- Trebuie s stm de vorb, domnule Lanchester.
Imediat.
- Ei bine, d-i drumul! Snt aici. Ce fel de acuzaii
pregtete Post? Goddard, nu ne-am ntlnit niciodat, dar
snt sigur c nu te ndoieti de faptul c o cunosc pe directoarea
dumitale, am numrul ei de telefon de-acas i n-o s ezit nici
o clip s-o sun!
- Trebuie s vorbim ntre patru ochi, nu la telefon. Eu
snt n Bruxelles; pot s ajung n Mons ntr-o or, la sediul
CGPAE. Vreau s anunai serviciul de paz de la poart, ca
s pot intra fr probleme. Vom avea o discuie sincer.
- Eti la Bruxelles? Eu credeam c eti la Washington!
Ce dracu'...
- ntr-o or, domnule Lanchester. i v sugerez s nu
dai nici un telefon pn cnd ajung eu acolo.
Btu ncet la ua Laylei, care-i deschise imediat. Era deja
mbrcat i mirosea plcut a ampon i spun.
- Am trecut pe lng camera ta acum cteva minute.
Te-am auzit vorbind la telefon. Nu, nu-mi spune, n-o s ntreb;
mi vei spune cnd va veni momentul.
Bryson se aez.
- Pi, cred c a sosit momentul, Layla, spuse el i se
simi eliberat chiar nainte s vorbeasc. Era o senzaie fizic,
de parc ar fi reuit n sfrit s respire profund dup ce fusese
mult timp lipsit de aer. Trebuie s-i spun, fiindc o s am
nevoie de ajutorul tu i snt sigur c ei vor s ncerce s m
scoat din circulaie.
- Ei...'? Ce vrei s-mi spui?
Alegndu-i cu grij cuvintele, el ncepu s vorbeasc,
relatndu-i ceea ce nu-i mai spusese dect recent disprutului
director adjunct al CIA, Harry Dunne. i mrturisi c avea
misiunea s se infiltreze i apoi s distrug o organizaie
obscur cunoscut unui numr foarte mic de oameni sub
numele de Directorat; apoi i vorbi despre ncercarea lui
disperat de a-l implica n acel efort pe Richard Lanchaster.
Ea l asculta cu ochii mrii de uimire, apoi se ridic i
ncepu s se plimbe prin ncpere.
- Cred c nu neleg pe deplin. Asta nu-i o agenie
american - internaional, multilateral?
- Acesta-i un fel de-a spune. Cnd lucram pentru ei,
aveau sediul la Washington, dei cartierul lor general pare s
se fi mutat. Unde, nu tiu.
- Ce vrei s spui - c pur i simplu au disprut?
- Cam aa ceva.
- Imposibil! O agenie de informaii e ca orice alt
instituie - are numere de telefon, faxuri, computere, fr a
mai vorbi despre funcionari. E ca i cum - care-i expresia n
englez? - ai ncerca s ascunzi un elefant n mijlocul unei
camere.
- Directoratul, cnd lucram acolo, era restrns, auster,
agil i priceput la diverse forme de camuflaj. Cam n felul
cum CIA reuete s-i deghizeze proprieti le n spatele unor
aparent banale firme private.
ngndurat, ea ddu din cap, nevenindu-i s cread.

- i vrei s spui c ei sntn competiie cu CIA, Ml-6,


Mossad i La Sret? Iar celelalte agenii tiu lucrul acesta?
- Nu, nu e deloc aa. Membrilor si li se d de neles c
execut operaiuni care nu le snt permise altor agenii
importante, fie prin statut, fie din cauza politicii oficiale.
Ea ddu din cap, posomort.
- Cu toate astea, reuesc s-i in secret propria lor
existen? Cum e posibil? Oamenii brfesc, secretarele au
prieteni... exist comisii de supraveghere n Congres...
Se duse la msua de toalet i, vizibil distrat, ncepu s
scotoceasc prin mica trus de farduri i scoase n cele din
urm un ruj. Aplic un strat subire de ruj i i tampon buzele
cu un erveel.
- Pi, n asta const ingeniozitatea lor! O
compartimentare extrem de riguroas combinat cu o atent
recrutare - angajaii snt alei cu grij, din toat lumea; au o
pregtire compatibil cu acest gen de activitate i snt dispui
s respecte codul tcerii. Compartimentarea permite ca agenii
s nu se cunoasc ntre ei dect n treact; nimeni nu lucreaz
cu mai mult de un intermediar. Al meu era o legend n
agenie, unul dintre fondatori, un om pe nume Ted Waller, pe
care ajunsesem s-l idolatrizez, adug el cu regret.
- Dar n mod sigur preedintele tie!
- Ca s fiu sincer, n-am idee. Cred c existena
Directoratului n-a fost dezvluit nici unui ocupant al Biroului
Oval. n parte pentru a-l mpiedica pe preedinte s tie prea
multe despre activitile ilegale i alte afaceri sordide, astfel
nct s le poat nega la o adic.
- Asta-i procedura standard de operare n toate ageniile
de informaii din lume, fiindc preedintele e considerat de
comunitatea durabil a serviciilor de informaii doar un locatar
al Casei Albe. Un simplu chiria. Se instaleaz acolo pentru
patru ani, sau pentru opt, dac are noroc, cumpr porelanuri
noi, redecoreaz interioarele, angajeaz i concediaz, ine o
grmad de cuvntri, i pleac, n vreme ce spionii rmn. Ei
snt structura constant a Washingtonului, motenitorii lui.
- i crezi c omul cel mai potrivit s cunoasc
ndeletnicirile Directoratului e eful Consiliului pentru
Informaii Externe al preedintelui, nu? Grupul care se
reunete n secret pentru a superviza activitatea NSA, a CIA
i a tuturor celorlalte agenii americane de spionaj?
- Corect.
- Iar eful acestui consiliu e Richard Lanchester.
- Exact.
Dnd din cap, ea spuse:
- De-aceea vrei s te ntlneti cu el.
- Da.
- Dar de ce? strig ea. S-i spui ce?
- S-i spun ceea ce tiu despre Directorat, ce cred c se
pregtete. Asta-i marea ntrebare, motivul pentru care am
fost scos din izolare: cine controleaz acum Directoratul? Cu
ce se ocup n realitate?
- i crezi c ai rspunsurile? Ea prea ostil, aproape
potrivnic iniiativei lui.
- Nu, sigur nu. Am ipoteze, susinute cu dovezi.
- Ce dovezi? N-ai nimic!
- De partea cui eti, Layla?
- De partea dumitale! strig ea. Vreau s te protejez;
cred c faci o greeal.
- O greeal?

- Te duci la omul acesta, Lanchester, cu... cu o grmad


de minciuni, nite acuzaii aiurite - o s te dea imediat afar.
O s cread c eti nebun!
- Foarte posibil, admise Bryson. Dar trebuie s-l fac s
gndeasc altfel, i cred c o s reuesc,
- Ce te face s crezi c poi avea ncredere n el?
- Am de ales?
- Poate fi unul dintre dumani, unul dintre mincinoi!
De unde tii c nu e?
- Nu mai snt sigur de nimic, Layla. M simt ca ntr-un
labirint, m-am rtcit. Nu mai tiu unde m aflu, cine snt.
- De ce eti att de sigur c omul de la CIA i-a spus
adevrul? De unde tii c nu-i unul dintre ei, unul dintre
mincinoi?
- Nu snt sigur, i-am mai spus asta! Nu e o chestiune de
certitudine, e o chestiune de calcul, de ans.
- Deci l-ai crezut cnd i-a spus c prinii dumitale au
fost ucii?
- Mama mea vitreg - femeia care mi-a fost un fel de
paznic dup ce-au fost ucii prinii mei - mi-a confirmat
oarecum asta, dei e bolnav, cred c are Alzheimer, e cu
mintea rtcit. De fapt singurii oameni care tiu adevrul
snt cei pe care-i caut cu disperare - Ted Waller i Elena.
- Elena e fosta dumitale soie?
- Oficial nu e fost soie. N-am divorat. Ea a disprut.
S-ar putea spune c sntem separai. Bryson oft. Nu tiu ce
s-a ntmplat, vreau neaprat s aflu.
- A disprut pur i simplu, n-a mai luat legtura cu
dumneata?
- Exact.
Ea ddu din cap dezaprobator.
- Cred c nc o mai iubeti.
El ncuviin.
- A vrea ns s tiu adevrul. M-a iubit vreodat sau
i-am fost doar ncredinat? A fugit de la mine din disperare,
de fric sau pentru c a fost obligat?
Se aflase oare despre misiunea lui secret de la Bucureti?
Fusese Elena contactat de mturtori", care o speriaser
determinnd-o s se ascund? Dac aa stteau lucrurile, ar fi
trebuit s-i lase un mesaj s-i explice situaia. S fi descoperit
ea c o minise n legtur cu locul unde fusese n acel weekend? Aflase oare c nu fusese la Barcelona? i se simise
trdat?
- Crezi c o s afli adevrul sta cutreiernd lumea n
cutarea agenilor Directoratului? E o nebunie!
- Layla, de ndat ce ajung la cuibul acesta de viespi,
i-am terminat. Ei trebuie s tie c am dovezi zdrobitoare
mpotriva lor. Cunosc n detaliu operaiunile din ultimii
douzeci de ani, n toate au nclcat legile naionale i
internaionale.
- i-i vei spune toate astea lui Richard Lanchester,
spernd c el o s le scoat la iveal i-o s le pun
capt?
- Dac e un om att de bun precum se spune, o va face.
- i dac nu e?
Bryson rmase tcut i Layla continu:
- O s iei o arm cu dumneata.
- Sigur.
- Unde e? N-o ai la dumneata.
El ridic privirea, surprins.

- E n bagaje, tot dezmembrat, ca s-o pot trece prin


controlul de la aeroport.
- Uite, spuse ea, pistolul Heckler & K.och USR
- Mulumesc, dar o s iau Beretta. Zmbi. Sigur, dac
mai ai pistolul Desert Eagle...
- Nu, Nick, mi pare ru.
Nick? Deci ea i tia adevratul nume. Doamne, ce altceva
mai tia?
Apoi observ c Layla inea pistolul ndreptat spre el. i
trebuir cteva clipe pn s neleag ce se ntmpla.
Ea l privi trist i spuse:
- Nu te pot lsa s te ntlneti cu Lanchester, Nick. mi
pare sincer ru, dar nu pot.
- Ce dracu' faci? ntreb el.
- mi fac meseria. Nu avem de ales. N-am crezut
niciodat c o s ajungem aici.
Bryson simi c se sufoc. Un fior rece l strbtu.
- Nu, zise el rguit. Nu tu. Te-au pclit i pe tine.
Cnd au...
Nu-i termin fraza i ni spre ea att de brusc nct o
surprinse, fcnd-o s se retrag instinctiv i s-i piard
stpnirea de sine pentru o fraciune de secund. Trase, i
zgomotul exploziei rsun asurzitor n ncpere. Glonul trecu
uiernd pe lng obrazul lui stng, praful de puc i prjoli
faa i tmpla, auzi tubul cartuului czndpe podea i aproape
n aceeai clip o lovi. Layla czu i scp pistolul din mn.
Bryson constat cu surprindere c Layla se transformase ntr-o
tigroaic, nsetat de snge. Ea se ridic n picioare, i nfipse
mna dreapt, ca o ghear, n gtul lui i-l lovi n acelai timp
cu cotul stng n plex, lsndu-l fr aer.
Bryson reui s se ndrepte i ncerc s-o loveasc, dar
ea se aplec brusc i se ridic rapid apucndu-l de gt cu mna
dreapt, sufocndu-l.
Bryson se luptase corp la corp cu cei mai periculoi i
mai bine antrenai asasini din lume, ns felul n care aciona
ea l surprinse, era neobosit ca o main i se btea cu o
ferocitate pe care nu o mai ntlnise. Reuind s se elibereze
din strnsoare, el se ridic din nou, rsucindu-se ctre ea, dar
Layla sri napoi, deviind lovitura lui cu braul stng i,
ghemuindu-se la podea concomitent, i aplic cu mna dreapt
o lovitur n stomac.
Bryson icni i ncerc s o apuce de gt, dar ea fu mai
rapid: l izbi cu putere n spatele genunchiului drept, fcndu-l
s se ncovoaie. Apoi i aplic o lovitur cu cotul n ceaf,
care aproape c-l dobor. Bryson, fr s in seam de durerea
atroce, i adun toate forele i, amintindu-i tehnicile de lupt
nvate, se ddu la o parte din calea ei, apoi se arunc frontal
spre ea, n timp ce-i lans pumnul n rinichiul ei drept. Layla
scoase un ipt ascuit, nu de durere, ci de furie. Sri i fcu o
piruet lovindul cu piciorul drept n stomac, cu o for
uluitoare. Bryson gemu.
Cu o ultim izbucnire de energie disperat, el ncerc s
o doboare cosindu-i picioarele. Cnd Layla se poticni trgndu-se
napoi, el i mpinse genunchiul n alele ei i o pocni cu
cotul n partea lateral a gtului. Ea ip. Fr s-i lase rgazul
s riposteze, i ndes cotul n beregata ei. Ea se sufoc,
ncercnd instinctiv s se elibereze. Bryson profit de avantaj,
nfc pistolul cumna stng i-o izbi n cretet, calculndu-i
atent lovitura ca s n-o omoare i nici s-o rneasc prea tare.

Layla se prbui, Bryson se aplec i i cut pulsul la


gt: era n via, dar i pierduse cunotina pentru cteva
ceasuri. Oricine ar fi fost, orice ar fi fost, avusese nenumrate
ocazii s-l omoare, dar n-o fcuse. Chiar i acum cnd aintise
pistolul spre el, ezitase. Probabil c era, ca i el, minit i
manipulat, recrutat pentru o misiune despre care avuseser
grij s nu-i spun nimic. ntr-un fel, era i ea o victim.
O victim a Directoratului?
Era posibil, chiar probabil.
Oricum trebuia s-o interogheze, s afle tot ce tia, dar
nu n clipa aceea; nu avea timp.
Cercet dulapul n care ea i atrnase hainele, cutnd o
sfoar sau ceva cu care s o lege. Gsi tocul cui care se
desprinsese de la pantoful ei gri, cu care fusese nclat la
Banca din Geneva. Ceva ascuit de la un capt al tocului i
nep degetul. Tresrind, ridic tocul i vzu o mic lam
ascuit ieind din captul ce se ataa de talpa pantofului. O
cercet mai atent: lama ngust intra la baza pantofului, tocul
fiind fixat prin nurubare.
ntoarse privirea spre Layla. Era tot incontient.
Pantofii ei cu tocuri cui fuseser prevzui n mod
ingenios cu o lam, care ieea la iveal prin rsucirea tocului.
i aminti brusc: n biroul lui Jan Vansina, omul
Directorului, fusese legat. Atunci i-ar fi putut tia cu uurin
legturile ca s scape. Deci, povestea de la Geneva fusese o
nscenare.
Layla lucrase mn-n mn cu Vansina, amndoi
aparinnd Directoratului. Vansina se prefcuse doar c o
atac; ea colaborase cu el. n orice moment s-ar fi putut
elibera.
Ce nsemna asta?
La captul holului ntunecat se afla un mic ascensor de
dou persoane, de genul celor acionate prin deschiderea sau
nchiderea unei ui rabatabile. Din fericire, prea s nu mai fie
nimeni la acel etaj. Bryson o ridic, o slt pe umr i porni.
Cobor cu liftul pn la subsolul hotelului i o aez pe
Layla pe podeaua din beton. Dup o cutare de cteva minute,
gsi dulapul femeii de serviciu, scoase gleile i crpele pentru
splat i o puse n locul lor pe Layla. Cu o frnghie de rufe, i
leg ncheieturile i gleznele, apoi nfur sfoara n jurul
picioarelor i bustului, legnd-o cu nite noduri marinreti
pe care le verific pentru a fi sigur c nu le va putea dezlega
dac i va reveni nainte de ntoarcerea lui.
Bryson i lu nc o msur de precauie, ndesndu-i
un clu n gur. Apoi nchise ua dulapului i o ncuie.
Pe urm, Bryson se ntoarse n camera de hotel i se
pregti pentru ntlnirea cu Richard Lanchester.
ntr-o camer ntunecat undeva n cellalt caPt al lumii,
trei brbai se aflau n jurul unei console electronice; feele
lor ncordate erau scldate de lumina verzuie emis de diode.
- E o transmisie digital, venit direct de la Mentor, prin
unul din sateliii notri din flota spaial Intelsat", spuse unul
dintre brbai.
Replica veni imediat, tonul trdnd ncordarea celui care
vorbea.
- Dar sistemul de identificare a vocii... e1 de sigur e
Voicecast?
- Are o toleran ntre nouzeci i nou i nouzeci i
nou virgul nouzeci i apte de grade, zise primul brbat.
Extrem de sigur.

- Identificarea e afirmativ, remarc al treilea brbat.


Comunicarea a fost iniiat de la un telefon mobil GSM, ale
crui coordonate indic Bruxelles, Belgia, iar receptorul e
situat laMons.
Al treilea brbat nvrti un buton. Vocea care se auzi
dinspre consol era uimitor de clar
- Ce nseamn asta?
- Trebuie s stm de vorb, domnule Lanchester.
Imediat.
- Ei bine, d-i drumul! Snt aici. Ce fel de acuzaii
pregtete Post? Goddard, nu ne-am ntlnit niciodat, dar
snt sigur c nu te ndoieti de faptul c o cunosc pe
directoarea dumitale, am numrul ei de telefon de-acas i
n-o s ezit nici o clip s-o sun!
- Trebuie s vorbim ntre patru ochi, nu la telefon. Eu
snt n Bruxelles; pot s ajung n Mons ntr-o or, la sediul
CGPA E. Vreau s anunai serviciul de paz de la poart, ca
s pot intra fr probleme. Vom avea o discuie sincer.
- Eti la Bruxelles? Eu credeam c eti la Washington!
Ce dracu"...
- lntr-o or, domnule Lanchester. i v sugerez s nu
dai nici un telefon pn cnd ajung eu acolo.
- Ordon o interceptare, spuse unul dintre
supraveghetori.
- Decizia trebuie luat la un nivel superior, spuse altul.
Poate c Prometeu prefer s adune n continuare informaii
despre activitile obiectivului, despre ct de multe tie.
- Dar dac cei doi se ntlnesc ntr-un loc sigur - la ce
fel de penetrare ne putem atepta?
- Doamne Sfinte, Mccabe! Exist vreun loc pe care
nu-l putem penetra? Transmite nregistrarea. Prometeu va
decide cursul aciunii.

PfRTEf fi TREIf

17
Consilierul pentru securitate naional al preedintelui
sttea vizavi de Bryson, la masa din mahon lustruit,
ncordarea i adncise cutele de pe fruntea nalt. Timp de
peste douzeci de minute, Richard Lanchester ascultase
fascinat relatarea lui Bryson, dnd din cap, lundu-i notie,
ntrerupndu-l doar pentru vreo clarificare. ntrebrile lui nu
erau numai oportune, ci i precise, ptrunznd prin nveliul
de ambiguiti i confuzie pn la esena problemei. Bryson
era impresionat de inteligena interlocutorului su. Consilierul
asculta atent, profund concentrat. Bryson vorbea de parc
i-ar fi raportat unui ef sau unui ofier anchetator, aa cum
obinuia s-l informeze pe Waller dup ncheierea unei
operaiunii: calm, obiectiv, evalund lucid probabilitile, ns
fr s emit ipoteze lipsite de acoperire. ncerca s creeze
un context n care dezvluirile lui s capete sens. Era o treab
grea.
Cei doi stteau ntr-un spaiu special amenajat n interiorul
centrului de comand i control al secretariatului general al
NATO, un fel de camer-n-camer, izolat acustic i denumit
neoficial balonul". Pereii i podeaua formau un singur
modul, separat de zidurile de beton dimprejur de nite blocuri
din cauciuc gros, care mpiedicau propagarea vibraiilor

sonore n exterior. Contramsurile de supraveghere tehnic


erau puse n funciune zilnic, verificndu-se astfel sigurana
balonului i eventuala prezen a unor dispozitive de ascultare.
Serviciul de paz controla n fiecare zi ncperea i
mprejurimile sale. Nu erau ferestre, deci nici riscul ptrunderii
razelor laser sau microundelor care ar fi putut descifra
vibraiile vocilor umane. Mai exista i un complicat sistem
suplimentar de control: un conector spectral funciona n
permanen, folosind un spectrometru, pentru a depista canale
externe de supraveghere; un altul acustic utiliza mostre sonore
pasive, adaptate pentru a detecta i clasifica automat orice
dispozitiv de ascultare. n sfrit, un generator acustic emitea
constant un semnal aleatoriu, pentru a bruia microfoanele cu
rezisten de contact sau pe cele din perei, ca i orice
transmitoare audio fixate n bornele instalaiei electrice.
Insistena lui Lanchester de a se ntlni ntre pereii extrem de
siguri ai balonului era dovada seriozitii cu care privise
consilierul informaiile importante pe care urma s i le
comunice Bryson.
Lanchester ridic privirea, vizibil tulburat.
- Ceea ce-mi relatezi dumneata e absurd, e curat
nebunie, dei poate fi mtructva adevrat. Spun asta pentru
c unele crmpeie din afirmaiile dumitale confirm puinul
pe care-l tiu eu.
- Dar dumneavoastr trebuie s tii despre existena
Directoratului. Sntei preedintele PFIAB, am fost informat
despre treaba asta i trebuie s recunosc c, la nceput, am
crezut c omul care m punea n tem - unul dintre acei
ofieri de informaii anonimi, fr chip, din spatele cortinei i pierduse minile. Era una dintre cele mai incredibile poveti
pe care le auzisem vreodat. O agenie de informaii sub
acoperire, care aciona numai din umbr, fr control, fr
rspunderi ori supraveghere - ceva cu totul neobinuit! Dac
a fi ndrznit s-i vorbesc preedintelui despre asta, m-ar fi
trimis la ospiciu, i pe bun dreptate.
- Dar ce vi se pare att de incredibil? V referii la esena
real a Directoratului, la impostura din interiorul imposturii?
- De fapt, nu. Harry Dunne mi-a prezentat un raport
acum cteva luni, dar se pare c a dezvluit doar o parte a
acestei poveti. Mi-a vorbit despre convingerea lui c
fondatorii i efii Directoratului provin de la GRU i c Ted
Waller se numea, de fapt, Ghenadi Rosovski. Ceea ce mi-a
spus era alarmant i uimitor n acelai timp. Descoperirile lui
trebuia foarte bine protejate, altfel guvernul ar fi fost aruncat
n haos, punctele vulnerabile ale securitii naionale ar fi fost
date n vileag, ar fi fost zguduit nsi temelia sistemului. De
aceea, faptul c i-ai menionat numele mi-a atras imediat
atenia.
- Totui, trebuie s v fi artat sceptic fa de cele spuse
de el.
- O, da, foarte sceptic. N-a spune c l-am dat afar atu urile lui Dunne erau prea solide pentru a fi ignorate -, dar
ideea unei imposturi de asemenea proporii e greu de acceptat.
Dar i mai tulburtoare mi s-a prut estimarea pe care ai fcut-o
dumneata activitilor actuale ale Directoratului.
- Dunne trebuie s v fi informat despre toate astea.
- Trebuie s avei o modalitate de-a ajunge la el, de-a
afla unde e.
- N-am nici un as n mnec. O s dau telefoane, s vd
ce pot face, dar oamenii nu dispar pur i simplu de la etajul

apte al sediului CIA. Dac a fost luat ostatic sau dac e mort,
o s aflu, Nick. Snt aproape sigur c o s-i dau de urm.
- Cnd am vorbit cu el ultima oar era ngrijorat de
infiltrarea Ageniei, de faptul c Directoratul i ntinsese
tentaculele n interiorul CIA.
Lanchester ncuviin.
- A zice c identificarea prezumtivului asasin de la
Chantilty e gritoare. Nu-i exclus ca legitimaia s fi fost pur
i simplu furat sau ca individul s fi fost angajat pe plan local
i manipulat. Dar snt nevoit s fiu de acord cu dumneata i
cu Dunne. Nu putem exclude posibilitatea ca Agenia s fi
fost penetrat destul de adnc. M ntorc la Washington peste
cteva ore i-o s dau un telefon din avion la Langley, s
vorbesc cu directorul. ns d-mi voie ca s fiu foarte sincer
cu dumneata, Nick. Cerceteaz cu atenie tot ce mi-ai spus.
O frntur de conversaie auzit la castelul unui negustor
francez de arme, sugera c el i Anatoli Prinikov au fost
implicai n plnuirea catastrofei de la Lille. Nu m ndoiesc
c-i adevrat, dar ce dovezi avem?
- Cuvntul unui agent operativ cu o vechime n bran
de aproape dou decenii, zise Bryson calm.
- Un fost angajat al aceleiai bizare agenii despre care
tiu acum c e o for ostil care acioneaz pe teritoriul
american mpotriva intereselor americane. mi pare ru c
snt att de brutal, dar aa stau lucrurile. Dumneata eti un
dezertor. Nu pun nici o clip la ndoial onestitatea dumitale,
ns tii cum i-a tratat ntotdeauna guvernul nostru pe trdtori cucea mai mare suspiciune. Amintete-i ce i-am fcut bietului
dezertor Nosenko, omul care a fugit din KGB ca s ne
avertizeze c ruii erau n spatele asasinrii lui Kennedy i c
CIA fusese infiltrat la nivel nalt de ctre o crti. L-am
nchis singur ntr-o celul de nchisoare i l-am interogat ani
la rnd. James Jesus Angleton, eful contrainformaiilor din
CIA la acea vreme, credea c omul e o momeal sovietic, o
ncercare de a ne manipula, de-a ne ndruma greit i c nimic
din ce spusese el nu era adevrat. Nu numai c nu l-a crezut
pe cel mai important dezertor din KGB pe care l-am avut
vreodat - nici mcar dup ce Nosenko a trecut cu bine mai
multe teste cu poligraful -, dar l-a mai i brutalizat, l-a terminat.
i Nosenko ne dduse nume reale de ageni, de operaiuni, de
efi. Dumneata mi oferi zvonuri, crmpeie de conversaie, sugestii.
- V ofer mai mult dect suficient pentru a trece la
aciune, i-o ntoarse Bryson.
- Nick, ascult-m. Ascult i nelege. S zicem c m
duc la preedinte i-i spun c exist un fel de octopus - o
organizaie nebuloas, fr chip, a crei existen n-o pot
dovedi cu precizie, n-o pot confirma i ale crei obiective le
pot doar bnui. Toi ar rde n hohote de mine la Biroul Oval,
sau i mai ru.
- Nu i dac vor ine cont de credibilitatea
dumneavoastr.
- Credibilitatea mea, cum i zici, se bazeaz pe refuzul
meu de a fi alarmist, pe insistena de-a avea probe nainte de-a
aciona. Dumnezeule, dac altcineva ar face la Consiliul
Naional de Securitate sau la Biroul Oval asemenea afirmaii
nentemeiate, m-a nfuria.
- Dar tii...
- Nu tiu nimic. Bnuieli, sugestii, scheme pe care ne
imaginm c le nelegem. Asta nu-i cunoatere. n jargonul

dreptului internaional, ele nu constituie garania probelor. E


insuficient...
- Intenionai s nu facei nimic?
- N-am spus asta. Oamenii m ceart mereu, zicnd c
snt prea pedant. Dar asta nu nseamn c o s stau cu minile
n sn i-o s-i las pe fanaticii tia s ia lumea n stpnire.
Spun doar c am nevoie de mai mult. Am nevoie de dovezi.
O s mobilizez toate instituiile statului, dar pentru asta vreau
ca dumneata s vii la mine cu ceva concret.
- La naiba, n-avem timp.
- Bryson, ascult-m!
Bryson observ expresia ndurerat de pe chipul lui
Lanchester.
- mi trebuie mai mult. Am nevoie de ceva palpabil.
Vreau s tiu ce pun la cale! Contez pe dumneata. Cu toii
contm pe dumneata.
Contez pe dumneata. Cu toii contm pe dumneata.
Vocea lui Lanchester se auzea din difuzorul consolei din
camera ntunecat, aflat la mii de kilometri distan. Spune
cum te pot ajuta? Ce mijloace i pot pune la dispoziie?
Cel ce asculta ridic receptorul unui telefon i aps pe
un buton.
- Deci a luat legtura, dup cum ne ateptam.
- Conform profilului su psihologic, domnule, se auzi
vocea de la cellalt capt al liniei. Merge direct la int. Snt
surprins doar c n-a ncercat vreun antaj sau alte ameninri.
- Vreau s tiu exact cu cine i pentru cine lucreaz.
- Da, domnule. Din nefericire, nu tiu unde urmeaz s
se duc.
- Nu-i face griji. n zilele noastre, lumea a devenit mic.
Nu poate disprea. N-are unde s se duc.
Bryson ls maina nchiriat la cteva blocuri distan
de cartierul Marolles i se apropie de pensiune pe jos, privind
cu atenie n jur, ncercnd s descopere vreo persoan ce
prea s nu aparin acelei zone. Nu vzu nimic neobinuit,
dar tot nu se simea la largul su. Fusese manipulat, nelat de
prea multe ori. Richard Lanchester nu-l dduse afar, dar
nici nu se simise ndemnat s treac nentrziat la aciune.
Oare l suspecta i pe el? Bryson tia c gndindn felul acesta
va ajunge s nnebuneasc. Nu, avea s-l judece pe Lanchester
dup cum i se artase, un om ce prea sincer ngrijorat i care
avea dreptate s cear dovezi serioase, pentru a trece la
aciune. Era un recul, dar i un pas nainte, pentru c obinuse
un aliat. Dac nu un aliat, cel puin un om care s-l asculte cu
bunvoin.
Dup ce trecu de femeia ursuz de la recepie, Bryson
cobor la subsol. Vznd dulapul ncuiat, oft uurat. Scoase
arma ascuns sub hain, se ddu ntr-o parte, descuie fr
zgomot broasca i deschise brusc ua.
Constat cu surprindere c dulapul era gol. Frnghia de
rufe fusese tiat, iar bucile de sfoar zceau mprtiate pe
fundul dulapului.
Layla dispruse.
Probabil c cineva o ajutase s scape. Nodurile fuseser
solide, iar ea nu avusese cu ce s le taie.
Bryson ajunse la concluzia c Layla acionase mpreun
cu alii, aflai n preajm.
Complicii ei se aflau, probabil, prin apropiere. Dac ea
ezitase nainte de a trage, ei n-o vor face. Renun s urce n
camera lui - era un risc pe care nu trebuia s i-l asume.

Recapitula n gnd coninutul valizei lui. n ultimii


douzeci de ani nvase s ia cu el doar lucrurile strict
necesare i care s nu-l trdeze la o eventual percheziie. De
obicei, i le aranja astfel nct s-i poat da seama dac i
scotocise cineva valiza - informaie care se dovedise deseori
util. Se obinuise s nu lase n ea nimic de nenlocuit, s nu
neglijeze nimic. Mai nvase i s separe bunurile n dou
mari categorii: cele cu valoare material i cele cu valoare
strategic. Existau obiecte din prima categorie care puteau fi
uor furate de hoi sau de cameriste: bani, bijuterii, mici obiecte
electronice care preau scumpe. Cele din a doua categorie paapoarte autentice i falsificate, acte de identitate, permise
i alte documente, rolfilme, casete video i dischete - erau
mai rar furate de hoii obinuii; dispariia lor nu putea fi
nlocuit.
Bryson lsa mai degrab bani n bagaj, dar i lua cu el
paapoartele false. Credincios obiceiului, avea asupra lui toate
documentele personale, arma i cheia de criptare de la
telefonul protejat al lui Jacques Arnaud, un microcip pe care-l
purta de ceva timp cu el. Dac i prsea camera de hotel i
nu se mai ntorcea, ar fi supravieuit. Banii i putea procura
uor.
Acum se ntreba ncotro s-o ia. Infiltrarea n Directorat
ieea din discuie. Trebuia s ncerce s-o gseasc pe Elena,
folosind drept momeal statutul su de fost so.
Ei nu tiau dac i ct aflase el de la Elena. Chiar dac
fusese nsrcinat cu supravegherea lui sau avusese misiunea
s-l manipuleze, tot i-ar fi putut spune nite lucruri, din
neatenie sau intenionat. Fusese totui soul ei; existaser,
prin fora lucrurilor, momente de intimitate.
Dac ar lsa s se neleag c aflase ceva de la Elena,
lucruri despre care ei n-ar fi vrut ca el s tie? Informaii,
depozitate undeva, pstrate ca obiect de negociere, lsate n
grija unui avocat pentru a fi scoase la lumin n cazul morii
sale?
Aici avea un avantaj. Un so tia despre soia lui nite
lucruri pe care nimeni altcineva nu le cunotea. Ei nu-i puteau
da seama ce i-a transmis lui, intenionat sau nu. Avea s
foloseasc nesigurana, ambiguitatea ca momeal.
Cum o va face nc nu tia, planul era n stadiul iniial.
Existau agenii cu care avusese legturi de scurt durat,
operatorii din Amsterdam i Copenhaga, din Berlin i Londra,
din Sierra Lcone i Pyongyang. Urma s nceap munca
metodic, migloas de a-i contacta, mcar pe cei ale cror
nume i parole mai erau valabile, pentru a-i folosi ca s-i
transmit mesajul lui Ted Waller.
Pentru asta, avea nevoie de bani, lucru uor de rezolvat.
Dispunea de nite conturi secrete n Luxembourg i Grand
Cayman, de care nu se atinsese pn atunci; necesitatea de a
ascunde fonduri pentru situaii neprevzute era realmente o
lege nescris pentru agenii Directoratului, o chestiune de
supravieuire. Va aranja nite transferuri de bani, ca s-i
asigure fondurile de care avea nevoie pentru a cltori liber,
acum, dup ce-i pierduse ncrederea n CIA.
Urmtorul pas va fi reluarea legturilor cu fotii lui colegi,
pentru a transmite prin ei ameninarea nsoit de o cerere: s
se ntlneasc cu Elena. n caz contrar va divulga informaiile
inute pn atunci n rezerv. antaj, pur i simplu.
Bryson cut alt cale de ieire din hotel, una care s
nu-l oblige s treac prin hol. Dup ce rtci timp de cteva

minute prin labirintul subsolului ntunecat, gsi o ieire de


serviciu puin folosit, o u de fier pe care rugina o nepenise.
Se chinui cu ea pn cnd reui s-o deschid. Ua ddea spre
o alee ngust, pavat cu piatr, plin de gunoaie, greu de
strbtut i, evident, rar folosit.
O strad lateral ducea spre artera principal.
Bryson dispru n mulimea de pietoni. Se opri la un
magazin universal, unde i cumpr haine noi; se schimb n
cabina de prob, lsndu-le pe cele vechi acolo, spre
nedumerirea vnztorului. Mai cumpr un rucsac, alte cteva
haine i o saco de voiaj ieftin.
Cutnd sucursala unei bnci internaionale, trecu pe lng
vitrina unui magazin de aparatur electronic, dominat de
un ir de televizoare potrivite pe acelai canal, imaginile i
erau familiare: recunoscu imediat punctele de reper ale
Genevei. Prea s fie o reclam turistic pentru Elveia, apoi
nelese c era o emisiune de tiri. Simi c i se face ru cnd
vzu imaginile care urmar.
Era Spitalul Cantonal din Geneva. Aparatul de filmat
trecea prin coridoare, prin camera de urgen, plin de oameni
aflai pe trgi i de cadavre n saci de plastic. Obiectivul
surprinse o scen de infern: mai multe cadavre, pregtite s
fie transportate la morg. Titlul de pe ecran preciza: Geneva,
ieri".
Ieri? Ce catastrofa ar fi putut avea loc? Se ntoarse, zri
un chioc de ziare. Citi titlurile: GENEVA. ANTRAX.
EPIDEMIE. ATAC.
nfc un exemplar din International Herald Tribune.
Titlul de pe prima pagin, tiprit cu litere mari spunea:
VICTIMELE ANTRAXULUI CONTINU S AGLOMEREZE
SPITALELE GENEVEI. AUTORITILE INTERNAIONALE
CAUT RSPUNSURI. NUMRUL PROBABIL AL
MORILOR - PESTE O MIE.
Cuprins de ameeal, ncepu s citeasc articolul:
GENEVA - Rapida rspndire a virusului antraxului
s-a transformat ntr-o epidemie; spitalele i clinicile snt
pline de ceteni infestai. Se estimeaz c trei mii de
persoane au contractat virusul. ase sute cincizeci snt
deja moarte. Administratorii spitalelor au luat msuri de
urgen i au pregtit saloanele pentru ceea ce muli se
tem c va deveni un aflux copleitor de cazuri de antrax
n urmtoarele patruzeci i opt de ore. Autoritile
municipale au ordonat instituiilor, colilor i birourilor
s-i nchid porile i i-au avertizat pe turiti i pe oamenii
de afaceri s nu vin la Geneva pn cnd nu va fi stabilit
sursa infeciei. Primarul oraului, Alain Prisette, i-a
exprimat surprinderea i mhnirea, cerndu-le localnicilor
i vizitatorilor s rmn calmi.
Pacienii au nceput s vin la spitalele i clinicile
din Geneva ieri, diminea, prezentnd simptome de
grip. Pe la ora cinci dimineaa, la Spitalul Cantonal
fuseser diagnosticate peste dousprezece cazuri de
antrax. Ieri la amiaz, victimele se numrau cu miile.
Autoritile municipale i medicii au lucrat fr
ntrerupere pentru a stabili sursa epidemiei. Oficialitile
au refuzat s comenteze relatrile conform crora virusul
mortal ar fi fost rspndit de un camion, pe care era
montat un distribuitor cu aerosoli ce emitea un nor de
spori.

Antraxul are o rat a mortalitii de 90%. Dup


infestare, victima are mari probleme respiratorii, urmate
de paralizie i apoi de moarte, n mai puin de treizeci i
ase de ore.
Dei antraxul inhalat se poate vindeca printr-un
tratament repetat cu penicilin, autoritile de aici
subliniaz faptul c personalul din spitale trebuie s ia
msuri de protecie, pentru a nu se infecta. Sporii de antrax
pot rmne activi decenii n ir.
n vreme ce oficialii elveieni i continu cercetrile
pentru depistarea sursei de infecie, autoritile medicale
estimeaz c bolnavii vor fi cu zecile de mii.
ntrebarea pe care muli i-o pun aici este: de ce?
De ce a fost vizat Geneva i cum? Comentariile se
concentreaz asupra faptului c la Geneva se afl sediile
multor importante organizaii internaionale, printre care
i Organizaia Mondial a Sntii. Primarul a refuzat
s comenteze zvonul conform cruia epidemia se
datoreaz folosirii unei arme biologice de ctre o
organizaie terorist nemenionat, care plnuia atacul
de mai multe sptmni, poate chiar luni.
Dac informaiile erau corecte, i n-aveau de ce s nu
fie, la Geneva avusese loc un atac cu arme biologice pe cnd
se afla nc acolo sau imediat dup aceea.
Un avion american explodnd dup decolare... trenul
Eurostar aruncat n aer la Lille... o bomb detonat n metroul
din Washington la o or de vrf... Gndul l ducea la o tactic
terorist, cu o frecven sporit, asemnrile fiind evidente.
Fiecare atentat era menit s provoace haos, s rneasc ct
mai muli oameni, s induc panic. Erau exemple clasice de
acte teroriste, cu excepia unui singur lucru:
Nimeni nu-i asuma responsabilitatea.
n mod obinuit, teroritii i asumau responsabilitatea
faptele lor, prezentau o motivaie.
tiind c Directoratul fusese n spatele exploziei de la
Lille, Bryson bnuia c acesta avea un amestec i n atacul de
la Geneva. De fapt, era aproape sigur.
Dar de ce? Care era obiectivul? Ce spera Directoratul s
realizeze? De ce conspirau mpreun nite persoane
particulare extrem de influente pentru a declana un val de
teroare n diverse coluri ale lumii? n ce scop?
Bryson nu mai accepta ipoteza potrivit creia negustorii
de arme ncercau s creeze pe pia o cerere artificial pentru
marfa lor. Automatele Uzi erau neputincioase n faa unei
epidemii de antrax; trebuia s fie vorba de altceva, alta era
explicaia. Dar care?
Abia venise de la Geneva i fusese foarte aproape de
Lille cu cteva zile n urm. n ambele cazuri, fusese prezent.
Se dusese la Geneva dup ce aflase c Jan Vansina, agent al
Directoratului, se afla acolo. Fusese la Chantilly-nu la Lille,
dar n apropiere - pentru a scoate la lumin activitile oculte
ale lui Jacques Arnaud.
S i se fi ntins o curs? Atacurile teroriste avuseser loc
n zone pe care tocmai le vizitase. S-ar fi putut face vreo
legtur cu el doar pentru c fusese prin preajm?
Se gndi la Harry Dunne i la insistenele lui de-a se duce
la Geneva ca s-l nfrunte pe Jan Vansina. S fi fost Dunne
implicat? Dar Chantilly? Dunne nu tiuse dinainte...
ns Layla tiuse. La acea vreme, Layla l informase
despre castelul lui Arnaud de la Chantilly. Ezitase s-l duc

acolo - ori simulase ezitarea -, dar de la ea aflase despre


Chantilly. Harry Dunne l ncurajase s viziteze Geneva; Layla
i strnise, n mod subtil, interesul pentru Chantilly. n ambele
zone avuseser loc atacuri teroriste imediat dup aceea. Era
posibil ca Dunne i Layla s fi lucrat amndoi n slujba
Directoratului, manipulndu-l i determinnd arestarea lui
pentru o serie de atacuri devastatoare?
Iisuse, care era adevrul?
mpturind ziarul observ un mic articol, nsoit de o
fotografie. Fotografia i atrase mai nti atenia. l recunoscu
pe brbatul pe care-l vzuse ieind din biroul lui Jacques
Arnaud, la castelul din Chantilly: Anatoli Prinikov, preedinte
i director executiv al uriaului concern rus Nortek.
ARNAUD NFIINEAZ O SOCIETATE MIXT,
anuna titlul. Extinsul imperiu corporatist a lui Jacques Arnaud
anuna constituirea unei societi mixte cu un concern rus,
acesta din urm format la rndul su prin fuzionarea mai multor
ntreprinderi ce aparinuser armatei sovietice.
Nu era precizat natura afacerilor societii, ns articolul
remarca prezena tot mai mare a lui Nortek pe piaa
european, menionnd rolul su ntr-o serie de fuziuni din
industria electronic. ncepea s se contureze un model, dar
care era acela? O contopire pe plan mondial a unor corporaii
importante, fiecare fiind - sau putnd fi - un furnizor pentru
industria de aprare. Sub controlul Directoratului, dac
informaia lui era exact. nsemna asta c Directoratul ncerca
s pun stpnire pe sistemele de aprare ale marilor puteri?
Din cauza asta s fi fost Harry Dunne att de speriat?
Uneltise Dunne ca s-l pcleasc i s-l scoat ap
ispitor?
Sau nsui Dunne - dac mai tria - era fraierul?
Cel puin, Bryson tia unde s se duc pentru a gsi
rspunsuri.
Pe Rue d'Argent exista un magazin cu accesorii pentru
actori, unde Bryson fcu nite cumprturi. Apoi se duse la
sucursala unei bnci internaionale, prin intermediul creia
fcu o serie de transferuri din contul lui de la Luxembourg.
Pn la sfritul dup-amiezei avea, scznd taxele bancare,
aproape o sut de mii de dolari, majoritatea n dolari americani,
dar i n alte monede europene.
Se opri la o agenie de turism i se nscrise n ultimul
moment la o excursie. Apoi gsi un magazin cu articole sportive unde mai fcu cteva cumprturi.
A doua zi, de la Aeroportul Zaventem pleca un vechi
Aeroflot nchiriat, ai crui pasageri formau un grup pestri i
glgios, cu rucsacuri n spinare, care pltiser preuri reduse
pentru excursia Nopile Moscovei" - trei nopi i patru zile
la Moscova, apoi un drum de o noapte cu trenul pn la
St. Petersburg, unde urmau s petreac dou nopi i trei zile.
Printre excursioniti era un brbat ntre dou vrste, cu
barb, mbrcat ntr-o salopet verde i cu o apc de baseball pe cap. Ceilali turiti l cunoteau sub numele de Mitch
Borowsky, contabil din Quebec. Omul cltorise n toat lumea
i fusese atras de excursia la Moscova. Avusese noroc i prinsese
unul dintre ultimele locuri rmase libere n avion. Fusese o
decizie de ultim moment, le explic el noilor sale cunotine.

18
Era ora 10 a.m.. n Sala Diagramelor aflat la parterul
Casei Albe, fusese convocat o ntlnire

neprogramat a efilor de agenii i a adjuncilor acestora.


La asemenea ntruniri erau analizate situaiile de criz. La
astfel de ntlniri se luau deciziile complimentare care modelau
politicile i doctrinele statului.
Evenimentele presante impuneau reacii rapide:
consensul putea fi atins doar dintr-o poziie lipsit de
prejudeci, nestnjenit de birocraia greoaie, de
politicianismul de cabinet i de sugestiile tardive ale analitilor
timizi. n cadrul executivului, succesul nsemna stpnirea unui
principiu de baz. Nu te prezentai n faa efului cu probleme,
ci cu soluii. La asemenea ntruniri se concepeau soluiile.
La masa lung din mahon erau aliniate opt scaune, iar n
dreptul fiecruia se afla cte un blocnotes. Lng un perete se
gsea o canapea tapiat cu damasc roz - imagine a unui
rafinament apus; deasupra ei, nrmat, se afla ultima hart
strategic folosit de preedintele Roosevelt, care
supraveghease din acel loc micrile de trupe ale armatei
americane n cel de-al doilea rzboi mondial. Pe ea era scris
de mn o dat: 3 APRILIE 1945. Roosevelt murise cteva
zile mai trziu. n anii ce-au urmat, centrul de comand, cndva
ultrasecret, fusese transformat n depozit. Administraia
actual ncepuse s foloseasc din nou ncperea fr ferestre,
al crei trecut conferea solemnitate ntrunirilor ce aveau loc
acolo.
Richard Lanchester sttea la un capt al mesei uitndu-se
nedumerit la colegii si.
- Tot nu mi-e limpede care e ordinea de zi. n mesajul
pe care l-am primit era subliniat urgena ntlnirii, dar nu se
spunea mare lucru despre obiectul ei.
John Corelli, directorul ANS, vorbi primul:
- A fi zis c te afli n cea mai bun postur pentru a
evalua semnificaia celor ntmplate. Omul a stabilit contactul.
Lanchester venise cu o curs de noapte de la Bruxelles,
fcuse un du n grab i se brbierise, ns oboseala i pusese
amprenta pe chipul lui ridat.
Morton Culler, cel mai vrstnic ofier de informaii de la
ANS, cu o vechime de douzeci de ani n agenie, schimb o
privire cu eful lui. Prul su rar era pieptnat pe spate i dat
cu gel; ochii cenuii nu clipeau n spatele lentilelor groase ale
ochelarilor.
- Nicholas Bryson, domnule. Vorbim despre vizita pe
care i-a fcut-o la Bruxelles.
- Bryson, repet Lanchester numele, cu chipul impasibil.
tii unde e?
- Sigur, zise Culler. Totul s-a petrecut exact aa cum ne
ateptam. Se potrivete cu profilul su psihologic. Merge direct la int. A ncercat s te antajeze? A proferat ameninri?
- Nici vorb, protest Lanchester.
- Cu toate astea, ai fost de acord s discui cu el ntre
patru ochi.
- Orice persoan public i ia msuri de protecie, are
grzi pretoriene formate din secretari de cabinet, ofieri de
pres i funcionari. El a reuit s treac de toi i mi-a atras
atenia dezvluind ceva despre care foarte puini dintre noi
au tiin.
- Ai aflat ce voia de la noi?
Lanchester fcu o pauz.
- A vorbit despre Directorat.
- Deci i-a declarat loialitatea fa de acesta, sublinie
James Exum, directorul CIA.

- Dimpotriv. A descris Directoratul ca pe o ameninare


global. Prea iritat de faptul c n-am acionat eficient
mpotriva lui. A fcut aluzie la nite tipuri de impostur, la o
organizaie suprastatal. Majoritatea afirmaiilor lui preau
nebuneti, i totui... Lanchester tcu pre de o clip.
- i totui? l mboldi Exum.
- Sincer vorbind, o parte din ceea ce a spus avea sens.
M-a nspimntat.
- Se pricepe la asta, domnule, spuse Culler. E un geniu
al manipulrii.
- Pari s cunoti multe despre omul acesta, zise caustic
Lanchester. de ce nu m informezi?
- Exact asta avem de gnd s facem, zise Corelli. Fcu
semn spre cei doi necunoscui din ncpere. Terence Martin
i Gordon Wollenstein, din grupul operativ, pe care l-am creat
n acest scop. Le-am cerut s fac un rezumat al situaiei pentru
toi cei prezeni.
Terence Martin, un brbat nalt, de vreo treizeci i cinci
de ani, cu un aer rezervat, vorbi cu un vag accent de Maine:
- Nicholas Bryson, fiul lui George Bryson, general cu
o stea din armata Statelor Unite. Bryson senior a servit n
Batalionul patruzeci i doi mecanizat, n Coreea de Nord,
apoi n Vietnam, n prima etap a rzboiului. A primit mai
multe decoraii. Nicholas, singurul lui copil, s-a nscut acum
patruzeci i doi de ani. La acea vreme George Bryson era
permanent n micare, ndeplinind misiuni n ntreaga lume.
Nina Bryson, soia lui, era o pianist desvrit i preda
muzica. O femeie blnd, la locul ei. i-a urmat soul peste
tot. Tnrul Bryson i-a petrecut copilria n dousprezece
ri diferite.
- Sun ca o reet pentru nsingurare, zise Lanchester,
dnd ncet din cap. Trebuie s-i fi pierdut cu uurin direcia
n acel amalgam de culturi. S-o fi retras n sine ca ntr-o
cochilie, ascunzndu-se de oamenii din jur.
- Ai rbdare, lucrurile devin interesante, l ntrerupse
politicos Gordon Wollenstein, un brbat rocovan, cu o fa
adnc brzdat de riduri i un aspect oarecum nengrijit; era
specialist n psihologie. Teza lui de doctorat despre noile
tehnici de stabilire a profilului psihologic trezise interesul
serviciilor americane de informaii.
- E vorba despre un copil care, de cte ori se acomodeaz
cu un loc, trebuie s-l prseasc. Dintr-o dat, i prea puin
pregtit s-o fac. i totui, ajunge s-i nsueasc cultura,
obiceiurile i limba regiunii respective. Nupe cele ale cazrmii
sau ale comunitii americane, ci pe cele ale localnicilor, ale
poporului n a crui ar triete la un moment dat. Probabil
c datorit legturilor sale cu servitorii prinilor lui. Dup
patru luni de la sosirea sa la Bangkok, la vrsta de opt ani,
vorbea fluent, fr accent, limba thai. La scurt vreme dup
instalarea la Hanovra, nici unul dintre colegii lui germani de
clas n-ar fi bnuit c era american. La fel i cu italiana,
chineza, araba. A nvat i basca! i nu e vorba doar despre
limbile oficiale, ci i despre variantele dialectale- limba vorbit
pe terenul dejoac, dar i cea de la posturile de radio. Era un
burete, un cameleon, cu o capacitate ntr-adevr uluitoare
de a .. .ei bine, de a deveni localnic".
- Mi s-a confirmat faptul c nva foarte bine i era tot
timpul n fruntea clasei, interveni Terence Martin.

- O inteligen extraordinar i o miestrie sportiv


extraordinar. Nu o aberaie a naturii, dar ceva pe-aproape.
E limpede c s-a ntmplat ceva cu el n timpul adolescenei.
Martin ddu din cap spre Wollenstein, fcndu-i semn s
continue.
- Adaptabilitatea e un lucru ciudat, spuse Wollenstein.
Vorbim despre substituirea de cod" atunci cnd oamenii snt
educai ntr-un climat poliglot - capabili s gndeasc i s se
exprime, fr efort, n mai multe limbi. Mai tulburtoare e
abilitatea de a se adapta i a renuna la sisteme diferite de
valori. De a schimba un cod moral cu altul. i dac nu exist
o linie de demarcaie clar ntre a fi adaptabil i a nu fi ancorat
n realitate? Noi credem c Bryson s-a schimbat dup ce au
fost ucii prinii lui, cnd avea cincisprezece ani. De ndat
ce legturile cu valorile prinilor au fost tiate n mod violent, el a devenit sensibil la alte influene. Adolescentul
rzvrtit, dirijat i manipulat de interese ostile nou, s-a
transformat ntr-un brbat de-a dreptul periculos. Vorbim
despre un om cu o mie de fee. Un om care ar fi putut cultiva
nite resentimente fa de autoritile care i-au guvernat cndva
existena. Tatl lui i-a petrecut viaa servindu-i ara. La un
nivel oarecum preraional, el ar putea acuza guvernul Statelor
Unite de moartea tatlui su. Nu e un om pe care i l-ai dori
drept duman.
Martin i drese glasul.
- Din nefericire, noi n-am avut niciodat ansa de a ne
alege dumanii.
- Iar n cazul acesta, se pare c el ne-a ales pe noi.
Wollenstein fcu o pauz. Comportamentul unui om cu o
mare capacitate de a se adapta mprejurrilor sugereaz ceva
asemntor sindromului personalitii multiple. Sincer
vorbind, acum fac speculaii, ns echipa mea i cu mine
ne-am ntrit convingerea c acesta este misterul personalitii
lui Nicholas Bryson. Nu e vorba de un ansamblu stabil de
obiceiuri i particulariti. Gndii-v mai degrab la un om
multiplu.
- E important s nelegei ce ne-a spus Gordon, zise
Martin. Tot ce s-a petrecut sugereaz c Bryson a devenit
ntr-adevr un om foarte periculos. tim despre implicarea
lui n ceva numit Directoratul. tim c unul dintre numele lui
false e Coleridge". tim c a fost intens antrenat...
Lanchester l ntrerupse:
- i-am spus deja, omul mi-a vorbit despre Directorat.
Zicea c ncearc s-l distrug.
- Trucul clasic de dezinformare, spuse Corelli. n
realitate el este Directoratul.
Terence Martin deschise un plic mare i scoase din el un
teanc de fotografii, pe care le mpri celor prezeni.
- Unele poze au o granulaie mare, altele, una mai mic.
Snt produsele unui satelit de supraveghere cu nalt rezoluie.
O s v atrag atenia asupra fotografiei cu numrul 34-l2-A.
Imaginea l arta pe Nichol as Bryson labordul unui cargobot.
Analiza spectroscopic ne-a dezvluit c el ine n mn un
recipient din cuar n care se afl aa-zisul mercur rou". Un
exploziv puternic i extrem de eficient. Rusnacii l-au inventat.
Urt treab.
- ntrebai-i pe bunii ceteni ai Barcelonei, zise Corelli.
Asta s-a folosit n recenta explozie de-acolo.
- Fotografia 34-l2-B e granulat, dar cred c putei
distinge imaginile, continu Martin. Am obinut-o de la o

videocamer de supraveghere din gara Lille. Tot Bryson. Era


o vedere aerian a teritoriului aflat la numai aisprezece
kilometri est de Lille: ine contorsionate i vagoane rsturnate.
i n cazul acesta avem dovezi ce confirm faptul c
explozibilul folosit a fost mercurul rou. Martin le arat alt
imagine: Bryson la Geneva. l putei observa n aglomeraia
de pe strad - lng Temple de la Fusterie.
- Am crezut c avea un cont secret la una din bncile
din Geneva, zise Morton Culler, dar el punea ceva la cale
acolo. N-am tiut ce pn acum cteva ore.
- Pn cnd am aflat c a fost lansat o ncrctur de
antrax, spuse Martin. Exact n sectorul din vechiul ora unde
l-am fotografiat. Probabil c atentatorii au fost localnici, dar
el a coordonat aciunea.
Lanchester se ls pe sptarul fotoliului, fcnd o grimas.
- Ce vrei s spui?
- Numete-o cum doreti, zise Corelli. Dar tind s cred
c omul dumitale e cel care propag teroarea planetar,
- La ordinul cui?
- Asta-i ntrebarea de un miliard de dolari, nu-i aa?
zise Exum, cu apatia neltoare a omului din sud. John i cu
mine avem nite dezacorduri n privina asta.
John Corelli se uit la Martin, ndemnndu-l s vorbeasc.
- M aflu aici pentru c generalul-locotenent Corelli
mi-a cerut s vin n calitate de consilier, spuse Martin. Dar nu
fac un secret din prerea mea. Orict de grozav ar fi Bryson,
nu poate aciona singur. Eu zic s-l urmrim discret, s vedem
unde se duce. S urmrim viespea pn la viespar. Zmbi,
artndu-i dinii mici i albi. i apoi s-i dm foc.
- Oamenii lui John susin s ateptm pn cnd vom
afla mai multe, spuse Exum, pe un ton politicos.
Se aplec peste mas i lu fotografia cu dezastrul
Eurostarului.
- Iat prerea mea, spuse el pe un ton ferm: o amnare
e prea riscant. Nu putem permite un alt masacru n vreme ce
bieii de la NSA ateapt s-i termine careul de cuvinte
ncruciate. n privina asta cred c preedintele i cu mine
sntem de aceeai prere.
- Dar s presupunem c e singura pist care ne poate
duce la descoperirea unei conspiraii mai vaste.:.ncepu
Corelli.
Exum pufni:
- Dac poi gsi rspunsul la apte orizontal, o s afli i
cuvntul de la zece vertical. Din cinci litere, ncepe cu E...
Ddu din cap cu gravitate i continu: John, Terence, am cel
mai mare respect pentru abilitatea voastr strategic. Dar voi
i bieii votri istei uitai un lucru: nu avem timp.
Lanchester se ntoarse ctre Morton Culler, asul de la
NSA.
- Dumneata ce prere ai?
- Exum are dreptate, zise Culler apsat. Bryson trebuie
arestat imediat, iar dac arestarea pune probleme, trebuie
eliminat. E cazul s trimitem echipa Alpha i s le explicm
foarte clar misiunea oamenilor. Nu avem de-a face cu un tip
care se ocup cu recondiionarea crilor vechi. E vorba despre
cineva rspunztor de asasinate n mas, care pare s urzeasc
planuri i mai mari. Ct vreme e n via departe de-aici, nici
unul dintre noi nu poate fi linitit. Apoi adug n oapt:
Echipa Alpha; se zice c nu exist.
Lanchester i puse palmele pe tblia lustruit a mesei.

- Uite, vreau s tiu ct de siguri sntei de analiza asta,


spuse el. Eu snt singurul om din ncperea asta care s-a ntlnit
cu Bryson, ntre patru ochi, i - trebuie s-o spun-nue vorba
numai despre informaiile pe care mi le-a furnizat. Mi-a fcut
impresia unui om de onoare.
Lanchester fcu o pauz i, pre de cteva clipe, nimeni
nu scoase o vorb.
- Alpha va fi trimis imediat, zise Morton Culler, iar
colegii lui ddur din cap n semn de aprobare.
Decizia era luat de comun acord. nelegeau cu toii
semnificaia acelui ordin. Echipa Alpha era format din ucigai
profesioniti. Mobilizarea lor mpotriva cuiva echivala cu o
condamnare la moarte.
- Doamne Sfinte. Capturat viu sau mort, spuse
Lanchester pe un ton sumbru. La fel ca n Vestul Slbatic.
- Cunoatem cu toii sensibilitile dumitale, domnule,
zise Morton cu o nuan de sarcasm n glas. Dar e singura
cale de a stpni situaia. Prea multe viei snt n joc. Bryson
te-ar fi ucis pe loc dac ar fi considerat c asta servea scopurilor
sale.
Lanchester ddu ngndurat din cap.
- Asta nu-i o hotrre care se poate lua cu uurin.
Poate c judecata mea a fost influenat de ntlnirea cu el.
Ar trebui s-mi fac griji c...
- Faci exact ce trebuie, domnule, spuse repede Culler.
S sperm doar c nu e prea trziu.

19
Barul de noapte era ascuns pe o alee ce ddea n
verski Bulvar, lng oseaua de centur a
Moscovei, precum un bar clandestin din America anilor
douzeci. Dar, spre deosebire de localurile unde se bea alcool
n timpul prohibiiei, barul Mierla" nu era ascuns de ochii
autoritilor, ci de plebe, de oamenii de rnd. Mierla" trebuia
s fie o oaz secret de bogie i viciu pentru elite, pentru
cei alei: cei nstrii, frumoi i narmai pn-n dini.
Barul era amenajat ntr-o cldire veche din crmid care
arta ca o fabric abandonat, ceea ce i era: nainte de
revoluia bolevic, acolo funcionase o fabric de maini de
cusut Singer. Ferestrele erau camuflate i exista o singur
intrare o u din lemn, vopsit n negru, blindat cu plci
de oel. Singurul indiciu c acolo se ntmpla ceva era irul
lung de limuzine negre, parcate de-a lungul aleii nguste.
La scurt timp de la sosirea sa la Aeroportul eremetievo-2
i nscrierea, de ochii lumii, n registrul hotelului Inturist
mpreun cu restul grupului de turiti jerpelii, Bryson i
telefonase unui vechi prieten. Treizeci de minute mai trziu,
un Mercedes bleumarin oprise n faa hotelului, iar un ofer
n uniform i deschise portiera din spate a mainii, pe bancheta
creia se afla un plic.
Soarele asfinise, dar pe verskaia traficul era intens;
oferii conduceau nebunete, schimbnd brusc benzile, sfidnd
regulile de circulaie, urcnd chiar pe trotuar ca s depeasc
vehiculele mai lente. Ruii preau c se icniser fa de ultima
vizit a lui Bryson acolo. Dei multe dintre vechile cldiri
rmseser neschimbate - zgrie-norii n stil gotic-stalinist,
de forma torturilor de nunt i imensa cldire a Potei Centrale,
o mulime de magazine vechi, precum complexul alimentar
leliscievski i Aragvi, cndva singurul restaurant decent din
ora - suferiser modificri incredibile. Magazine de lux

strluceau de-a lungul bulevardului mohort care fusese,


nainte de prbuirea statului comunist, strada Gorki: Versace,
Van Cleef & Arpels, Vacheron Constantin, Tiffany. Totui,
alturi de semnele vizibile ale unei plutocraii autohtone, erau
evidente i indiciile unei srcii copleitoare, ale unui sistem
social aflat n colaps. Soldai care cereau n vzul lumii,
btrnei care vindeau butur contrafcut sau legume i
fructe, trfe cu prul oxigenat erau o prezen mai insolent
ca oricnd.
Bryson cobor din main, scoase cartela mic de plastic
din plicul lsat pentru el i o introduse ntr-o fant
asemntoare celei a unui bancomat. Ua se deschise cu un
bzit, i el intr ntr-un hol cufundat n ntuneric. Dup ce
poarta se nchise n urma lui, ncepu s caute, bjbind, a doua
u, despre care oferul i spusese, ntr-o englez rudimentar,
c se afla acolo. Puse mna pe clana rece de metal i deschise
cea de-a doua u.
Fascicule de lumin violent, albastr i roie se
ncruciau n aer, se unduiau prin nori de fum alb i ricoau n
coloane greceti din alabastru, n tejghele din marmur neagr
i scaune nalte de oel. Proiectoarele se roteau undeva sus,
n zona ntunecat unde fusese cndva planeul fabricii. Un
gen de muzic rock nemaiauzit de Bryson, un fel de tehnopop rusesc, bubuia cu o intensitate asurzitoare. n aer plutea
mirosul de marijuana, amestecat cu cel de parfum franuzesc
scump i cu cel de aftershave rusesc, de proast calitate.
Bryson plti taxa de intrare - echivalentul a dou sute
cincizeci de dolari i i fcu loc cu greu prin mulimea
compact, format din gangsteri cu lanuri de aur i Rolexuri
imense, iptoare. Femeile, ori erau trfe, ori ncercau s arate
aa, mbrcate cu bluze adnc decoltate i fuste mini strmte,
care nu lsau nimic imaginaiei. Bodyguarzi masivi, rai n
cap, aruncau priviri ncruntate; gardienii barului stteau retrai
pe margine, n salopete negre de lupttori ninja narmai cu
bastoane de cauciuc. La nlime, deasupra gloatei ce se mica
spasmodic, se afla o platform din oel i sticl, de unde
spectatorii puteau urmri prin podeaua transparent opiala
de sub ei, de parc ar fi fost o rezervaie pentru animale
exotice.
Bryson urc scara metalic n spiral ce ducea la
platform. Acolo, sus, stripteuzele - blonde sau negre ca
abanosul - erau atracia principal. Ele dansau sub lumina
intens a proiectoarelor, scena ntinzndu-se de la un capt la
altul al platformei.
O chelneri n veminte transparente, cu un receptor n
mn i spuse repedecteva cuvinte n rusete. Bryson rspunse
strecurndu-i cteva bancnote de douzeci de dolari, iar ea l
conduse la o banchet din oel i piele neagr.
De ndat ce se aez, un chelner i aduse o tav cu
aperitive ruseti: limb afumat de vac i sos de hrean, caviar,
ciuperci n aspic, legume murate, heringi. Dei lui Bryson i
era foame, nimic nu i se pru apetisant. Sosi i o sticl de
Dom Perignon -cu complimente din partea gazdei", l lmuri
chelnerul. Bryson rmase singur, vreocteva minute, pn
zri silueta elegant, supl a lui Iuri Tarnapolski strecurndu-se
spre mas. Tarnapolski prea s fi aprut din neant, dar Bryson
i ddu seama c vicleanul ex-KGB-ist intrase pe platform
venind prin buctrie.
- Bun venit n Rusia, dragul meu Coleridge!

Iuri Tarnapolski jubila. Bryson se ridic. Cei doi se


mbriar.
Dei Tarnapolski alesese acel ciudat loc de ntlnire, era
un om cu gusturi rafinate i foarte costisitoare. Ca de obicei,
fostul agent KGB era mbrcat impecabil, ntr-un costum fcut
de comand n Angl ia i purta o cravat de mtase. Trecuser
apte ani de cnd el i cu Bryson lucraser mpreun. Dei
Tarnapolski trecuse de cincizeci de ani, tenul lui bronzat era
catifelat i fr riduri. Rusul avusese ntotdeauna grij de
persoana lui, dar se prea c beneficiase i de o operaie
estetic foarte scump.
- Ari mai tnr ca niciodat, zise Bryson.
- Da, pi, cu bani poi cumpra orice, rspunse
Tarnapolski sarcastic i amuzat n acelai timp. Apoi i fcu
semn chelnerului s toarne n pahare ampania i nite vin de
Georgia, n pahare mici. n vreme ce Tarnapolski ridica
paharul s toasteze, o stripteuz se apropie de mas; Iuri i
strecur n slip cteva bancnote mari, fonitoare i o ndemn
politicos ctre masa unor oameni de afaceri mbrcai n costume negre.
El i cu Bryson colaboraser n mai multe misiuni delicate, pe care Tarnapolski le considerase foarte profitabile:
Operaiunea Vector fusese cea mai recent. Echipele
internaionale de inspectori militari nu reuiser s descopere
dovezi care s confirme zvonurile potrivit crora Moscova
producea arme biologice. De cte ori inspectorii fceau vizite
surpriz" la laboratoarele Vector, nu gseau nimic. Vizitele
lor nu-i surprindeau pe rui. efii Directoratului l informaser
pe Bryson c, pentru a obine dovezi solide privind activitatea
ruilor, trebuia s ptrund n principalul laborator Vector de
la Novosibirsk. Orict de capabil ar fi fost Bryson, misiunea l
depea. Avea nevoie de ajutor la faa locul ui, aa c numele
lui Iuri Tarnapolski i veni imediat n minte. Omul fusese recent pensionat de KGB i lucra n sectorul privat, ceea ce
nsemna c-i vindea serviciile cui oferea mai mult.
Tarnapolski meritase onorariul exorbitant pn la ultima
copeic. El obinuse pentru Bryson planurile laboratorului i
aranjase derutarea patrulei de strad, care fusese ndrumat
spre o spargere anunat" la reedina preedintelui consiliului
orenesc. Folosindu-i legitimaia KGB ca s amenine i s
intimideze serviciul de paz al institutului, Tarnapolski l
dusese pe Bryson la depozitele frigorifice de la nivelul trei,
unde americanul reuise s gseasc flacoanele de care avea
nevoie. Pe urm, Tarnapolski aranjase s scoat flacoanele
din ar pe o rut ocolit, ascunse ntr-un transport de miei
congelai, aflat n drum spre Cuba. Bryson i Directoratul
reuiser astfel s dovedeasc ceea ce zeci de inspectori militari
nu fuseser n stare: faptul c Vector - prin urmare, Rusia era implicat n producerea de arme biologice. Era aproape
sigur c antraxul pe care-l subtilizase el cu ani n urm fusese
folosit n atacul de la Geneva. Da, era vorba de o manipulare
care urmrea s-l acuze.
Tarnapolski i adres un zmbet larg.
- i plac frumoasele noastre negrese din Camerun?
ntreb el.
- Snt sigur c nelegi ct de important e s nu spui
nimnui despre vizita mea, spuse Bryson, ncercnd s se fac
auzit n vacarmul din jur.
Tarnapolski ddu din umeri, vrnd parc s spun c nu
trebuia s-i fac asemenea griji.

- Prietene, cu toii avem secrete. i eu am cteva, i


imaginezi, nu? Dar, dac te afli n ora, presupun c n-ai venit
s admiri privelitea.
Bryson i explic esena delicatei operaiuni pentru care
voia s-l angajeze. Cnd Bryson rosti numele Prinikov, KGB-istul
se schimb la fa.
- Coleridge, dragul meu, nu snt eu omul care s caute
la dini calul de dar, cum spunei voi. Dup cum tii, mi-a
fcut ntotdeauna plcere s colaborez cu dumneata.
Bryson i citi n privire ngrijorarea.
- Oamenii se tem mai puin de primul-ministru dect de
el. Vezi dumneata, circul tot soiul de poveti despre tipul
sta. Nu e un om de afaceri n stil american, trebuie s nelegi
asta. Cnd Anatoli Prinikov i reduce efectivele", nu
te-atepi s primeti ajutor social. Nu, e mult mai probabil
s sfreti n cimentul pe care-l produce una din companiile
lui. Sau poate ca o component a pigmentului pentru rujurile
pe care alt companie de-a lui le vinde. tii cum se numete
un gangster care, dnd mit i furnd, a devenit proprietarul
unor mari sectoare din industria rii tale? Tarnapolski schi
un zmbet i rspunse tot el la ntrebare: Se numete director
general.
Bryson ncuviin.
- O misiune dificil merit un onorariu frumos.
Tarnapolski se trase mai aproape de Bryson.
- Coleridge, prietene, Anatoli Prinikov e un tip
periculos i crud. Snt sigur c are oameni chiar n barul sta,
dac nu cumva chiar i aparine.
- neleg, Iuri. Dar dumneata nu eti omul care s se
dea btut, din cte-mi amintesc. Poate reuim s facem ceva,
spre mulumirea noastr reciproc.
n urmtoarelecteva ore - la barul Mierla, apoi n
imensul apartament al lui Tarnapolski de pe SadovoSamotchnaia - cei doi puser la punct aspectele financiare
ale chestiunii i msurile extrem de complexe ce trebuia luate.
Era nevoie de nc doi oameni, pe care urma s-i aduc
Tarnapolski.
- Ca s ajungem la Anatoli Prinikov, va fi, cu siguran,
vrsare de snge, l avertiz rusul. i cine tie, poate c o
parte din el va fi al nostru, ce zici?
n dimineaa urmtoare, cei doi reuiser s ntocmeasc
un plan.
Renunaser la o abordare direct a lui Prinikov, care
era mult prea bine pzit. Punctul vulnerabil, stabilise
Tarnapolski dup ce dduse cteva telefoane foarte discrete
unor foti colegi din KGB, era principalul adjunct al lui
Prinikov, un brbat scund i fricos, pe nume Dmitri Labov.
Locotenent al lui Prinikov de mult vreme, Dmitri Labov
era cunoscut n anumite cercuri drept celovek kotori hrnit
secret" - omul care pstreaz secretele.
Dar nici Labov nu era o int uoar. Cercetrile lui
Tamapolski stabiliser c adjunctul se deplasa zilnic cu maina
de la locuina lui foarte pzit pn la biroul la fel de bine
pzit de la Nortek, aflat la periferia Moscovei.
Maina cu ofer a lui Labov era un Bentley cu caroserie
antiglon i antibomb - dar Bryson tia c nu existau vehicule
invulnerabile. Maina avea o armur de aproape dou tone
pe asiu. Era practic un tanc, un vehicul blindat de nivel IV,
cel mai nalt nivel de proiecie existent, capabil s reziste la

muniie militar de mare putere, inclusiv la gloanele NATO


de calibru 7,62.
n timpul unor misiuni de scurt durat n Mexico i
America de Sud, Bryson se familiarizase ntructva cu astfel
de vehicule. Ele erau fabricate de obicei dintr-o tabl de
aluminiu 2024 - T3, groas de 6 milimetri, i dintr-un compus
sintetic foarte performant - mai des aramid i polietilen
macromolecular. ntre pereii portierelor, din oel de 19
milimetri, trebuia s se afle cte o plac din plastic ntrit cu
fibr de sticl, ce putea anihila un glon de carabin de calibru
30, tras de la un metru i jumtate distan. Geamurile erau
dintr-un amestec laminat de sticl i policarbonat; rezervorul
se nchidea automat i nu exploda nici dac se trgea direct
n el. O baterie cu pile uscate speciale meninea motorul n
funciune n urma unui atac. Dac erau strpunse de cartue,
roile nu se dezumflau complet, permind mainii s ating
viteze de pn la optzeci de kilometri pe or.
Automobilul Bentley al lui Labov trebuia s fi fost adaptat
condiiilor din Moscova, unde bandele narmate foloseau mai
ales automate AK-47. S-ar fi putut s reziste grenadelor i
bombelor mici, poate chiar i muniiei performante - gloane
cu cma metalic, de mare vitez.
Dar existau ntotdeauna puncte vulnerabile.
Unul dintre ele era oferul. Din cine tie ce motiv,
magnaii rui nclinau s-i foloseasc propriii subalterni drept
oferi, neavnd ncredere n profesioniti i nemaiostenindu-se
s-i pregteasc angajaii pentru o treab pe care o
considerau, n mod greit, la ndemna oricui.
i mai exista un punct slab, n jurul cruia Bryson i
ticluise planul.
n fiecare diminea, la ora apte fix, Dmitri Labov
prsea imobilul n care locuia, o cldire foarte elegant din
secolul al XlX-lea, recent renovat, cndva rezervat
funcionarilor superiori din Comitetul Central i Biroul Politic. Complexul de apartamente, ocupat acum de noii
mbogii ai Rusiei - cei mai muli din mafia - era izolat i
bine pzit.
Programul neschimbat - informaie obinut de la
Tarnapolski - era un exemplu de neglijen a sistemului de
paz combinat cu exageratele i vizibilele msuri de protecie,
caracteristice pentru marii afaceriti din lumea interlop.
Profesionitii serviciilor de securitate cunoteau importana
modificrii permanente a orarului, pentru a fi siguri c nimic
nu era previzibil.
Aa cum fusese informat Tarnapolski, automobilul
Bentley iei din recent construitul garaj subteran de sub blocul
funcionarului rus i strbtu o scurt distan nainte de a
intra pe Kalinin Prospekt. Bryson i Tarnapolski, aflai ntr-o
banal Volga, urmrir maina pe oseaua de centur pn la
Prospekt Mira. La scurt timp dup ce trecu de obeliscul
satelitului Sputnik, placat cu titaniu, Bentley-ul o lu la stnga,
trecu pe lng alte trei cvartale, ndreptndu-se ctre palatul
proaspt renovat ce adpostea sediul central al firmei Nortek.
Acolo, maina lui Labov intr n alt garaj subteran, de unde
n-avea s mai ias pn la sfritul dup-amiezei.
Singurul element, oarecum imprevizibil, din programul
lui Labov era ora ntoarcerii lui acas. Avea soie, trei copii .i
era cunoscut drept un familist care nu lipsea niciodat de la
cin dect dac avea de rezolvat vreo problem urgent sau
dac Prinikov l chema din nou la sediu. De cele mai multe

ori, ns, limuzina lui prsea garajul de la Nortek la ora apte


sau apte i un sfert seara.
n seara aceea, se prea c Labov inteniona s ajung
acas la timp ca s ia cina cu familia. La ora apte i cinci
minute, Bentley-ul su iei din garajul de la Nortek.
Tarnapolski i Bryson ateptau vizavi, ntr-un camion cu
remorc pentru livrri, de culoare alb. Tarnapolski l ntiin
imediat prin staia radio pe complicele su. Timpul era scurt,
dar trebuia s se ncadreze n program. Mai mult, era nc o
or de trafic intens n acel ora aglomerat.
Tarnapolski, care petrecuse muli ani lanceputul carierei
urmrind disidenii i infractorii mruni, cunotea perfect
oraul. Porni camionul, urmrind limuzina de la o distan
convenabil pentru a nu fi observat, apropiindu-se doar cnd
oseaua era suficient de aglomerat pentru a-i asigura
acoperirea.
Cnd Bentley-ul o lu la stnga pe Kalinin Prospekt,
ptrunse ntr-un ambuteiaj. Un camion masiv, aezat de-a
curmeziul oselei, bloca toate benzile, mpiedicnd mainile
s circule n ambele direcii. Goarnele camioanelor trmbiau,
mainile claxonau n netire; oferi iritai scoteau capul pe
geam i rcneau njurturi spre nesbuitul camionagiu. Totul
era n zadar; traficul fusese blocat.
Camionul alb era oprit chiar n faa mainii lui Labov,
celelalte vehicule nconjurndu-l din toate prile. Complicele
lui Tarnapolski abandonase camionul cu optsprezece roi,
pretinznd c se duce dup ajutoare. Circulaia n-avea s fie
reluat prea curnd.
Bryson, mbrcat cu pantaloni negri, un jerseu cu guler
colant i mnui negre de piele, se ghemui pe podeaua
camionului i ridic trapa fixat n balamale. Era destul spaiu
ca s poat cobor pe osea, apoi s se trasc pe sub camion
pe sub maina lui Labov. n cazul puin probabil c vehiculele
s-ar fi putut deplasa civa metri, Bentley-ul nu putea s-o
fac, pentru c era blocat de camionul alb.
Micndu-se rapid, cu inima btndu-i puternic, Bryson
se strecur sub asiul Bentley-ului i gsi locul pe care-l cuta.
Dei fundul mainii era o mas compact de oel, aluminiu i
polietilen, exista o mic zon perforat unde era instalat filtrul
de aer. Acela era al doilea punct vulnerabil: la urma urmei,
pn i pasagerii unui vehicul blindat trebuia s respire.
Bryson fix rapid un filtru aderent din aliaj de aluminiu peste
supap - un dispozitiv special conceput, controlat prin radio, pe care Tarnapolski reuise s-l cumpere de la cunoscuii
lui din industria privat a echipamentelor de securitate. Dup
ce se asigur c dispozitivul este bine fixat, se strecur de
sub main i, tot neobservat, ajunse sub camion, a crui
trap rmsese deschis. Se ridic, intr n camion i nchise
chepengul.
- Nu, harao? E n regul? ntreb Tarnapolski.
- Ladno, rspunse Bryson, s-a rezolvat.
Tarnapolski lu legtura cu oferul camionului ce bloca
oseaua i i ordon s se ntoarc la maina abandonat i s-o
ia din loc, chiar n clipa cnd ncepur s se aud sirenele
miliiei.
Traficul fu reluat cteva minute mai trziu. Bentley-ul
porni n tromb, cu motorul ambalat, depi camionul alb i
i continu drumul pe Kalinin Prospekt. Apoi fcu obinuitul
viraj la stnga, pe o strad lateral, refcnd traseul de
diminea.

n clipa aceea Bryson aps pe butonul transmitorului


pe care-l strngea n mn. n vreme ce Tarnapolski intra pe
strad dup Bentley, interiorul limuzinei fu inundat brusc de
un nor gros i alb de gaz lacrimogen. Automobilul ncepu s
vireze dezordonat dintr-o parte n alta, pn cnd se opri lng
trotuarul unei strzi pustii. Portierele limuzinei se deschiser
brusc, iar oferul i Labov coborr tuind. oferul inea n
mn un pistol. Tarnapolski trase camionul pe dreapta, i cei
doi brbai srir din cabin. Bryson trase n direcia oferului,
care se mpletici i czu. Tranchilizantul rapid avea s-i ia
piuitul pentru cteva ceasuri; datorit efectului amnezic al
narcoticului nu-i va aminti ce se petrecuse. Bryson alerg
spre Labov, care se prbuise pe trotuar, tuind. ntre timp,
Tarnapolski l urc pe ofer napoi la volanul limuzinei,
scoase o sticl cu votc ieftin, cumprat pe drum, i vrs
o bun parte din coninutul ei n gura oferului i pe
uniforma lui, lsnd sticla pe jumtate goal pe scaunul de
lng el.
Bryson privi njur asigurndu-se c nu-i vedea nimeni;
apoi l mbrnci pe Labov n direcia camionului alb - un
vehicul de forma unei cutii, ca multe altele din zon, greu de
identificat, mai ales pentru c plcile de nmatriculare,
acoperite de noroi, erau ilizibile.
Puin nainte de ora opt, n aceeai sear, Dmitri Labov
edea pe un scaun metalic, legat fedele, ntr-un vast depozit
prsit din raionul Ceriomuki, nu departe de piaa de legume i fructe pentru angrositi. Primria oraului confiscase
cldirea de la un clan de ttari care fusese prins vnznd ilegal
diverse produse restaurantelor fr s plteasc perul cerut
de consilierii locali.
Labov era scund, purta ochelari, avea prul de culoarea
paiului i o fa rotund, plin. Bryson sttea n faa lui i i
vorbea ntr-o rus cu un vag accent de St. Petersburg motenit
de la mentorul su din cadrul Directoratului.
- i se rcete mncarea. Am dori s te ducem acas
nainte ca soia dumitale s intre n panic. De fapt, dac joci
corect i cooperezi, nimeni nu va afla vreodat c ai fost rpit.
- Ce? se stropi Labov. Te amgeti singur. Toat lumea
tie deja. oferul meu...
- oferul dumitale zace fr cunotin pe scaunul din
fa al limuzinei parcat lng trotuar. Orice patrul de miliie
care o s treac pe-acolo o s-i nchipuie c picotete, la fel
de beat ca jumtate dintre moscovii.
- Dac ai de gnd s m droghezi, d-i drumul, zise
Labov, nspimntat i sfidtor n acelai timp. Poi s m i
torturezi. Sau s m ucizi. Dac ndrzneti. Ai idee cine snt eu?
- Sigur, spuse Bryson. De aceea te afli aici.
- Ai idee care vor fi consecinele? tii a cui furie o vei
strni?
Bryson ddu ncet din cap.
- Mnia lui Anatoli Prinikov nu cunoate limite! i nu
ine cont de frontiere, amenin Labov!
- Domnule Labov, te rog s m nelegi, n-am de gnd
s-i clintesc nici un fir de pr de pe cap, nici soiei dumitale,
Maa, nici micuei lruka. N-o s trebuiasc s-o fac... nu va
mai rmne nimic din ele dup ce-o s afle Prinikov.
- Ce dracu' vrei s spui? strig Labov, rou la fa.
- D-mi voie s-i explic, spuse Bryson calm. Mine
diminea o s te conduc personal la sediul companiei Nortek.
S-ar putea s mai fii puin ameit de la tranchilizante, dar o s

te ajut s intri n cldire. Pe urm o s plec. Toate astea vor fi


nregistrate de videocamerele de supraveghere. Apoi, eful
dumitale va fi foarte dornic s afle cine snt eu i de ce te
nsoeam. O s ncerci s-l convingi c nu mi-ai spus nimic.
Bryson fcu o pauz. Dar i nchipui c-o s te cread?
Ofensat, Labov ip:
- I-am fost ajutor credincios, timp de douzeci de ani!
N-am fcut altceva dect s-i fiu credincios!
- Nu m ndoiesc. Dar i poate permite Anatoli
Prinikov s te cread? Te ntreb - dumneata l cunoti mai
bine ca oricine. tii ce fel de om e, ct de profund e
suspiciunea lui. Dac Prinikov ar bnui c exist fie i cea
mai mic posibilitate ca dumneata s-l fi trdat, ct timp crezi
c te-ar mai lsa n via?
Labov ddu din cap, cu ochii mrii de groaz.
- O s rspund tot eu la ntrebarea asta, continu Bryson.
Te-ar lsa s trieti pn cnd ai afla c familia dumitale a
murit n chinuri cumplite. Pn cnd dumneata i toi cei de la
firm i-ar reaminti preul trdrii... al slbiciunii.
Iuri Tarnapolski, care urmrise discuia de pe margine,
mngindu-i alene brbia, interveni:
- i-l aminteti pe bietul Maksimov.
- Maksimov era un trdtor!
- Maksimov nu era de aceeai prere, zise blnd
Tarnapolski, n timp ce se juca cu revolverul, lustruindu-i eava
cu o batist alb.
- tii c el i cu Olga aveau un bebelu? S-ar putea
crede c Prinikov i cru pe cei tineri i nevinovai...
- Nu! Destul! icni Labov, pmntiu la fa, respirnd cu
dificultate. Cunosc mult mai puin... mult mai puin dect
credei. Nu tiu multe lucruri.
- Te rog, zise Bryson prevenitor. Divagaiile snt pierdere
de vreme i vor mri intervalul de timp n care eti plecat perioada n care ai disprut i pentru care va trebui s dai
socoteal. Vreau s aflu despre aliana lui Prinikov cu Jacques
Arnaud.
- Snt multe negocieri, multe pregtiri. Acum se
accelereaz. Snt mai numeroase ca oricnd.
- De ce?
- Cred c el se pregtete pentru ceva.
- Pentru ce?
- L-am auzit odat vorbind la telefonul protejat cu
Arnaud; spunea ceva despre Grupul Prometeu".
Denumirea i suna familiar lui Bryson. O mai auzise. Da!
Jan Vansina o pomenise la Geneva, cnd ntrebase dac el era
cu prometeenii".
- Ce e Grupul Prometeu? ntreb imediat Bryson.
- Prometeu... habar n-am. Nimeni nu are habar. Eu
tiu prea puin. Snt puternici - extrem de puternici. Nu mi-e clar
dac Prinikov le execut ordinele sau dac el le d ordine lor.
- Cine snt ei?
- Snt oameni importani, puternici...
- Ai mai spus asta. Cine snt ei?
- Snt peste tot... i nicieri. Numele lor nu se afl pe
pancarte, n anteturi sau documente oficiale. Dar Tolea...
Prinikov face parte dintre ei, snt sigur.
- Dar Arnaud? l mboldi Bryson.
- i el.
- i mai cine?
Labov ridic sfidtor capul.

- Dac m ucizi, Prinikov o s-mi lase familia n pace.


De ce nu m ucizi?
Tarnapolski l privi atent, cu un zmbet forat.
- Labov, tii cum l-am gsit pe copilul lui Maksimov?
Se apropie de Labov, continund s-i lustruiasc
revolverul cu batista. Labov scutura din cap, ca un copil care
nu vrea s aud nimic. Dac ar fi avut minile libere, i-ar fi
astupat cu siguran urechile. Bigui tremurnd:
- Maestrul de Jad! Prinikov face pregtiri cu... cu
omul numit Maestrul de Jad.
Tarnapolski i arunc lui Bryson o privire ptrunztoare.
tiau amndoi a cui era porecla. Aa-zisul Maestru de Jad
era un influent general din armata chinez - Armata
Popular de Eliberare. Generalul Tsai, cu cartierul general
la Shenzen, avea faima unui om corupt i le facilitase
anumitor concerne internaionale ptrunderea pe imensa
pia chinez - desigur, n schimbul unor atenii. Generalul
Tsai era, de asemenea, cunoscut n ntreaga lume drept
colecionar de obiecte din jad, create n China imperial. Se
tia c accepta uneori cadouri sub forma unor valoroase
sculpturi dejad.
Labov sesiz schimbul de priviri ntre cei doi.
- Nu tiu ce sperai s realizai, spuse el dispreuitor.
Totul e pe cale s se schimbe, iar voi n-o s putei mpiedica
asta.
Bryson se ntoarse ctre Labov.
- Cum adic totul e pe cale s se schimbe"? ntreb el.
- Au mai rmas doar cteva zile, zise Labov enigmatic.
Mi s-au dat doar cteva zile ca s pregtesc.
- S pregteti ce?
- Mecanismul a fost deja pus n funciune. ntreaga
putere urmeaz s fie transformat! Totul va iei la iveal.
Tarnapolski termin de lustruit revolverul, vr batista n
buzunar, apoi ndrept arma spre Labov.
- Te referi la o lovitur de stat?
Bryson l ntrerupse:
- Dar Prinikov deine deja puterea din spatele tronului
n Rusia! De ce dracu' ar dori aa ceva?
Labov rse comptimitor.
- Lovitur de stat! Ct de puin tii! Ce viziune ngust
avei! Noi, ruii, am renunat ntotdeauna bucuroi la libertate
pentru siguran i linite. i voi o s-o facei. Pn la ultimul.
De-acum forele snt prea importante. Mecanismul e deja
instalat. Totul urmeaz s ias la iveal!
- Despre ce dracu' vorbeti? tun Bryson. Prinikov i
colegii lui aspir acum mai sus de lumea afacerilor... au de
gnd s preia controlul guvernelor, asta e? I-au nnebunit
bogia i puterea pe care le dein?
- Ne-ar prinde bine nite amnunte, prietene, spuse
Tarnapolski lsnd revolverul jos.
- Guverne? Guvernele snt depite! Uitai-v la Rusia
- ce fel de putere are guvernul? Nici una! Guvernul e
neputincios. Corporaiile fac legea acum! Poate c pn la
urm Lenin avea dreptate - capitalitii guverneaz lumea!
Dintr-o dat, cu iueala unei cobre, mna dreapt a lui
Labov se ntinse civa centimetri, ct i permitea sfoara cu
care era legat. Fu suficient ca s nhae revolverul lui
Tarnapolski, ce se afla aproape lng el. Tarnapolski reacion
rapid, nfc mna lui Labov i i-o rsuci cu putere ca s
slbeasc strnsoarea funcionarului. Pre de o clip, arma fu

ndreptat n sus i napoi, spre capul lui Labov. Omul prea


s priveasc inta gura evii, fiind ca hipnotizat; pe faa lui se
aternuse un zmbet ciudat, blnd. nainte ca Tarnapolski s-i
poat smulge arma, Labov aps pe trgaci.

20
Sinuciderea credinciosului aghiotant a lui Anatoli
Prinikov ddea o ntorstur neplcut
evenimentelor. Labov fusese un funcionar nemilos, ce folosise
drept arme mortale faxul i telefonul, ns moartea lui era o
vrsare inutil de snge. Mai mult dect att, constituia o
complicaie, o abatere de la planul lor atent pregtit.
oferul lui Labov avea s-i recapete cunotina n mai
puin de o or. Chiar dac i va aminti ceva despre limuzina
inundat de gaz lacrimogen, memoria lui avea s fie
incoerent, nceoat. i va da seama c uniforma i duhnea
a votc ieftin, va gsi sticla pe scaunul de lng el i va
constata c pasagerul lui dispruse. Panicat, va suna, fr
ndoial, acas la Labov. Trebuia prentmpinat aceast
eventualitate.
Printre hrtiile lui Dmitri Labov, Iuri Tarnapolski gsise
numrul de-acas al funcionarului rus. De la telefonul su
mobil - Bryson observase c Moscova prea npdit de astfel
de aparate - Tarnapolski o sun imediat pe Maa, soia lui
Labov.
- Doamn Labov, zise el cu tonul servil al unui mrunt
funcionar, snt Saa, de la birou. Scuze pentru deranj, dar
Dmitri mi-a cerut s v sun i s v spun c el o s ntrzie
puin. V roag s-l scuzai. Cobornd glasul, adug pe un
ton confidenial: Oricum nu conteaz, de vreme ce oferul
lui pare s fi dus iar sticla la gur. Va trebui s gsesc alt om.
Bun seara.
nchise nainte ca femeia s-i poat pune vreo ntrebare.
Povestea avea s fie crezut; astfel de ntrzieri erau inevitabile
n munca lui Labov. Cnd i dac oferul ar fi sunat, agitat i
dezorientat, femeia i-ar fi rspuns nfuriat sau iritat i i-ar fi
nchis imediat telefonul.
Totui, sinuciderea lui Labov era un amnunt care trebuia
camuflat ct mai bine cu putin. Opiunile lui Bryson i
Tarnapolski erau limitate, deoarece fostul KGB-ist nu voia
s sune la biroul de la Nortek; presupunnd c toate
convorbirile telefonice erau nregistrate, nu dorea s fie gsit
vreo band magnetic cu vocea lui. Trebuia improvizat rapid
o soluie, o explicaie pentru sinucidere, care s fie acceptat
fr prea multe investigaii. Tarnapolski propunea s pun n
buzunarele lui Labov i n servieta lui mai multe obiecte
suspecte: cri de vizit soioase, cu colurile ndoite, de la
nite cluburi moscovite cu reputaie dubioas, cunoscute
pentru ghiduiile sexuale ce aveau loc n camere tinuite, pe
care le avea el i, gselnia suprem - un tub de unguent
folosit de obicei la tratarea anumitor boli venerice
transmisibile. Era aproape sigur c asemenea escapade erau
cu totul strine unui om att de decent i srguincios ca Labov.
Dar tot att de sigur era c un astfel de om ar fi reacionat
violent dac s-ar fi aflat ntr-o asemenea situaie penibil.
Acum ncepea o curs contra cronometru, innd seama
c, ntr-un fel sau altul, Prinikov ar putea afla c trustul Nortek
fusese penetrat. Bryson tia c situaia putea scpa de sub
control. Limuzina lui Labov, cu oferul semicontient, putea
fi identificat de un miliian vigilent, care raporteaz la Nortek.

Soia lui Labov putea s sune la biroul lui, dintr-un motiv


oarecare. Riscurile erau enorme, iar Prinikov ar fi reacionat
rapid. Bryson trebuia s plece din Rusia ct mai repede cu
putin.
Tarnapolski conducea cu vitez maxim automobilul su
Audi, spre Aeroportul Vnukovo, aflat la treizeci de kilometri
sud-vest de Moscova. Era unul dintre aeroporturile pentru
curse interne ce deservea toate regiunile rii, dar mai ales
sudul. Aranjase cu una dintre noile firme private de aviaie
pentru urgen un zbor de noapte pn la Baku pentru un
client bogat, un om de afaceri cu mari interese financiare n
Azerbaidjan". Tarnapolski nu intrase n amnunte, menionase
doar declanarea neateptat a unui conflict de munc la o
fabric al crei director fusese luat ostatic. Dat fiind urgena
cursei, fusese cerut o sum important de bani ghea. Bryson
o avea i o plti cu drag inim. Trebuia s-i miluiasc i pe
vamei, pentru grbirea ntocmirii documentelor.
- Iuri, zise Bryson, la ce se ateapt Prinikov?
- Bnuiesc c te referi la Maestrul de Jad. Aa e?
- Da. tiu c eti cunosctor al armatei chineze. La
KGB ai lucrat n sectorul China. Deci, ce sper Prinikov s
ctige de pe urma unei aliane cu generalul Tsai?
- Ai auzit ce-a spus Labov, prietene. n ziua de azi,
guvernele snt neputincioase. Marile corporaii fac legea. Dac
eti un gigant ambiios i vrei s controlezi jumtate din pieele
lumii, puini parteneri snt mai potrivii dect Maestrul de
Jad. E un membru de rang nalt al Marelui Stat Major al
APE, primul rspunztor pentru transformarea Armatei
Populare de Eliberare ntr-una dintre cele mai mari corporaii
ale lumii. El este omul care se ocup personal de toate
afacerile sale.
- Cum ar fi?
- Armata chinez controleaz o uluitoare reea de
afaceri, ntreprinderi interconectate, integrate pe vertical.
Adic, de la fabrici de automobile la companii aeriene, de la
fabrici de medicamente la telecomunicaii. Proprietile lor
snt numeroase - dein hoteluri n toat Asia, inclusiv perla
Beijingului - hotelul Palace. Posed i opereaz pe majoritatea
aeroporturilor chineze.
- Dar tiam c guvernul chinez a nceput s-i foloseasc
autoritatea mpotriva armatei - c premierul chinez a emis
un decret prin care ordona armatei s renune la toate afacerile
sale.
- A, Beijingul a ncercat, ns duhul malefic ieise deja
din sticl. Cum zicei voi americanii: pasta de dini a ieit din
tub? Poate e mai potrivit s vorbim despre cutia Pandorei,
ns era prea trziu. APE devenise de departe cea mai
puternic for din China.
- Dar nu i-au redus chinezii bugetul aprrii de mai
multe ori n ultimii ani?
Tarnapolski pu fni:
- i pe urm, tot ce-avea de fcut APE era s ias pe
pia i s vnd cteva arme de distrugere n mas naiunilor
rebele. Dragul meu Coleridge, puterea economic a APE
depete orice nchipuire. Acum au nceput s priceap
importana strategic a telecomunicaiilor. Lanseaz satelii
i dein cea mai mare companie de telecomunicaii din China;
lucreaz mpreun cu giganii Occidentului - Motorola,
Systematix, Nortek - pentru a dezvolta imense reele de
telefonie mobil i sisteme informatice. Se spune c APE

stpnete acum cerul de deasupra Chinei, dar singurul


adevrat proprietar, responsabilul, omul din spatele ntregii
afaceri este Maestrul de Jad - generalul Tsai.
Tarnapolski opri maina pe terenul de aterizare. Bryson
vzu un mic avion, un Iakovlev-l12 nou-nou, ateptnd n
spaiul de decolare. Avionul avea un singur motor i patru
locuri. Era minuscul - cu siguran cea mai mic aeronav
din flota companiei. Tarnapolski observ surpriza lui Bryson.
- Crede-m, prietene, a fost cel mai bun pe care l-am
putut gsi ntr-un timp att de scurt. Au avioane mai mari i
mai frumoase, dar toate snt n curs.
- O s-i fac treaba, Iuri. Mulumesc. i rmn dator.
- Consider-l un cadou de la un partener de afaceri...
n clipa urmtoare Bryson auzi un scrnet de frne n
apropiere; cnd se ntoarse, vzu o camionet masiv, neagr
ce se ndrepta n vitez spre ei.
- Ce dracu-i asta? exclam Iuri.
- La pmnt! strig Bryson. La naiba! Nu avem arme!
Lsndu-se pe podeaua mainii, Tarnapolski trase un
sertar montat sub scaunul din fa n care se afla un adevrat
arsenal. Iuri i ntinse lui Bryson un pistol automat Makarov
de 9 mm, apoi scoase o mitralier Kalanikov Bizon, o arm
Spetsnaz de fabricaie ruseasc. Se auzi deodat sunetul
impactului unui glon i parbrizul mainii se albi. Bryson i
ddu seama c geamul era cel puin parial antiglon. Se
ghemui sub el.
- Maina nu e blindat, nu?
- Superficial, rspunse KGB-istul, i puse arma pe umr
i inspir adnc. Folosete portierele, spuse el.
Bryson nelese. Portierele fuseser ntrite fie cu fibr
de sticl foarte rezistent, fie cu un compus sintetic, ceea ce
nsemna c le puteau folosi drept scuturi.
Urm o alt rafal, iar comandoul, vizibil prin fereastra
portierei, lu poziie de tragere.
- O livrare special de la Prinikov, zise Tarnapolski
aproape n oapt.
- A sunat soia, spuse Bryson n clipa cnd pricepu.
Dar cum de tiuse Prinikov unde s-i trimit trupele?
Poate c rspunsul era simplu: cea mai rapid modalitate de
ieire din Rusia era pe calea aerului i cel care fusese att de
nebun nct s-l elimine pe asistentul lui Prinikov trebuia s
prseasc ara fr ntrziere. Mai mult, lng Moscova erau
doar cteva aeroporturi i numai dou dintre ele operau cu
avioane particulare. O rezervare de ultim moment, fcut
urgent... Prinikov calculase.
Tarnapolski deschise portiera din dreptul lui, sri pe
pmnt, se ghemui n spatele ei i trase o rafal de mitralier.
Unul dintre trgtori czu, dobort de Tarnapolski.
- Bine ochit, coment Bryson.
o salv travers parbrizul alb-opac, aruncnd cioburi
mrunte de sticl n faa lui Bryson. Acesta deschise portiera
din dreptul lui, se ghemui n spatele ei i trase cteva focuri
spre cei doi atacatori rmai n picioare. n acelai timp,
Tarnapolski trimise alt rafal i nc un om se rsturn pe
pista betonat de aterizare.
Mai rmnea unul, dar unde era?
Bryson i Tarnapolski scrutar terenul strduindu-se s
observe vreo micare. Reflectoarele luminau pavajul pistei,
dar nu i cmpul din jur, unde al treilea om trebuia s fie ascuns,
cu arma pregtit.

Tarnaposki trase un glon spre locul unde i se pruse c


vede o micare, dar nu urm nici o ripost. Se ridic n
picioare, se rsuci i ainti mitraliera spre cealalt parte a pistei.
Unde dracu' era?
Oamenii lui Prinikov aveau cu siguran ghete cu tlpi
de cauciuc ce le permiteau s se furieze fr zgomot.
Strngnd Makarovul cu ambele mini, Bryson ncepu s se
roteasc ncet n loc, micndu-se constant n sens contrar
acelor de ceasornic.
Cnd vzu mica pat roie ce dansa pe ceafa lui
Tarnapolski, apuc doar s strige:
- La pmnt! Era prea trziu. Un glon exploziv perfora
easta lui Iuri Tarnapolski, desfigurmdu-l.
- O, Doamne! url Bryson ngrozit i se rsuci.
Vzu licrul unei lumini reflectate i o micare vag, la
cteva zeci de metri distan. Al treilea trgtor se aezase
lng aeronav, folosind-o drept scut. Bryson ochi, rsufl
ncet i trase un glon direct la int.
Se auzi un strigt ndeprtat i zngnitul unei arme pe
pavajul pistei. Al treilea membru al comandoului, cel care-l
omorse pe Iuri Tarnapolski era mort.
Aruncnd o privire spre cadavrul prietenului su, Bryson
alerg spre avion. Alii, n numr mai mare, aveau s vin la
aeroport; singura lui ans era s urce la bordul avionului i
s-l piloteze singur.
Fugi spre aparatul Iakovlev-l12, sri pe arip i se
strecur pe scaunul pilotului, nchiznd trapa n urma lui. i
puse centura de siguran, se ls pe sptarul scaunului i
nchise ochii. Acum ce urma? Pilotarea avionului nu era o
problem; avea destule ore de zbor i fcuse numeroase curse
n anii petrecui la Directorat. Mai greu era s navigheze n
spaiul aerian rusesc fr aprobare i fr sprijinul turnului de
control. Nu avea de ales. ntoarcerea la maina lui Tarnapolski
nsemna intrarea n gura lupului.
Inspir adnc i nvrti cheia n contact. Motorul porni
imediat. Verific instrumentele de bord i rul ncet spre
captul pistei. tia c nu putea ignora turnul de control. S
decoleze fr s ia legtura cu controlorulde trafic aerian
n-ar fi fost doar un risc, poate chiar fatal, dar ar fi fost un gest
considerat de ctre aviaia militar rus drept o provocare. i
msurile n-ar fi ntrziat s fie aplicate.
Deschise microfonul i vorbi n englez, limba
controlorilor de trafic internaional.
- Verificare Vnukovo, lakovlev-l12, RossTran trei nou
nou F. Numrul unu pentru pista trei, plecare imediat spre
Baku.
Rspunsul veni dup cteva secunde, bruiat, dar energic:
- Ce? N-am reinut, mai spune o dat.
- RossTran trei nou nou F, repet el, pregtit pentru
plecare pista Vnukovo trei, gata de rulare.
- Nu ai plan de zbor, RossTran trei nou nou!
Bryson insist:
- Turnul Vnukovo, RossTran trei nou nou F, gata de
rulare. Urc i menin zece o mie. Altitudine prezumat dou
sute cincizeci la zece minute de la plecare. Frecvena de
plecare unu-unu-opt virgul cinci cinci. Frecvena radio patru
ase trei apte.
- RossTran, oprete, repet, oprete! Nu ai autorizaie!
- Turnul Vnukovo duc nite funcionari superiori de la
Nortek ntr-o vizit de urgen la Baku, zise el, arbornd

arogana caracteristic slujbailor lui Prinikov. Planurile de


zbor trebuie s fi fost nregistrate. Ai numrul meu matricol;
poi s-l suni pe Dmitri Labov ca s verifici.
- RossTran...
- Anatoli Prinikov o s fie extrem de suprat cnd o s
afle c te amesteci n afacerile lui, tovare controlor de trafic
aerian, poate c vrei s-mi spui numele dumitale i numrul
de identificare.
Urm o pauz de cteva secunde.
- D-i drumul, se rsti vocea. Zbori pe riscul dumitale.
Bryson aps pe acceleraie, mri viteza spre captul
pistei i avionul se desprinse de sol.

21
Monseniorul Lorenzo Battaglia-doctor n filozofie,
curatorul ef al Muzeului Chiaramonti, una
dintre numeroasele colecii specializate ce alctuiau
Monumenti Musei e Gallerie Pontifice, muzeele Vaticanului,
n Citta del Vaticano - nu-l mai vzuse de muli ani pe Giles
Hesketh-Haywood i nici nu era foarte ncntat s-l
rentlneasc.
Cei doi brbai se revzur ntr-o magnific sal de
recepie, tapetat cu damasc, de lng Galleria Lapidaria.
Monsenior Battaglia, de douzeci de ani curator al
muzeelor Vaticanului, era respectat n ntreaga lume pentru
erudiia lui. Giles Hesketh-Haywood, nedoritul su
vizitator englez, i se pruse ntotdeauna o creatur uor
absurd, chiar hazlie, datorit imenilor si ochelari rotunzi,
cu ram de baga, iptoarele cravate de mtase care se
nfoiau exagerat din nodul foarte strns, a vestelor lui
ecosez, a butonilor de aur n form de potcoav, a vechii
pipe din lemn de trandafir vrt neglijent n buzunarul de
la piept i a limbajului lui preios. Mirosea a tutun galben
presat. Fermector, dei cam onctuos. Hesketh-Haywood
era un aristocrat scrntit, n anumite privine, iar afacerile
lui erau dubioase. De ochii lumii, era comerciant de
antichiti, dar n realitate vindea obiecte preioase, de
obicei furate.
Hesketh-Haywood, parial expert de art, parial escroc
desvrit, era genul de individ suspect care disprea ani la
rnd, pentru a-i face apoi apariia pe iahtul vreunui eic al
petrolului din Orientul Mijlociu. Dei evaziv n legtur cu
trecutul lui, circulau tot felul de zvonuri potrivit crora
familia Iui aparinuse cndva marii nobilimi engleze, dar c
scptase n perioada postbelic laburist. Se spunea c
fusese educat alturi de vlstarele familiilor putred de bogate,
dar cnd terminase coala, ai si rmseser cu un munte de
datorii. Giles era un neisprvit, un potlogar, total lipsit de
scrupule; i ncepuse cariera scond prin contraband
antichiti din Italia, mituindu-i pe funcionarii care eliberau
autorizaiile de export. i vindea mrfurile foarte ieftin, dar
prin minile lui trecuser i cteva lucrri de art
extraordinare. Dac nu doreai s tii cum ajunseser acestea
n posesia lui, era mai bine s nu ntrebi. Oameni ca HeskethHaywood erau tolerai n lumea comercianilor de art doar
pentru acele rare ocazii n care se puteau dovedi utili - el se
dovedise ntr-adevr util cndva monseniorului, mijlocind o
anume tranzacie", n urma creia monseniorul nlase rugi
fierbini ca lumea s nu afle despre ea. Cordialitatea
manifestat acum de monsenior se redusese considerabil,

deoarece serviciul pe care i-l cerea Hesketh-Haywood l


nspimnta.
Monseniorul Battaglia nchise o clip ochii, cutndu-i
cuvintele potrivite, apoi se aplec n fa i-i vorbi vizitatorului
su pe un ton grav:
- Ceea ce propui dumneata, Giles, e cu totul exclus. E
un scandal n toat regula.
Monseniorul nu-l vzuse niciodat pe Hesketh-Haywood
tulburat, i nici acum nu era.
- Un scandal, monseniore?
Ochii de bufni ai lui Giles Hasketh-Haywood, mrii
de lentilele groase, exprimau amuzament.
- Dar exist diverse tipuri de scandal, nu? De exemplu
cel ce-ar putea .fi declanat de informaia conform creia un
nalt oficial al Vaticanului, un expert de renume mondial n
arta i cultura material a antichitii, preot hirotonisit pe
deasupra, ntreine o amant pe Via Sebastiano Veniero. Ei
bine, unii oameni nu au vederi att de largi ca noi, nu-i aa?
Englezul se ls pe sptarul fotoliului.
- Dar banii, nu femeile, pot provoca o zarv mai mare.
Iar tnra i dulcea Alessandra se bucur n continuare de
confortabila ei proprietate, snt convins. Confortabil - unii
ar putea spune luxoas, innd cont de salariul mai degrab
modest al curatorului Vaticanului care o ntreine. Oft i ddu
satisfcut din cap. mi place s cred c mi-am adus contribuia
la aceast cauz demn de laud.
Monsenior Battaglia simea cum se mbujoreaz. O vn
de la tmplncepu s-i pulseze.
Ochelarii rotunzi cu lentile groase ncepur s-i dea lui
Bryson o cumplit durere de cap, dar se consol cu gndul c
rezolvase problema pentru care venise la Roma. Se simea
epuizat. Dup ce aterizase cu micul avion pe un aerodrom de
lng Kiev, departe de spaiul aerian rusesc, luase dou curse
de legtur pe o linie comercial spre Roma. La apelul
telefonic dat monseniorului i se rspunse imediat, aa cum
bnuise, deoarece curatorul era aproape ntotdeauna interesat
de ofertele lui Giles Hesketh-Haywood.
Giles Hesketh-Haywood, una dintre numeroasele i atent
elaboratele biografii false ale lui Bryson, se dovedise deseori
util n fosta lui carier.
n calitate de cunosctor i comerciant de antichiti,
era firesc s cltoreasc n locuri precum Sicilia, Egipt,
Sudan, Libia ca i n multe alte pri. ndeprta suspiciunea
ndemnnd la suspiciune: un exerciiu elementar de derutare.
Atta timp ct autoritile alarmate l credeau contrabandist,
nu le trecea prin minte c ar putea fi spion. i cei mai muli
dintre ei erau bucuroi s-i accepte ateniile: la urma urmei,
dac n-o fceau ei, ar fi fcut-o alii.
Micul articol apru chiar n dimineaa zilei urmtoare n
L'Osservatore Romano, ziarul oficial al Vaticanului, cu un
tiraj de peste cinci milioane de exemplare, vndut n ntreaga
lume. Avea urmtorul titlu: A FOST FURAT O PIES DIN
COLECIA VATICANULUI?
Conform relatrii, curatorii muzeului de la Vatican
descoperiser, n urma inventarului anual, c lipsea un joc de
ah, din timpul dinastiei Sung. Superbele piese din jad fuseser
aduse din China de Marco Polo, la nceputul secolului al XIV-LEa,
i druit dogelui Veneiei. Cesare Borgia obinuse jocul n
1500, iar dup moartea lui fusese druit unuia dintre papii
Casei Medici, Leon al X-lea. Jocul apare chiar i n fundalul

unuia dintre portretele lui. n 1549, papa Paul al IlI-lea l-a


folosit pentru a juca o partid cu legendarul maestru de ah
Paulo Boi, partid pe care a pierdut-o.
n articol era citat un purttor de cuvnt al muzeului de
la Vatican, care contesta informaia. Muzeul refuza ns s
fac dovada c se afla n posesia valorosului joc de ah. Mai
era citat un scurt comentariu indignat al curatorului ef
monseniorul Lorenzo Battaglia, care spunea c muzeul
Vaticanului avea nregistrate sute de mii de obiecte n
cataloagele sale i c era inevitabil ca unele s se rtceasc
temporar; nu exista ns nici un motiv pentru a trage n mod
pripit concluzia c avusese loc un furt.
Bndu-i cafeaua cu lapte n apartamentul de la hotelul
Hassler, Nick Bryson citi articolul cu satisfacie profesional.
El nu-i ceruse att de mult monseniorului. La urma urmei,
dezminirile erau justificate. Legendarul joc de ah din timpul
dinastiei Sung se afla n continuare la loc sigur, ntr-unul dintre
sutele de depozite ale Vaticanului; asemenea majoritii
proprietilor Sfntului Scaun, nu fusese expus. Mai exact, de
peste patruzeci de ani. Nu fusese nici furat, ns cititorul
nelegea exact contrariul.
Bryson avea convingerea c acel articol va fi citit de
cine trebuia.
Lu telefonul i sun o veche cunotin de la Beijing,
un funcionar chinez pe nume Jiang Yingchao, care avea acum
un post important n Ministerul de Externe. Cu zece ani n
urm, Jiang fcuse afaceri cu Giles Hesketh-Haywood; acesta
recunoscu imediat glasul afectat al lui Giles.
- Prietenul meu englez, exclam Jiang. Ce plcere s te
aud, dup o tcere att de lung.
- tii c nu-mi place s profit de prietenia noastr, spuse
Bryson, dar snt ncredinat c ultima noastr tranzacie a
fost... util pentru cariera dumitale. Nu c ai fi avut nevoie
de asta, desigur; ascensiunea dumitale n ierarhia diplomatic
a fost de-a dreptul impresionant.
Giles nu trebuia s-i mprospteze memoria prietenului
su din diplomaia chinez. Cnd i fusese prezentat prima
dat lui Giles Hesketh-Haywood, Jiang era un biet ataat cultural la ambasada chinez de la Bonn. La scurt vreme dup
ce luaser masa mpreun, Giles i ndeplinise promisiunea,
obinnd pentru Jiang un obiect vechi de art chinez, extrem
de valoros, la un pre mult mai mic dect cel pe care l-ar fi
luat dac l-ar fi vndut pe piaa liber. Micul cal din ceramic
roie, din timpul dinastiei Han, constituise un cadou special
al lui Jiang pentru ambasador, menit, fr ndoial, s ung
roile carierei lui. De-a lungul anilor, Hesketh-Haywood i
furnizase prietenului su diplomat mai multe obiecte
nepreuite, printre care erau bronzuri antice i o vaz de pe
vremea dinastiei Qing.
- i cu ce te-ai ocupat n toi anii tia? ntreb
diplomatul.
Bryson oft adnc, profund mhnit.
- Snt sigur c ai vzut articolul acela absolut injurios
din L'Osservatore Romano, spuse el.
- Nu, ce articol?
- A, drag, uit c l-am menionat. Oricum, un obiect
extraordinar s-a ntmplat s intre n posesia mea i m-am
gndit c un om cu attea relaii ca dumneata ar putea cunoate
pe cineva interesat de el. De fapt, am o teribil de lung list
cu poteniali clieni, extrem de interesai, dar, de dragul

vremurilor de altdat, m-am gndit s te sun pe dumneata


primul...
ncepu s-i descrie jocul de ah din jad, ns Jiang l
ntrerupse:
- O s te sun eu. Las-mi numrul dumitale de telefon.
Trecu o or pn cnd Jiang sun pe o linie protejat.
Gsise cu siguran ziarul Vaticanului, apoi dduse, plin de
entuziasm, cteva telefoane.
- nelege, dragul meu prieten, c o asemenea ocazie
nu se ivete prea des, spuse Giles. E pur i simplu
nspimnttor ct de neglijente snt unele mari instituii cu
comorile lor, nu-i aa? Pur i simplu nspimnttor.
- Da, da, l ntrerupse Jiang nerbdtor. O s trezeasc
un mare interes, snt sigur. Dac vorbim despre acelai lucru
-jocul de ah din jad, dinastia Sung...
- Vorbesc ipotetic, desigur, dragul meu Jiang. nelegi
asta. Spun doar c, dac acest joc minunat s-arntmpla s fie
disponibil, poate ai vrea s dai de veste. Discret, bineneles...
- Da, da, cunosc pe cineva, sigur. E un general, tii,
care colecioneaz aa ceva, capodopere ale dinastiei Sung
din jad sculptat. E o pasiune mistuitoare pentru general. Poate
i tii porecla - Maestrul de Jad.
- Hm. Nu snt sigur, Jiang. Chiar crezi c l-ar putea
interesa?
- Generalul Tsai e preocupat de repatrierea comorilor
imperiale care au fost prdate, de readucerea lor n ar. E un
naionalist nfocat, s tii.
- Aa mi s-a dat de neles. Ei bine, a vrea s tiu ct
mai repede dac generalul e interesat, fiindc am de gnd s
solicit centralei de hotel s rein toate apelurile telefonice
pentru mine - acei detestabili eici ai petrolului din Oman i
Kuweit pur i simplu nu nceteaz s m sune!
- Nu! ripost Jiang. Acord-mi dou ore! Capodopera
asta trebuie s se ntoarc n China!
Bryson nu fu nevoit s atepte att de mult. Diplomatul l
sun dup numai o or. Generalul era interesat.
- Dat fiind valoarea extraordinar a acestei lucrri,
spuse hotrt Bryson, insist s m ntlnesc personal cu clientul
meu.
n acel moment, Bryson tia c-iputea impune propriile
condiii pentru ntlnirea cu generalul Tsai.
- Dar... dar desigur, bolborosi Jiang. Clientul nici nu
i-ar dori mai mult. El vrea s aib toate asigurrile c lucrarea
e autentic.
- Firete. Vor fi furnizate toate certificatele de
provenien.
- Bineneles.
- ntlnirea trebuie s aib loc imediat. Nu admit nici o
ntrziere.
- Asta nu e o problem. Maestrul de Jad e la Shenzen i
ateapt cu nerbdare s v ntlnii ct mai curnd posibil.
- Bine, o s iau prima curs ctre Shenzen. Generalul i
cu mine vom avea o conversaie iniial.
- Cum adic, o conversaie iniial...?
- Generalul i cu mine vom petrece n mod plcut o or
sau dou, o s-i art fotografii ale jocului de ah i, dac voi
constata c am stabilit nite condiii acceptabile, o s trecem
la etapa urmtoare.
- Deci n-o s aduci jocul cu dumneata la ntlnirea cu
generalul?

- O, Doamne, nu. La urma urmei, un asemenea client


ar avea posibilitatea s m demate dac ar dori. n ziua de
azi trebuie s fii foarte prudent, Cunoti deviza mea: nu
negociez niciodat cu strinii. Sigur, dup ce o s m ntlnesc
cu tipul n-o s mai fim strini, nu-i aa? Dac totul e n regul
- dac totul mi se pare n regul - putem discuta despre import, bani, toate detaliile alea stupide i plictisitoare.
- Generalul va insista s examineze jocul de ah, Giles.
- Desigur, ns nu de la nceput. O, nu. China e un
teritoriu necunoscut pentru mine, nu-i cunosc pe tipii cu funcii
mari de-acolo. Cred c m-a simi un pic vulnerabil n ara
aia. Dac generalul Cutare vrea s-mi confite obiectul i s
m expedieze la una din fermele alea de varz ori ce-avei
voi pe-acolo?
- Generalul e un om de cuvnt, obiect cu rceal Jiang.
- Instinctele m-au slujit teribil de bine n ultimii douzeci
de ani, prietene. N-a vrea s le ignor la aceast ultim ntlnire.
Omul trebuie s fie foarte atent cu voi, orientalii impenetrabili.
mbrcat extravagant cu o vest galben din piele de ied
i un costum ecosez din mtase i camir, Giles HaskethHaywood sosi la Aeroportul din Shenzen, unde fu ntmpinat
de un emisar al generalului Tsai, n uniform verde nchis,
fr grade, cu o apc stil Mao. Emisarul, un brbat de vrst
mijlocie cu un chip impasibil, l trecu repede pe Bryson prin
vam i biroul de imigrri. Totul fusese pregtit dinainte;
politicos, personalul aeroportului nu controla bagajele.
Dup ce ieir din biroul de imigrri, emisarul l mpinse
tcut pe Bryson pe o u neinscripionat, unde ateptau ali
doi soldai n uniforme verzi. Unul dintre ei scotoci fr jen
prin bagajul lui Bryson. ntre timp, cellalt ncepu s-l
percheziioneze sistematic, din cap pn-n pici oare, tind pn
i branurile eleganilor pantofi englezeti din piele. Bryson
nu fu surprins, dei scoase strigte de indignare, potrivit rolului
su de persoan pretenioas.
Venise nenarmat, anticipnd c va fi controlat nainte
de-a i se permite s se ntlneasc cu generalul; renunase la
armele de foc i la tot ce-ar fi fost ciudat s poarte Giles
Hesketh-Haywood. Riscul de-a fi prins, deci de-a compromite
ntregul plan, era prea mare.
n centura din piele moale a lui Hesketh-Haywood se
afla ns ascuns o arm. ntre dou fii din cea mai fin
piele italian era cusut o band metalic lung i flexibil,
lat de vreo trei centimetri i lung de treizeci, fcut
dintr-un aliaj de aluminiu i vanadiu, ascuit ca o lam de
ras. Putea fi scoas repede i uor, desfcnd un fermoar i
trgnd cu putere. Era greu de folosit fr s te rneti, dar,
dac era mnuit adecvat, lama tia pn la os, practic 'fr
efort. n plus, Bryson era convins c se putea bizui, ca de
attea ori, pe talentul su de a improviza, de-a gsi arme acolo
unde alii nu vedeau, dar spera s nu fie nevoie. Soldatul n
uniform i ordon lui Bryson s-i scoat centura; o pipi,
dar nu gsi nimic suspect.
O limuzin Daimler neagr, ultimul tip, staiona cu
motorul pornit n faa terminalului. oferul, mbrcat n aceeai
uniform verde fr grade a armatei chineze, cu o expresie
calm; impenetrabil pe chip, i inea, umil, capul plecat.
Posomortul emisar deschise portiera din spate pentru
Bryson, puse valiza n portbagaj, apoi se aez pe scaunul
din fa. Maina demar i intr pe drumul de acces ctre
aeroport, ndreptndu-se spre Shenzen.

Bryson mai fusese la Shenzen, cu ani n urm, dar acum


l gsi complet schimbat. Ceea ce fusese cu doar douzeci de
ani n urm un stuc de pescari aflat pe frontier se
transformase ntr-o metropol zgomotoas, cu drumuri pavate
n grab, cu complexe de locuine i fabrici rsrite ca din
pmnt. Din orezriile i pmnturile nedeselenite ale deltei
fluviului Zhu Jiang rsriser zgrie-norii, centralele electrice
i sectoarele industriale ale Zonei Economice Speciale ale
Chinei. La orizont se profilau nenumrate macarale, iar cerul
era acoperit de pcla cenuie a smogului. Populaia n continu
micare, aproape patru milioane de oameni, era format n
majoritate din steni, ademenii din zonele rurale de
promisiunea unor slujbe care leasigurau salarii de subzisten.
Shenzen devenise o metropol ce se dezvolta ntr-un
ritm ameitor, alimentat de combustibilul numit cu cel mai
odios cuvnt din China comunist: capitalism. Era vorba
despre cele mai denate i nemiloase forme de capitalism,
despre isteria periculoas a unui ora de frontier, unde
criminalitatea i prostituia scpaser de sub control. Panourile
strlucitoare i neoanele scnteietoare, magazinele elegante
Louis Vuitton i Dior nu erau, Bryson tia asta, dect o faad,
n spatele ei se ascundea srcia lucie, mizeria existenei
sumbre a acelor mingong, barcile din tabl ce adposteau
zeci de muncitori nomazi, fr instalaii sanitare, cu nite curi
mici i murdare n care creteau gini anemice.
Traficul era intens, nesat cu automobile de ultimul tip
i taxiuri roii, sclipitoare. Cldirile noi, nalte, cu arhitectur
modern, iar strzile pline de reclame luminoase, toate n
chinez, cu excepia cte unei litere latine ici acolo - un M
pentru McDonald's sau KFC. Totul era foarte colorat restaurante artoase, dar ieftine, i magazine ce ofereau
aparatur electronic - videocamere portabile i camere
digitale, computere, televizoare i casete video. Negustorii
ambulani vindeau fripturi de porc i de ra, dar i crabi vii.
Mulimea prea compact, oamenii mergnd umr lng
umr, dotai aproape toi cu telefoane mobile. Dar, spre
deosebire de Hong Kong, aflat la vreo treizeci de kilometri
spre sud, aici nu se zreau oameni n vrst practicnd
gimnastic tradiional n parcuri; de fapt, nu se vedeau deloc
btrni. Perioada maxim de edere n Zona Economic
Special era de cincisprezece ani i doar cei n putere erau
acceptai.
Emisarul aflat pe scaunul de lng ofer se ntoarse i
rosti:
- Ni laiguo Shenzen ma?
- Poftim? zise Bryson.
- Ni budong Zhongguo hua ma?
- Scuze, nu pricep graiul sta, rosti trgnat Bryson.
Emisarul l ntrebase dac mai fusese pe-acolo i dac
nelegea chineza; Bryson se ntreb dac nu cumva era pus
la ncercare.
- Engleza?
- Englez snt i asta vorbesc, da.
- E prima oar cnd vii aici?
- Da, prima oar. Un loc ncnttor - mi-ar fi plcut s-l
cunosc mai bine.
- De ce te ntlneti cu generalul?
Expresia de pe chipul emisarului devenise de-a dreptul
ostil.
- Afaceri, spuse scurt Bryson. Asta face generalul, nu?

- Generalul e eful sectorului Guandong al APE, l


contrazise emisarul.
- Pi, se pare c se fac multe afaceri pe-aici.
oferul mormi ceva, emisarul tcu, apoi se ntoarse.
Limuzina se tra prin incredibila aglomeraie de pe strzi.
n apropierea hotelului Shangri-La, oferul porni sirena i
aprinse lumina roie, urc pe trotuarul aglomerat, rcnind
ordine prin megafonul mainii, mprtiind pietonii speriai
ca pe nite porumbei, apoi iei n vitez din ambuteiajul creat.
Ajunseser n cele din urm la un punct de control intrarea ntr-un sector puternic industrializat ce prea s se
afle sub controlul direct al armatei. Bryson bnui c acolo i
avea generalul Tsai reedina, poate chiar cartierul general.
Un soldat cu un registru n mn se aplec i fcu un semn
brusc spre emisar care cobor imediat din main. Maina i
continu drumul, trecnd pe lng nite cldiri cafenii, pn
cnd ajunser ntr-o zon cu aspect industrial, cu multe
depozite.
Bryson deveni dintr-o dat atent. Nu era reedina
generalului.
- Nengbunenggaosongwo, nisongwoqunar? ntreb
el cu un puternic accent englezesc, folosind sintaxa unui
vorbitor care nu prea tia limba. Vrei s-mi spui unde m
duci?"
oferul nu rspunse.
Bryson ridic tonul, vorbind acum cu fluena lui
obinuit, cea a unui indigen:
- Nu sntem lng cazarma generalului!
- Generalul nu primete vizitatori la reedina sa. E foarte
retras.
oferul vorbise pe un ton lipsit de respect, fr s
foloseasc apelativul domn", cum s-ar fi cuvenit. Era ceva
deconcertant.
- Generalul e faimos pentru luxul n care triete. i
sugerez s ntorci maina.
- Generalul crede c adevrata putere se exercit pe
nevzute. Prefer s rmnn umbr.
Maina se opri n faa unui depozit vast, lng nite jeepuri
i camionete militare de culoare cafenie. Fr s se ntoarc
i cu motorul pornit, oferul spuse:
- Cunoti povestea marelui mprat din secolul al XVlII-lea,
Qian Xing? El credea c pentru un conductor era important
s aib contact direct cu cei pe care-i conducea, fr ca supuii
lui s tie. Aa c a strbtut China n lung i-n lat, deghizat
n ran.
nelegnd ce voia s spun oferul, Bryson l privi pentru
prima oar atent pe cel de la volan. njur n gnd. oferul
era generalul Tsai!
Daimlerul fu nconjurat de soldai, iar generalul ncepu
s strige ordine n tonkinez, dialectul su natal. Ua mainii
se deschise i Bryson fu nfcat de ambele brae de cte un
soldat.
- ZhanzhulMw te mica! rcni un soldat, ndreptndu-i
arma spre Bryson i ordonndu-i s-i in minile deprtate.
Shoufang xial Bie dongl
Fereastra portierei din dreptul generalului cobor;
generalul rnjea.
- A fost foarte interesant s discut cu dumneata, domnule
Bryson. ndemnarea cu care vorbeti limba noastr sporete
pe msur ce discutm. Asta m face s m ntreb ce-ai mai

putea ascunde. Acum i sugerez s-i ntmpini moartea cu


senintate.
O, Iisuse! Adevrata lui identitate era cunoscut! Cum?
i de ct timp?
ntrebrile i se nvlmeau n minte. Cine ar fi putut
dezvlui adevrata lui identitate? Mai exact, cine cunotea
trucul lui Hcsketh-Haywood? Cine tia c el avea s vin la
Shenzen? Nu Iuri Tarnapolski. Atunci, cine?
Fuseser trimise prin fax fotografii cu chipul lui, fuseser
fcute nite legturi. Dar n-avea sens! Trebuia s existe cineva
apropiat de general care s-l fi recunoscut, s fi ptruns dincolo
de masca de negustor englez de obiecte furate. Cineva care l
cunotea; nu exista alt explicaie.
Dup ce maina generalului Tsai se ndeprt, Bryson fu
mbrncit spre intrarea din depozit. n spate, un soldat inea
arma ndreptat asupra lui. Aprecie situaia, care nu era deloc
roz. Ar fi trebuit s-i elibereze o mn, preferabil dreapta, i
s scoat lama de vanadiu din centur cu o micare rapid.
Pentru a reui trebuia s creeze o diversiune. Instruciunile
generalului erau clare: urma s-i ntmpine moartea".
Soldaii n-ar fi ezitat s trag n el, era sigur de asta, dac ar
fi fcut un gest brusc. Nu inteniona s le testeze viteza de
reacie. se ntreba de ce fusese adus n acel depozit? Privi n
jur. Hala imens era destinat depozitrii i livrrii mijloacelor
de transport. La un capt se afla un enorm ascensor de marf,
suficient de larg ca s ncap un tanc sau o camionet. n aer
plutea mirosul neptor de ulei de motor i de motorin.
Camioane, tancuri i alte vehicule militare erau depozitate n
iruri compacte. Arta ca magazia unui prosper comerciant
angrosist de maini sau camioane, doar c pereii din beton i
podelele erau mnjite cu uleiul de motor scurs din vehicule i
cu reziduuri de la tumul de eapament.
Ce se mtmpla? De ce fusese adus acolo, cnd ar fi putut
la fel de uor s-l execute afar? Apoi l vzu pe brbatul care
sttea n faa lui, narmat pn-n dini. Un brbat pe care-l
cunotea i care se numea Ang Wu. i atunci nelese.
Ang Wu era unul dintre puinii adversari pe care-i ntlnise
vreodat i care-l impresionase cu fizicul lui. Ang Wu era un
fost ofier al armatei chineze, detaat la Bomtec departamentul comercial al APE. El fusese reprezentantul
local al APE n Sri Lanka, unde chinezii expediaser arme
ambelor tabere aflate n conflict, semnnd discordie i
suspiciune, alimentnd cu un combustibil uor inflamabil
resentimentele mocnite. Dincolo de Colombo, Biyson i trupa
de comando aleas pentru acea misiune interceptaser o
caravan cu muniie aflat sub controlul direct al lui Ang Wu.
ntr-un schimb de focuri, Bryson l mpucase pe Ang Wu n
burt, doborndu-l. Inamicul lui fusese luat cu elicopterul i
dus, din cte tia, la Beijing.
Oare s fi avut i o alt conotaie acel incident, un neles
ascuns, vreun plan n care el fusese doar un pion? Ce se aflase
cu adevrat n spatele acelui incident?
Acum, Ang Wu se afla n faa lui Bryson, cu o mitralier
AK-47 de fabricaie chinez atrnat pe umr i cu cte un
pistol la fiecare old. n jurul taliei avea nfurate, ca o
centur, banduliere cu gloane de mitralier, iar la glezne,
vrte n teac nite cuite.
Bryson simi apsarea ferm a minilor soldailor. Nu-i
putea elibera mna ca s scoat centura fr s fie mpucat.
Vechiul lui inamic prea ncntat.

- Snt attea feluri de-a muri, zise Ang Wu. Totdeauna


am tiut c o s ne mai ntlnim. Atept de mult vreme
revederea noastr.
Cu o micare rapid scoase din toc una din arme, un
pistol semiautomat chinezesc i l cntri n mn, prnd s se
bucure de puterea lui de-a curma viei.
- Acesta-i darul generalului Tsai pentru mine, rsplata
lui generoas pentru anii mei de serviciu. Un dar simplu:
plcerea de a te ucide. Va fi ceva foarte... cum se spune...
intim i personal.
Zmbi satisfcut artndu-i dinii foarte albi.
- Acum zece ani, la Colombo, mi-ai distrus splina tiai asta? Aa c o s ncepem cu asta. Cu splina ta.
n mintea lui Bryson, enormul depozit se redusese la un
spaiu foarte mic, un tunel ngust n care el se afla la un capt
i Ang Wu la cellalt. Nu mai exista nimic altceva n afar de
adversarul lui. Bryson inspir profund.
- Nu e o lupt corect, spuse el cu un calm forat, artificial.
, Asasinul chinez zmbi i, ntinznd braul, inti cu pistolul
abdomenul lui Bryson. n timp ce dumanul lui trgea piedica,
Bryson ni nainte, rsucindu-se, ncercnd s scape din
strnsoarea soldailor, apoi...
Se auzi un zgomot slab, ca de tuse, i o mic gaur roie
apru chiar n centrul frunii largi a lui Ang Wu, care se prbui
ncet, ca un beiv adormit.
- Aiyaf ip un soldat, rsucindu-se i primind n cap al
doilea glon tras fr zgomot.
Al doilea soldat ip, ntinse mna dup arm, apoi se
prbui brusc la podea, cu tmpla zdrobit.
Brusc eliberat, Bryson se arunc la pmnt, de unde privi
n sus. Pe o pasarel de oel aflat la ase metri nlime, un
brbat nalt i corpolent, mbrcat ntr-un costum bleumarin,
ieea din spatele unui stlp de beton. n mn avea un Magnum 357, cu amortizor. Faa brbatului se gsea nc n umbr,
dar Bryson recunoscu imediat acel mers apsat.
Brbatul i arunc pistolul.
- Prinde-l, spuse el.
Bryson, nfc arma.
- M bucur c nu i-ai pierdut ndemnarea, zise Ted
Waller i ncepu s coboare scara abrupt.
Ajuns lng Bryson l privi uor amuzat i spuse:
- Partea grea abia acum ncepe.

22
Senatorul James Cassidy vzu titlul din The Washington Times - recepiona informaia c soia lui
fusese arestat pentru deinere de droguri, afirmaiile
tendenioase privitoare la posibila obstrucionare a justiiei i
renun s mai citeasc. Deci, pn la urm, totul ieise la
iveal - cauza unei profunde dureri personale, ceva ce
ncercase cu disperare s in departe de ochii nemiloi ai
presei. Un secret adnc ngropat fusese scos la lumin. Dar
cum?
Sosind la birou la ase dimineaa, cu cteva ceasuri nainte
de ora lui obinuit, i gsise echipa deja adunat, artnd la
fel de palid i vlguit ca i el. Roger Fry intr direct n
subiect:
- The Washington Times te vneaz de ani de zile. n
plus, am primit deja mai mult de o sut de telefoane de la

celelalte canale mediatice, care ncearc s-o ncoleasc pe


soia ta. sta-i un adevrat covor de bombe, Jim. Nu pot
controla situaia. Nici unul dintre noi nu poate.
- E adevrat? ntreb Mandy Greene, secretara lui de
pres.
Mandy avea patruzeci de ani i lucra pentru senator de
ase ani, dar stresul i ngrijorarea parc o mbtrniser.
Vzndu-i ochii ncercnai, Cassidy i ddu seama c ea i
pierduse cumptul.
- Ce spune mai exact presa? ntreb senatorul.
Mandy lu ziarul, apoi l arunc furioas.
- Spune c acum patru ani soia ta a fost arestat pentru
c a cumprat heroin. C tu ai dat nite telefoane, ai cerut
nite favoruri, iar acuzaiile au czut i msura arestrii a fost
anulat. Obstrucionarea justiiei" e fraza pe care au lansat-o.
Senatorul Cassidy ddu tcut din cap, apoi se aez n
fotoliul larg de piele i ntoarse spatele echipei lui, privind pe
fereastr lumina cenuie a dimineii nnorate din Washington.
Cu o zi n urm, primiser apeluri nregistrate de robotul
telefonic, att el, ct i soia lui, Claire, dar nu rspunseser.
Avusese un presentiment i dormise puin.
Claire era la casa prinilor ei din Wayland, Massachusetts.
Avea problemele ei; multe soii de politicieni aveau probleme,
i aminti cum ncepuse totul - minorul accident de schi ce
impusese o operaie la coloan - nite vertebre tasate. I se
dduse percodan pentru durerile postoperatorii. Curnd,
devenise dependent de narcotice pentru ncetarea durerii.
Doctorii nu-i mai dduser alt reet. i pomeniser de un
grup de control al durerii", specializat n consultaii. ns
narcoticele i fcuser cunoscut lui Claire o stare dulce de
uitare, un spaiu protejat de stresul i ncordarea vieii publice.
El se nvinuia pentru asta - pentru c nu fusese acolo. Ajunsese
s neleag ct de ostil era lumea lui pentru ea. O lume care
pn la urm o marginalizase, iar Claire, att de frumoas, att
de cultivat, att de iubitoare, nu fusese crescut ca s rmn
toat viaa pe margine. Cassidy avea prea multe obligaii, prea
muli colegi pe care s-i tenteze, s-i lingueasc i s-i bat
la cap s fac ce trebuia. Pe Claire o ncerca o durere care nu
era doar fizic. El nu tiuse niciodat cu certitudine ce
provocase aceast stare - izolarea sau accidentul, dar ncepuse
s bnuiasc faptul c depresiunea i dependena fuseser
doar accelerate de spitalizarea ei.
Disperat c nu mai putea obine reeta pentru narcotice,
tnjind dup o form de alinare despre care tia c era
trectoare, dar care-i fcea viaa suportabil, ea ncercase s
cumpere de pe strad o doz de heroin. Brbatul cu care se
ntlnise fusese plin de compasiune i i dduse dou pliculee
cu drog. Ea i pltise cu bancnote noi, luate de la bancomat.
Apoi omul scosese o insign i-o dusese la secia de
poliie. Cnd cpitanul aflase cine era ea, l sunase acas pe
adjunctul procurorului districtual, Henry Kaminer. Henry
Kaminer i telefonase fostului su coleg de facultate, Cassidy,
care era preedintele comisiei juridice a Senatului. Aa aflase.
Cassidy, i amintea de acel telefon, ezitarea, replicile
stingherite ce precedaser cutremurtoarea dezvluire. Fusese
unul dintre cele mai cumplite momente ale vieii lui.
Chipul delicat, marcat de durere al lui Claire i domina
gndurile. Cum de fusese att de orb fa de ceea ce se ntmpla
n propriul lui cmin, n csnicia lui? Putea oare activitatea

public s-l nstrineze pe un om att de mult de viaa sa


particular?
Cassidy se ntoarse cu faa spre echipa lui.
- Ea n-a fost o delincvent, spuse el apsat. Avea nevoie
de ajutor, fir-ar s fie. Avea nevoie de tratament. i l-a avut.
ase luni la dezintoxicare. Discret, fr zarv. Nimeni nu
trebuia s tie. Nu-i dorea priviri comptimitoare ori cu
subneles, nici ateniile de care se bucura o soie de senator.
- Dar cariera ta... ncepu Grecne.
- Blestemata mea de carier a fost cea care a adus-o n
starea aia. i Claire a avut aspiraii, s tii. i-a dorit o familie
adevrat, copii, un so iubitor pentru care familia s fie o
prioritate. A vrut s aib o via normal. Cred c nu cerea
prea mult. A renunat la aspiraiile ei pentru ca eu s pot fi cum m numea The Wall Street Journal anul trecut? Polonius de pe Potomac".
- Dar cum a putut s pericliteze toat munca ta, munca
noastr?
Mandy Greene nu-i putu stpni izbucnirea de mnie i
dezamgirea. Cassidy ddu ncet din cap.
- Claire suferea cumplit. tia c toi o vor considera
femeia care putea s distrug cariera senatorului. N-o s
nelegei niciodat prin ce infern a trecut. Dar a mers pn la
capt! ntr-un fel, amndoi am fcut asta. i, am ieit la liman!
Pn acum. Pn s se ntmple asta.
Se uit la telefonul cu dousprezece linii, cu toate becurile
aprinse, care suna nencetat.
- Cum, Roger? Cum au aflat?
- Nu sntnc sigur, zise Roger. Dar au obinut informaii
amnunite. O nregistrare electronic a dosarului arestrii,
n ciuda faptului c oficial a fost distrus. Suma considerabil
retras de Claire n seara cu pricina. nregistrri ale
convorbirilor telefonice ntre tine i Kaminer n seara arestrii.
Mai multe telefoane ntre postul privat a lui Kaminer i
cpitanul seciei de poliie. Consemnri ale convorbirilor
dintre ofierul care a arestat-o i secie. Au pn i nregistrarea
electronica a plilor pe care le-ai fcut la Silver Lakcs pentru
dezintoxicarea ei,
Cassidy zmbi amar.
- Nici un om nu putea s le tie pe toate. Au fost
dezvluite cele mai secrete date personale. Presupun c despre
asta v avertiza Societatea de supraveghere.
- Ei bine, nu aa vor sta lucrurile, spuse Mandy Greene,
recptndu-i aerul de profesionist. O s lase impresia c tu
ai fi fcut campanie pentru respectarea intimitii deoarece
aveai un cadavru n propriul tu dulap. tii asta mai bine ca
oricine.
Roger Fry ncepu s se plimbe prin birou cu pai mari.
- E de ru, Jim, n-o s subestimez treaba asta. Dar cred
sincer c o s ieim cu bine din criz. O s fie mai ru nainte
s fie mai bine; cei din Massaschusetts snt convini c eti un
om de isprav, iar colegii ti, fie c te plac sau nu, tiu i ei
acest lucru. Timpul le vindec pe toate, chiar i n politic.
- N-am de gnd s m conving de asta, Rog, zise Cassidy,
privind pe fereastr.
- tiu c acum situaia arat urt, spuse Fry. Vor ncerca
s te rstigneasc.Dar tu eti puternic. O s le ari tu.
- Nu nelegi, nu-i aa? Nu e vorba despre mine, ci
despre Claire. Prima fraz a oricrui articol de ziar ncepe cu
Claire Cassidy, soia senatorului James Cassidy. Asta poate

continua zile n ir, sptmni, dracu' mai tie ct? N-o pot
expune la aa ceva. N-o pot pune ntr-o asemenea situaie.
Nu va supravieui. Exist o singur cale de a distrage atenia
de la povestea asta, de-a o scoate de pe prima pagin a ziarelor,
din talk-show-uri, din jurnalele de tiri i din editoriale.
Ddu din cap i vorbi pe tonul specific unui crainic al
jurnalului de actualiti:
- Senatorul Cassidy confruntat cu investigaiile
Senatului, Senatorul Cassidy lupt s-i pstreze scaunul,
Senatorul Cassidy contest vinovia, Senator nsurat cu o
toxicoman. Astea-s tirile de pagina nti i ele pot continua
la nesfrit. Senatorul. Cassidy demisioneaz din cauza unor
afirmaii calomnioase. Acest ultim titlu va ine prima pagin
dou zile. Eforturile lui Jim i Claire Cassidy, ceteni
particulari, vor trece undeva pe ultimele pagini. Acum cinci
ani, i-am fcut soiei mele promisiunea c o s dm uitrii
povestea asta, orice s-ar ntmpla. Acum a venit timpul s m
in de cuvnt.
- Jim, zise Fry, ncercnd s vorbeasc rspicat, e prea
mult incertitudine acum ca s iei vreo decizie silit. Te implor
s mai atepi.
- Incertitudine? Senatorul rse cu amrciune. n viaa
mea nu am fost mai sigur ca acum. Apoi se ntoarse ctre
Mandy Greene. Mandy, e momentul s redactm o declaraie
pentru pres. Acum.

23
Bryson ncremeni cu rsuflarea tiat. Era ocat, avea
mintea amorit, de parc un fulger czuse din cer,
prjolindu-i luciditatea, blocndu-i circuitele raiunii. Totul era
o nebunie, o absurditate; i stpni cu greu un strigt.
Ted Waller!
Ghenadi Rosovski!
Marele manipulator, magicianul artelor oculte care-i
transformase viaa ntr-o imens, inimaginabil impostur.
Bryson nfc pistolul semiautomat care-i fusese
aruncat; l simi n mn ca pe o prelungire, o parte a trupului
su. l ndrept spre omul care tocmai i-l dduse. L-ar fi putut
ucide pe Ted Waller cu un singur glon bine intit, dar n-ar fi
obinut rspunsuri la ntrebrile care-l frmntau, nu i-ar fi
satisfcut nevoia de a se rzbuna pe mincinoii i manipulatorii
care fcuser din viaa lui o fars cumplit. Continu s in
arma ndreptat spre Waller, intind faa fostului su mentor,
copleit de furie i tulburat de ntrebri.
Ceea ce articul, cu un glas ncordat, sugrumat de emoie,
fu prima ntrebare care-i veni n minte.
- Cine dracu' eti?
Trase piedica pistolului i aps pe trgaci pn cnd arma
trecu pe foc automat. Era suficient o apsare cu arttorul
i-ar fi descrcat zece gloane n corpul lui Ted Waller, iar
mincinosul s-ar fi prbuit de pe pasarela nalt a depozitului.
Waller, un inta formidabil, nu avea nici o arm
ndreptat spre el. Sttea pur i simplu acolo, un brbat obez
cu un zmbet enigmatic pe chip.
Cnd Waller vorbi, glasul i reverber n spaiul cavernos:
- Hai s jucm Adevrat sau Fals", zise el, evocnd
vechiul su exerciiu pedagogic.
- Du-te-n m-ta, spuse Bryson ndrjit, cu vocea
tremurndu-i de mnie reinut. Numele tu real e Ghenadi
Rosovski.

- Adevrat, rspunse Waller, cu chipul impasibil.


- Ai absolvit institutul de limbi strine la Moscova.
- Adevrat.
- Eti de la GRU.
- Aproape adevrat. Mai exact, am fost.
Bryson ridic glasul pn cnd ajunse s strige:
- i totul a fost o aiureal, tot rahatul acela pe care-l
mncai despre cum salvam noi omenirea! Ai lucrat tot timpul
pentru tabra advers.
- Fals, zise Waller, cu voce limpede i puternic.
- Destul cu minciunile, ticlosule! Destul cu minciunile!
- Adevrat.
- Lua-te-ar dracu', nu tiu ce naiba caui aici...
- Risc s-l imit pe generalul Tsai: cnd elevul e pregtit,
apare i profesorul.
- N-am timp pentru tmpeniile tale budiste! tun Bryson.
Auzind zgomot de pai, se ntoarse. Doi soldai n
uniforme verzi intraser n depozit. Bryson trase cteva
gloane i, n aceeai clip, auzi explozia unui foc de arm,
din spatele lui, deasupra, din direcia lui Waller. Cei doi soldai
se prbuir pe podea. Bryson se aplec asupra cadavrului lui
Ang Wu i ntoarse corpul inert cu faa n sus, dup ce arunc
pistolul lui Waller. Se atepta s apar ali soldai, dar nu vzu
nici unul. Trase pistolul din mna lui Ang Wu i-l vr n
buzunarul ridicolului costum din recuzita lui HeskethHaywood. Ang Wu avea fixate la glezne cuite de vntoare;
Bryson le lu pe amndou, cu tot cu teci, i le prinse cu grij
sub centur. Centura! i aminti de lama din vanadiu - dar
acum avea arme mult mai eficiente.
- Pe-aici! strig Waller, ntorcndu-se i disprnd n
ungherele ntunecate ale balconului cu perei de beton.
Cldirea era ncercuit.
- Unde dracu' te duci? rcni Bryson.
- Unii dintre noi i-au fcut temele. Haide, Nick!
Avea de ales? Oricine, orice ar fi fost n realitate Ted
Waller, avea cu siguran dreptate: depozitul era nconjurat
de soldai APE; dac mai exista vreo ieire la parter, i
probabil c mai exista, ar fi ajuns drept n braele dumanilor.
Al dumanilor lui direci. Bryson urc n fug treptele de
oel i-l vzu pe Waller disprnd n casa scrii, un spaiu
larg, deschis, dincolo de irurile lungi de vehicule militare.
Strecurndu-se printre rndurile apropiate de jeepuri,
camionete i camioane de fabricaie chinezeasc, Bryson
alerg spre casa scrii i-l zri pe Waller urcnd treptele cu
vitez i agilitate, cu acea graie de balerin care-l surprinsese
ntotdeauna. Bryson fiind mai rapid l ajunse pe Waller n
cteva secunde.
- Spre acoperi, spuse acesta. E singura cale de scpare.
- Spre acoperi?
- N-avem de ales. Or s vin curnd dup noi, dac nu
cumva au pornit deja. Waller respira greu. Exist o singur
cas a scrii. Un singur ascensor de marf, dar e cumplit de
lent.
Cnd ajunser pe palierul de la al treilea nivel, auzir
strigte i paii celor care i urmreau.
- La naiba, zise Waller. N-ar fi trebuit s mnnc pateu
asear. Ia-o tu nainte.
Bryson se repezi n sus pe scri. Ajunse la ultimul nivel
i iei ntr-o imens parcare, cu iruri nesfrite de tancuri i

camioane. Ce dracu' urma acum? Ce-avea Waller n minte ?


S se arunce de pe acoperiul cldirii? S sar pe construcia
alturat?
- D foc la poduri, zise gfind Waller cnd iei din casa
scrii, iar Bryson nelese ce voia s spun fostul lui mentor.
S blocheze drumul urmritorilor... dar cum? Cu ce? Nu
existau ui care s poat fi ncuiate, nici baricade... n schimb,
existau vehicule berechet, sute. Alerg la cel mai apropiat ir,
ncerc mnerul portierei, dar ua era ncuiat. La naiba! Fugi
la urmtoarea main; tot ncuiat. Nu era timp pentru aa
ceva!
Observnd un ir de jeepuri decapotabile, fugi ctre ele.
Scoase din teac unul din cuitele lui Ang Wu, sfie prelata,
vr mna i deschise portiera pe dinuntru. Cheia era n contact. Waller rmsese departe de casa scrii i vorbea la
telefonul mobil. Bryson nvrti cheia n contact, ambal
motorul jeepului i porni cu vitez maxim spre scar.
Apropiindu-se, constat c vehiculul era prea larg ca s intre
pe ua dinspre scar, lucru ce servea de minune scopului su.
Cu un trosnet puternic, jeepul se izbi n zidul de beton. Botul
intr prin deschiztur, apoi se ls civa zeci de centimetri dup
ce roile din fa se desprinser i se rostogolir peste dou, trei
trepte. Reui cu greu s deschid portiera din dreptul lui i se
strecur afar prin spaiul ngust dintre main i zidul alturat.
Obinuse astfel un scurt rgaz, deoarece mpingnd
mpreun, mai muli oameni ar fi putut da la o parte vehiculul.
Nu era suficient! Cutnd prin'celelalte maini, zri ceea ce
sperase cu disperare s gseasc: un butoi de dou sute
douzeci de litri, din oel, plin cu carburant. l rostogoli spre
jeep, trase de cepul din plastic, l deurub i-l scoase. Benzina
ncepu s curg, formnd o balt n jurul vehiculului. Rostogoli
iar butoiul, ntorcndu-l cu fundul n sus; lichidul ncepu s
curg formnd vrtejuri n jurul roilor mainii, nainte de a se
prelinge n jos, pe scri. Mirosul de benzin era sufocant.
Abia goli butoiul n casa scrii i auzi paii apsai ai soldailor
care urcau spre acoperi.
i scoase cravata; o mbib n benzin i o vr n cepul
butoiului gol. Recipientul era plin cu vapori de benzin. Poate
c proporia nu era ideal, dar el tia dintr-o ndelungat
experien c avea s reueasc. Scoase bricheta i apropie
flacra de fitilul improvizat. Cravata se aprinse i Bryson
arunc butoiul peste jeep, n casa scrii; apoi sri napoi i-o
lu la goan.
Explozia puternic transform casa scrii ntr-o mare de
foc, un infern galben, vuitor. Waller ncepu s fug pe acoperi,
n cteva secunde, urm alt explozie, cea a rezervorului
jeepului. Flcrile i orbeau, iar fumul gros era sufocant.
Bryson se opri cnd ajunse la mijlocul acoperiului; Waller
nainta n salturi spre el, rou la fa i transpirat.
- Bine lucrat, spuse Waller. Dinspre casa scrii se auzeau
ipete puternice, care fur curnd acoperite de un zgomot mai
intens, larm ce venea de deasupra: huruitul elicelor unui
elicopter. Un elicopter blindat, vopsit n verde i cu pete pentru
camuflaj, se afla exact deasupra lor, plannd n dreptul unei
suprafee libere, apoi cobor ncet pe acoperi. Bryson icni.
Elicopterul era un Apache AH-64, aparinnd 'evident
armatei americane i avea nscris pe coad un numr de cod.
Waller alerg spre el apsat, aplecndu-i instinctiv capul,
dei nu era nevoie. Bryson ezit o clip nainte de a-l urma.
Pilotul era mbrcat n uniforma armatei americane. Cum era

posibil? Dac Directoratul nsemna GRU, cum reuise Waller


s obin un elicopter american de lupt?
n timp ce urca, l vzu pe Waller ntorcndu-se i privind
alarmat peste umrul lui. Waller strig, zise ceva ce Bryson
nu nelese, dar se rsuci i vzu zeci de soldai ai APE ieind
din ascensorul pentru marf, la vreo treizeci de metri distan,
n partea opus infernului care fusese casa scrii. Simi brusc
o explozie de durere n spate, n partea dreapt. Fusese
mpucat! ip de durere, n timp ce Waller l prinse de bra
i-l trase n elicopterul care se nla.
Fusese rnit de mai multe ori, dar acum era mai ru ca
oricnd. n loc s cedeze, durerea sporea; fusese atins un nerv.
i ddu seama c sngereaz puternic. l auzi pe Waller
spunnd:
- ... un elicopter al armatei americane, n-or s
ndrzneasc s ne arunce n aer... incident internaional, iar
generalul Tsai nu-i att de nebun nct s...
Vocea lui Waller se stingea i revenea, ca la un aparat de
radio cu recepie slab.
- ... n regul, Nicky? ... trusa de prim-ajutor, dar e o
infirmerie la aeroportul din Hong Kong... curs lung i nu
vreau s ntrzii... Pe urm: .. .Medicii din secolul al XVIII-lea
trebuie s fi tiut ei ceva, Nicky. Poate c-i bine s sngerezi
dincndncnd...
i pierdea i i recpta cunotina, ntr-un caleidoscop
de imagini. Era o pist de aterizare pe un eliport, cine tie unde.
Se afla ntr-o cldire modern i era dus n grab pe un
culoar lung. O infirmier sau doctori n halat alb i cosea
rana... unghiul de durere, surprinztor, de un alb incandescent, urmat de coborrea abrupt i rapid n ntunericul unui
somn profund, provocat de narcotice.
- Adevrul? Vreau s-l dau n gt pe individ.
Adam Parker era furios i nu-i psa c Joel Tannenbaum,
avocatul lui, pricepuse asta. Luau masa de prnz mpreun, la
Patroon, un restaurant de lux unde se servea biftec n snge.
Pereii ncperii erau lambrisai cu lemn de culoare nchis i
mpodobii cu gravuri realizate la computer. Parker rezervase
un separeu, unde cei doi puteau fuma trabucuri Romeo i
Julieta" avnd n fa cte un pahar de martini.
Tannenbaum lucrase la Revista de drept de la Columbia, condusese departamentul de litigii la firma de avocatur
Swarthmore & Barthelmc, dar rmsese un biat de cartier,
un puti argos crescut n Bronx.
- Tipilor de genul sta nu le place s fie dai n gt.
nghit oameni ca tine ca pe lichiorul de ment de dup cin.
Iart-m, Adam. N-o s m apuc s te mint. tii bancul acela
vechi cu oarecele care a ncercat s reguleze un elefant?
Crede-m, n-ai vrea s te sui pe spinarea elefantului.
- Scutete-m, zise Parker. Am mai fcut destule rele
mpreun, tu i cu mine. i cer doar s ntocmeti cteva
documente. Un ordin de interdicie.
- Care s spun ce?
- S le interzic s amestece datele de la InfoMed cu
cele din alte surse de informaii - avem pentru toate astea
acorduri de confidenialitate care trebuie onorate. Spune-le
c deinem dovezi c acioneaz prin violarea acestor acorduri
ncheiate i convenite, bla-bla-bla.
- Adam, astea-s nimicuri.
- Bineneles, dar vreau s-i ncurc, nu vreau s le uurez

viaa. i nchipuie c m pot nghii uor, iar eu vreau s le


servesc un rahat s m in minte.
- Au batalioane de avocai la dispoziie. Pot anula ordinul
n dou minute.
- Nimic legat de lege nu dureaz doar dou minute.
- Cinci.
- O s iau ce pot obine. Treaba e c n-am de gnd s
stau cu minile-n sn.
- Iar eu ar trebui s fiu emoionat de lirismul tu?
- innd cont de onorariul tu, da.
- Adam, te cunosc de ct - cincisprezece ani? Ai fost
naul meu de cununie...
- Csnicia a durat opt luni. Trebuia s-i fi cerut cadoul
napoi.
- Crede-m, unii au fcut-o. Tannenbaum sorbi cu grij
din paharul de martini.
- Voiai s spui ceva.
- Adam, eti un tmpit, un idiot, un ticlos arogant, care
crede c le tie pe toate, fr pic de modestie. Probabil c din
cauza asta te-ai descurcat att de bine. Dar acum? Pentru prima
dat n via eti pe dinafar. '
- S i-o trag.
- Snt avocat. Eu le-o trag altora.
Tannenbaum ddu din umeri.
- Tot ce vreau s-i spun e s-i evaluezi propriile fore,
Adam.
- Asta te-aunvat la Facultatea de Drept de la Columbia?
- Mcar de-ar fi fcut-o. Ascult, n-ai nevoie de mine
pentru treaba asta. Te afli aici pentru c vrei sfatul meu. Aa
c ascult ce ncerc s-i spun. Toate firmele de avocatur ct
de ct importante se afl n relaii cu Systematix ori cu asociaii
lor. Uit-te n jurul tu - ce vezi? Mese pltite din conturile
de cheltuieli. O porie substanial din ceea ce pn la urm e
rambursat de clientul, vnztorul sau cumprtorul preferat
al tuturor: Systematix.
- i nchipuie c snt vreun afurisit de Standard Oil al
informaiilor.
- Nici mcar nu cuta analogii istorice. Pe lng
Systematix, Standard Oil e o biat plcintrie. Le provoac
cineva neplceri? Parc tu spuneai c viaa nu e echitabil.
Cert e c Departamentul de Justiie acioneaz de parc ar fi o
filial de-a lor. Compania asta i-a ntins tentaculele peste tot.
- Vrei s m prosteti.
- Jur pe mormntul mamei mele c aa e.
- Mama ta triete n Flatbush.
- Dar ideea rmne n picioare. i-au cumprat
compania. le-ai luat banii. Acum te pori ca un cine n cuc.
Ascult ce spui.
- Nu, tu ascult-m pe mine. O s le par ru c s-au
pus cu Adam Parker. Dac n-o s faci tu actele, o s gsesc
pe altcineva. Sigur, am luat banii, dar nu prea am avut de
ales. A fost o preluare forat.
- Adam, zu c n-ai vrea s ai de-a face cu oamenii
tia. Tu m cunoti. Puine lucruri m sperie pe lumea asta.
Dar acum... ei bine, crede-m cnd i spun c nu e o afacere
obinuit. Ei se conduc dup propriile lor reguli.
Parker i termin paharul de martini i mai ceru unul.
- Oi fi eu tmpit, un ticlos arogant, dar nu snt fraier,
zise el cu ncpnare. S-i spun ceva. Trntorii de la
Systematix or s m in minte.

- Camera dumneavoastr preferat e pregtit, domnule


Parker, spuse administratorul de ndat ce Parker apru la
hotelul St. Moritz.
Administratorul tia c lui Parker i plcea s tie c
personalul hotelului luase not de preferinele lui. Dar n timpul
vizitelor sale ocazionale n Manhattan, lui Adam Parker i
mai plcea i s-i ngduie satisfacerea unor preferine mai
puin obinuite. n acea diminea, i dduse telefon lui madame Sevigny, cum se numise singur, care-i promisese dou
jeunes filles, cele mai rafinate pe care le avem".
Madame Sevigny nu-i fcea reclam n nici un ziar, toi
clienii ei - majoritatea oameni bogai i influeni, care triau
n alte zone ale rii - trebuia mai nti s-i fie prezentai. n
ce-o privea, garanta discreie absolut. Fetele ei tiau c o
indiscreie putea fi fatal. i mai tiau c, dac respectau
ntocmai regulile stricte impuse de madame Sevigny, puteau
strnge o sum considerabil n numai doi ani. Madame
Sevigny pltea un medic care supraveghea analizele sanguine
i examenele ginecologice ale fetelor, pentru a fi sigur c
sntatea i igiena lor erau ireproabile. Toate practicau
exerciii fizice i ineau regimuri alimentare stricte. nainte de
fiecare ntlnire, madame Sevigny le inspecta personal. Dac
considera necesar, sprncenele erau pensate, pielea curat
de cruste i hidratat, tlpile frecate cu piatr ponce, genele
vopsite, picioarele epilate, unghiile pilite. E att de greu s
fii o frumusee natural", ofta madame Sevigny la inspecia
final a fetelor.
Exact la ora zece seara, un telefon de la recepia hotelului
anun sosirea fetelor. Pe Parker, tolnit ntr-un fotoliu,
mbrcat ntr-un halat de baie alb, l cuprinse un val de cldur.
Dup stresul pe care-l ndurase de cnd Systematix i preluase
firma, avea nevoie de relaxarea asta. ncordarea durase prea
mult. i dduse ntotdeauna instruciuni exacte lui madame
Sevigny, dup cum i explicase btrnul magnat al
semiconductorilor, care-i vorbise prima dat n termeni
elogioi despre serviciile speciale ale doamnei respective, n-avea
rost s bat cmpii. Ceea ce i se pregtise n acea sear era
genul de aventur pe care soia lui - o femeie pasionat de
echitaie, foarte moral - pur i simplu n-o putea nelege.
Dup cteva minute, se auzi un ciocnit la u.
- Numele meu e Yvette, zise dintr-o suflare superba
brunet sculptural.
- Iar al meu e Eva, spuse blonda zvelt.
nchiser ua n urma lor.
- i place?
Parker afi un zmbet larg.
- Foarte mult, zise el. Dar parcmadame Sevigny spunea
c vor veni Yvette i Erica.
- Erica s-a mbolnvit, spuse Eva. M-a trimis pe mine i
m-a rugat s-i transmit scuzele ei. Sntem ca dou surori.
Cred c n-ai s fii dezamgit.
- Snt sigur c nu, zise Parker, privind plin de speran
servieta gri pe care o ducea Yvette. V pot oferi ceva?
Cele dou fete schimbar o privire i ddur din cap.
- S ncepem?
- V rog, zise Parker.
O or mai trziu, Parker era cu minile legate de stlpii
din alam ai patului, cu earfe din mtase neagr, gemnd de
plcere n vreme ce fetele i plesneau i-i mngiau pe rnd
carnea nroit. Erau pricepute; de cte ori ajungea aproape

de orgasm, i concentrau atenia n alt parte, masndu-i


braele i pieptul cu degete incredibil de catifelate i puternice
totodat. Yvette i dezmierda acum trupul cu snul ei moale,
n timp ce Eva pregtea ceara fierbinte.
Ceara de albine parfumat se prelingea pe corpul lui,
producndu-i n egal msur durere i plcere.
- Da, gfi el, aproape n delir. Da.
Bustul i lucea de transpiraie.
n cele din urm, Yvette l ncalec primindu-i brbia,
nvluindu-l cu cldura ei. Legturile din mtase fuseser
slbite, pentru ca el s-i poat ridica spinarea. Degetele
Evei i masar umerii, apoi gtul.
- Iar acum o ultim plcere pentru tine, i opti Eva la
ureche.
Abia avu timp s zreasc licrul firului metalic ascuit
ca o lam nainte ca ea s i-l nnoade n jurul gtului.
- O, Doamne, gemu el, apoi firul i tie cartilajul, esutul
conjunctiv i vasele de snge, strpungndu-i arterele carotide,
traheea i esofagul.
Yvette, cu ochii nchii, pierdut n propria-i plcere,
simi mai nti slbirea ereciei brbatului. Deschise ochii i
vzu capul brbatului prbuit n fa, i pe cealalt fat, care-i
zicea Eva, innd n mn un la din metal strlucitor. S fi fost
vreo nou jucrie erotic?
- Iar acum erndul tu, zise Eva i prinse gtul lui Yvette
n laul metalic.
Yvette vzu sngele de la beregata brbatului, ca o cravat
de un rou intens, dup care i pierdu cunotina.

24
Se trezi ncet, cu dureri n tot corpul, cu capul vuind.
Sttea pe un fotoliu cu sptarul lsat, ntr-un avion
mic i luxos, acoperit cu o ptur. Hublourile erau ntunecate;
zgomotul i vibraiile indicau faptul c se aflau n zbor. n
cabin mai erau doi pasageri. Un brbat de vreo patruzeci de
ani, ntr-o uniform bleumarin de steward, blond i cu prul
tuns scurt, moia n partea umbrit din spatele cabinei. Iar
vizavi de Bryson, ntr-un fotoliu larg, se afla Waller, care citea
dintr-un volum legat n piele, la lumina unei veioze.
- Bun seara, tovare Rosovski, zise Bryson n rusete.
Ce citii?
Bolborosea cuvintele, de parc ar fi fost drogat. Waller
ridic privirea i schi un zmbet.
- Zu c n-am mai vorbit limba asta afurisit de zeci de
ani, Nicky. Snt sigur c am cam uitat-o. Dar ca s-i rspund
la ntrebare, reciteam Dostoiewski. Fraii Karamazov. Doar
ca s-mi confirm prerea c e un scriitor mediocru. Un subiect
sinistru, consideraii morale stngace i platitudini luate din
Gazeta Poliiei.
- Unde ne aflm?
- Cred c sntem deja deasupra Franei.
- Dac m-ai tratat cu niscaiva chimicale, cred c ai aflat
de la mine tot ce voiai.
- Ah, Nick, oft Waller, tiu c-i nchipui c nu poi
avea ncredere n mine, dar singurul medicament pe care l-ai
luat a fost un calmant. Din fericire, la Chek Lap Kok exist
o clinic destul de bine utilat. Ai avut o ran destul de urt.
Se pare c-i a doua n rstimp de cteva sptmni, cea dinainte
fiind o zgrietur superficial la umrul stng. Te vindecai rapid,
dar ai cam nceput s mbtrneti, s tii. Acesta-i un joc

pentru tineri, ca fotbalul american. i-am mai spus asta cnd


te-am concediat, acum cinci ani.
- Cum m-ai gsit?
Waller ddu din umeri, lsndu-se pe sptarul fotoliului.
- Avem resursele noastre, att electronice, ct i umane,
dup cum bine tii.
- Destul de ndrznea ideea de a folosi un elicopter
militar american ntr-un spaiu aerian strin.
- Nu tocmai. Doar dac ntr-adevr crezi nscocirile lui
Harry Dunne, cum c noi am fi vreun elefant slbatic, rtcit
de turm.
- Pretinzi c nu-i adevrat?
- Nu pretind nimic, Nick.
- Ai recunoscut deja c eti rus prin natere. Ghenadi
Rosovski, nscut la Vladivostok, pregtit de GRU pentru a
deveni agent n rezerv, antrenat de efii Serviciilor Secrete
Sovietice specialiti n limba englez, n cultura i stilul de
via american, corect? i un ahist extraordinar. Iuri
Tarnapolski mi-a confirmat toate astea. Chiar i n tinereea
dumitale erai celebru - unii i spuneau Vrjitorul.
- M flatezi.
Bryson se uit la fostul su mentor. Waller - numele sub
care l cunotea el, n msura n care l cunotea - prea foarte
relaxat.
- Undeva n subcontientul meu, continu Waller, am
bnuit dintotdeauna c exista posibilitatea minim ca dosarul
meu de la GRU s ajung ntr-un seif bine pzit al Serviciilor
Secrete Americane. Tot aa cum un cadavru de mult ngropat
poate iei din mormnt la o inundaie. Dar, zu aa, cine ar fi
prevzut ce s-a ntmplat? Nici mcar noi. Toi i bat joc de
CIA pentru c n-a anticipat prbuirea Uniunii Sovietice. Fr
a le lua aprarea, treaba asta mi se pare incorect - ce naiba,
nici mcar Gorbaciov n-a presimit ce-avea s se ntmple.
- Nu cumva evii marea ntrebare nerostit?
- De ce n-o pui?
- Eti sau nu agent GRU?
- Am fost; nu snt. E suficient de clar?
- Oarecum, dar totui vag.
- Am dezertat pe cnd eram n America.
- i-ai trecut de partea noastr.
- Firete. Am cutat s intru n legalitate.
- Cnd?
- n 1956. Sosisem n 1949, pe cnd aveam paisprezece
ani; atunci numeroase biografii false nu erau minuios
verificate. Pe la mijlocul anilor cincizeci m-am luminat"
i-am ntrerupt legturile mele cu Moscova. Pn atunci
vzusem i-auzisem destule despre tovarul Stalin ca s mi
se spulbere iluziile juvenile despre viitorul luminos al lumii
comuniste. Dup criza rachetelor cubaneze, muli i-au dat
seama de stupizenia, prostiile i slbiciunea fundamental a
CIA. Atunci am nfiinat, mpreun cu Jim Angleton i ali
civa, Directoratul.
Bryson ddu din cap, meditnd la cele auzite:
- Cnd un agent GRU dezerteaz n timpul misiunii,
trebuie s existe nite consecine. efii lui de la Moscova vor
fi foarte dezamgii, vor amenina cu represalii i, inevitabil,
le vor aplica. Totui, susii c adevrata dumitale identitate a
rmas ascuns mai multe decenii, ceea ce nu-mi vine s cred.
- Este de neles. i nchipui c le-am trimis o scrisoare
cu Drag Ivan" i Ai putea s nu mai trimitei salariul,

fiindc am trecut de partea cealalt"? Nici pomeneal. eful


meu era un ticlos acom i nu prea prudent. i plcea s
triasc bine i i meninea standardul de via ctignd mai
mult dect un salariu i vrndu-i destul de des botul n troaca
deconturilor.
- Adic deturna fonduri.
- ntr-adevr. Pe vremea aia, aveai de ales ntre gulag
sau un glon n ceaf. n consecin, cu ce tiam eu i puteam
pretinde c tiu, l-am obligat s m tearg din statele lor de
plat. n felul acesta, eu dispream, el rmnea n via i toat
lumea era fericit.
- nseamn c povestea lui Harry Dunne n-a fost
nscocit, nu-i aa?
- Nu sut la sut. A fost un amestec ingenios de
adevruri, jumti de adevr i lucruri false. Aa cum snt
cele mai reuite minciuni.
- Ce nu e adevrat?
- Ce i-a spus el?
Inima lui Bryson ncepu s bat ceva mai tare. Adrenalina
i spori durerea, anulnd efectul somniferului.
- Mi-a spus c Directoratul a fost nfiinat la nceputul
anilor aizeci de un mic grup de fanatici din GRU, strategi
strlucii, cunoscui sub numele de ahmatiti - juctori de
ah. Inspirai din clasica operaiune de dezinformare Trust,
din anii douzeci. O operaiune de penetrare pe teritoriul
american, cel mai cuteztor truc al Serviciilor Secrete din
secolul XX, eclipsnd incontestabil ambiiile Trustului.
Controlat de un cerc restrns de directori, Consoriul, ceilali
ofieri i membri ai personalului au fost amgii c lucrau
pentru un serviciu american strict secret - i constrni de
compartimentarea tenace i de secretul ierarhiei numelor de
cod s nu dezvluie nimic, nimnui, despre activitatea lor.
Waller zmbi, cu ochii nchii.
- i, conform spuselor lui Dunne, adevratele origini
de la Moscova ale Directoratului n-ar fi fost descoperite
niciodat dac n-ar fi intervenit prbuirea Uniunii Sovietice.
Aceasta a avut drept rezultat rspndirea ctorva documente
rtcite, care au dezvluit numele de cod ale unor operaiuni
care n-aveau legtur cu structurile cunoscute ale KGB sau
GRU; cte un nume de contact iei-colo, apoi ntregul,
confirmat de ctre dezertorii de nivel mediu.
Waller zmbi i deschise ochii.
- Aproape c m-ai convins, Nick. Vai, Harry Dunnc
lucreaz ntr-un domeniu care nu i se potrivete. Ar fi trebuit
s scrie romane; are o imaginaie bogat. Povestea lui e n
egal msur bizar i elocvent.
- Care parte e fictiv?
- De unde s ncep? oft Waller mbufnat.
- Ce-ai zice de afurisitul de adevr? explod Bryson,
incapabil s se mai controleze. Dac l mai cunoti. Ce-ar fi
s ncepi cu prinii mei?
- Ce-i cu ei?
- Am vorbit cu Felicia Munroe, Ted! Prinii mei au
fost ucii de blestemaii ti de fanatici pentru ca eu s ajung
sub controlul direct al lui Pete Munroe, care s m ndrume
spre Directorat.
- Omorndu-i prinii? Termin, Nicky!
- Negi faptul c Pete Munroe pstra secret faptul c se
nscuse n Rusia, ca i tine? Felicia mi-a confirmat versiunea

lui Harry Dunne despre accidentul" care le-a pus capt vieii
prinilor mei.
- Care era versiunea asta, mai exact?
- C unchiul Pete" a fcut-o - c a fost mcinat de
sentimentul vinoviei dup aia.
- Biata femeie e senil, Nicky. Cine tie ce dracu' a
vrut s spun?
- N-o s anulezi aa uor informaia asta, Ted. Femeia
spunea c Pete vorbea rusete n somn. Dunne zicea c numele
real al lui Pete Munroe era Piotr Aksionov.
- Are dreptate.
- O, Doamne!
- S-a nscut n Rusia, Nick. Eu l-am recrutat. Un
anticomunist nverunat. Familia lui a disprut n timpul
epurrilor din anii treizeci. Dar nu i-a ucis prinii.
- Atunci cine-a fcut-o?
- N-au fost ucii, ce naiba. Ascult-m, zise Waller
privind pata circular de lumin de pe msua din faa lui.
Snt lucruri pe care nu i le-am spus niciodat, din raiuni de
siguran - lucruri care credeam c e mai bine s nu le tii,
dei snt sigur c tu bnuiai despre ce e vorba. Directoratul
este, i a fost, o agenie supranaional, nfiinat de un numr
mic de membri ai serviciilor secrete americane i britanice,
ct i de civa dezertori sovietici de rang nalt, de o buncredin ireproabil, dintre care face parte i subsemnatul.
-'Cnd?
- n 1962, la scurt timp dup debarcarea din Golful
Porcilor. Erau decii s evite pe viitor o asemenea ruine.
Iniial a fost ideea mea, dac-mi permii puin lips de
modestie, dar bunul meu prieten James Jesus Angleton de la
CIA a fost primul i cel mai zgomotos susintor. El simea,
ca i mine, c serviciile secrete americane erau vlguite de
amatori i tipi infatuai - aa-ziii veterani, n realitate o gac
de foti membri ai friilor din marile universiti - patrioi,
poate, ns ridicol de arogani, convini c-i cunoteau
meseria. O clic de pe Wall Street care a cedat Europa de Est
lui Stalin din cauza unei simple cderi nervoase. O mn de
avocai elititi strni laolalt, crora le lipseau cojones" ca
s fac ce trebuia fcut, care nu aveau cruzimea necesar i
nu nelegeau Moscova ca mine. Amintete-i c, nu mult
dup eecul din Golful Porcilor, un ofier KGB pe nume
Anatoli Golin a dezertat i i-a expus lui Angleton, ntr-o
serie de rapoarte, felul n care CIA era strpuns de crtie,
penetrat i corupt n profunzime. Ei bine, asta aproape c
i-a fost de-ajuns lui Angleton. Nu numai c a furnizat fondurile
secrete iniiale ale Directoratului i a instituit canale acoperite
de finanare, dar a i aprobat structura organizatoric de baz.
El m-a ajutat s pun la punct strategia - descentralizarea i
segmentarea intern, ca o modalitate de a asigura secretul
absolut. A subliniat necesitatea ca nsi existena noastr s
nu fie cunoscut de nimeni, cu excepia liderilor guvernelor
pe care le serveam. Doar prin ascunderea existenei putea
spera aceast nou organizaie s scape de penetrri,
dezinformri i de politicile crora le czuser victime ageniile
de spionaj din ambele tabere ale rzboiului rece.
- Sper c nu te atepi s cred c Harry Dunne era chiar
att de nepotrivit pentru funcia pe care o ocupa, att de
dezinformat despre adevratele origini ale Directoratului.
- Sigur c nu. Nu era dezinformat. Harry Dunne era un
om ntr-o misiune - un om de paie, caricatur strlucit, sunnd

plauzibil i mpodobit cu frme de adevr. O grdin


imaginar plin cu scrnvii reale, cum s-ar spune.
- In ce scop?
- Ca s te ndrepte spre noi, s te ndemne s ne caui i,
dac se poate, s ne distrugi.
- n ce scop?
Waller oft exasperat, dar, nainte de-a deschide gura,
Bryson continu:
- Ai de gnd s stai tolnit acolo i s negi c ai ncercat
s m elimini?
Waller ddu trist din cap.
- Pe alii a putea ncerca s-i pclesc, Nick, dar tu eti
mult prea iste.
- n garajul de la Washington, dup ce m-am dus pe K Street
i am gsit sediul prsit de voi. Vo i ai fost n spatele acelui atentat.
- Da, era omul nostru. n ziua de azi, nu-i uor s gseti
talente adevrate. De ce nu m surprinde c l-ai terminat pe individ?
Bryson l privea nfuriat.
- Ai ordonat s fiu pedepsit fiindc v era team c o
s dau n vileag adevrul!
- De fapt, nu. Eram alarmai de comportamentul tu.
Toate semnele exterioare preau s indice faptul c ai devenit
un biat ru, c i-ai unit forele cu Harry Dunne i te-ai ntors
mpotriva fotilor ti patroni. Cine poate sonda adncimea
sufletului omenesc? Erai iritat de timpuria ta lsare la vatr?
i sucise Dunne capul cu minciunile lui? N-aveam de unde
ti, aa c trebuia s lum msuri de protecie. tiai prea multe
despre noi. Chiar i cu compartimentarea noastr, tiai mult
prea multe. Da, a fost emis un ordin - imposibil de salvat".
- Iisuse!
- Cu toate astea, eu am fost tot timpul sceptic. Te cunosc
poate mai bine dect oricine i nu doream s accept dosarul,
evalurile analitilor; nu fr confirmri ulterioare. Aa c
am trimis pe unul dintre cei mai buni oameni ai notri, recent
recrutat s te acopere pe nava lui Calacanis, s-i supravegheze
activitile pn cnd aflamce intenii ai. Am ales-o pe ea s
stea cu ochii pe tine, s te verifice i s raporteze la centru.
- Layla.
Waller ncuviin.
- A fost trimis pe post de ventuz?
- Corect.
- Asta-i o aiureal! strig Bryson. Ea a fost mai mult
dect o afurisit de ventuz. A ncercat s m ucid la
Bruxelles!
Bryson privi atent chipul lui Waller, ncercnd s
deslueasc semnele mistificrii, ns chipul lui era
impenetrabil.
- A acionat de capul ei, mpotriva ordinelor mele. N-o
s neg asta, Nick. Dar trebuie s te gndeti la cronologie.
- Acesta-i patetism. Treci de la una la alta, schimbi discuia
i faci completri, ncercnd s acoperi lacunele din poveste!
- Ascult-m, te rog. Poi face mcar atta pentru omul
care i-a salvat viaa. Un obiectiv al misiunii ei era s te
supravegheze, Nick. S presupun c eti nevinovat dac i
ct vreme noi n-am fi aflat altceva. Cnd a neles c i se
pregtea o ambuscad pe vasul lui Calacanis, i-a atras atenia.
- Atunci cum i explici ce s-a ntmplat la Bruxelles?
- A fost o reacie regretabil din partea ei. Obiectivul ei
esenial era unul de protecie. A Directoratului i a misiunii
noastre. Cnd a aflat c urma s te ntlneti cu Richard

Lanchester ca s distrugi Directoratul, a ncercat s te


conving s n-o faci asta. Dar tu ai insistat i ea a intrat n
panic; s-a ocupat personal de rezolvarea problemei. S-a
gndit c nu mai avea timp s ia legtura cu mine pentru
instruciuni i c trebuia s acioneze imediat. A fost o decizie
eronat, un calcul greit. Un gest nefericit, impulsiv, cci ea
are tendina de a fi impulsiv. Nimeni nu-i perfect. E un agent
grozav, unul dintre cei mai buni care-au venit de la Tel Aviv,
i e foarte frumoas. O combinaie rar. Exist tendina de a
trece cu vederea greelile. ntmpltor, ea se descurc de
minune. Mulumesc c m-ai ntrebat.
Bryson ignor sarcasmul.
- D-mi voie s te ntreb direct: susii c ea n-a avut
misiunea s m ucid?
- Dup cum spuneam, misiunea ei era s observe i s
raporteze, s te protejeze dac era nevoie, nu s te elimine.
Dar la Santiago de Compostela a devenit evident c ordinul
de eliminare a fost emis de alii. Calacanis fusese ucis, oamenii
lui - decimai; prea improbabil ca ordinul acesta s fi pornit
de la el, dat fiind succesiunea rapid a evenimentelor. Am
dedus c erai folosit n chip de unealt; ntrebarea era - de
ctre cine?
- Ted, i-am vzut pe civa dintre agenii trimii mpotriva
mea - i-am recunoscut! Un blond, agent de exterminare la
Khartoum. Cei doi frai din Cividale pe care i-am folosit n
Operaiunea Vector. tia erau angajai ai Directoratului!
- Nu, Nick. Ucigaii de la Santiago de Compostela erau
mercenari care-i ofereau serviciile cui pltea mai bine, nu
doar nou - i au fost angajai pentru misiunea de la Santiago
tocmai pentru c te cunoteau. Li s-a spus probabil c eti
trdtor, c ai putea s le deconspiri numele. Supravieuirea
e un stimulent puternic.
- Asta i premiul de dou milioane de dolari, pus pe
capul meu.
- Aa e. Vreau s spun, ce naiba, c tu umblai prin lume
folosind o veche biografie fals pus la punct de Directorat.
Te puteam termina ntr-o clip. Chiar ai crezut n mod serios c
noi nu-l aveam pe John T. Coleridge" n baza noastr de date?
- Atunci cine l-a angajat?
- Exist mai multe posibiliti. Ai incomodat muli spioni
i ai vorbit cu vechi surse ale KGB-ului, ca s-mi verifici
identitatea. Crezi c ei nu vorbesc? Sau mai exact, nu vnd
informaii, ticloii ia de mercenari?
- Sper c n-o s-mi sugerezi c a fost CIA la mijloc. E
limpede c Harry Dunne nu m trimetea s-i rezolv treburile
murdare, dnd n acelai timp ordin s fiu ucis.
- Sigur c nu. Dar se pare c o echip supraveghea
situaia pe navaArmada Spaniol, iar cnd vasul a fost distrus,
s-a hotrt c erai un element ostil.
- Cine a hotrt asta? Dunne a pstrat secretul ntregii
operaiuni, n-au existat documente, doar numele de acoperire,
Jonas Barrett", figura n banca de date a serviciului de securitate.
- Poate erau nregistrate cheltuielile.
- Au fost ngropate, codificate. Toate achiziiile de
maxim prioritate.
- Informaiile se scurg ca dintr-o sit n instituia aia, tii
bine. Totdeauna a fost aa. De aceea existm noi.
- Richard Lanchester a fost de acord s ne ntlnim de
ndat ce i-am menionat adevratul tu nume. Mi-a spus c

tia despre originile Directoratului - aa cum le schiase Harry


Dunne. Vrei s spui c i Lanchester minea?
- E un tip strlucit, dar e orgolios, iar oamenii orgolioi
snt uor de pclit. E posibil ca Dunne s-l fi dezinformat la
fel de abil ca i pe tine.
- Mi-a cerut s-i aduc dovezi suplimentare.
- Firete. Aa ai fi procedat i tu n locul lui. Trebuie s
fi fost nspimntat.
Bryson i simea capul mvrtindu-i-se. Prea multe piese nu
se potriveau! Prea multe lucruri rmneau neexplicate, confuze.
- Prospero - Jan Vansina - m-a ntrebat dac Elena
tia" ceva. Ce voia s spun?
- M tem c i Elena a fost ntructva suspectat atunci
cnd am nceput s ne punem ntrebri despre trecerea ta la
inamic. Vansina voia s stabileasc dac ea i era complice.
Eu am susinut c tu ai fost greit ndrumat i, desigur, s-a
dovedit c aveam dreptate.
- i cum rmne cu seria de operaiuni pe care le-ai
plnuit sau controlat - Sri Lanka, Peru, Libia, Irak? Dunne
spunea c toate erau menite s combat interesele americane
peste hotare. Erau att de bine camuflate, nct nici mcar
participanii nu vedeau micrile pieselor de ah fiindc erau
prea aproape de tabl.
- Prostii.
- Dar n Tunisia ? Nu era Abu omul CIA?
- Nu le tiu chiar pe toate, Nicky.
- Se pare c ntreaga voastr operaiune de penetrare
menit, chipurile, s contracareze o lovitur de stat, a fost
pus la cale pentru a demasca i neutraliza un agent important al CIA. Pentru a-elimina o surs direct a Ageniei,
infiltrat ntr-o reea de celule teroriste islamice extins n
ntreaga regiune - o mn stricnd munca celeilalte!
- Tmpenii.
- i n Comore, n 1982 - ne-ai trimis ca s mpiedicm
o tentativ de preluare a puterii de ctre mercenarii din
Comitetul Executiv. Dar conform celor spuse de Dunne,
oamenii aceia erau angajai ai CIA, care ncercau s-i elibereze
pe ostaticii britanici i americani. Care-i adevrul?
- Verific dosarele. Ostaticii au fost eliberai abia ulterior, dup operaiunea noastr. Verific dosarele angajailor,
dac le poi gsi. Reconstituie succesiunea evenimentelor. ia
nu erau angajai ai CIA, erau trupe sprijinite de elementele
naionaliste. F-i temele, biete.
- Lua-te-ar dracu'! Eu am fost acolo, tii bine. i am
fost i la bordul Armadei Spaniole, ducnd de ochii lumii
planurile noii rachete antitanc Javelin ca obiect de negociere.
Caiacanis a tiut imediat cine-ar putea fi cumprtorul
interesat, i acela era omul vostru! Era de la Directorat Vanee Gifford sau cum naiba l-o chema n realitate. nsui
Calacanis a confirmat sporirea achiziiilor fcute de la Washington.
- Noi nu mai avem sediul la Washington, Nicky, tii
asta. A trebuit s ne mutm; fusesem penetrai.
- i-atunci de ce dracu' era aa de interesat agentul
vostru de cumprarea planurilor? Oare pentru colecia voastr
personal?
- Nicky...
- i de ce-a venit la bordul navei nsoit de omul lui
Jacques Arnaud, Jean-Marc Bertrand? Pretinzi c voi nu
cumprai arme?
- Gifford i fcea treaba lui, Nick.

- Treaba lui fiind care, mai exact? Din cte spunea


Calacanis, omul cheltuia nebunete.
- n lumea asta, dup cum tii mai bine dect muli alii,
nu te limitezi la inspectarea mrfurilor, ci mai i cumperi.
Iscoadele snt imediat detectate i eliminate.
- La fel cum Prospero - Jan Vansina - a splat cinci
miliarde de dolari la Geneva? Un truc de penetrare?
- Cine i-a zis asta ... Dunne?
Bryson nu rspunse, mulumindu-se s-l priveasc pe
vechiul su mentor, cu inima btndu-i nebunete. Durerea
atroce ncepea s dispar.
Ted Waller continu cu sarcasm:
- i-a spus treaba asta n alt parte? Nu voia s vorbeasc
n biroul lui? i-a zis c se teme de microfoane? Fiindc Bryson
nu rspundea, Waller continu: Directorul adjunct al CIA
n-are atta putere nct s pun s-i fie curat biroul, Nick?
- Exist i microfoane din plastic. Instrumentele nu le
detecteaz dac nu dai jos tencuiala.
Waller pufni ncet:
- A fost un spectacol, Nicky. O afurisit pies de teatru.
O ncercare, care a avut succes, cum s-a dovedit, de-a te
convinge c el era biatul bun i c forele ntunericului se
uniser mpotriva lui - forele respective fiind ntreaga
Agenie. Locul n care el e numrul doi.
- I-am dat o legitimaie pe care-am luat-o din haina
cadavrului unui dintre agenii camuflai care a ncercat s m
lichideze lng Chantilly.
- D-mi voie s ghicesc. A verificat legitimaia i a
constatat c era fals.
- Greit.
- Poate c n-a reuit s gseasc vreun document. A
folosit codul Sigma, a aflat c-i fusese repartizat unui agent in
extremis, dar pe urm pista a disprut. N-a putut gsi numele.
- Asta nu-i ceva neobinuit. Agenii pentru situaii critice
ai CIA nu las urme, tii bine. Dunne a recunoscut fa de
mine c CIA nu era cea mai potrivit agenie pentru
investigarea Directoratului.
- Aha! Asta te-a fcut s ai i mai mare ncredere n el.
- Vrei s spui c ncerca s m elimine i n acelai timp
m determina s investighez activitile Directoratului? Asta
nu-i doar ilogic, e o nebunie!
- Dirijarea operaiunilor complexe de teren nseamn
ntotdeauna o evaluare ce suport modificri. Ce cred eu?
Dup ce a vzut c ai supravieuit atacului, i-a dat seama c
puteai fi reprogramat, trimis pe o alt pist. Dar e timpul s-i
ridici sptarul ntr-o poziie normal. Am ajuns.
Waller prea c vorbete de la mare distan i Bryson
nu nelegea ce voia s zic; simea c totul se ndeprta i
urmtorul lucru de care deveni contient fu o lumin intens,
alb. Deschise ochii i vzu c era ntr-o ncpere unde totul
era alb. Zcea pe un pat, ntre aternuturi groase. Ochii l
dureau de la lumina puternic, gtul i ardea, iar buzele i erau
uscate.
n faa lui se profilau n lumin nite siluete. Una din ele
era a lui Waller, iar cealalt, mult mai subire i mai mic,
probabil a unei infirmiere. Auzi glasul baritonal al lui Waller:
- ... i revine chiar n timp ce vorbim noi. Salut, Nicky.
Bryson mormi i ncerc s nghit.
- Trebuie s-i fie sete, se auzi o voce feminin foarte
familiar. S-i aduc cineva nite ap.

Bryson clipi, miji ochii i ncerc s vad mai clar ce se


petrecea njur. Vzu faa lui Waller, apoi pe a ei. Inima ncepu
s-i bubuie n piept. Se uit din nou printre pleoape, convins c
imaginaia i joac feste. Dar nu era aa. Cu o voce stins, ntreb:
- Eti tu, Elena?

PfRTEf 6 PfTRfi
25
Nicholas, l strig Elena apropiindu-se.
Imaginea ei deveni mai clar. Da, era Elena. La fel
de frumoas, dei schimbat: slbise, avea chipul mai ascuit,
iar ochii preau i mai mari. Chipul ei exprima ngrijorare,
chiar spaim, ns vocea nu trda nimic. *
- A trecut atta timp. Ai mbtrnit.
Bryson ncuviin i reui s rosteasc:
- Mulumesc.
Cineva i ntinse un pahar din plastic, plin cu ap. l lu,
bu i-i napoie paharul infirmierei, care i-l umplu din nou.
Bu cu lcomie. Elena sttea lngpat.
- Trebuie s vorbim, spuse ea, pe un ton dintr-o dat
grbit.
- Da, zise el. Avea gtul iritat; vorbitul i provoca dureri.
Avem... avem attea de discutat, Elena... nici nu tiu de unde
s ncep. >
- Dar avem aa puin timp, spuse ea.
Vorbise pe un ton rstit.
Nu e timp, rsun glasul ei n capul lui. Nu e timp?
Vreme de cinci ani n-am avut altceva dect timp, timp s
meditez, s sufr, gndi Bryson, iar Elena continu:
- Trebuie s tim tot ce-ai aflat. TotcenepoateducelaPrometeu.
Orice ne poate ajuta s ptrundem n perimetrul codificat.
El o privi uluit. Auzise bine? Ea l ntreba despre
criptografie, despre ceva numit Prometeu" ... Dispruse de
cinci ani din viaa lui i-acum voia s vorbeasc despre
criptografie?
- Vreau s tiu unde-ai plecat, zise el rguit. De ce ai
disprut.
- Nicholas, spuse ea pe un ton aspru, i-ai spus lui Ted
c ai luat cheia de criptare de la telefonul codificat al lui
Jacques Arnaud. Unde e?
- Eu am zis asta? Cnd am zis...?
- n avion, spuse Waller. Ai uitat? Ziceai c ai discheta
sau un cip, aa ceva. L-ai luat sau l-ai copiat din biroul lui
Arnaud - ai spus asta foarte clar. i nu erai sub influena
drogurilor, dei a zice c delirai niel.
- Unde m aflu?
- ntr-un sediu al Directoratului din Dordogne. n Frana.
Acul acela din braul tu e doar pentru rehidratare i
administrarea de antibiotice care s previn producerea
septicemiei de la rnile tale.
- Un sediu...
- Sediul nostru central. A trebuit s ne mutm aici ca s
asigurm securitatea operaional. Sediul de la Washington
fusese penetrat; trebuia s scpm, s prsim ara ca s ne
putem face treaba.
- Ce vrei de la mine?

- Avem nevoie de orice deii tu, i imediat, spuse Elena.


Dac socotelile noastre snt corecte, mai avem la dispoziie
doar cteva zile, poate doar cteva ore.
- Pn s ce?
- Pn cnd Prometeu va prelua controlul, zise Waller.
- Cine e Prometeu?
- ntrebarea este ce e Prometeu, iar noi nu cunoatem
rspunsul. De-aceea avem nevoie de cipul de criptare.
- Iar eu vreau s tiu ce s-a ntmplat... tun Bryson.
Icni. Se simea de parc i s-ar fi despicat gtul. Cu/meElena!
Unde-ai plecat, de ce-ai plecat?
El nelese c era hotrt s nu se abat de la
interogatoriul ei.
- Nick, te rog, hai s vorbim despre chestiunile personale
alt dat. Timpul e foarte scurt...
- Ce-am nsemnat eu pentru tine? zise Bryson. Csnicia
noastr, viaa noastr - ce-au nsemnat pentru tine? Chiar
dac asta-i o poveste veche, care aparine trecutului, tot mi
datorezi o explicaie - ce s-a ntmplat, de ce a trebuit s
pleci?
- Nu, Nick...
- tiu c trebuie s fi fost ceva legat de Bucureti!
Buza de jos a Elenei ncepu s tremure, ochii i erau
plini de lacrimi.
- Asta e, nu-i aa? spuse el cu voce mai blnd. Trebuie
s tii c tot ce-am fcut, am fcut pentru tine!
- Nick, zise ea cu disperare. Te rog. ncerc s m in
tare, dar tu nu m ajui deloc.
- Ce crezi tu c s-a ntmplat la Bucureti? Ce minciuni
i s-au spus?
- Minciuni? izbucni ea deodat. Nu-mi vorbi mie despre
minciuni! Tu m-ai minit pe mine, m-ai minit n fa!
- Scuzai-m, spuse Waller. Voi doi vrei s fii singuri.
Se ntoarse i prsi ncperea, urmat de infirmier.
Pe Bryson l durea capul i i simea gtlejul ca o ran.
Depindu-i durerea, dornic s comunice, s ajung la adevr,
vorbi:
- Da, te-am minit. A fost cea mai mare greeal pe
care am fcut-o vreodat. M-ai ntrebat despre week-end-ul
meu la Barcelona, iar eu te-am minit. i tu tii asta - tiai
asta. La vreme aceea tiai asta, nu-i aa?
Ea ddu din cap i lacrimile ncepur s i se preling pe
obraji.
- Dac tiai c mineam, trebuia s-i fi dat seama i de
ce o fceam! Trebuia s fi tiut c m-am dus la Bucureti
fiindc te iubeam.
- N-am tiut ce-ai fcut, Nick! strig ea, ridicmd privirea
spre el.
l durea sufletul pentru ea. Voia s-o strng n brae, dar n
acelai timp voia s-o ia de guler, s scoat adevrul de la ea,
- Dar acum tii, nu-i aa?
- Nu... nu tiu ce tiu, Nick! Eram ngrozit i m
simeam rnit, trdat de tine - nspimntat de ce puteam
pi, eu i prinii mei -, nct a trebuit s dispar. tiu ct de
bine te pricepi s descoperi oamenii, aa c am fost nevoit
s nu las nici o urm.
- Waller a tiut tot timpul unde eti.
Ea ridic ochii spre tavan i el i urmri privirea. Vzu o
mic pat roie: o videocamer de supraveghere. Nu era nici
o ndoial c, dac acolo se afla un sediu al Directoratului,

existau videocamere peste tot. Oare Waller i supraveghea?


Dac fcea asta, l privea.
Ea i ncleta i i descleta minile.
- S-a ntmplat la cteva zile dup ce ai spus c te duci n
week-end la Barcelona. n timpul activitii mele - prelucrarea
recoltei", a semnalelor interceptate - am dat peste un raport
care meniona c un agent al Directoratului i-a fcut pe
neateptate apariia n Romnia, la Bucureti.
- O, Doamne!
- S tii c-mi fceam doar treaba. Am urmat acea pist
i-am descoperit c era vorba despre tine. Am fost... am fost
distrus, fiindc eu tiam c trebuia s te afli la Barcelona.
tiam c nu era vorba despre vreo poveste de acoperire: i
luai rar vacan n week-end i te pregtisei fr s te ascunzi.
Ei bine - tu m cunoti, snt foarte emotiv -, m-am dus s-l
vd pe Ted i i-am spus ce-am aflat. I-am cerut, acesta-i'
cuvntul, s-mi spun adevrul. El i-a dat seama imediat c
avea de-a face cu o soie nnebunit de durere, geloas, dar
n-a ncercat s te acopere. ntr-un fel m-am simit uurat. Dac
ar fi ncercat s te acopere, a fi fost furioas, teribil de furioas.
Faptul c n-a fcut-o mi-a dat de neles c i pentru el era o
noutate - informaia l luase prin surprindere. Asta m ngrij ora
i mai mult. Nici mcar Ted nu tia c ai fost la Bucureti.
Bryson i acoperi ochii cu mna i ddu din cap. Doamne
Sfinte,' fusese tot timpul supravegheat! Curase" totul att
de minuios, fusese att de atent s tearg orice urm! Cum
de se putuse ntmpla asta? Ce s fi nsemnat?
- A fcut investigaii? ntreb Bryson. Sau ai fcut tu?
- Amndoi, snt sigur. Am efectuat o recunoatere
fotografic prin satelit i-am obinut o poz cu tine la
Bucureti. Apoi, o surs independent, un agent cu numele
de cod Titan, a confirmat informaia i-a completat-o - asta
aproape c m-a terminat. Titan a raportat c ai avut o ntlnire
secret cu Radu Drgan, eful echipei de foti securiti care
voiau s se rzbune.
- Doamne, nu! strig Bryson. Ai crezut - deoarece am
fost att de discret - c fceam ceva clandestin, ceva ce trebuia
s in ascuns de tine!
- Asta fiindc aflasem de la Ted c te ntlnisei cu Drgan
fr s tie Directoratul! Trebuia s fi fcut vreun trg, unul de
care nu erai mndru, pe care trebuia s-l ascunzi. Dar i-am dat
o ans. Te-am ntrebat ntr-o zi, te-am ntrebat direct.
- Nu m mai ntrebasei niciodat ce fceam cnd nu
eram acas.
- Snt sigur c i-ai dat seama ct de important era
rspunsul pentru mine. Cu toate acestea, ai continuat s mini!
- Elena, iubito, te protejam! Nu voiam s te alarmez,
tiam c ai fi obiectat dac te anunam dinainte. Daci-a fi
spus dup aceea, n-ai fi ncetat s-i faci griji, n-ai fi rezistat!
Ea cltin din cap.
- Acum tiu asta. Dar atunci, Titan a raportat c tu ai
fcut un trg cu Drgan, c i-ai spus locul unde se aflau prinii
mei n schimbul unui serviciu important...
- Asta-i o minciun!
- Dar atunci nu tiam!
- Cum ai putut crede c i-a fi trdat pe prinii ti?
Cum de-ai putut accepta ideea asta?
- Pentru c m minisei, Nicholas! izbucni ea. Numi-ai
dat nici un motiv s cred altceva! Ai minit!
- Doamne Sfinte, ce trebuie s fi crezut despre mine!

- M-am dus la Ted i i-am cerut s m scoat din ar,


s m ascund undeva, ntr-un loc sigur! Undeva unde nu
m-ai fi putut gsi niciodat. Am cerut s fie mutai i prinii
mei imediat - ceea ce a nsemnat nite cheltuieli enorme, din
cauza sistemului de supraveghere care i proteja. Ted a fost
de acord. Eram rnit... profund de trdarea ta i, mai presus
de orice, doream cu disperare s-mi protejez prinii. Waller
m-a mutat aici, la sediul din Dordogne, i i-a instalat pe prinii
mei la o or distan de-aici.
- Waller a crezut c a fi fost n stare de aa ceva?
- Waller tia doar c l-ai minit i pe el, c ai (acut ceva
mpotriva regulamentului.
- Dar n-a abordat niciodat chestiunea asta cu mine.
- Te surprinde? tii cum se ascunde el, iar eu l-am
implorat s nu-i spun nimic, s nu te alerteze.
- Dar nu tii ce-am fcut? strig Bryson. Nu tii? Da,
am fcut un trg cu mturtorii" - un trg ca s-i protejez
prinii! l-am ameninat, le-am spus clar c dac ndrznete
cineva s ridice un deget mpotriva prinilor ti, ntreaga
familie a lui Drgan dispare de pe faa pmntului. tiam c
doar o ameninare n stil sicii ian l-ar fi impresionat pe Drgan.
Elena suspin.
- n anii care-au trecut de-atunci, n-am ncetat s-mi
pun ntrebri. Tata a murit acum doi ani, iar mama, anul trecut.
Nu mai voia s triasc fr el. O, Doamne, Nicholas! Am
crezut c eti un monstru!
El ridic braele s-o mbrieze, dei de-abia putea s
stea n capul oaselor. Plngnd, ea se ls n braele lui.
- Ce-am fcut, gemu ea. Ce-am putut crede despre
tine...!
- Din cauza lipsei mele de ncredere n tine. Elena, asta
n-a fost doar o simpl nenelegere. Ai fost n mod deliberat
i sistematic indus n eroare de agentul acela cu numele de
cod Titan. De ce? n ce scop?
- Trebuie s fi fost Prometeu. Ei tiu c sntem pe urmele
lor, c ne pregtim s-i atacm. S-au folosit de acea
mprejurare pentru a provoca incertitudine i disensiuni n
rndurile noastre. Au ncercat s ne monteze unul mpotriva
celuilalt, pe so mpotriva soiei, n cazul acesta. Au fost
ntocmite rapoarte false pentru a exploata vulnerabilitatea.
- Prometeu... Tu i cu Waller ai tot pomenit numele
acesta. Ar trebui s tii ceva, s avei idee despre ce e vorba,
despre obiectivele sale...
Elena l mngia pe obraz, privindu-l n ochi.
- Ce dor mi-a fost de tine, iubitule!
i ndrept spatele, i lu mna ntr-ale ei i i-o strnse,
apoi se ridic ncet de pe pat. ncepu s mearg prin ncpere
n timp ce vorbea, aa cum fcea cnd avea de rezolvat o
problem complicat.
- Prometeu e un nume pe care l-am ntlnit prima dat
cu douzeci de luni n urm, zise ea ncet, cu un aer absent.
Pare s se refere la un fel de sindicat, poate un cartel i, din
cte putem pricepe, Grupul Prometeu e format dintr-un
consoriu de companii din domeniul tehnologiei i din
furnizori ai armatei, iar agenii lor ocup funcii nalte n
guvernele din ntreaga lume.
Bryson ddu din cap.
- Corporaiile din industria de aprare, ale lui Jacques
Arnaud, furnizorii APE ai generalului Tsai, proprietile
extinse ale lui Anatoli Prinikov din fosta Uniune Sovietic.

Aliane ntre corporaii, stabilite la nivel global. Ea l privi cu


asprime i se opri din mers. Da. Printre ei snt i cele trei
personaje importante. ns par s fie mai muli participani,
care acioneaz coordonat.
- Acionnd cum? Fcnd ce?
- Achiziii de corporaii, fuziuni, consolidri - toate par
s se accelereze.
- Fuziuni, consolidri n sectorul de aprare?
- Da. Dar cu accent pe telecomunicaii, satelii i
computere. Iar asta nseamn mai mult, mult mai mult dect
constituirea unui imperiu corporatist. n ultimele cinci luni a
fost o epidemie de incidente teroriste, de la Washington i
New York pn la Geneva i Lille...
- Prinikov i Arnaud au tiut dinainte ce urma s se
ntmple la Lille, zise deodat Bryson. I-am auzit eu, discutnd
despre Lille cu cteva zile nainte, Drumul va fi liber" spuneau.
Scandalul va fi enorm".
- Drumul va fi liber", repeta ea cu voce tare. Iniiai
din industria de aprare, proprietari care provoac haos pentru
a spori valoarea stocurilor pe care le dein... Ddu din cap.
Nu, nu se leag. Cea mai direct cale de cretere a cererii de
armament e s instigi la rzboi, nu la atacuri teroriste, izolate.
Una din teoriile care explic masiva narmare care a dus la al
doilea rzboi mondial afirm c organizaiile internaionale
ale comercianilor de arme au sprij init tnra Germanie nazist,
tiind c nu peste mult timp avea s urmeze un rzboi la scar
planetar.
- Dar era o alt epoc...
- Nicholas, ia n considerare ntreaga situaie. Oamenicheie n Rusia, China i Frana - dar cu siguran i alii - n
msur s-i ntrte rile una mpotriva alteia, s bat tobele
rzboiului iminent, s determine necesitatea ntririi aprrii
naionale... Aa se procedeaz.
- Exist mai multe ci de a ndemna la pregtiri pentru
aprare".
- Dar dac deii prghiile puterii, trebuie s existe un
motiv serios ca s nu acionezi. Nu, nu asistm la o curs
global a narmrilor. Modelul nu e acesta. Incidente rzlee,
asta vedem. Acte individuale de terorism, nerevendicate,
neatribuite nimnui, toate petreendu-se ntr-un ritm accelerat.
Dar de ce?
- Terorismul e o form de rzboi, spuse ncet Bryson.
Un rzboi purtat cu alte mijloace. Un rzboi psihologic, al
crui scop e s demoralizeze.
- Dar ntr-un rzboi exist cel puin dou tabere.
- Teroritii i cei care i combat.
Ea ddu din cap.
- Tot nu se potrivete. Cei care-i combat" - e prea
vag.
- Terorismul e un fel de teatru. E comis de un actor
pentru un public.
- Deci rezultatul dorit nu e distrugerea n sine, ci
publicitatea fcut de distrugere.
- Exact.
- Publicitatea contribuie aproape ntotdeauna la
atragerea ateniei asupra unei cauze, a unui grup. ns recentul
val de terorism nu are autori cunoscui, nici vreo cauz ori
vreun grup. Rezult c trebuie s examinm publicitatea,
informaia, ca s gsim legtura. Ce au n comun toate
incidentele astea teroriste?

- Faptul c puteau fi prevenite, zise repede Bryson.


Elena se opri i se ntoarse spre el, cu un zmbet ciudat
pe buze.
- Ce te face s spui asta?
- Gndete-te la relatrile din ziare, la reportajele de la
televiziune i radio. De fiecare dat, dup fiecare incident,
aprea cte un comentariu n pres - atribuit de obicei unui
oficial anonim - n sensul c, dac ar fi fost luate msuri
adecvate de supraveghere, tragedia putea fi evitat.
- Msuri de supraveghere, repet ea.
- Tratatul. Tratatul Internaional de Supraveghere i
Securitate, care tocmai a fost acceptat de majoritatea rilor
lumii.
- Tratatul prevede crearea unei Agenii Internaionale
de Supraveghere, corect? Un soi' de super-FBI?
- Corect.
- Ceea ce ar impune investiii de miliarde de dolari n
echipamente pentru satelii, pentru poliie i multe altele,
extrem de profitabile pentru companii... precum cele ale lui
Arnaud, Prinikov, Tsai... Poate c asta e. Un tratat
internaional care servete drept masc, drept acoperire pentru
creteri masive ale produciei de echipamente militare. Astfel
nct s fim cu toii narmai, protejai mpotriva teroritilor terorismul fiind noua ameninare la adresa pcii de dup
rzboiul rece. Toi membrii Consiliului de Securitate al ONU
l-au semnat i ratificat deja, nu-i aa?
- Toi, n afar de unul. Marea Britanie Urmeaz ca
asta s se ntmple ntr-una din zilele urmtoare. Principalul
agitator de-acolo e lordul Miles Parmore.
- Da, da. E un - cum zicei voi -, un fanfaron, dar a fost
foarte eficient n organizarea sprijinului pentru tratat. Nu
subestima niciodat pe cineva dornic s se impun cu orice
pre. Amintete-i de Reichstag n 1933.
Bryson cltin din cap.
- Nu aa opereaz prometeenii. Lordul Parmore a
acionat cu deosebit eficien, dar bnuiesc c nu e un om
strlucit. Pot jura c cel care controleaz totul e altundeva. E
ceea ce-i place nenfricatului nostru lider s spun - fii ateni
la fora fizic i cutai mintea care-o dirijeaz".
- Vrei s spui c exist la Londra maetri ppuari care
dirijeaz dezbaterile Parlamentului?
- Poi fi sigur.
- Dar cine? Dac am putea afla...
- Va trebui s m duc acolo, s m ntlnesc cu Parmore,
s-i pun ntrebri, s sap ct de adnc pot.
- Dar poi s te duci? Te simi destul de bine?
- Dac-mi scoi afurisitele astea de tuburi din bra, o s
m simt bine.
Ea rmase tcut pre de o clip.
- Nicholas, n mod normal ar trebui s fiu o soie extrem
de grijulie, s insist s stai n pat i s te nzdrveneti. Dar
dac te simi cu adevrat mai bine... timpul e foarte important...
- Pot s m duc la Londra. Vreau s merg. De ndat ce
vom avea un avion pn acolo.
- O s dau un telefon, s pregteasc avionul particular
pentru decolare peste vreo ase ore, dac Ted nu are nevoie
de el.
- Bine. Pista e aproape.

- E un drum foarte scurt. Prin urmare, Cassidy are


dreptate.
- Cassidy? Senatorul Cassidy?
- Da.
- Ce-i cu el? A fost obligat s renune la funcie din
cauza dezvluirilor legate de ... Soia lui a fost prins cu
droguri sau aa ceva?
- Pi, e puin mai complicat, dar asta e povestea n linii
mari. Cu ani n urm, soia lui a devenit dependent de
tranchilizante i a cumprat droguri de la un poliist sub
acoperire. Senatorul James Cassidy a reuit s fac disprut
dosarul ei de la poliie, apoi a nscris-o la un program de
dezintoxicare.
- Ce legtur are asta cu tratatul?
- El era principalul adversar din-Senat al tratatului. l
considera sfritul intimitii individuale. De fapt, era cea mai
puternic voce de la Washington care atrgea atenia asupra
afectrii constante a vieii private n era computerelor. Muli
analiti au comentat cu ironie faptul c un senator att de
preocupat de viaa particular i va pierde funcia din cauza
unui episod ascuns din trecutul lui; aurs pe nfundate, afirmnd
c avea ceva de tinuit i de aceea era att de preocupat de
intimitatea individual.
- S-ar putea s fie ceva aici.
- Nu despre asta e vorba. n orice caz, e al noulea
membru al Congresului care, n ultimele cteva luni, fie a
demisionat, fie a anunat c renun la o funcie de conducere.
- E greu s fii politician n ziua de azi, asta-i tot.
- Fr discuie. Dar tu m cunoti - snt nvat s caut
similitudini acolo unde alii nu le disting. Am observat c
dintre cei nou care demisionaser, cinci erau cu reputaia
ptat, ca s spun aa. Toi cinci erau adversari declarai ai
tratatului internaional privind supravegherea. n mod sigur
n-a fost o coinciden - i nu e nevoie s fii expert n
criptografia curbelor eliptice sau n criptosistemele cu cheie
asimetric pentru a-i da seama de asta. S-au produs scurgeri
de informaii secrete. Informaii care au ajuns, nu se tie cum,
publice - tratamentul unei boli mintale ntr-un caz, folosirea
excesiv a antidepresivelor, nchirierea de videocasete
pornografice, un cec completat pentru o clinic unde se fac
avorturi...
- Deci suporterii tratatului joac dur.
- Mai mult dect att. Au acces la cele mai secrete
informaii.
- Nite renegai din interiorul FBI?
- Dar FBI nu deine astfel de informaii despre oameni,
tii asta! Nu de la J. Edgar Hoover ncoace, cu siguran.
Poate doar cnd fac o investigaie aprofundat asupra vreunui
suspect, dar altfel nu.
- Atunci cine?
- Am nceput s caut o legtur mai profund, s vd
dac exist o inteligen coordonatoare n spatele acestui tip
de demascare. Ce aveau n comun toi aceti congresmeni?
Am strns date biografice despre ei, informaii financiare
obinute de pe Internet - dup cum tii, poi afla cte ceva de
acolo dup numrul de la asigurrile sociale, care e uor de
gsit. A ieit la iveal un fapt curios. Doi dintre congresmenii
czui n dizgraie luaser mprumuturi de la o banc din
Washington, First Washington Mutual Bancorp. Apoi am
descoperit legtura: toi cinci erau clieni ai acestei bnci.

- Deci, fie c banca e oarecum complice la antaj, fie c


cineva a avut acces la dosarele ei.
- Corect. Informaii bancare, cecuri, transferuri.. .ceea
ce poate conduce la dosarele pentru asigurri de s"ntate,
apoi la fiele medicale.
- Harry Dunnne, zise Bryson.
- Da, da, cel puin aa presupunem, spuse ea grbit.
Continu, ce-i cu el?
- Dunne a fost cel care m-a scos din izolare i m-a
obligat s investighez activitatea Directoratului. Pe-atunci voi
erai deja pe urmele lui Prometeu, iar Dunne voia s afle ce
tiai, probabil ca s v neutralizeze. Pentru c CIA e n spatele
acestui tratat, vor s sporeasc supravegherea n ntreaga lume.
- E posibil. Din mai multe motive. Unu const n nevoia
Ageniei de-a avea o misiune, de-a supravieui dup ncheierea
rzboiului rece. Da, am fost pe urmele lui Prometeu, dar
n-am reuit s-i conturez un profil clar. Am folosit
computerele Directoratului, explornd semnalele transmise de
Prometeu. l-am identificat pe unii membri - Arnaud,
Prinikov, Tsai i Dunne. Putem nregistra convorbirile lor,
dar totul e codificat. Putem nelege modelul transmisiilor,
dar nu pricepem coninutul. E ca un fel de hologram - ai
nevoie de dou date spaiale" ca s poi citi semnalele n
clar. M-am chinuit mult cu treaba asta, dar fr succes. Dac
tu ai informaii despre cod, orice...
Bryson se ridic n capul oaselor pe patul de spital. Se
simea ntremat; avea crcei n picioare, trebuia s fac exerciii.
- D-mi telefonul, te rog. E acolo, pe mas.
- Nicholas, nu cred c o s funcioneze aici - ne aflm
sub pmnt, iar semnalul...
- D-mi-l.
Ea i ddu micul telefon mobil argintiu. El l ntoarse i
scoase ceva din locaul pentru baterii. Era un obiect mic i
negru, rectangular.
- Asta te-ar putea ajuta.
Ea l lu.
- E... un cip, un cip din silicon, zise ea lundu-l.
- Un cip de criptare, mai exact. Copiat dup cel din
telefonul lui Arnaud.

26
Elena l conduse printr-un lung coridor subteran care
ducea de la clinic spre alt arip a incintei. Podelele
erau din piatr lefuit, pereii erau albi i izolai acustic. Lumina soarelui nu ptrundea deoarece nu existau ferestre.
- Sediul acesta a fost construit n urm cu vreo zece
ani, ca baz european de operaiuni a Directoratului, i explic
ea. Eu lucrez aici de cnd... m rog, de cnd am plecat din
State. Evit s spun de cnd te-am prsit". Cnd a devenit
limpede c centrala american a fost penetrat - probabil ca
urmare a investigaiilor noastre vizndu-l pe Prometeu -,
Waller a ordonat ca ntregul sediu de la Washington s fie
transferat aici, ceea ce a impus construirea unor spaii
suplimentare. Dup cum o s-i dai seama, de afar pare s
fie un mic i elegant institut de cercetri construit pe coasta
unui munte.
- te cred pe cuvnt c sntem n Dordogne, spuse Bryson.
Picioarele nu-l mai dureau; singura problem era rana,
care-i trimitea sgei dureroase n spate n timp ce mergea.

- Pi, o s te convingi curnd, cnd o s te scot afar la


plimbare. Probabil c o s avem puin timp liber pn cnd va
fi procesat cipul.
Ajunser la o u dubl din oel, unde Elena form un
numr de cod pe un panou mic, apoi puse degetul mare pe
un senzor. Ua se deschise. Aerul dinuntru era rcoros i
uscat. Pereii ncperii cu tavan jos aveau rafturi pe care se
aflau computere de mare putere, staii de lucru, monitoare
TV.
- Noi considerm c acesta e cel mai puternic centru de
computere din lume, zise Elena. Avem calculatoare cu mare
putere de procesare, capabile s efectueze cvadrilioane de
operaiuni pe secund. Exist aici noduri IBM-SP legate ntre
ele, computere spaiale cu multiple canale, un sistem SG*!
Onyx Reality Engine i un sistem de stocare cu o capacitate
de o sut douzeci de gicabii.
- Nu pricep nimic, iubito.
Entuziasmul ei era vizibil; se afla n elementul ei romnca liceniat care nvase matematici superioare i
folosise computere rudimentare din anii '70, iar acum se afla
dintr-o dat pe un trm de basm. Aa fusese de cnd o
cunotea - entuziasmat de munca ei, vrjit de tehnologia
care fcea totul posibil.
- Nu uita cei o sut douzeci de kilometri de cablu
optic de-aici, Elena, spuse Chris Edgecomb, guyanezul nalt
i suplu, cu ochi verzi i ten msliniu.
- Btrne, te cte ori de vd, ari tot mai dur!
Chris l mbri pe Bryson.
- Te-au adus napoi.
Bryson gemu, dar surse, bucuros s-l revad pe
specialistul n computere.
- Cred c nu pot sta deoparte.
- Pi tiu c soia ta trebuie s fie fericit c te vede din
nou.
- Nu cred c fericit" e cuvntul care exprim exact
ceea ce simt, spuse Elena.
- Totui, se pare c Sfntul Christopher a avut grij de
tine, zise Chris adresndu-i-se lui Bryson. Indiferent prin ce
ai trecut. N-o s te ntreb unde-ai fost i ce-ai fcut M bucur
s te vd. O ajut pe Elena la partea de software; ncercm s
depistm fluxul mesajelor lui Prometeu, dar e o treab grea.
Au un cod puternic. Avem i noi ceva jucrii aici, btrne
o legtur solid, de mare vitez, cu linia central a
Internetului pentru calcul distributiv; un satelit de
comunicaii digital, cu capacitatea msurat n gigabii,
opernd n benzile de frecven K i Ka, pe o orbit
geosincronic, capabil s transporte informaii digitale la
viteza din cablurile optice.
Elena introduse criptocipul ntr-un orificiu al unui
dispozitiv alfa-digital.
- Vezi tu, aici snt stocate pe band magnetic cinci luni
de comunicaii codificate ntre prometeeni, i explic ea. Am
putut s le interceptm cu nite simple derivaii telefonice i
prin baleiajul satelitului, dar n-am reuit s le descifrm n-am putut s le citim, s le ascultm, s le nelegem!
Codificarea e prea complex. Dac asta e o copie a cheii"
algoritmice a lui Prometeu, s-ar putea s obinem ceva.
- Ct de repede o s tii? ntreb Bryson.
- Poate dura o or sau mai mult, n funcie de numrul de
factori, inclusiv de nivelul cruia i aparine cheia. Gndete-te

la o cheie dintr-un bloc de apartamente: poate fi universal,


sau poate deschide doar o u. O s vedem. Oricum, exact de
asta avem nevoie ca s spargem codul lui Prometeu. N-ar fi
mai bine s v anun prin pager ori s v sun cnd o s obin
ceva? Pn atunci, mi se pare c Ted Waller vrea s v vad pe
amndoi.
Biroul spaios, fr ferestre, al lui Waller era mobilat
aidoma celui de pe K Street - aceleai covoare orientale din
secolul al XVII-lea, aceleai picturi n ulei, nfind cini de
vntoare cu psri slbatice n bot.
Waller sttea n spatele aceluiai birou franuzesc din
stejar masiv.
- Nicky, Elena, am o mic informaie care v-ar putea
interesa. Elena, nu cred c l-ai cunoscut pe unul dintre cei
mai talentai i redutabili ageni de teren pe care i avem.
Un fotoliu larg, cu sptar nalt, care fusese ntors cu
faa spre biroul lui Waller, se rsuci ncet. Era Layla.
- A, da, zise Elena, strngnd cu rceal mna Laylei.
Am auzit cte ceva despre dumneata.
- i eu despre dumneata, rspunse Layla, la fel de
rezervat, fr s se ridice din fotoliu. Bun, Nick.
Bryson ddu din cap.
- Mi se pare c ultima dat cnd ne-am vzut ai ncercat
s m ucizi.
- A, atunci, spuse Layla, roind. N-a fost nimic personal, cred c nelegi.
- Bineneles.
- n orice caz, cred c ai dori s aflai c prietenul
nostru Jacques Arnaud s-ar putea retrage, zise Layla,
privindu-i pe amndoi.
- Cum de-ai aflat? ntreb Bryson.
- Face demersuri s-i lichideze toate proprietile. Pare
s acioneze ca un omnspimntat. Nu e o retragere ordonat
sau transferarea bunurilor dintr-un sector n altul. Nu e vorba
despre afaceri obinuite, ca s zic aa. Negustorul morii se
pune singur pe liber.
- Dar n-are sens! spuse Bryson. Nu vd logica dumneata o vezi?
- Ei bine, zise Layla zmbind, pentru ce avem analiti ca
Elena? Ca s dea sens luptelor pe care ageni ca dumneata i
ca mine se strduiesc din greu s le adune.
Elena rmsese tcut, cu un aer ngndurat. Apoi o privi
atent pe Layla.
- Care-i sursa dumitale, Layla?
- Unul dintre marii rivali ai lui Arnaud. Un om aproape
la fel de stimabil i la fel de amoral ca i Arnaud - un tovar
de rele -, care l urte aa cum Cain l-a urt pe Abel. Se
numete Alain Poirier. Nu e un nume nou pentru dumneata,
snt sigur.
- Deci tocmai ai aflat de la marele rival al lui Arnaud
despre iminenta lichidare a ntreprinderilor acestuia din urm,
spuse Elena.
- Cam aa se poate formula n englez. Dumneata ai
gsi fr ndoial exprimri mai adecvate n limbajul
algoritmilor.
Waller urmrea duelul dintre cele dou femei.
- De fapt, spuse Elena, ele pornesc de la o axiom destul
de banal: ine cont de surs. De exemplu, dumneata crezi c
Poirier e dumanul lui Arnaud. E o presupunere fireasc. Ei

nii s-au prezentat n aceast lumin. De fapt, au insistat n


acest sens.
- Ce vrei s spui? zise Layla cu rceal.
- Cred c, dac cercetezi mai departe, o s descoperi c
Poirier i Arnaud snt n realitate parteneri de afaceri. Patroni
ai unei serii de societi mixte cu legturi multiple, rspndite
peste tot. Rivalitatea e pur i simplu un vicleug.
Layla fcu ochii mici.
- Vrei s spui c informaia pe care o dein n-are nici o
valoare?
- Deloc, zise Elena. Faptul c ai fost turnat" identificat i ndrumat greit - e informaie foarte util.
Arnaud vrea s credem asta despre el. Trebuie s ne preocupe
nu att minciuna n sine, ct ncercarea de a o rspndi.
Layla rmase tcut o clip.
- S-ar putea s ai dreptate, admise ea pe un ton ursuz.
- Dac Arnaud ncearc s descurajeze cercetarea
noastr, spuse Bryson, concluzia fireasc e c el face parte
dintr-un proiect care trebuie s evite investigaiile pentru a
reui. Vor ca noi s fim nepregtii, pentru ca ei s semene
confuzie. Ceva e pe cale s se ntmple, i asta curnd. Acum
nu putem lsa s ne scape nimic, Iisuse, avem de-a face cu
nite fore extrem de puternice. S sperm c ei ne vor
subestima.
- Eu m tem, zise Layla mhnit, c au dreptul s-o fac.
Waller prsise sediul Directoratului pentru o ntlnire
urgent la Paris; Bryson i Elena mai aveau de ateptat. i
petrecur timpul pornind ntr-o lung plimbare la poalele
muntelui, printre plcuri de rozmarin, de-a lungul rului
Dordogne. Erau ntr-adevr n Frana, cum i ddu seama
Bryson de ndat ce ieir din tunelurile subterane ale
Directoratului. Accesul principal prea s se fac printr-o
veche vil de piatr, construit pe panta muntelui. Trectorii
vedeau numai vila, care era suficient de mare pentru a adposti
birouri i instalaii de cercetare ale unui institut american probabil un loc unde oameni de tiin risipeau banii statului
pe cercetri inutile. Asta ar fi explicat circulaia spre i dinspre
sediu, avioanele ce soseau i plecau de pe pista local. Nimeni
n-ar fi bnuit ct de vast i bine organizat era sediul ascuns
adnc n munte.
Bryson pea cu grij din cauza durerilor pe care rana i
le provoca. Coborr stncile abrupte, urmnd un drum vechi,
prin livezile de nuci ce mrgineau rul Dordogne care erpuia
pe lng Souillac, cobornd spre Bordeaux. Pmntul aparinea
ranilor, pzitorii severi ai provinciei franceze, cu toate c
unele dintre casele modeste din piatr deveniser cu timpul
cminele englezilor care nu-i permiteau s-i petreac
vacanele n Provence sau n Toscana. Mai sus, pe pantele
muntelui, se ntindeau podgoriile, care produceau un bun vin
de ar.
Bryson i Elena mergeau agale prin pdurea cu
faimoasele trufe ascunse sub rdcinile arborilor btrni, ale
cror locuri de cretere erau secrete transmise din generaie
n generaie.
- A fost ideea lui Ted s ne mutm aici, i explica
Elena n timp ce mergeau inndu-se de mn. Poi nelege
de ce un gurmand ca el s-a ndrgostit de regiunea asta, n
care gseti brnz de capr, ulei de nuc i trufe. Dar e
vorba i despre aspectul practic. Sntem bine ascuni aici,
acoperirea e plauzibil, pista e acceptabil. Exist de

asemenea autostrzi rapide, n toate direciile - la nord spre


Paris, la est spre Elveia i Italia, la sud spre Mediterana, la
vest spre Bordeaux i Atlantic. Prinilor mei le-a plcut
mult aici. Deveni melancolic. Le era dor de ar, sigur,
dar aici era un loc minunat unde s-i petreac ultimii ani.
Art spre un grup de case din piatr, n deprtare: Noi am
locuit ntr-una din csuele de-acolo.
- Noi"?
- Am stat cu ei, am avut grij de ei.
- M bucur pentru tine. Paguba mea a fost ctigul lor.
Ea zmbi i-i strnse mna.
- S tii c zicala aia veche e adevrat Mai rru, mai
drgu.
- Absena face sufletul stnjeascmai mult, traduse el.
i mai spuneai o vorb - celor ce duc mai mult dorul le pare
mai dulce odorul? Absena face iubirea mai aprins, dar
prezena o ntrete, aa e?
- Nicholas, mi-a fost greu, s tii. Foarte greu.
- Mie i mai greu.
- A trebuit s-mi refac viaa fr tine. Dar durerea,
sentimentul pierderii cuiva drag nu m-au prsit niciodat.
Aa i s-a ntmplat i ie?
- Cred c pentru mine a fost mult mai greu din cauza
nesiguranei. Nu tiam de ce - de ce ai disprut, unde te-ai
dus, ce gndeti.
- Ah, iubitule! Te ador! Am fost amndoi victime...
victime, ostatici ntr-o lume a nencrederii i a suspiciunii.
- Mi s-a spus c ai fost nsrcinat" s m supra veghezi.
- nsrcinat"? Ne-am ndrgostit unul de altul, i asta
din ntmplare. Cum i-a putea dovedi c nu e aa? Te-am
iubit, Nicholas. i-acum te iubesc.
El i relat minciunile lui Harry Dunne, povestea unui
tnr selectat pentru talentele lui sportive i lingvistice, apoi
recrutat orbete, manipulat, dup ce prinii i-au fost
asasinai.
- Prometeenii snt foarte istei, spuse ea. Cu o organizaie
att de secret ca a noastr, n-a fost greu pentru ei s ticluiasc
o minciun plauzibil. Apoi te-au fcut s pari adversarul
nostru, care ncerca s ne distrug.
- Dar despre Waller tiai?
- Despre...
- Despre... Bryson spuse ntr-o doar. Despre trecutul
lui.
Ea ncuviin.
- Despre Rusia. Da, mi-a spus. Dar nu cu mult timp n
urm. Probabil pentru c avea de gnd s te aduc napoi i
tia c noi doi o s vorbim.
Telefonul ei sun.
- Da. Faa i se lumin. Mulumesc, Chris.
nchise telefonul i-i spuse lui Bryson:
- Avem ceva.
Chris Edgecomb i ntinse Elenei un teanc de dosare cu
chenar rou, fiecare plin cu printuri.
- Btrne, cnd s-a spart codul sta, apoi chiar c s-a
spart. Cinci imprimante cu laser fumegau, imprimnd toat
marfa asta. Ne-a ncetinit agentul de transcriere - convertirea
cuvintelor rostite n text tiprit solicit o putere de calcul uria
i ia o grmad de timp, chiar la viteza procesoarelor noastre.
i sntem departe de a fi terminat. Am vrut s selectez tot ce

era neesenial, dar am preferat s pctuiesc imprimnd totul,


lsndu-v pe voi s hotri ce e important i ce nu.
- Mulumesc, Chris, zise ea, lund dosarele i aezndu-le
pe masa lung din sala de edine aflat lng camera
computerelor.
- O s aduc cafea pentru amndoi. Snt sigur c o s
avei nevoie.
mprir teancul de dosare i ncepur s le cerceteze
cu atenie. Cele mai valoroase erau de departe decriptrile
convorbirilor telefonice dintre lideri, foarte numeroase, unele
mai lungi, altele scurte teleconferine. Deoarece discuiile erau
codificate automat, participanii aveau tendina de a vorbi
liber. Unii dintre ei - cei mai irei, printre care Arnaud i
Prinikov - rmneau circumspeci. Foloseau un limbaj
codificat, pe care partenerul de dialog l nelegea fr s aib
nevoie de explicaii suplimentare. Aici cunotinele Elenei
despre tiparele de vorbire, abilitatea ei de a discerne tinuirea
deliberat erau de mare ajutor. nsemncteva transcrieri cu
hrtie autocolant. Bryson, care era mai familiarizat cu
personajele, cu trecutul lor i cu particularitile anumitor
operaiuni, reui s priceap diverse aluzii i semnificaii.
De-abia ncepuser s citeasc dosarele cnd Bryson zise:
- Se pare c avem dovezi zdrobitoare mpotriva lor. Nu
mai e vorba despre zvonuri. Aici, Prinikov plnuiete atacul
cu antrax de la Geneva, cu trei sptmni nainte de-a avea loc.
- Dar e limpede c nu ei hotrsc, spuse Elena. Respect
opinia altuia - de fapt, snt doi, posibil americani.
- Cine?
- Pn acum n-au folosit nume. Exist o referin la ora
de pe Coasta de Vest, deci unul dintre ei se afl fie n California, fie undeva pe coasta american a Pacificului.
- Dar Londra? Ai vreo idee despre cine-ar putea fi
maestrul ppuar de-acolo?
- Nu...
Chris Edgecomb nvli n camer fluturndn mncteva
foi de hrtie.
- Astea tocmai au ieit, zise el, entuziasmat. E un model
al transferului de fonduri spre i dinspre First Washington
Mutual Bancorp - m-ara gndit c poate fi interesant.
i ntinse Elenei colile, acoperite de cifre.
- Asta-i banca din Washington folosit de majoritatea
membrilor Congresului, nu-i aa? Cea pe care o suspectai c
a fost implicat n antaj - furniznd informaii confideniale
despre adversarii tratatului? spuse Bryson.
- Da, zise Elena. Astea snt transferuri de proprieti.
Edgecomb ncuviin.
- Ciclurile, periodicitatea - e inconfundabil.
- Ce anume? ntreb Bryson.
- E vorba despre o serie de coduri de autorizare,
caracteristic unei ntregi entiti aflate n posesia cuiva. O
norm, cum s-ar spune.
- i-asta ce nseamn? ntreb Bryson.
- Banca asta din Washington pare stpnit i controlat
de alt instituie financiar, mai extins.
- Nu e ceva ieit din comun, spuse Bryson.
- Problema e c acolo se ntreine n mod deliberat o
stare de confuzie - adic proprietarul e tinuit sistematic,
ascuns cu grij.
- Nu exist vreo cale de-a afla cine e? ntreb Bryson.
Elena ddu neatent din cap, studiind n continuare cifrele.

- Chris, numrul care se repet periodic aici trebuie s


fie un cod de orientare al Asociaiei Bancherilor Americani.
Crezi c poi s-l depistezi, s identifici care...
- Snt cu un pas naintea ta, Elena, zise el. E o firm cu
sediul la New York i se numete Meredith Waterman...
- Doamne, spuse ea. E una dintre cele mai vechi i
mai respectabile bnci de investiii de pe Wall Street. Morgan Stanley sau Brown Brothers Harriman par nite
parvenii pe lng ea. Nu neleg de ce se implic Meredith
Watcrman n antajele senatorilor i congresmenilor pentru
a sprijini Tratatul pentru Supraveghere i Securitate ...?
- Probabil c Meredith Waterman e o instituie privat,
zise Bryson.
-i?
- i ar putea fi o companie tutelar, o faad, ntr-un
anume sens. Cu alte cuvinte, poate c e folosit de alt
instituie, de un individ sau un grup de indivizi - s zicem de
Grupul Prometeu - pentru a masca adevratele lor proprieti.
Dac am putea obine o list a tuturor fotilor i actualilor
parteneri ai lui Meredith Watcrman, poate i a acionarilor
majoritari...
- Asta nu e greu, spuse Edgecomb. Pn i firmele private snt strict supravegheate de Agenia pentru Controlul
Brokerilor i de Administraia Federal pentru Asigurarea
Depozitelor Bancare la care ar trebui s putem ajunge.
- Unul sau mai multe dintre aceste nume ar putea indica
Grupul Prometeu drept proprietar, zise Bryson.
Edgecomb ddu din cap i prsi ncperea.
- Richard Lanchester era partenerul lui Meredith
Waterman, zise Bryson.
- Ce?
- nainte de a pleca de pe Wall Street ca s intre n viaa
public, a fost o mare vedet a investiiilor bancare. Biatul de
aur al lui Meredith Waterman. n felul acesta i-a fcut averea.
- Lanchester? Dar... spuneai c a fost cumsecade, c
i-a fost de ajutor.
- i-a plecat urechea cu ngduin, da. Prea sincer
alarmat. M-a ascultat, dar n realitate n-a fcut nimic.
- Spunea c voia s te ntorci la el cu mai multe dovezi.
- Asta-i doar o variant a ceea ce voia Harry Dunne s m foloseasc n chip de unealt.
- Crezi c Richard Lanchester face parte din Grupul
Prometeu?
- Nu l-a exclude.
Elena se ntoarse la transcrierea pe care-o studia, apoi
ridic brusc privirea:
- Fii atent la fraza asta, spuse ea. Transferul puterii va
fi ncheiat la patruzeci i opt de ore dup ratificarea tratatului
de ctre britanici."
- Cine vorbete? ntreb Bryson.
- Nu... nu tiu. Apelul provine de la Washington i e
transmis printr-o linie protejat. Interlocutorul anonim
vorbete cu Prinikov.
- Poi obine o identificare a vocii?
- Posibil. Ar trebui s ascult nregistrarea propriu-zis,
s stabilesc dac vocea a fost alterat i, dac da, ct de mult.
- Patruzeci i opt de ore... transferul puterii"... ctre
cine, de la cine? Sau ctre ce, de la ce? Doamne, trebuie s
ajung imediat la Londra. Cnd e programat plecarea
avionului?

Elena i consult ceasul.


- Peste trei ore i douzeci de minute.
- Prea trziu. Dac am merge cu maina...
- Nu, ar dura prea mult. i propun s mergem pe pist,
s invocm numele lui Ted Waller, s tragem nite sfori i s
le cerem s decoleze ct mai curnd posibil.
- Exact aa spunea i Dmitri Labov.
-Cine?
- Adjunctul lui Prinikov. Zicea: Tocmai a fost pus n
funciune mecanismul. Puterea urmeaz s fie transferat total! Totul va iei la lumin." Spunea ca au mai rmas doar
cteva zile.
- sta trebuie s fie termenul final despre care vorbea.
Doamne, Nick, ai dreptate, n-avem timp de pierdut.
n timp ce se ridica de pe scaun, luminile din camer
prur s plpie - o ntrerupere de o fraciune de secund.
- Ce-a fost asta? ntreb ea.
- Exist pe undeva vreun generator pentru situaii de
urgen?
- Da, sigur, trebuie s existe.
- Tocmai a fost pornit.
- Dar pornete doar n caz de urgen real, spuse ea,
nedumerit. Din cte-mi dau seama, nu s-a ntmplat nimic...
- Iei! strig deodat Bryson. Afar!
-Ce?
- Fugi! Elena, iei - acum! Ceva a fost conectat la reeaua
electric... Unde-i cea mai apropiat ieire?
Elena se ntoarse i art spre stnga.
- iisuse, Elena, haide! Snt sigur c uile se nchid
automat, blocnd accesul intruilor, dar i ieirea. tiu c asta
se ntmpl!
Bryson ncepu s alerge pe hol; Elena lu cteva dischete
de pe mas i alerg dup el.
- Pe unde? ip el.
- Drept prin uile alea!
n cteva secunde ajunser la nite ui din oel pe care
scria IEIRE N CAZ DE PERICOL. O bar roie de
protecie, fixat la mijlocul uilor, servea pentru deschiderea
lor forat, declannd, probabil, o alarm. Bryson se izbi de
bar; uile duble se deschiser ctre exterior, iar o alarm
ncepu s sune. Fur nvluii de un val de aer rece. La doi
pai n faa lor era o poart din bare de oel, ce se nla din
podea pn n tavan. Poarta tocmai se nchidea ncet, automat,
de la stnga la dreapta.
- Sri! strig Bryson, plonjnd spre spaiul ce se ngusta
tot mai mult.
Se ntoarse i o nfc pe Elena, trgnd-o prin spaiul
rmas liber dintre poart i zidul de piatr. Erau pe povrniul
muntelui, lng vechea vil de piatr, poarta acionat electric fiind ascuns de un gard viu nalt.
Bryson i Elena fugir drept nainte departe de vil, n
josul pantei.
- E vreo main pe-aici? ntreb Bryson.
- E un vehicul de teren parcat chiar n faa vilei, rspunse
ea. E... acolo!
Un mic Land Rover Defender 90 strlucea n lumina
lunii, la douzeci de metri distan. Bryson alerg spre el, sri
pe scaunul oferului i cut cheia. Nu era n contact. Doamne,
unde dracu' era? ntr-o aezare att de izolat, n-ar fi fost
normal s fie acolo? Sri i Elena n main.

- Sub covora, spuse ea.


El ntinse mna i simi cheia sub covorul din cauciuc de
pe podea. O lu i porni motorul.
- Nick, ce se ntmpl? strig Elena n vreme ce maina
se npusti pe crarea abrupt, ndeprtndu-se de sediul
Directoratului.
nainte ca Bryson s deschid gura, se declan un fulger
orbitor, urmat de o explozie bubuitoare, ce prea s vin
dinspre adncul muntelui. Land Roverul lu o curb strns,
izbindu-se, apoi trecnd prin vegetaia de pe margine. Bryson
simi fierbineala prjolindu-i spinarea.
Elena se ntoarse.
- O, Doamne, Nick! ip ea. Cldirea a fost complet
distrus! Nick, uit-te!
Bryson nu se ntoarse; nu ndrznea. Trebuia s se
ndeprteze ct mai repede. N-aveau nici o clip de pierdut.
Aps pe pedala de acceleraie, gndind n sinea lui: Iubita
mea, eti n siguran. Eti n via, eti cu mine.
Deocamdat.
Doamne Sfinte, deocamdat.

27
Ajunser la Londra, n jurul orei zece seara - prea
.trziu ca s mai ntreprind ceva. i petrecur
noaptea ntr-un hotel din Russell Square, pentru prima oar
dup cinci ani n acelai pat. Se nstrinaser unul de altul,
ntr-un fel, dar trupurile lor se recunoscur. Pentru prima oar
dup cinci ani fcur dragoste, cu o patim febril, aproape
disperat. Adormir nlnuii, epuizai de amor i de tensiunea
care-i mnase ntr-acolo.
A doua zi diminea analizar comarul la care fuseser
martori, ncercnd s priceap cum fusese posibil penetrarea
Directoratului.
- Cnd ai sunat la aerodrom ca s rezervi avionul, n-ai
folosit o linie protejat, nu-i aa? ntreb Bryson.
Ea ddu ncet din cap, cu o expresie ncordat.
- Centrala aerodromului nu e echipat cu un sistem de
protecie, dar apelurile trimise din sediul Directoratului erau
considerate n general sigure, pentru c centrul nostru de
comunicaii se afl n afara razei de aciune a sistemelor
exterioare de interceptare. Dac telefonam, s zicem, la
Londra, Paris sau Munchen, foloseam o linie protejat-ns
numai pentru sigurana destinatarului mesajului.
- Dar apelurile trimise la o asemenea distan snt n
general dirijate dinspre liniile terestre ctre releele cu
microunde, iar acestea pot fi interceptate de sateliii de
supraveghere, nu?
- Aa e - liniile terestre pot fi interceptate, dar nu prin
satelit, ci prin mijloace convenionale - derivaii instalate pe
cablu i altele, dar asta presupune cunoaterea exact a locului
de unde provind apelurile.
- E limpede c Grupul Prometeu cunoate bine centrul
din Dordogne. Cu toate precauiile lui Waller, sosirile i
plecrile, la i de la aerodrom, trebuie s fi fost observate i
supravegheate. Centrala telefonic de-acolo era o prad
uoar pentru interceptrile convenionale.
-Waller... slav Domnului, era plecat! Trebuie s dm de el.
- Iisuse. Snt sigur c tie. Dar Chris Edgecomb...
Ea i acoperi ochii cu mna.
- O, Doamne Sfinte, Chris! i Layla!

- i muli alii. Pe unii dintre ei nu-i mai cunosc, dar tu


trebuie s fi avut civa prieteni.
Ea ncuviin n tcere, cu ochii n lacrimi. Dup o scurt
pauz, Bryson continu:
- Probabil c s-au conectat la reeaua electric i au
plantat explozibili sub incint. Fr sprijin din interior n-ar fi
reuit niciodat s fac asta. Directoratul era pe cale s demate
planurile Grupului Prometeu i de aceea trebuia neutralizat.
M-au trimis pe mine - i pe alii, snt sigur -, iar atunci cnd
eforturile lor n-au dat rezultate, au recurs la o abordare
frontal. Orice secrete sau planuri ar proteja, trebuie s
presupunem c snt de o importan capital pentru oamenii
din spatele Grupului Prometeu.
O abordare direct, frontal, a celui mai zgomotos partizan al tratatului, lordul Miles Parmore, era, prin urmare,
sortit eecului: n-ar fi fcut dect s-i alerteze pe dumanii
lor, fr s-i ajute la obinerea de informaii. Oameni ca
Parmore erau bine pzii. Mai mult, instinctul i spunea lui
Bryson c lordul Parmore nu era omul lor, ci doar o fanto,
o figur public, atent supravegheat, incapabil s acioneze
din umbr. Nu, nu putea fi un lider al Grupului Prometeu.
Controlul real trebuia s-l dein cineva apropiat de Parmore,
legat de el. Dar legat n ce fel?
Conspiratorii Grupului Prometeu erau prea inteligeni, prea
meticuloi ca s lase conexiunile la vedere. Documentele fuseser
modificate sau ndeprtate. Nici mcar o examinare atent n-ar
fi dezvluit numele liderilor, ale maetrilor ppuari. Singura
dovad limpede ar fi fost una ce nu se putea gsi - dosare lips,
evident distruse. Ar nsemna s caui acul n carul cu fn.
n cele din urm, Bryson se hotr s sape mai adnc, n
trecut. tia din experien c adevrul putea fi gsit adesea n
documente vechi, n dosare rareori consultate, greu de
modificat n mod convingtor.
Era o ipotez, o ipotez care-i conduse n acea diminea
la Biblioteca Britanic din St. Pancras, situat vizavi de un
scuar cu vegetaie ngrijit, ale crei crmizi oranj, fabricate
manual, scnteiaun lumina strlucitoare a dimineii. Bryson
i Elena traversar piaa, trecur pe lng statuia de bronz a
lui Newton i ptrunser n holul spaios de la intrare. Bryson
scruta feele oamenilor din jur, atent la cel mai mic semn de
recunoatere. Trebuia s presupun c reelele lui Prometeu
fuseser alertate n privina lui, poate chiar despre prezena
lor la Londra, dei pn atunci nu constatase nimic suspect. O
scar larg i duse pn la sala principal de lectur - un spaiu
vast, cu birouri din lemn de stejar pe care se aflau veioze.
Trecur prin uile capitonate ce duceau la camerele de studiu,
cu scaune din stejar cu sptare rotunde i birouri cu tblii
tapiate cu piele verde care creau o ambian intim.
n decurs de o or, adunaser majoritatea volumelor
necesare, ncepnd cu selecii din dezbaterile oficiale ale
Parlamentului - volume grele, masive, cu coperte negre, uzate.
Multe nu mai fuseser deschise de ani de zile i miroseau a
mucegai. Nick i Elena le studiar cu interes i concentrare
maxim. Existaser n trecut dezbateri privind ameninrile
la adresa drepturilor i libertilor ceteneti, fuseser luate
decizii cu implicaii n supravegherea societii civile? Pe un
carnet, notar nume, locuri, deocamdat disparate.
Elena rosti prima numele. Rupert Vere. Un individ
convingtor i foarte priceput, ntruchiparea moderaiei
politice, dar - cronicile timpului evideniau acest lucru - un

maestru al vicleugurilor procedurale. Era oare posibil? Merita


acea intuiie s fie verificat?
Rupert Vere, parlamentar de Chelsea, era acum ministru
britanic de Externe.
Bryson urmri traseul sinuos al carierei demnitarului de
Chelsea n gazetele regionale, mai atent la detaliile ocazionale,
mai puin preocupat de semnificaia oficial a evenimentelor.
Colaionarea sutelor de mici articole din gazete locale i
circulare, cu hrtia deseori nglbenit i sfrmicioas, era o
munc obositoare, chiar nucitoare. Din cnd n cnd, Bryson
era cuprins de disperare - prea curat nebunie s cread c
ar putea gsi urme ale celei mai secrete dintre conspiraii, n
arhivele publice.
Cu toate acestea, perseverar. Rupert Vere absolvise cu
not maxim Colegiul Brasenose, de la Oxford. Avea reputaia
de om lene, ceea ce putea fi un subterfugiu abil. De asemenea,
poseda un talent deosebit de a-i cultiva prietenii, cum nota
un editorialist de la Guardian:astfel, capacitatea lui de
influenare depete limitele oficiale ale autoritii sale". O
imagine ncepea treptat s se contureze: ani la rnd, ministrul
de Externe Rupert Vere acionase din culise pentru a pregti
aprobarea tratatului, servindu-se de cei pe care i sprijinise
cndva, atrgndu-i prieteni i aliai. Declaraiile lui erau temperate, iar legturile cu instigatorii insesizabile.
ntr-un trziu, o informaie aparent banal atrase atenia
lui Bryson. n paginile nglbenite ale ziaruluiEveningStandard era publicat o relatare despre concursul de canotaj din
1965, de pe Tamisa, la care participaser echipe de liceeni
din ntreaga ar. Cu litere mici, ziarul ddea informaii despre
echipe. Vere, dup cum se meniona, concura pentru
Marlborough, unde era elev n ultimul an de liceu. Aparent,
relatarea era inofensiv,
La Concursul de canotaj pentru juniori de la
Pangbourne s-au remarcat mai multe echipaje de dublu
i simplu. Concurentul din clasa J18 de la Sir William
Borlase School a stabilit recordul de vitez al zilei (10
minute i 28 de secunde), urmrit ndeaproape de
viguroasa clas J16, n care echipajul de la St. George's
College, format din Matthews i Loake a fost pus la grea
ncercare de cei de la Westminster. La ambele clase J14,
echipajele de dublu de la Hereford Cathedral School
s-au dovedit remarcabile.
Concureni valoroi au fost i la simplu. Rupert Vere
l-a devansat cu treisprezece secunde pe colegul su de
echip de la Marlborough, Miles Parmore, n vreme ce
David Houghton a terminat cursa cu aproape o jumtate
de minut naintea urmritorilor si. Dovedind un real
talent, Parrish de la St. George's i Kellman de la Dragon
School s-au situat n fruntea clasei MY16, ocupnd
locurile patru i cinci n clasamentul general.
Bryson reciti articolul. Vere concurase pentru
Marlborough, la aceeai clas ca i Milcs Parmore.
Da. Ministrul britanic de Externe, parlamentar de
Chelsea, unul dintre primii susintori ai tratatului, fusese coleg
de echip i vechi prieten al lordului Milcs Parmore.
i gsiser oare omul?
Noul Palat Westminster - cunoscut mai ales sub
denumirea de Camerele Parlamentului - era, prin combinaia
ntre clasic i modern, o instituie tipic britanic. Un palat
regal exista n acel loc nc de pe vremea regelui vikingilor,

Canutc, dar abia Eduard Mrturisitorul i William Cuceritorul


au dat amploare vechiului vis de mrire i splendoare.
Continuitatea istoric era la fel de real ca i Magna Carta.
Atunci cnd ntreaga structur a fost reconstruit, pe la mijlocul
secolului al XlX-lea, s-a fcut conform stilului neogotic.
Camera Comunelor a fost distrus n al doilea rzboi mondial.
Restaurat cu grij, ntr-o interpretare mai atenuat a goticului
trziu, ea a devenit copia unei copii.
Chiar dac ddea spre una dintre zonele cu cel mai intens
trafic din Londra - Scuarul Parlamentului -, cldirea i pstra
aerul distant, protejat de cele patru hectare de grdini
asemenea unor redute. Noul palat" avea aproape o mie dou
sute de camere i peste trei kilometri de coridoare. Prile din
cldire pe care le foloseau de obicei membrii Parlamentului,
deschise i turitilor, erau ntr-adevr impresionante. Dar
existau i altele, ale cror planuri erau, din raiuni de securitate,
mai greu accesibile, dar care puteau fi gsite n arhive. Bryson
i acordase dou ore pentru a afla i a reine detaliile lor. O
serie de forme octogonale, mobile se ordonau n mintea lui
ntr-un plan care avea pentru el importan vital. tia exact
cum se lega Biblioteca Pairilor de Salonul Prinului Consort;
cunotea distana dintre reedina preedintelui Camerei
Comunelor i reedina Supraveghetorului, tia ct dura
drumul din foaierul Camerei Comunelor pn la prima dintre
ncperile primului-ministru. ntr-o epoc fr nclzire
central, era esenial s existe nite camere speciale, protejate
de pereii exteriori prin spaii izolate, nefolosite. Mai mult,
era de la sine neles c orice mare cldire public avea nevoie
n permanen de reparaii i renovri; ca atare, trebuia s
existe pasaje folosite de lucrtori ca s nu tulbure mreia
spaiilor publice. Ca i n cazul guvernului, funcionarea acelei
structuri impunea existena unor spaii complexe i a unor
culoare de legtur, invizibile pentru omul de rnd.
ntre timp, Elena cuta orice detaliu consemnat din viaa
lui Rupert Vere. i atrase atenia nc un mic amnunt: la
vrsta de aisprezece ani, Vere ctigase un concurs de cuvinte
ncruciate, organizat de Sunday Times. Omul avea pasiunea
jocului, numai c ce-l pe care-l juca n prezent nu era unul
obinuit.
La ora cinci dimineaa, un drume mbrcat cu o jachet
de piele, purtnd ochelari negri din plastic, se plimba n jurul
cldirii Parlamentului, asemeni unui turist fr somn ce ncerca
s-i alunge mahmureala. Cel puin aa spera Bryson s fie
considerat. Se opri n faa statuii negre a lui Cromwell i citi
inscripia: PACHETELE MAI MARI DECT FORMATUL
A 4, ALTELE DECT FLORI, TREBUIE LIVRATE PE LA
INTRAREA BLACK ROD'S GARDEN.Trecu pe lng
Intrarea Pairilor, fixndu-i n minte amplasarea acesteia n
raport cu celelalte; apoi trecu printr-un plc mic de castani i
observ locul fiecrei videocamere de supraveghere,
amplasat, invariabil, ntr-o cutie vopsit cu email alb. Bryson
aflase c Poliia Metropolitan din Londra avea o reea de
videocamere pentru supravegherea traficului, trei sute dintre
ele fiind fixate pe stlpi i cldiri nalte. Fiecare avea un numr,
iar dac o persoan autorizat l forma pe consola unui computer, obinea o imagine clar, color, a Londrei. Videocamera
se rotea i putea transmite prim-planuri. Puteau fi urmrii
cei cutai de poliie, trecnd de la o camer la alta, ct i
oferii sau pietonii fr ca acetia s-i dea seama. Bryson
hotr c nu era nelept s se nvrt mult timp pe-acolo.

Msur cu privirea construcia cu patru etaje a galeriei


principale, comparnd structura fizic cu reprezentrile
mentale pe care i le formase, transformnd dimensiunile
abstracte n percepii concrete. Era esenial s transforme
datele n intuiii care puteau fi folosite imediat, fr a mai
calcula i analiza situaiile. Asta era una dintre primele lecii
pe care i le dduse Waller i fcea parte dintre cele mai
valoroase. Pe teren, singurele hri utile snt cele din mintea ta.
Turnul cu ceas din captul de nord al cldirii
Parlamentului avea nouzeci i ase de metri nlime. Victoria
Tower, la captul opus al complexului, era mai lat, dar aproape
la fel de nalt. ntre cele dou turnuri, acoperiul erampnzit
cu schele; reparaiile fiind n curs, scrile exterioare depeau
acoperiul la ase metri de Victoria Tower. Bryson porni agale
spre Tamisa i examin captul ndeprtat al complexului, care
se oprea la malul rului. Lng galerii exista o travers de vreo
cinci metri. Dincolo de ru, vzu cteva ambarcaiuni ancorate.
Unele erau folosite pentru excursii, altele pentru ntreinere.
Pe una dintre ele scria: SERVICE COMBUSTIBILI I
LUBRIFIANT!. i reinu poziia.
Planul era acum ntocmit. Bryson se ntoarse la hotel i
se schimb. Apoi, mpreun cu Elena, mai verific planul de
dou ori. Constat cu ngrijorare c planul avea prea multe
variabile: probabilitatea unui accident era mare. Dar nu avea
de ales.
mbrcat ntr-un costum elegant la dou rnduri, purtnd
ochelari rotunzi cu ram de baga, Bryson - ori mai degrab,
aa cum scria pe legitimaia lui, Nigel Hilbreth - urc scrile
din holul de ateptare spre Camera Comunelor i lu loc la
galerie. Chipul lui exprima o indiferen stupid, prul de
culoarea nisipului era pieptnat cu crare; purta i o musta,
bine ngrijit. Era din cap pn n picioare un funcionar al
statului de rang mediu. Folosise un parfumul ieftin, cumprat
de pe Wellington Street. Un simplu amnunt, poate, ns la
fel de eficient n anumite privine ca i vopseaua pentru pr,
ochelarii i mustaa. Waller i atrsese atenia asupra aspectelor
olfactive ale camuflajului, rareori luate n seam. Cnd Bryson
avea o misiune n estul Asiei, nainte cu cteva sptmni, nu
consuma carne i produse lactate, deoarece asiaticii,
consumatori depete i soia, considerau c occidentalii aveau un
miros specific decrnoS". inea regimuri asemntoare naintea
misiunilor din diverse regiuni locuite de arabi. O schimbare a
parfumului folosit era ceva obinuit, ns Bryson tia c prin astfel
de repere subliminale erau depistai adesea strinii.
Nigel Hilbreth" edea linitit, urmrind aprinsele
dezbateri parlamentare; lng picioare avea o mic serviet
neagr. Mai jos, pe bncile lungi, tapiate cu piele verde,
stteau parlamentarii. Minitrii guvernului n exerciiu ocupau
bncile din fa, n partea dreapt; opoziia era aezat n faa
lor, la stnga. Bncile de la galerie, dintr-un lemn cafeniu
gravat cu migal, se nlau abrupt, avnd aspectul unui balcon.
Bryson sosise n toiul sesiunii de urgen, dar tia exact
despre ce se vorbea: Tratatul pentru supraveghere i securitate.
Incidentul care precipitase lucrurile era prejudiciul teribil
produs de o faciune rebel a Sinn Fein, care detonase o bomb
n mijlocul magazinului Harrods n timpul unei ore de vrf,
soldat cu sute de rnii. Oare i acest incident fusese finanat
n secret de Grupul Prometeu?
Pentru prima dat, Bryson reui s-l vad pe Rupert Vere

n carne i oase. Ministrul de Externe arta mai btrn dect


cei cincizeci i ase de ani ai si, dar ochilor lui mici, sclipitori
nu le scpa aproape nimic. Bryson i privi ceasul masiv, alt
artificiu subtil al deghizrii sale.
Cu o jumtate de or mai devreme, Bryson, arbornd
aerul blazat al unui funcionar guvernamental, i ceruse unui
curier s transmit o not ministrului de Externe - o presupus
chestiune oficial i semiurgent. n orice moment nota i
putea fi adus lui Vere de ctre unul din asistenii lui. Bryson
voia s studieze reacia acestuia atunci cnd avea s deschid
plicul i s-i citeasc coninutul. Nota-un text simplu, aproape
copilresc, pe care l concepuse Elena, mare amatoare de
rebus - era redactat ca o definiie dintr-un careu de cuvinte
ncruciate, n limba englez:
Pune-te ntre un sprijin i un articol hotrt apoi
adaug un cuplu. Eti nedumerit? Ne vedem Ung biroul
dumitale n timpul pauzei.
Fusese ideea Elenei s pun, sub forma cheii unei enigme,
acel cuvnt pe care nu-l putea ignora.
n vreme ce un membru al opoziiei perora despre
ameninrile la adresa libertilor civile pe care le implica
viitorul tratat, lui Rupert Vere i se ntinse un plic. El l deschise,
citi nota, apoi ridic privirea spre galerie, uitndu-se direct la
Bryson cu o expresie ncordat. Bryson reui s nu tresar;
trecur clipe lungi pn cnd nelese c ministrul ridicase
privirea undeva n aer, c ochii lui nu priveau, de fapt, pe
nimeni. Bryson se strdui s-i menin expresia placid,
plictisit. Dac atrgea atenia, era terminat; gardienii Grupului
Prometeu tiau precis cum arta el. Exista posibilitatea s nu fi
fost informai despre Elena sau, dac tiau de ea, s cread c
fusese ucis n explozia de la sediul Directoratului din Dordogne.
De aceea, Elena urma s efectueze abordarea direct.
edina trebuia s se ntrerup peste zece minute. Ce urma s
se ntmple dup aceea avea s hotrasc totul.
Membrii cabinetului britanic au, prin tradiie, birourile la
Whitehall i pe strzile alturate; ministrul de Externe este eful
n exerciiu al Ministerului de Externe i al Commonwealth-ului,
iar sediul su oficial se afl pe King Charles Street. Bryson tia c
Rupert Vere mai avea o reedin sub acoperiul nclinat al
Palatului Westminster. Apartamentul era situat la numai cinci
minute de mers de la sala de edine a Camerei Comunelor i
constituia un loc de ntlnire discret pentru chestiuni sensibile i
urgente.
Va face Vere ceea ce-i sugerase nota, ori va avea o cu
totul alt reacie? Bryson spera c prima reacie a lui Vere va
fi curiozitatea i c va pleca direct la biroul su de sub acoperi.
Dac Vere intra n panic sau hotra din vreun motiv oarecare
s se duc n alt parte, Bryson trebuia s-l urmreasc.
Cunoscndu-l acum pe ministrul de Externe ar fi reuit s-l
urmreasc la ieirea din Camerea Comunelor. Reperndu-l
n mulimea de parlamentari, se lu dup el. Vere urc scara
de piatr, trecu pe lng busturile fotilor prim-minitri i se
ndrept ctre biroul su din cldirea Parlamentului. De aici
Bryson nu mai putu s-l urmeze fr s atrag atenia.
Secretara particular a lui Rupert Vere, Belinda Headlam,
era o femeie ndesat, de vreo aizeci de ani, care i purta
prul cenuiu strns ntr-un coc.
- Aceast doamn pretinde c o ateptai, i opti ea
ministrului de Externe cnd acesta intr n anticamer. Zice
c v-a lsat o not.

- Da, bine, rspunse Vere, apoi o vzu pe Elena care


edea pe canapeaua de piele.
Aceasta avusese grij s-i creeze o imagine potrivit:
taiorul costumului bleumarin era decent decoltat, prul
castaniu, strlucitor era pieptnat peste cap. Arta uluitor,
avnd n acelai timp un aer profesional.
Vere nl sprncenele i-i zmbi.
- Nu cred c ne-am cunoscut, zise el. Dar n mod sigur
mi-ai strnit interesul. Adic biletul dumitale.
i fcu semn s-l urmeze n micul su birou, elegant
mobilat, de sub streaina vastului acoperi din ardezie al
Parlamentului. Se aez la birou i-o invit s ia loc ntr-un
fotoliu de piele aflat la civa pai distan.
Pre de cteva clipe, ministrul se uit prin coresponden.
Elena era contient de faptul c Vere o msura cu privirea
nu ca pe un adversar, ci mai degrab ca pe o potenial
cucerire.
- i dumneata trebuie s fii rebusist, spuse el ntr-un
trziu. Soluia e Prometeu"*, nu-i aa? O rezolvare aproape
rudimentar. Me ntre pro i the, plus us. Fcu o pauz,
sfredelind-o cu privirea. Crui fapt datorez plcerea companiei
dumitale, domnioar...?
- Goldoni, rspunse ea.
Nu-i pierduse accentul, deci trebuia s poarte un nume
straniu. l privea cu atenie pe demnitar, ns nu reuea s
descopere nimic. n loc s pretind c nu pricepe aluzia, omul
recunoscuse imediat cuvntul Prometeu" - fr s manifeste
nelinite, fric sau reinere. Dac juca teatru, o fcea cu talent.
Lucrul sta n-ar fi surprins-o. Vere n-ar fi putut ajunge att de
departe fr s posede arta disimulrii.
- Presupun c biroul dumitale e protejat, zise Elena.
El o privi perplex.
- tii cine m-a trimis. Va trebui s scuzi caracterul
ocazional al acestor contacte. Vizita mea se datoreaz unei
chestiuni urgente. Canalele de comunicare existente ar putea
fi compromise.
- Poftim?! exclam Vere cu arogan.
- Nu mai folosi codurile actuale, zise Elena, privindu-i
chipul cu atenie. Asta e de maxim importan, mai ales acum,
cnd a mai rmas att de puin timp pn la aplicarea planului
Prometeu. O s te contactez curnd, imediat dup ce se va
normaliza situaia.
*Jocul rebusist are la baz grafia din limba englez a numelui
Prometeu" - Prometheus: Pro - pentru (sprijin, susinere); me - eu;
ihe - articol hotrt; us - noi (n.tr.).

Zmbetul ngduitor al lui Vere dispru. i drese glasul


i se ridic n picioare.
- Eti nebun, spuse el. Acum te rog s m scuzi...
- Nu! opti apsat Elena, ntrerupndu-l. Toate
criptosistemele au fost compromise. Nu ne mai putem bizui
pe ele. Schimbm toate codurile. Trebuie s atepi
instruciuni.
Tot farmecul studiat al lui Vere dispruse; chipul i se
nspri.
- Iei afar imediat! zise el pe un ton categoric.
Era oare panic n glasul lui? Simula indignarea cas-i
ascund teama?
- O s te reclam la poliie. Ai grei dac ai mai ncerca
s intri n aceast instituie. Vere ntinse mna ca s apese pe
butonul interfonului, dar ua biroului su se deschise brusc.

Un brbat zvelt, ntr-un costum din tweed, ptrunse n


ncpere, nchiznd ua n urma lui. Elena l remarcase n
materialele pe care le studiase recent: era Simon Dawson,
adjunctul lui Rupert Vere, cel mai vrstnic membru al echipei
sale, care se ocupa cu elaborarea tacticilor politice.
- Rupert, zise Simon Dawson pe un ton moale. Am auzit
discuia fr s vreau. Te supr femeia asta?
Prul castaniu deschis al lui Dawson, obrajii rumeni i
silueta supl i ddeau aerul unui elev de liceu. Vere era evident uurat.
- La drept vorbind, da, Simon, spuse Vere. Trncnete
tot felul de prostii - despre ceva numit Prometeu, despre'
cripto-nu-tiu-ce, punerea n aplicare a planului lui
Prometeu" - demen curat! Trebuie anunat imediat MI-5 eun pericol public.
Elena se deprt la civa pai de biroul lui Vere, mutndu-i
privirea de la un brbat la cellalt. Ceva nu era n regul.
Observ c Dawson nchisese ua grea de stejar n urma lui.
Dar dac...
Dawson scoase din sacoul de tweed un Browning, cu
amortizor.
- La naiba, Simon, ce faci cu pistolul? ntreb Vere. Zu
c nu e nevoie. Snt sigur c femeia asta o s aib bunul-sim
s plece, nu-i aa?
Elena urmri cu atenie expresiile ce se succedau rapid
pe chipul lui Vere - nedumerire, exasperare i fric.
Degetele lungi i subiri ale funcionarului nvluiser
patul armei cu o uurin ndelung exersat. Inima Elenei btea
cu putere. Elena cuta nnebunit cu privirea o cale de scpare
din acea situaie i din ncpere.
Dawson se uit n ochii ei, iar Elena i ntoarse privirea
cu curaj, chiar insolent, aproape provocndu-l s trag.
Dawson aps pe trgaci. ncremenit de groaz, ea privi
pistolul care se mic uor n mna lui. Auzi uieratul unui
glon tras prin amortizor, apoi o pat roie se ntinse pe cmaa
alb, apretat a lui Rupert Vere, care se prbui pe covorul
oriental.
Dawson se ntoarse ctre Elena, cu un zmbet glacial pe
buze.
- Ei, ghinion, nu-i aa? S fii nevoit s pui capt unei
cariere att de distinse. Dar numi-ai dat de ales. I-ai spus prea
multe. E un tip iste i-ar fi neles repede despre ce e vorba,
iar asta nu trebuia s se ntmple. M nelegi, nu-i aa? Se
apropie, pn cnd Elena i simi rsuflarea rece i umed. O fi
fost Rupert indolent, dartmpit nu era. Unde credeai c-o s
ajungi plvrgind cu el despre Prometeu? Aa ceva nu se
face. Dar ce-ai zice s vorbim despre tine?
Doamne! Simon Dawson! Dduse peste numele lui n
vechile articole despre regata de la Pangbourne - tnrul
despre care bnuise c devenise ulterior protejatul lui Vere.
Greise. Dawson deinea controlul.
Aceeai logic care dusese la eliminarea lui Miles
Parmore trebuia aplicat i n cazul lui Rupert Vere: omul era
prea expus. Adevratul maestru ppuar era adjunctul anonim,
acionnd n umbra neatentului su superior.
- Deci el nu tia nimic, zise Elena, mai mult pentru sine.
- Rupert? Nu era cazul. A avut totdeauna ncredere n
sfatul meu. Acum nu mai e cazul.
Ea fcu un pas napoi.
- Asta pentru c Anglia a devenit semnatar a tratatului.

- Exact. n urm cu zece minute. Dar cine eti tu? Am


senzaia c nu ne-am prezentat cum se cuvine.
Browningul se afla n mna dreapt a lui Dawson. Scoase
o cutie metalic plat din buzunarul de la piept, un fel de
calculator n miniatur.
- S vedem ce are de spus Network, murmur Dawson.
Ridic dispozitivul i-l ndrept spre ea. O imagine a
chipului ei apru imediat pe micul ecran ptrat. Pe urm,
ecranul ncepu s plpie n vreme ce sute de chipuri apreau
i dispreau ca prin cea, pn cnd...
- Elena Petrescu, spuse el. Citi o fi nregistrat electronic. Nscut n 1969, la Bucureti, Romnia. Singura fiic
a lui Andrei i Simona Petrescu, Andrei fiind cel mai important specialist romn n criptografie. A, i mai surprinztor.
Scoas clandestin din Romnia chiar nainte de revoluia din
1989, de ctre... Nicholas Bryson. Ridic privirea. Eti
mritat cu Nicholas Bryson. Acum se leag. Amndoi,
angajai ai Directoratului. Desprii de cinci ani... n anul
dinaintea plecrii, ai cumprat, ia s vedem, trei seturi pentru
ovulaie - evident, ncercnd s rmi gravid. Hmmm,
presupun c nu s-a ntmplat asta. edine sptmnale cu un
psihoterapeut - m ntreb dac din cauza dificultii de a fi
transfug politic ntr-o ar strin, pentru c lucrai la o agenie
att de secret pentru Directoratul sau motivul a fost csnicia
ratat?
Exista o discordan ntre ce spunea brbatul i tonul lui
nepstor care o fcea pe Elena s se nfioare. Observ c,
dei inea nc n mn pistolul, nu-i prea acorda atenie.
- Se tie despre planurile voastre, ar trebui s cunoti
lucru sta, zise Elena.
- Zu c nu m privete, rspunse Dawson indiferent.
- M ndoiesc. Ai fost suficient de ngrijorat c Rupert
Vere tia i voia s informeze serviciul MI-5 ca s-l ucizi.
- CIA, MI-6, MI-5 i toate celelalte agenii de spionaj
din trei litere au fost neutralizate. Directoratul ne-a luat mai
mult timp - poate din cauza structurii organizatorice paranoide dei chiar secretul care v izol a mpotriva penetrrii ne-a ajutat
s v paralizm activitatea - amuzant, nu? E ciudat ct de
mult timp v-a trebuit ca s nelegei c sntei depii, c pur
i simplu nu mai e nevoie de voi! Agenia Naional de
Securitate e copleit de volumul uria al traficului
informaional -e-mail-uri, apelurile telefoanelor celulare pe
care se zbat s le analizeze, tot traficul de pe Internet. Doamne
S finte, instituia aia e o relicv a rzboiului rece - ei nc mai
cred c Uniunea Sovietic exist! i cnd te gndeti c a fost
o vreme cnd ANS era nestemata serviciilor secrete americane,
cea mai mare, cea mai bun! Ei bine, codificarea a pus capt
acestei supremaii. i CIA - tipii care au bombardat din
ntmplare Ambasada Chinez de la Belgrad i care habar
n-aveau c India deine arme nucleare! Ce inepie! Cu ct se
vorbete mai puin despre ei, cu-att mai bine. Ageniile de
informaii snt de domeniul trecutului. Nu-i de mirare c v
strduii cu toii din rsputeri s blocai ascensiunea lui
Prometeu. Sntei asemenea unor dinozauri neputincioi,
dezlnuii mpotriva inevitabilei evoluii! Dar pn la sfritul
acestei sptmni, decesul vostru va ajunge la cunotina
ntregii lumi. Va fi instaurat o nou ordine mondial, iar
bunstarea rasei umane va fi mai sigur ca niciodat. Ainti
Browningul asupra Elenei. Uneori, cei puini trebuie sacrificai
pe altarul celor muli. Parc vd titlurile din Telegraph:

MINISTRUL DE EXTERNE VERE OMORT DE UN


SPION SINUCIGA. Probabil c vor sugera vreo relaie
sexual sordid. Pistolul i praful de puc de pe mini te vor
desemna drept ucigaul lui.
n timp ce vorbea, Dawson deuruba amortizorul din
eava Browningului, apoi, ncordat ca o puma, fcu doi pai
iui spre Elena. O prinse, i puse arma n mn, strngndu-i
degetele n jurul ei, apoi i ndoi braul, lipindu-i eava de
tmpl. Elena ncepu s se zbat violent. ncerca, dac nu s
scape, mcar s-i strice scenariul pe care-l plnuise. ip din
rsputeri. Se simea de parc o alt for i luase n stpnire
trupul, voina intens de a supravieui transformndu-se ntr-o
reacie fizic primitiv. Auzi alt voce, ce prea s vin de la
mare distan. Era vocea lui Nick Bryson.
- Dawson, ce naiba faci acolo? Ea e de-a noastr! strig
Bryson.
Ua dulapului se deschise i Bryson pi n camer,
artnd ca un funcionar de la Whitehall, cu musta i ochelari.
Pe umerii hainei avea achii de lemn i praf dovada c i
croise drum pn la birou printr-un spaiu strmt.
- A fost trimis de nsui Jacques Arnaud! zise Bryson.
- Ce... cine dracu' eti! icni Dawson. Rsucindu-se ca
s-l priveasc pe intrus, slbi pentru o clip strnsoarea n
care o inea pe Elena, care sri brusc ntr-o parte. Cu o micare
violent, ca reui s-i smulg pistolul lui Dawson i s-l arunce
lui Bryson, care plonj i-l prinse.
Bryson strnse arma cu ambele mini i-l inti pe adjunctul
lui Vere.
- Nu mica, spuse el tios, sau pe podea vor fi dou
cadavre.
Dawson nghe, privindu-l cu ur pe Bryson; apoi i
mut privirea spre Elena.
- Acum avem cteva ntrebri pentru tine, zise Bryson
naintnd spre Dawson cu pistolul n mn. Iar tu o s ai
nelepciunea s rspunzi la ele ct de complet i sincer poi.
Dawson ddu din cap dezgustat, retrgndu-se ncet.
- Te neli amarnic dac-i nchipui c m poi amenina.
Prometeu face planuri de peste un deceniu.
- Stai pe loc! strig Bryson.
- M poi ucide, spuse Dawson, continund s se retrag,
apropiindu-se tot mai mult de Elena, dar asta n-o s schimbe
nimic, nici mcar n-o s ncetineasc lucrurile. Arma din mna
ta a fost folosit pentru a-l omor pe bunul meu prieten care
zace pe podea; dac o s fii att de tmpit nct s m omori i
pe mine, o s ai n crc dou crime. Mi se pare corect s te
avertizez c biroul sta are dispozitive electronice de ascultare;
n clipa n care prietena ta a intrat n birou i am neles ce
voia de fapt, am telefonat echipei Alpha din detaamentul
Grosvenor Square. Snt sigur c ai auzit de echipa Alpha. Or
s apar dintr-o clip n alta. Probabil c au intrat deja n
cldire, ticlos blestemat!
Ridicnd glasul, sri spre Elena i o nfac de gt,
apsndu-i beregata cu degetele mari, ntr-o ncletare mortal.
ipetele Elenei devenir nite sunete stinse.
Se auzi o explozie asurzitoare cnd glonul porni din
Browningul fr amortizor aflat n minile lui Bryson. Dawson,
cu faa ciudat de mpietrit, se prbui n fa, pe podea.
- Repede! zise Bryson. Ia-i computerul portabil,
portactul, tot ce gseti prin buzunare.

Strmbndu-se dezgustat, Elena scotoci n buzunarele


mortului, lundu-i cheile, portactul, minicomputerul i mai
multe petice de hrtie. Apoi cei doi prsir biroul prin dulap,
trgnd ua dup ei.
Experiena Belindei Headlamin serviciul ministrului de
Externe, Rupert Vere, o nvase s fie discret. tia c
demnitarul conducea negocieri extrem de delicate n
apartamentul su i avea nite bnuieli c acolo era i brlogul
lui pentru unele ntlniri de tain. Cu un an n urm, tnra
femeie de la Ministerul Agriculturii pruse uor ruinat de
inuta ei sumar atunci cnd Belinda fusese nevoit s le
ntrerup conversaia cu o convocare urgent a primuluiministru. Ministrul Vere fusese puin cam aspru cu ea timp de
cteva zile dup aceea, dar totul trecuse, iar ea se strduise
s-i scoat episodul respectiv din minte. tia c brbaii au
slbiciunile lor. i apoi, ministrul era un om deosebit, unul
dintre cei mai capabili membri ai guvernului, aa cum titra
deseori Express pe prima pagin, iar ea se simea onorat de
faptul c el o alesese pentru postul de secretar particular.
Acum ceva nu i se prea n regul. i frnse minile,
frmntndu-se, i pn la urm se hotr s acioneze. Biroul
ministrului era izolat acustic - el ceruse asta -, dar zgomotul
la, orict de nbuit ar fi fost, semnase teribil de mult cu o
mpuctur. i dac fusese o mpuctur i ea nu fcea nimic ei bine, ce-ar fi urmat? Dac ministrul era rnit i avea disperat
nevoie de ajutor? Simon Dawson, adjunctul lui, intrase acolo,
dar nu-i sttea n fire s zboveasc att de mult. Pe deasupra,
era ceva ciudat cu femeia dichisit care-i trimisese un bilet.
Doamna Headlam avea o bnuial despre ce putea nsemna
privirea estimativ pe care i-o aruncase ministrul Vere, dei
femeia nu prea s se afle acolo cu o asemenea... treab.
Ceva nu era n regul.
Belinda Headlam se ridic i btu la ua ministrului.
Atept cinci secunde i btu din nou. Apoi, spunnd mi
pare foarte ru", deschise ua.
Privelitea era att de zguduitoare, nct i trebui aproape
jumtate de minut pn s-i revin i s anune serviciul de
paz.
Sergentul Robby Sullivan de la Divizia Palatului
Westminster a Poliiei metropolitane se pstra n form fcnd
n fiecare diminea o or de jogging. i se uita chior la
colegii lui care, cu trecerea anilor i ngduiau s... ei bine,
s se cam ngrae. Robby lucra la Divizia Westminster de
apte ani i era nsrcinat cu supravegherea holurilor
Parlamentului, ndeprtarea intruilor i, n general,
meninerea ordinii. Dei timpul trecuse fr prea multe
incidente, anii n care nfruntase ameninrile IRA l
deprinseser s reacioneze rapid n situaii de criz. Totui,
nu era pregtit pentru scena din biroul ministrului de Externe.
El i cu poliistul Eric Belson, rocatul su adjunct, cerur
prin staia radio sprijin urgent de la New Scotland Yard. Apoi
sigil biroul lui Vere i post cte un poliist la fiecare cas a
scrii. Din relatarea doamnei Headlam se nelegea c n
cldire umbla liber un uciga, de fapt o uciga, care prsise
biroul n mod misterios fr s treac pe lng secretar.
Sullivan era hotrt s n-o lase pe criminal s fug din cldire.
Avea s aplice instruciunile, cunotea toate micrile i
manevrele ce se impuneau. Sigur, de ast dat, problema era
serioas. Adrenalina i sugera acest lucru.

Aerul din pasajul lung i ntunecos era sttut i nbuitor.


Bryson i Elena naintau repede, fr zgomot, trndu-se n
patru labe n unele locuri, mergnd n picioare, cu pai nesiguri
acolo unde spaiul le permitea. Bryson cra servieta pe care-o
adusese n cldirea Parlamentului, o povar ce s-ar fi putut
dovedi de-o importan vital. Singura surs de lumin era
cea natural, care se strecura prin crpturile dintre creneluri.
Podeaua veche din lemn scria alarmant cnd treceau pe lng
birouri, spaii publice i camere de serviciu. Vocile care se
auzeau de cealalt parte a zidului erau nbuite. La un moment dat, Bryson sesiz un zgomot deosebit i se opri. Ochii
lor ncepuser s se acomodeze cu ntunericul; o vzu pe
Elena ntorcndu-se nedumerit, duse degetul la buze i privi
printr-o crptur. Vzu ghetele, apoi uniformele pucailor
marini americani. Sosise echipa secret Alpha, care se
dispersase pentru a cerceta cldirea. Comitetul de primire. El
credea c pucaii erau detaai la Ambasada American din
Grosvenor Square, amestecai printre militarii care trebuia s
pzeasc cldirea i pe ambasador. Prezena lor acolo era
extrem de alarmant: experimentata echip de asasini putea
fi mobilizat doar n urma unui ordin ultrasecret, transmis de
la cel mai nalt nivel al guvernului american. Era necesar i
aprobarea Biroului Oval. Orice obiective s-ar fi aflat pe agenda
teribil a lui Prometeu-l auzise pe Dawson, care se referise
la o nou generaie de servicii secrete -, ele erau puse n
aplicare cu ajutorul Casei Albe, n cunotin de cauz ori nu.
O nebunie! Nu era doar o simpl transformare
birocratic, o schimbare de guvern. Ucigaii lui Prometeu
preau a fi avangarda unui soi de lupt pentru putere aprobat
oficial, a unui epocal transfer al puterii. Dar ce putea nsemna
asta?
Chiar n faa lor, spaiul strmt era ntrerupt de un obstacol
metalic: o conduct de aerisire. Pipind cu degetele, Bryson
localiz o u de acces, folosit pentru ntreinerea instalaiei.
Scoase o urubelni lung i plat din serviet i debloc
trecerea. Ptrunser ntr-o anex metalic ptrat, alunecnd
pe o pant abrupt, printr-un spaiu ngust, consolidat cu stlpi
din oel ce vibrau, fiind lovii intermitent de rafale de aer
rece.
- Drumul sta duce ctre un loc aflat deasupra Porii
Cancelarului, spuse Bryson, apoi spre Victoria Tower. Vom
fi nevoii s ne orientm dup ureche.
Orict de numeroas ar fi fost echipa Alpha, tot nu putea
acoperi tot Palatul Westminster, care adpostea, pe trei hectare
i jumtate, cele dou Camere ale Parlamentului - o mie dou
sute de camere, mai mult de o sut de scri, peste trei kilometri
de coridoare. i mai cutau i alii, mbrcai n haine civile,
dar nu mai puin primejdioi: agenii de teren aflai n slujba
Grupului Prometeu. Puteau fi oriunde. n mintea lui Bryson
se nvolburau hrile i planurile memorate; trebuia s
simplifice lucrurile, s-i ordoneze gndurile. Dac voia ca el
i Elena s supravieuiasc, trebuia s se ncread n instinctele
i n experiena lui. Era tot ce aveau.
Urmritorii lor aveau s examineze toate cile posibile
de ieire, de scpare din biroul lui Rupert Vere i s hotrasc
ncotro s-o ia, bazndu-se pe o serie de variabile. Fereastra
reprezenta o soluie, ns era situat mult deasupra solului i
n-aveau s gseasc frnghii sau instrumente de crat.
Secretara particular a lui Vere, care pzea intrarea n birou,
trebuie s fi confirmat c nimeni nu trecuse n fug pe-acolo,

dei era posibil ca ea s fi fost absent o vreme; n cazul sta


acea rut nu putea fi exclus.
Mai rmnea o cale ce trebuia verificat de urmritorii
lor: n-ar fi durat mult pn cnd asasinii s-i dea seama c
panoul de placaj din spatele dulapului era detaabil. Asta
nsemna c mai muli ucigai din echipa Alpha sau angajai ai
Grupului Prometeu i croiau poate drum prin spaiul ngust
dintre zidurile cldirii. Singura speran a celor doi era ca
hituitorii s se rtceasc n labirintul de pasaje secrete.
Lacteva secunde dup ce ieir din conducta de aerisire,
Bryson auzi zgomot de pai care preau s vin din interiorul
tunelului. Exista un anume ecou, nsoit de scritul lemnului.
Da. Acum, Bryson era sigur. Cineva i urmrea prin pasajul
secret.
Simi mna Elenei strngndu-l de umr, apoi ea se aplec
la urechea lui i-i opti:
-Ascult!
-Aud.
Evalua situaia. Avea Browningul lui Dawson, cu muniia
care mai rmsese n ncrctor, i mai avea nite obiecte n
serviet, mai puin eficiente ntr-o lupt corp la corp. Din
pcate, n-avea s fie nici o lupt corp la corp, nici o
confruntare direct. Dac ar fi fost zrii, s-ar fi deschis focul,
cu sau fr amortizor.
Bryson se opri brusc lng o crptur prin care se
strecura lumina. Privi prin ea i vzu o camer de serviciu
luminat fluorescent, cu podeaua acoperit de linoleum verde,
uzat. ntr-un capt al ncperii existau rafturi pe care se aflau
nite ustensile pentru curenie. Camera prea pustie. Pipi
peretele pn cnd gsi panoul detaabil din placaj ce prea s
acopere o gaur din spatele dulapului aflat n ncpere. Cu o
mic urubelni pe care o lu din serviet, desfcu panoul i-l
scoase. Prin deschiztur ptrundea lumina; desluir conturul
micului dulap, luminat printr-o fant ngust dintre u i
podea. Se ghemuir i se strecurar prin mica deschiztur.
Bryson intr primul n dulapul ticsit cu ustensile. Brusc, se
auzi un zgomot strident: Elena rsturnase o gleat,
ncremenir. Bryson ridic o mn - un ordin de oprire.
Rmaser n ateptare.
Dup un minut, ce li se pru o venicie, Bryson se
convinse c zgomotul nu atrsese atenia nimnui. ncet, cu
grij, el deschise ua dulapului. Camera de serviciu era
ntr-adevr pustie. Lumina aprins i avertiza c cineva fusese
acolo de curnd: vreo femeie de serviciu se putea ntoarce n
orice moment.
Alergar fr zgomot pn la u; Bryson o mpinse doar
ct s-i vre capul i privi n ambele direcii pe holul slab
luminat. Nu vzu pe nimeni, aa c i opti Elenei:
- Stai aici pn i fac semn c poi iei fr probleme.
Bryson trecu pe lngun automat cu dulciuri i o gleat
cafenie n care era un omoiog ud. Apoi apru o siluet. Se
opri brusc i duse mna la centur, unde vrse Browningul.
ns era doar o femeie de serviciu n vrst, care mpingea
ncet un cru metalic. Uurat, Bryson i continu drumul
spre ea, pregtindu-i n minte un rspuns la o eventual
ntrebare. Era un funcionar de stat, dup cum artau - dei
pline de praf- hainele lui. Totui, nu ignora faptul c btrna
putea fi o surs de informaii.
- Fii amabil, i se adres Bryson apropiindu-se, n timp
ce-i scutura cu mna praful de pe umr.

- Te-ai rtcit, aa-i? ntreb femeia de serviciu. Te pot


ajuta, scumpule?
Avea o fa zbrcit, prietenoas; prul alb era rar i
subire. Prea prea btrn pentru munca pe care-o fcea i
se deplasa greoi. Doar ochii i erau vioi i l priveau cu
iretenie.
Rtcit? Era o ntrebare fireasc, nu prea avea ce cuta
pe acel coridor de serviciu. S se fi rspndit vestea c unul
sau mai muli fugari bntuiau prin cldire? Cntri situaia.
- Snt de la Scotland Yard, rspunse Bryson cu accentul
ireproabil al clasei de mijloc engleze. S-au produs nite fisuri
n securitatea zonei. Poate ai auzit?
- Mda, zise btrna plictisit. Eu nu pun ntrebri. Nu-i
treaba mea, zu aa. mpinse cruul spre el i-l ls lng
perete. Umbl tot soiul de zvonuri. terse mtura uzat cu o
crp roie i se apropie de el cu un mers legnat. Da. Te
superi dac-mi rspunzi i mie la o ntrebare?
Prudent, Bryson spuse:
- Care anume?
Btrna femeie de serviciu i arunc o privire nedumerit
n timp ce nainta ncet spre el, continund s vorbeasc cu
vocejoas:
- Cum dracu' de mai eti n via? zise btrna i, cu o
micare rapid, scoase un pistol masiv de sub poala halatului,
l ridic i aps pe trgaci. Cu iueala fulgerului, Brysonrsuci
servieta i-o izbi pe femeie cu putere peste mn. Pistolul czu
cu zgomot pe podea, alunecnd pe linoleum, departe de el.
Cu un ipt ascuit, babornia se ghemui, apoi se arunc
spre el, trntindu-l la podea, chiar n clipa n care Bryson ducea
mna la arma lui ascuns. Rana ncepu s-l doar. Bryson
nelese c nu era o btrn, ci o fptur tnr i puternic,
semnnd mai degrab cu un animal slbatic dect cu o femeie.
Ea i vr degetul mare n ochi, provocndu-i o durere imens,
orbindu-l, apoi l lovi cu piciorul n vintre. Bryson rcni,
nfuriat, apoi i adun forele i o trnti la podea. Ceea ce
vzu i ddu fiori de groaz. Femeia scoase o lam lucioas,
un stilet lung i subire ce prea s fi fost cufundat ntr-un
lichid vseos. El pricepu imediat c lama fusese muiat n
toxifarin alcaloid, ceea ce o fcea extrem de periculoas.
Cea mai mic tietur sau zgrietur i-ar fi provocat imediat
paralizia i moartea prin sufocare.
Bryson simi mirosul neptor al otrvii cnd lama trecu
la civa milimetri de faa lui. Femeia se ncorda i sri, dar
Bryson reui s pareze lovitura. Apoi se repezi i o apuc cu
ambele mini, cu toat fora. Stiletul luci ca prin cea lng
faa lui Bryson, care apoi rsuci ncheietura minii ce-l inea
stiletul, lund-o prin surprindere pe bbtie.
n vreme ce se zbtea s-i trag mna din strnsoarea lui
Bryson, fcnd s tremure lama lung, femeia i rsuci piciorul
stng i-l lovi din nou n vintre. El gemu, simind durerea ce i
se rspndea n testicule. i trnti adversara la podea,
smulgndu-i peruca alb de pe cap, dnd la iveal un pr negru,
tuns scurt, i marginile unei mti faciale din latex.
Femeia ip i-l privi cu ur. Era puternic i
ndemnatic; se zbtea, ca un animal turbat. ncerc s-l
loveasc din nou, ns Bryson anticip micarea i se rostogoli
peste ea, imobilizndu-i picioarele, folosindu-i greutatea,
continund s-o in de ncheietura minii n care se afla stiletul.
Trebuia s se mite cu atenie i s se in la distan de vrful
lamei. Bryson i concentra toat fora ca s ndrepte stiletul

lucios spre gtul ei. Femeia se opunea din toate puterile.


Centimetru cu centimetru Bryson mpingea lama tremurtoare
spre gtul femeii. Ochii ei exprimar groaz cnd lama i zgrie
uor pielea.
Efectul fu imediat. Buzele i se strmbar ntr-un rictus, i
apru spum la gur, apoi se ls moale pe podea i ncepu s
se zvrcoleasc violent deschiznd mereu gura ca un pete pe
uscat. Apoi, ncet s mai respire; doar civa muchi
continuar s se contracte spasmodic.
Bryson trase lama din mna moartei, gsi teaca din piele
sub halatul ei, vr stiletul nuntru i l puse n buzunarul de la
piept al hainei. Auzi un ipt: Elena venea n fug dinspre
camera de serviciu. Se opri lng el i-l privi speriat.
- O, Doamne, iubitule! opti ea. Cred c ochiul tu arat
mai ru dect e de fapt. Era vreun soi de otrav?
- Toxiferin.
- Te-ar fi putut ucide uor!
- Era puternic i foarte, foarte priceput.
- Crezi c face parte din echipa Alpha?
- Mai degrab din Prometeu. Unitile Alpha snt formate din pucai marini. Ea e o strin, angajat probabil din
Bulgaria sau fosta Germanie de Est - de la vreun serviciu
secret din fostul bloc sovietic.
- Nu suportam s stau acolo i s nu fac nimic!
- Te-ai fi putut rni, n plus, te-ar fi putut folosi mpotriva
mea. Mai bine c ai procedat aa.
- Of, Nicholas, eu nu tiu nimic despre lupte, nu tiu s
m bat! Snt neputincioas. Dragul meu, trebuie s plecm
de-aici. Vor s ne ucid!
- Cred c-ar trebui s ne desprim...
- Nu!
- Elena, ei tiu c sntem doi, un brbat i o femeie.
Ministrul de Externe al Angliei a fost asasinat i toate forele
snt n alert maxim, nu numai Grupul Prometeu i Alpha.
- Trebuie s fie o mie de oameni n cldirea asta.
- Mulimea e mai util ucigailor dect intelor acestora,
mai ales cnd criminalii tiu cum arat cei cutai de ei. Snt
oameni care nu se ncurc cu msuri de precauie.
- Nu pot! mi pare ru... singur nu pot lupta, tii asta!
Te pot ajuta n multe feluri, dar... te rog!
Bryson i ddu seama c era ngrozit; n-o putea prsi
ntr-o asemenea stare.
- n regul. Dar va trebi s ne retragem pe holuri, pe
coridoare de serviciu de cte ori dm de ele. Spaiile dintre
ziduri i conductele de aerisire nu mai snt sigure. Trebuie s
ajungem cumva n partea estic a cldirii.
Privind pe fereastra camerei de serviciu, astfel nct s
nu poat fi vzut de-afar, Bryson i ddu seama c situaia
era mai grav dect i imaginase. Numr ase brbai n
uniform - membri ai echipei Alpha. Doi dintre ei patrulau
n curte, ali doi verificau ieirile din cldire, iar doi mergeau
pe acoperi, supraveghind zona cu binocluri. Bryson se
ntoarse ctre Elena.
- Ei bine, va trebui s ieim pe hol i s cutm ascensorul
pentru marf, la primul sau la al doilea etaj. Apoi vom cuta
o cale de ieire.
Se duse repede la u i ascult cteva clipe. Nu auzi
nimic; nimeni nu trecuse pe-acolo n timp ce se luptase cu
femeia. Zona prea puin frecventat. Totui agenta lui
Prometeu venise ntr-acolo, ateptnd ca unul din ei sau

amndoi s-i fac apariia. Asta-i spunea dou lucruri: c


locul acela era probabil lng un punct de convergen, unde
mai multe drumuri se ntlneau, ducnd spre o ieire din cldire
i c ali dumani se aflau prin preajm. Cu ct plecau mai
repede de-acolo, cu att era mai bine.
ntredeschise ua i privi afar; holul era pustiu. i fcu
semn Elenei. Alergar pe coridorul de serviciu spre stnga i,
cnd ajunser la un col, Bryson se opri, cci zri n dreapta
un ascensor. Fugi spre el, urmat de Elena. Era un ascensor de
mod veche, cu o mic fereastr romboidal i cu u metalic
rabatabil. Nu era nevoie de o cheie pentru a-l pune n
funciune. Aps pe butonul de chemare i liftul ncepu s
urce ncet, scrind. El ddu ua la o parte i intrar n el.
Aps pe butonul cu cifra doi.
nchise pentru o clip ochii, vizualiznd harta. Era
limpede c ascensorul i ducea spre un culoar de serviciu din
spate, folosit pentru curenie i ntreinere, dar nu tia exact
n ce direcie. Planul cldirii Parlamentului era extrem de
complicat, iar el reuise s memoreze doar rutele principale.
Ascensorul se opri la etajul doi. Bryson se uit afar,
cercetnd zona, care prea pustie. mpinse ua i ieir,
ntorcndu-se ctre dreapta, vzu o u veche, vopsit n
verde, cu zvor. Se apropie i o deschise cu uurin. Acum
se aflau pe un hol bogat decorat, cu pardoseal de marmur,
pe care se niruiau ui din mahon, cu plcue pe care se vedeau
numere aurite. Nu era o zon public i nici destul de mare
pentru membrii Parlamentului. Se prea c erau birourile
personalului din comisii - funcionari superiori, contabili,
secretare, personal auxiliar. Holul era lung i slab luminat.
Mai multe persoane, probabil funcionari de stat, intrau i
ieeau din birouri. Nici unul nu prea s le dea atenie.
Bryson se opri o clip, ncercnd s se orienteze. Captul
estic al cldirii se afla la dreapta; prin urmare, ntr-acolo trebuia
s mearg. O femeie mbrcat elegant venea spre ei.
Instinctiv, el o cntri din priviri. Femeia trecu pe lng ei,
privindu-i curioas. Bryson i ddu seama c, dei era
mbrcat adecvat, ca un funcionar respectabil, trebuia s arate
nspimnttor: un ochi era nsngerat, iar hainele i erau boite
dup lupta cu agenta deghizat n femeie de serviciu. i inuta
Elenei era n dezordine. nfiarea lor atrgea atenia, exact
ce nu voia Bryson. Nu avea timp s caute o toalet n care s
se aranjeze; erau nevoii s se bizuie pe o combinaie de vitez
i noroc. Nu-i plcuse niciodat s conteze pe noroc; inevitabil,
norocul disprea tocmai cnd te bazai mai mult pe el.
Continu s mearg pe hol cu capul plecat, de parc ar
fi gndit intens, innd-o pe Elena de mn. Din cnd n cnd se
deschidea cte o u, lsnd s se vad grupuri de oameni
stnd linitii de vorb. i, totui, ceva nu era n regul acolo,
l cuprinse nelinitea. Apoi i ddu seama: zgomotele nu erau
cele fireti; ritul obinuit al telefoanelor era absent. Nu putea
spune ce anume l scia. Mai observ c oamenii care discutau
preau s tac atunci cnd trecea el. Devenise paranoic?
n cei cincisprezece ani de munc de teren nvase c
instinctul unui agent este cea mai preioas arm. Ajunse la
concluzia c erau supravegheai.
Dar dac ntr-adevr aa stteau lucrurile, de ce nu se
ntmplanimic?
Trgnd-o pe Elena de mn, grbi pasul. Nu-i mai psa
dac atrgeau atenia, situaia devenise grav.

La vreo aptezeci de metri n faa lor se vedea o mic


fereastr cu vitraliu, de genul celor existente n catedrale.
Bryson tia c ferestrele de-acolo ddeau spre Tamisa.
- Drept nainte i la stnga, i opti el Elenei.
Ea i strnse mna n chip de rspuns. Dup cteva secunde
de mers, coridorul se sfri, iar ei o luar la stnga. Elena
murmur:
- Uite o sal de consiliu - probabil c-i pustie. N-ar fi
bine s intrm acolo?
- Excelent idee.
Nu voia s se ntoarc i s verifice dac erau urmrii,
ns ascult i nu auzi pai. n dreapta lor era o u masiv,
arcuit, din stejar, pe al crei geam mat scria COMITETUL
DOISPREZECE. Dac reueau s intre repede, i-ar fi putut
pierde pe eventualii urmritori sau mcar deruta pentru o
vreme. Clana se rsuci uor; ua nu era ncuiat, dar lumina
- dou masive candelabre din cristal - era stins. Imensa
ncpere arta ca un amfiteatru, cu mai multe rnduri de
scaune, deasupra unei poriuni centrale mai joase, pardosit
cu dale viu colorate. n mijloc se afla o mas lung de lemn,
cu tblia acoperit cu piele verde, iar n spatele ei, dou iruri
lungi de bnci nalte, pentru membrii comitetului. Lumina
venea prin dou ferestre mari, aflate pe peretele opus uii; o
copertin lung, rectangular, cobora pn la jumtatea lor
pentru a bloca lumina direct a soarelui. ncperea avea
solemnitate i grandoare. Tavanul se boltea la cel puin nou
metri nlime; pereii erau lambrisai pn mai sus de jumtatea
lor cu lemn nchis la culoare, iar deasupra lambriurilor se
vedea un tapet cu un complicat model n stil gotic. Cteva
tablouri mohorte, din secolul al XlX-lea, atrnau pe perei:
scene de lupt, portrete ale unor regi, Catedrala Westminster
nesat de supui ce jeleau lng un cociug nvelit cu steagul
britanic. Singurele semne ale modernitii erau mai multe
microfoane cu fire lungi ce atrnau din tavan i un televizor
fixat pe un perete, sub care scria MESAGERUL CAMEREI
COMUNELOR.
- Nicholas, n-o s reuim s ne ascundem aici, spuse
Elena. Nu mult vreme. Te gndeti la... ferestre?
El ddu din cap, punnd jos servieta.
- Sntem la etajul trei. Nu e lipsit de riscuri, admise el.
Dar ar putea fi i mai ru.
- Nick, o s-o fac dac insiti, dac chiar crezi c n-avem
de ales? Dar dac exist o alt cale...
Se auzi un zgomot pe hol i ua se deschise brusc. Bryson
se ls la podea, trgnd-o i pe Elena dup el. Intrar doi
brbai, nite siluete ntunecate, apoi nc doi n uniformele
albastre ale Poliiei Metropolitane!
Bryson nelese c fuseser vzui.
-Nu micai! strig unul dintre poliiti. Poliia!
Brbaii - lucru neobinuit pentru poliia britanic - aveau
arme albe.
-Stai acolo! strig altul.
Elena ip. Bryson scoase imediat Browningul, dar nu
trase. Era aproape imposibil s-i doboare pe toi. Oare erau
ntr-adevr poliiti? Nu avea nici o certitudine. Totui, nu
trgeau. Probabil c ucigaii lui Prometeu n-ar fi ezitat. Sau
poate c ar fi fcut-o.
- tia-s indivizii! strig un poliist. Asasinii!
- Las arma jos, i ordon cel care prea s fie eful.
Imediat. N-ai unde s fugi.

Bryson se ntoarse i constat c erau prini n curs.


Cei patru poliiti continuau s nainteze, ncercuindu-i pe
Bryson i Elena.
- Las arma! repet acelai brbat. Las-o, nemernicule.
Ridic-te n picioare, cu minile sus. Mic!
Elena se uit disperat la Bryson, netiind ce s fac. El
i evalua ansele. S se predea nsemna s se lase pe mna
unei autoriti dubioase, a unor poliiti care puteau s nu fie
poliiti, ci ucigaii deghizai ai lui Prometeu. Dar dac erau
adevrai membri ai Poliiei Metropolitane? n cazul sta,
Bryson nu-i putea ucide. Dac se predau, vor fi dui la
nchisoare i interogai ceasuri ntregi - ore pe care nu le
puteau irosi. i nu avea certitudinea c vor fi eliberai.
Nu, nu puteau s se predea, dar nici s acioneze. Ar fi
fost o nebunie, sinucidere curat!
Trase adnc aer n piept, nchise o clip ochii, i deschisese,
se ridic n picioare.
- n regul, zise el. n regul. Ne-ai prins.

28
Unul dintre brbai era cu siguran eful. Pe ecuson
scria SULLIVAN.
- n regul, las arma, ridic minile i nimeni n-o s fie
rnit, zise hotrt Sullivan. Noi sntem patru, iar voi doar doi,
bnuiesc c i - ai dat seama de asta.
Bryson ridic pistolul, fr s-l ndrepte asupra cuiva.
S fie ntr-adevr ceea ce susineau c snt? Asta l preocupa
n acel moment.
- De acord, rspunse Bryson. Dar mai nti vreau s vd
o legitimaie.
- Moac de cretin! rcni unul dintre poliiti. Uite
legitimaia mea aici, jigodie.
i art pistolul.
Sullivan interveni:
- Bine. Dup ce-i punem ctuele, o s ai tot timpul din
lume s ne studiezi legitimaiile.
- Nu, spuse Bryson.
Ridic ncet pistolul, ns nu inti pe nimeni.
- O s fiu bucuros s cooperez dup ce m conving c
sntei cine spunei c sntei. Peholurile Parlamentului miun
echipe de mercenari i asasini care acioneaz nclcnd o
duzin de legi britanice. Dup ce-o s fiu sigur c nu facei
parte dintre ei, o s arunc pistolul.
- Doboar-l pe idiot, mri unul dintre oameni.
- Tragem cnd dau eu ordin, sergent, zise Sullivan. Apoi,
1 se adres lui Bryson: O s-i art legitimaia mea, dar te
previn - l-ai ucis pe ministrul de Externe, ticlosule, aa c
eti destul de nebun ca s ne pui la ncercare. Dac o s ai
norocul s tragi un glon, o s fie ultimul lucru pe care o s-l
faci, aa c nu te pune cu noi, m-ai auzit?
- Am neles. Scoate-o cu mna stng, ncet i arat-mi-o !
- Am priceput, zise Sullivan, urmnd instruciunile lui
Bryson.
- Bine. Acum arunc-o pe podea spre mine - ncet, uor.
Fr micri brute - nu m speria, c s-ar putea s trag n
legitim aprare. Sullivan arunc legitimaia pe podea. Aceasta
czu la picioarele lui Bryson. Cnd se aplec s-o ridice, Bryson
observ c unul dintre poliiti - cel care de-abia atepta s
trag - venea spre el din partea stng. Bryson se ntoarse, cu
pistolul ndreptat direct spre capul lui.

-Nu te mica, idiotule. Am vorbit serios. Dac voi credei


c l-am omort pe ministrul de Externe cu snge rece, atunci
nimic nu m va mpiedica s v mpuc, nu-i aa?
Omul se opri i se retrase civapai.
- Aa, spuse Bryson i se ls ncet n genunchi ca s ia
legitimaia innd pistolul ridicat i ndreptndu-l pe rnd asupra
poliitilor. nfc legitimaia i se uit la insigna argintie din
partea dreapt, care avea forma emblemei Poliiei
Metropolitane. n despritura de plastic din stnga era o
legitimaie alb, plastifiat, cu fotografa sergentului Robert
Sullivan n uniform, numrul actului, gradul, numrul
matricol i semntura. Prea autentic, dei echipa Grupului
Prometeu ar fi putut obine cu uurin astfel de acte, veritabile
sau impecabil falsificate. Numele - Sullivan - se potrivea cu
cel de pe ecuson, iar numrul de pe epoletul hainei lui
bleumarin era identic cu cel de pe legitimaie. Sullivan era
identificat drept membru al Unitii de operaiuni speciale,
ceea ce nseamn c era autorizat s poarte arme. O echip
de asasini sub acoperirea de poliiti, format ntr-un rstimp
att de scurt, n-ar fi reuit s-i pregteasc att de minuios
deghizarea.
Instinctul i spunea c indivizii erau chiar poliiti. nsui
faptul c nu trseser pleda n acest sens. Bryson se hotr s
lase arma i s ridice minile; Elena l imit.
- n regul, acum ducei-v ncet spre peretele de acolo
i punei-v palmele pe el, spuse Sullivan.
Cei doi se executar. Bryson continua s fe atent la orice
abatere a indivizilor de la comportamentul normal n acea
situaie. Lsaser armele jos; asta era bine. Doi dintre ei se
apropiar, le puser ctuele i i percheziionar, cutnd arme
ascunse. Altul ridic pistolul lui Bryson.
- Snt sergentul de poliie Sullivan i v arestez pentru
uciderea ministrului de Externe Rupert Vere i a ministrului
adjunct Simon Dawson.
Sullivan ntoarse un buton al aparatului su de emisierecepie i descrise locul unde se afla, cernd sprijin.
- neleg necesitatea respectrii procedurilor standard,
zise Bryson, dar o atent expertiz balistic va dezvlui faptul
c Dawson l-a omort pe ministru.
- A fost ucis de propriul lui adjunct? Greu de crezut.
- Dawson deinea controlul, a fost agentul unui cartel
internaional foarte interesat de semnarea Tratatului pentru
Supraveghere. Snt sigur c era mult prea prudent ca s lase
la vedere urme ale legturilor lui cu acest grup, dar dovezile
vor aprea-registre telefonice modificate, oameni care l-au
vizitat n cldirea Parlamentului, dar nu au fost trecui n
registrul de audiene...
Uile masive se deschiser cu zgomot i doi brbai solizi,
n uniforme, cu armele n mini, intrar alergnd n camer.
- Forele Speciale ale Ministerului Aprrii! strig
brbatul mai nalt cu voce groas, rguit.
Sullivan se ntoarse surprins.
-N-am fost ntiinai de participarea voastr, domnule.
- Nici noi de-a voastr. De-acum prelum noi controlul.
- N-o s fie nevoie, zise Sullivan pe un ton calm, dar
hotrt. Avem situaia sub control.
Cu minile nctuate, Bryson se ntoarse alarmat.
Mitralierele erau de provenien cehoslovac i nu fceau
parte din arsenalul Ministerului Britanic al Aprrii.
-Nu! rcni el. Sfnt Fecioar, tia nu snt cine pretind c snt!

Zpcit, Sullivan i ntoarse privirea de la Bryson ctre


brbatul tuns scurt.
- Spui c sntei de la Ministerul Aprrii?
- Da, rspunse scurt individul. Prelum controlul situaiei.
- La pmnt! ip Bryson. Snt ucigai !
Elena plonj pe podea ipnd i Bryson se arunc lng
ea; singura barier dintre ei i intrui era un ir de scaune din
lemn;
nainte ca Bryson s-i termine fraza, ncperea rsun
de bubuitul asurzitor al focului automat; ucigaul cu pr
cenuiu i colegul lui mprocau cu gloane pe cei patru
poliiti, ciuruindu-i. Cartue rtcite ricoau din pardoseal
i scrijeleau lambriuri le de mahon. Luai pe nepregtite, cu
armele n tocuri, poliitii erau inte uoare.
- O, Doamne! O, Doamne!
ngrozit i scrbit, Bryson privea scena neputincios.
Ucigaul tuns scurt i consult ceasul. Bryson nelese
ce se ntmplase i de ce. Grupul Prometeu nu i-ar fi asumat
riscul de a-i lsa pe cei doi s fie arestai oficial: pericolul
creat de mrturisirile lor nu putea fi evaluat. Se prea c
mercenarii angajai de Prometeu voiau s-i interogheze i abia
apoi s-i ucid. Asta era singura explicaie c se mai aflau n
via.
- O s ne distrm mpreun cteva ceasuri, zise
mercenarul lui Prometeu. Substanele chimice folosite la
interogatorii au evoluat n ultimii ani, dup cum o s vezi.
Bryson se chinuia, discret, s descuie ctuele, dar fr
prea multe anse. Privi njur; poliitii zceau, cu trupurile
ciuruite de gloane, la vreo doi metri distan. N-ar fi reuit
s ia o cheie de la vreunul din ei fr s fie vzut. Totui, a nu
ntreprinde nimic nsemna a face cunotin cu substanele
chimice, probabil administrate stngaci i n asemenea cantiti,
nct i-ar fi produs vtmri grave i ireversibile. Nu, se corect
el. Dup chimicale ar fi urmat moartea.
Robby Sullivan avu impresia c l-a lovit un cal n burt,
apoi i ddu seama c se afla pe podea. Partea din fa a
cmii era mbibat de snge; nu-i putea recpta suflul.
Probabil c un glon i perforase un plmn, fiindc avea
senzaia c se neac lent. Se chinuia s neleag ce se ntmpla
acolo. Cuplul care se predase prea s fie nevtmat, dei
oamenii lui devotai, cu toii nite brbai cumsecade, cu
prieteni, soii i familii, fuseser secerai cu cruzime. Nu
nelegea: brbaii cu mitraliere veniser s-i salveze pe asasini?
Atunci de ce ncercase omul nctuat s-l avertizeze? Se uita
la tavan, vlguit, ntrebndu-se ct timp va mai rmne
contient.
Nu reuise s-i scoat pistolul la timp, dar cine naiba
s-ar fi ateptat ca nite soldai ai Ministerului Aprrii s-i
atace cu mitraliere? Nu erau de la minister. Uniformele...
uniformele lor nu erau de la Ministerul Aprrii.... Brbatul
nctuat avusese dreptate i asta putea nsemna c pretenia
lui de nevinovie era justificat. Nu-i ddea seama ce se
ntmplase, dar un lucru prea clar: omul nctuat se predase
n linite, protestele lui preau plauzibile, iar intruii cu
mitraliere erau fr discuie nite asasini cu snge rece. Robby
Sullivan avea certitudinea c va muri, c mai avea doarcteva
minute pn s nchid ochii definitiv, i se ruga lui Dumnezeu
s-i mai ofere o ans de-a pune lucrurile la punct. ncet,
ntinse mna dup arm.

- Eti cutat n toat lumea, snt sigur c tii asta, spuse


brbatul tuns scurt.
Elena plngea, cu minile nctuate pe fa.
- Nu, te rog, gemu ea ncet. Te rog.
Bryson observ c al doilea brbat se apropia, innd ntr-o
mn mitraliera, iar n cealalt ceva ce semna cu o sering
hipodermic.
-Asasinarea unui membru al Cabinetului britanic e una
dintre cele mai grave crirne. Dar noi vrem doar s stm de
vorb cu tine - vrem s tim de ce eti aa de hotrt s te
amesteci, s provoci attea necazuri.
Auzul ascuit al lui Bryson surprinse un zgomot slab.
Arunc iute o privire i vzu c Sullivan i mica mna, ducnd-o...
Bryson i ntoarse privirea spre ucigaul tuns scurt.
- Directoratul nu mai exist, snt sigur c tii, continu
acesta. Nu ai sprijin, susinere - nu mai ai resurse. Eti singur
i te lupi cu morile de vnt.
ine-l ocupat! Capteaz-i atenia, nu-l lsa s aud", i
zise Bryson.
- Nu sntem singuri, zise Bryson cu patim. Cu mult
timp nainte de-a di struge voi Directoratul, am rspndit vestea.
Tu i tovarii ti ai fost depistai i orice ai ncerca s facei
e sortit eecului.
Vrfurile degetelor poliistului atingeau eava pistolului,
o pipiau.
Brbatul tuns scurt continu, de parc n-ar fi auzit ce
spusese Bryson.
- Chiar c nu mai au rost vrsrile de snge, zise el pe un
ton rezonabil. Vreau doar s avem o conversaie sincer, de
la om la om. Asta-i tot.
Bryson nu ndrzni s se uite din nou, dar auzi zgomotul
slab al metalului zgriind pardoseala. Distrage-i atenia!
ndreapt-i-o spre altceva - nu trebuie s aud, nu trebuie s
observe! Bryson ridic brusc glasul:
- Ce-i att de important nct s justifice toate actele
teroriste? strig el. i bombele? Ce justific aruncarea n aer
a unui avion plin cu sute de oameni - brbai, femei i copii
nevinovai?
- Vezi tu, noi credem c cei puini trebuie sacrificai pe
altarul celor muli. Vieile ctorva sute de oameni nu nseamn
nimic n comparaie cu sigurana i securitatea attor milioane
i cu protecia nenumratelor generaii de...
Cuvintele ucigaului se stinser, iar chipul i deveni
bnuitor.
- Tomas! strig el.
Cele dou mpucturi fur asurzitoare, dou explozii
ngemnate, una urmnd-o imediat pe cealalt. Poliistul
reuise! Ridicase pistolul i, adunndu-i forele cu un ultim
efort de voin, trsese dou gloane, bine intite. Sngeleni
cnd cartuul de calibru mare perfora easta asasinului, ieind
pe la ceaf. Colegul lui mai scund se contract spasmodic,
apoi czu n genunchi; glonul i intrase n gt, traversnd
mduva spinrii i o arter important.
Elena se rostogoli ntr-o parte, speriat de mpucturile
neateptate, netiind de unde veneau. Cnd exploziile
ncetar, ateptcteva secunde, apoi nl capul. de ast
dat nu mai ip; ocul era prea mare, iar ea prea nucit de
atta violen. i mpreun minile nctuate i murmur o
rugciune.

Sergentul Sullivan horcia. Fusese grav rnit n piept.


Bryson l cercet cu atenie i nelese c sergentul nu mai
avea dect cteva minute de trit.
- Nu tiu... cine sntei... spuse cu glas stins poliistul.
Nu cine v-am crezut noi...
- Nu sntem ucigai! strig Elena. Cu voce tremurtoare,
adug ncet: Tocmai ne-ai salvat vieile.
Bryson auzi hritului metalului pe podea: Sullivan i
aruncase inelul cu chei.
Trebuie s ne grbim, i zise el. Nu va dura multpn
vor veni ceilali, atrai de mpucturi.
Bryson ntinse minile legate i nfc inelul cu chei. Vr
cheia mic n ctuele Elenei, descuindu-le; apoi ea lu cheia
i-l desctu pe el. Una dintre staiile de emisie-recepie prinse
glas:
- Iisuse, ce se ntmpl acolo? ntreb o voce.
- Fugii, le opti sergentul celor doi.
Elena l vzu pe Bryson alergnd spre fereastra boltit
din dreapta.
- Nu-l putem lsa pe omul sta aici, dup tot ce-a fcut
pentru noi! protest ea.
- Nu rspunde la staie, o avertiz Bryson, strduindu-se
s deschid fereastra. Or s-l gseasc repede i-or s-l ajute.
Nu mai pot face nimic pentru el, gndi Bryson. Haide!
strig el.
Elena fugi spre fereastr i trase de zvor pn cnd l
deschise. Bryson se ntoarse, l vzu pe Sul livan prbuit pe
podea, tcut i nemicat. Omul se dovedise un erou.
Trase cu putere de fereastr. Prea s nu fi fost deschis
de muli ani, poate de decenii. Dup nc o smucitur zdravn
se deschise, lsnd s intre n camer un val de aer rece.
Aripa estic a Palatului Westminster se afla chiar pe malul
Tamisei; lungimea cldirii era de aproape dou sute aptezeci
de metri. Cea mai mare parte, peste dou sute de metri, era
ocupat de o teras pe care membrii Parlamentului luau ceaiul
sau discutau; de fiecare parte a terasei se proiectau n afar
dou seciuni nguste ale cldirii, ceva mai nalte, cu cte un
scurt dig de piatr i un gard metalic scund. Ei se aflau
ntr-unul din cele dou capete proeminente, aa cum plnuise
Bryson; fluviul curgea exact sub ei.
Elena privi afar, se ntoarse speriat ctre Bryson, apoi,
spre uimirea lui, zise:
- Eu ies prima. O s... o s-mi nchipui c sar de pe cea
mai nalt trambulin din Bucureti.
Bryson zmbi.
- Protejeaz-i capul i gtul la impact. Cel mai bine e s
plonjezi ca o ghiulea, s-i vri capul i gtul ntre brae. i
sari ct de departe poi, ca s fii sigur c ajungi n ap.
Ea ddu din cap i i muc buza de jos.
- Vd barca, spuse el.
- Mcar att am fcut i eu bine, zise ea cu un zmbet
stins. Firma Thames River Cruises a fost ncntat s nchirieze
o barc cu motor pentru eful meu, un bogat i excentric
membru al Parlamentului, care voia s-i impresioneze ultima
prieten ducnd-o direct de la digul Parlamentului pn la
Domul Mileniului cu cea mai rapid barc. Asta a fost partea
uoar. Dar brcile lor snt ancorate la docul Westminster, iar
ca s ia una i s-o aduc n faa palatului a fost nevoie de un
per considerabil. n caz c te ntrebi unde-au disprut banii.
Bryson zmbi.

- Te-ai descurcat grozav.


Barca se legna pe ap, la vreo ase metri n stnga, legat
de gardul metalic din faa terasei. Elena fcu un pas mic de
pe podea pe pervazul ferestrei, ajutat de Bryson. El i roti
privirea, dar nu vzu trgtori n acea parte a acoperiului,
nici vreo patrul pe teras. Era greu de presupus c cineva ar
alege acel loc pentru a evada din palat.
Elena se ridic n picioare pe marginea ferestrei deschise,
trase adnc aer n piept, apoi se arunc n gol. Ghemuindu-se
ca o minge, plonj cincisprezece metri i ptrunse n ap cu
un plescit zgomotos. Bryson atept ca ea s-i fac semn c
totul e bine, apoi se cr pe marginea ferestrei i sri.
Apa era rece, tulbure, i curentul puternic; cnd iei la
suprafa, vzu c Elena, o nottoare bun, ajunsese aproape
de barc. Elena se urc n barc i porni motorul, nainte s
ajung Bryson. Dupcteva secunde, goneau pe ap, departe
de cldirea Parlamentului i de echipele de asasini.
Cteva ore mai trziu, se aflau n camera lor de hotel din
Russell Square. Bryson fusese la cumprturi, cu o list foarte
exact ntocmit de Elena, i se ntorsese cu echipamentele
de care avea ea nevoie: cel mai rapid i puternic laptop pe
care-l gsise, prevzut cu un dispozitiv de transfer automat al
sistemelor, n infrarou; un modem rapid i mai multe cabluri
de computer.
Elena ridic privirea de pe ecranul laptopului, conectat
printr-un fir la priza telefonului i de-acolo la Internet.
- Cred c a bea ceva, iubitule.
Bryson i umplu un pahar cu whisky, din barul aflat n
camer, apoi i turn i lui.
- Ai aflat ceva?
Ea ddu din cap i lu o nghiitur de whisky.
- Exist o parol de recuperare ntre sisteme. Dawson
i-a luat precauii - minicomputerul lui e protejat de o parol.
Dac n-o descopr nu vom obine nimic, ns dac trecem de
ea vom putea intra n sistem.
El luportvizitul.
- Aici e ceva?
- Doar cri de credit, nite bani, un teanc de hrtii. Nimic
util - am verificat. Fcu o pauz, apoi exclam: S-ar putea s
fie asta.
Introduse o parol n minicomputerul lui Dawson. Dup
o clip, chipul i se lumin.
- Am intrat.
Bryson bu n cinstea ei.
- Eti o femeie extraordinar.
- Snt o femeie care-i iubete meseria. Tu, Nicholas,
eti omul extraordinar. N-am cunoscut niciodat un brbat
ca tine.
- Nu cred c ai cunoscut prea muli brbai.
Eazmbi.
- Te neli, doar c nici unul n-a fost ca tine - aa de
curajos i... ncpnat. N-ai renunat niciodat la mine.
- Nu tiu dac e chiar aa. Poate c o vreme, cnd beam
prea mult din chestia asta - ridic paharul, ciocnindu-l de-al
ei - i eram deprimat, am renunat. Eram furios, rnit, derutat
i nfuriat. Dar n-am fost niciodat sigur, n-am avut
certitudinea...
- n legtur cu ce?
- Cu motivele plecrii tale. Trebuia s tiu. Eram hotrt
s aflu adevrul, chiar dac mi-ar fi sfiat inima.

- Nu l-ai ntrebat pe Ted Waller?


- Aveam destul minte ca s nu-l ntreb. Dac tia ceva
i ar fi vrut s-mi spun - mi-ar fi spus.
Tulburat, Elena ncepu s apese tastele
minicomputerului cu un mic stilet negru.
- M-am tot ntrebat, zise ea, i vocea i se stinse. O,
Doamne.
- Ce e?
- n agenda lui e o nsemnare. Sun-l pe H. Dunne".
Bryson ridic brusc privirea.
- Harry Dunne. Iisuse. E i un numr de telefon?
- Nu. Doar att Sun-l pe H. Dunne".
- De cnd e nsemnarea?
- E... de-acum trei zile!
- Ce? Doamne, sigur - sigur c e nc activ - poate fi
gsit de cei cu care vrea s vorbeasc. Chestia aia are numere
de telefon sau este o agend cu adrese?
- Pare s aib de toate - o cantitate enorm de date.
Ea aps din nou nite taste.
- La naiba!
- Ce mai e acum?
- Snt codificate. Baza de date cu telefoane i adrese, i
nc ceva botezat transferuri".
- Rahat.
- M rog, e i bine i ru.
- Ce-i aa de bine?
- Codifici doar ceva de valoare. Camera ncuiat e cea
n care vrei s intri.
- E un mod de-a privi lucrurile.
- Problema ine de resursele limitate. sta e un minicomputer ultramodern, dar nu are dect o fraciune din puterea
supercomputerului pe care l aveam n Dordogne. Totui, e
puternic.
- Poi s-l descifrezi?
- Pn la urm, da.
- Pn la urm" nseamn... ore?
- Cu computerul sta, zile sau sptmni, i asta pentru
c cunosc sistemele astea.
- Nu avem nici mcar zile la dispoziie.
Ea rmase tcut o vreme.
- tiu, zise n cele din urm. Cred c pot ncerca s
improvizez - n esen, s mpart toat treaba la mai muli
specialiti cu site-uri pe Internet, s le repartizez sarcina
obositoare de-a prelucra miliarde de combinaii numerice i
s vd dac obin ceva n felul sta. E ceva n genul cum
ajunge un numr infinit de maimue cu maini de scris s
creeze o pies de Shakespeare".
- Sun cam dezarmant.
- Ei bine, o s fiu sincer - nu am mari sperane.
Trei ore mai trziu, cnd Bryson se ntoarse din ora cu
mncare indian la pachet, Elena arta posomort i
ngrijorat.
- N-ai avut noroc, nu? zise Bryson.
Ea ddu din cap. Fuma - Bryson n-o mai vzuse fumnd
de cnd plecase din Romnia. Scond din computer una dintre
dischetele pe care le salvase din sediul francez al
Directoratului, ce cuprindea informaii decriptate despre
Prometeu, ea stinse igara i se duse la baie. Se ntoarse cu o
crp umed legat n jurul frunii i se afund ntr-un fotoliu.
- M doare capul, spuse ea. Am gndit prea mult.

- F o pauz.
Bryson se duse n spatele fotoliului ei i ncepu s-i
maseze ceafa.
- Ah, ce bine, murmur ea. Dup o clip spuse: Trebuie
s-l gsim pe Waller.
- A putea ncerca printr-unul dintre canalele pentru
situaii de urgen, dar n-am idee ct de profund a fost penetrat
Directoratul. Nici mcar nu pot fi sigur c o s primeasc
mesajul.
- Merit s ncerci.
- Da, dar numai dac nu compromitem securitatea
noastr. Waller ar nelege asta i-ar fi de acord.
- Securitatea noastr, murmur ea. Da.
- Ce-ai spus?
- Securitatea m-a fcut s m gndesc la parole i coduri.
- Firete.
- i pe urm la Dawson, la felul n care un om ocupat i
prudent ca el ine evidena tuturor parolelor lui. Unul ca el
nu folosete niciodat o singur parol - nu e sigur.
- i cum ine evidena asta?
- Ar trebui s existe o list pe undeva.
- tiu din experien c punctul cel mai slab al securitii
computerelor dintr-un birou e ntotdeauna secretara, care
pstreaz parola btut la main ntr-un sertar al biroului
fiindc nu i-o amintete niciodat.
- Snt sigur c Dawson era mai viclean. Totui,
cheia"criptografic e o serie lung de numere - practic
imposibil de memorat. Deci trebuie s-o pstreze... vrei s-mi
dai mini comp uterul lui?
Brysonl deconect de la laptop i i-l ddu. Ea l deschise
i aps pe taste cu stiletul. Apoi zmbi, prima dat dup mai
multe ore.
- E o list aici, aa e. Intitulat misterios Tesserae".
- Dac-mi amintesc bine latina nvat n liceu, sta-i
pluralul de la tessera, care nseamn parol". Lista e n clar?
- Nu, e codificat, dar e un program simplu de criptare se numete sistem de administrare a securitii informaiilor".
Protejeaz parolele. Nu e deloc dificil. E ca i cum ai ncuia
ua din fa, dar ai uita-o deschis pe cea a garajului. Pot
folosi programul de recuperare a parolei pe care l-am ncrcat
mai devreme. Joac de copii.
Revenindu-i energia i entuziasmul, ea se ntoarse la masa
de lucru. Zece minute mai trziu anuna c sprsese codul.
Putea s citeasc toate datele pe care Dawson le protejase cu
atta pruden.
- Doamne Sfinte, Nick. Rubrica marcat Transferuri"
reprezint nregistrarea unor transferuri electronice de pli
fcute ntr-o lung list de conturi bancare din Londra. Sume
cuprinse ntre cincizeci de mii i o sut de mii de lire sterline,
n unele cazuri de trei ori mai mari!
- Cine snt beneficiarii?
- Ce nume! E ca un Who's Who al Parlamentului membri ai Camerei Comunelor din ntregul spectru politic:
laburiti, liberal-democrai, conservatori, pn i minoriti din
Ulster. A notat numele, datele de pe chitane, sumele, pn i
orele i locurile de ntlnire cu ei. Un dosar complet.
Bryson simi cum i se accelereaz pulsul.
- Mit i antaj. Cele dou elemente eseniale ale
traficului ilicit de influen politic. E o veche tehnic sovietic

de antajare a occidentalilor - i plteau o sum simbolic


pentru serviciile tale de consultant, aparent perfect legal, apoi
te aveau la mn - deineau dovada unor pli n contul tu
bancar. Deci, Dawson nu numai c a mituit membri ai
Parlamentului, dar a pstrat i probe pentru un potenial antaj,
n caz c cineva ovia. Astfel i-a exercitat puterea Simon
Dawson. Aa a devenit liderul secret din spatele lui Rupert
Vere, eful lui. Probabil c se afla i n spatele lordului Parmore
i, fr ndoial, al multor altor persoane influente din
Parlament. Simon Dawson era patronul secret. Dac vrei s
influenezi o dezbatere politic att de controversat i
important cum e cea privind Tratatul pentru Supraveghere,
banii te vor ajuta cu siguran la ungerea roilor. Pli. Mit
pentru politicienii fr scrupule, pentru cei ale cror voturi
snt de vnzare.
- Se pare c majoritatea politicienilor influeni din
Parlament i-au vndut voturile.
- Pun pariu c n unele cazuri este vorba despre ceva
mai mult dect o simpl mituire. Dac ar fi s cercetm presa
britanic din ultimul an, snt convins c am gsi o strategie
similar celei aplicate congresmenilor americani - scurgeri
de informaii confideniale, sensibile, secrete stnjenitoare,
slbiciuni omeneti dezvluite lumii ntregi. Snt convins c
cei mai ncpnai opozani ai tratatului au fost eliberai din
funcii, aa cum a pit senatorul Cassidy n America, iar ceilali
avertizai, compromii i apoi rspltii cu o dolofan
contribuie electoral".
- Din fonduri splate, zise Elena. Imposibil de depistat.
- Exist vreo cale de a afla sursa fondurilor?
' Ea introduse n computer una dintre dischetele luate de
la sediul din Dordogne.
- Dosarul ntocmit de Dawson cuprinde pn i codurile
bncii de origine. Nu menioneaz numele bncii, doar codul.
- l compari cu datele ncrcate de Chris Edgecomb?
Chipul ei se ntunec la auzul numelui lui Edgecomb; i
amintise de comarul din Dordogne. Nu rspunse, n schimb
privi ecranul, pe care se succedau lungi coloane de cifre.
- Exist o analogie.
- Las-m s ghicesc, spuse Bryson. Meredith Waterman.
- Aa e. Aceeai firm care deine, n secret, First Washington Mutual Bancorp. Locul n care spui c i-a fcut averea
Richard Lanchester.
Bryson inspir adnc.
- O banc de investiii tradiional a devenit ntr-un fel
sau altul canalul de transfer al unor fonduri ilicite la Washington i Londra.
- i poate n alte centre de putere din lume - Paris,
Moscova, Berlin...
- Fr ndoial. Meredith Waterman deine efectiv
controlul asupra Congresului american i a Parlamentului
britanic.
-Ziceai c la Londra s-a mbogit Richard Lanchester.
- Da, ns legenda spune c a renunat la tot ca s se
duc la Washington. C a rupt toate relaiile oficiale, toate
legturile financiare.
- Am nvat din copilrie s nu cred niciodat ce citeam
n ziarele de la Bucureti. Am fost ndemnat s nu am
ncredere n versiunea oficial.

-O lecie util. Presupui c Lanchester mai are influen


acolo i c aa reuete s foloseasc fosta lui banc pentru a
manipula sume importante, destinate mituirii politicienilor?
- Meredith Waterman e o banc privat - un parteneriat
limitat, din cte am aflat. n esen, e proprietatea unui numr
de zece sau doisprezece acionari principali. Crezi c e posibil
ca el s mai fie acionar acolo?
- Nu. Nu se poate. Imediat ce-a nceput s lucreze n
cadrul guvernului, a fost nevoit s renune la tot - s
abandoneze parteneriatul i s-i transfere toate bunurile ntr-un
depozit secret. Dac lucrezi la Casa Alb, trebuie s depui o
declaraie complet de avere.
- Nu, Nick. Declaraie de avere pentru FBI, nu una
public. N-a trebuit s obin o confirmare a Senatului, nu-i
aa? Gndete-te - poate c sta-i motivul pentru care refuz
s accepte nominalizarea la funcia de secretar de stat! Poate
c nu e vorba despre modestie - poate c pur i simplu nu
vrea s fie supus ateniei publice, verificrilor ce-ar urma dup
numirea asta. Poate c are ceva de ascuns - vreun schelet n
dulap.
- M rog, ai dreptate, un consilier pentru securitatea
naional nu trebuie s treac prin acelai botez al focului
precum un secretar de stat, recunoscu Bryson. Dar oficialii
Casei Albe se afl totui sub lup, oricine-ar fi ei, le snt
examinate toate micrile, toi caut nereguli financiare.
Elena prea nerbdtoare; ea era un matematician care
manevra cu uurin principii abstracte, iar acum dezvolta o
teorie n care el insista s caute fisuri- n legtur cu Lanchester, vreau s te gndeti la
urmtorul aspect. n ultimele cteva luni, am urmrit cu atenie
ce se ntmpl cu acest Tratat Internaional pentru
Supraveghere i Securitate. n activitatea noastr, e firesc s
fim foarte interesai, nu-i aa?
Bryson ncuviin,
- Ei bine, de ndat ce tratatul sta va fi ratificat, se va
crea un organ executiv nsrcinat cu resPectarea legii la nivel
global, care va avea puteri nelimitate. Cine o s conduc
aceast nou agenie? n ultimele cteva sptmni, dac ai
citit cu atenie articolele din ziare, ai gsit mereu menionate
cteva nume - totdeauna n interiorul articolului, sub forma
unor speculaii - ca posibili directori. Termenul folosit mereu
e cel de ar" - un cuvnt care m scoate din srite. tii ce
sentimente am avut noi, romnii, fa de rui.
- arul fiind n cazul sta Lanchester.
-Numele lui plutea printre rnduri ca un... cum se spune...
balon de ncercare"?
- Dar n-are sens - el e cunoscut ca opozant al tratatului!
E considerat drept una dintre vocile de la Casa Alb care au
protestat vehement mpotriva lui, susinnd c o asemenea
agenie internaional ar putea comite abuzuri, ar putea nclca
drepturile fundamentale ale omului.-
- i de unde tim c s-a opus tratatului? Din scurgerile
de informaii, corect? Nu aa funcioneaz planul? Dar
scurgerile ctre pres au totdeauna un motiv ascuns - oamenii
au anumite motive s fac publice unele lucruri pentru a
influena percepia public. Poate c Richard Lanchester voia
s-i tinuiasc ambiiile, tocmai pentru c dorea s fie numit
n aceast funcie. n final ar fi acceptat-o cu rezerve!
- Iisuse! E posibil s se fi implicat ntr-un soi de diversiune
din vreun motiv anume.

- Acest motiv anume" e faptul c total se afl i n spatele


Grupului Prometeu i e important pentru el s nu lase impresia
c are legtur cu astfel de manevre. Gndete-te la jocul la
cu nite cutii i o bil mic, n care tu nvri cutiile pe mas i
oamenii ncearc s ghiceasc sub care cutie e bila. Un joc cu
cutii, da? Deci asta e o diversiune, cum i spui tu - o deviere.
Urmrim cu toii btlia public dus pentru legi, n vreme ce
adevrata lupt se poart n culise. Cea care implic sume
imense de bani i putere! O btlie purtat de anumii oameni
bogai i puternici, care se pregtesc s devin de zece ori
mai bogai i mai puternici.
Bryson ddu din cap. Multe din spusele ei sunau logic,
aveau sens. Totui, un consilier pentru securitate naional al
preedintelui, un oficial al Casei Albe, un om aflat ntr-o
asemenea colivie de aur, nu putea orchestra o conspiraie att
de extins. Riscurile erau prea mari, pericolul demascrii prea
grav. Asta nu avea sens. Goana dup bani i putere era la fel
de veche ca i omenirea - poate chiar mai veche. ns toate
astea numai pentru ca Lanchester s fie sigur c va fi numit
ntr-o alt funcie birocratic? Absurd. i totui, acum era
convins c Richard Lanchester era calea spre Prometeu - o
verig esenial din lanul care ducea la Grupul Prometeu.
- Trebuie s ptrundem nuntru, opti el, pe un ton
apsat.
- La Meredith Waterman?
Bryson ncuviin, ngndurat.
- La New York?
-Da.
- i ce s facem acolo?
- S aflm adevrul. S gsim legtura dintre Richard
Lanchester, Meredith Waterman i conspiraia Grupului
Prometeu.
- Dar dac ai dreptate? Dac Meredith Waterman e
punctul nodal, locul unde se fac plile masive n ntreaga
lume, ar trebui s fie inaccesibil, foarte bine pzit, fiecare
fiet ncuiat cu trei lacte, fiecare parol de computer protejat,
dosarele codificate.
- De-aceea vreau s te introduc acolo.
- Nicholas, asta-i o nebunie!
El i muc buza de jos.
- S ne gndim bine. Parc tu spuneai: cnd ua e
ncuiat, intr pe fereastr".
- Care-i fereastra?
- Dac vrem s aflm cum a ajuns o veche i respectabil
banc comercial s se ocupe de splarea banilor, te asigur
c n-o s gsim documente n locurile unde ne-am atepta.
Pentru c, aa cum spuneai, ar fi inaccesibile. Toate dosarele
actuale trebuie s fie sigilate, ncuiate, de neatins. Aa c vom
fi nevoii s cutm n trecut - fosta Meredith Waterman,
prestigioasa banc de investiii din zilele ei de glorie.
- Ce vrei s spui?
- Uite, Meredith Waterman era una dintre acele societi
de mod veche de pe Wall Street - condus de o gac de
ramolii, care luau toate deciziile n jurul unei mese n form
de cociug, sub portretele n ulei ale strmoilor lor. Prin
urmare, cnd - cum - au nceput ei s dirijeze banii spre
peruri? i cine-a fcut-o? Cum s-a ntmplat, i cnd?
Ea ddu din umeri.
- Dar unde pot fi gsite asemenea documente?

- n arhive. Orice banc tradiional i depoziteaz


vechile dosare, arhivele, pstrnd orice petic de hrtie, findu-l,
marcndu-l pentru posteritate. Btrnii tia au un adevrat
sim al istoriei, un sentiment - fr ndoial exagerat - al
propriei imoraliti. S-ar putea ca noii proprietari s fi arhivat
vechile dosare, considerndu-le inofensive, de vreme ce snt
dintr-o perioad anterioar tranzaciilor secrete. Asta poate
fi fereastra noastr, punctul slab. Locul n care securitatea e
vulnerabil. Spune, poi s rezervi dou bilete de avion?
- Sigur. Pentru New York, da?
-Da.
- Mine?
- n seara asta. Dac gseti dou locuri n seara asta,
ia-le, la orice curs, mpreun sau nu, nu conteaz. Trebuie
s ajungem la New York ct mai repede.
La sediul de pe Wall Street al unei venerabile bnci de
investiii, gndi Bryson. O banc onorabil cndva, care a
devenit esenial pentru impostura lui Prometeu.

29
Sediul central al distinsei bnci de investiii Meredith
*^ Waterman se afla pe Maiden Lane, n partea sudic
a Manhattanului, n umbra impozantului World Trade Center. Spre deosebire de palatul n stil pseudo-renascentist al
Bncii Rezervelor Federale din New York, unde era
depozitat cea mai mare parte a rezervelor de aur ale rii, n
cinci etaje subterane, cldirea bncii Meredith Waterman avea
un aspect modest, ns demn, de o elegan discret. Blocul
n stil neoclasic cu patru etaje, acoperi mansardat, faad din
crmid i calcar, fusese construit cu un secol n urm, n
stilul Second Empire i prea s aparin altui spaiu geografic,
altei epoci - Parisului din timpul lui Napoleon, cnd francezii
ndrzneau s viseze la un imperiu ntins n toat lumea.
nconjurat de zgrie-norii centrului financiar,
emblematica banc Meredith Waterman emana ncredere,
datorat rdcinilor ei aristocratice, pentru c era cea mai
veche banc privat din America, faimoas prin reputaia ei.
Ea gestionase avuiile mai multor generaii din cele mai bogate
familii americane, clienii ei fiind deintorii celor mai vechi
averi. Numele Meredith Waterman trimitea cu gndul la
legendara sal a acionarilor, lambrisat cu lemn de mahon,
dar n acelai timp avea influen la nivel mondial. Articolele
i schiele biografice din publicaiile financiare vorbeau despre
exclusivismul bncii, despre faptul c era deinut de
paisprezece acionari principali, ale cror familii i aveau
rdcinile nc de pe vremea ntemeierii Manhattanului i c
era ultima societate privat printre marile bnci americane
de investiii.
Bryson i Elena se pregtiser timp de cteva ore. Ea
fcuse investigaii referitoare la Meredith Waterman folosind
computerele conectate la Internet de la Biblioteca public
din New York. Foarte puine informaii financiare despre
banc erau disponibile; aceasta nefiind o corporaie de stat,
nu i se cerea s divulge dect puine dintre operaiunile sale.
Elena reui s obin mult mai multe informaii despre
acionarii principali, dar mai ales cu caracter strict biografic.
Richard Lanchester nu figura printre acionari; se retrsese
la scurt timp dup ce fusese numit consilier pentru securitate
naional al preedintelui. De atunci, se prea c nu mai
avusese legtur cu fotii si parteneri.

Dar relaiile sociale, cele personale, prietenii din timpul


colii, legturile de familie? Elena cut, ns nu gsi nimic.
Cercurile mondene frecventate de Lanchester preau s nu
se intersecteze cu cele ale fotilor si parteneri. Dac existau
legturi, acestea nu erau la vedere.
ntre timp, Bryson culegea informaii cum tia el mai
bine: mergnd pe jos, privind, dnd telefoane. Petrecu mai
multe ceasuri cutreiernd mprejurimile - deghizat n
depanator de telefoane, vnztor de programe cibernetice,
ntreprinztor n cutarea unui birou de nchiriat, plvrgind
cu informaticienii care lucrau n cldirile din preajm, pn
adunase destule informaii despre aparatura de la Meredith
Waterman, despre sistemele sale de computere i chiar despre
vechile dosare ale corporaiei.
Apoi, pentru o ultim verificare a zonei nainte de
ntlnirea cu Elena, trecu chiar prin faa cldirii, afind
curiozitatea unui turist. Intrarea principal era la captul unei
scri largi i abrupte din granit. nuntru, holul oval din
marmur era intens luminat, iar n centru, pe un piedestal, se
afla o statuie mare de bronz. La prima vedere, prea o figur
din mitologia greac. Bryson o mai vzuse. Apoi i aminti
unde o mai vzuse: la patinoarul de la Centrul Rockefeller.
Da. Prea s fie modelat dup faimoasa statuie din bronz de
la Centrul Rockefeller - statuia lui Prometeu.
Se fcuse ora cinci. i ncheiase pregtirile, ns
observaiile lui indicau s nu ncerce o ptrundere sub
acoperire pn dup miezul nopii. Mai avea de ateptat cel
puin apte ore. Mult, mai ales c ei aveau att de puin timp.
Trebuia s ajung i la alii, n primul rnd la Harry Dunne.
Care era de negsit. Nu obinuser nici o informaie despre
locul unde s-ar putea afla, cu excepia unei vagi afirmaii c
directorul adjunct al CIA este n concediu", din motive
familiale" neprecizate. Circula zvonul c familial" nsemna
medical", c naltul oficial al CIA era grav bolnav.
Elena fcuse cercetri, pusese ntrebri, dar nimic nu
ieise la iveal.
- Am ncercat o abordare direct, zise ea. Am sunat la
numrul de-acas, dar persoana care mi-a rspuns, o menajer,
a spus c e foarte bolnav i c nu tie unde-ar putea fi gsit.
- Nu cred c nu tie.
-Nici eu. Dar a fost bine instruit i s-a grbit s nchid
telefonul.
- Dar e limpede c poate fi gsit dac interpretm corect
nsemnarea de-acum cteva zile din agenda lui Simon Dawson.
- Am verificat agenda lui Dawson i nu exist nici un
numr de telefon al lui Harry Dunne. Nici mcar codificat.
Nimic.
- Dar datele de pe terminale - fiele medicale?
- Uor de zis, greu de fcut. Am ncercat toate metodele
convenionale de cutare a fielor medicale, folosind numele
lui i numrul de la asigurrile sociale, dar fr succes. Am
improvizat pn i un mic truc, despre care eram aproape
sigur c o s mearg. Am sunat la biroul de personal al CIA,
pretinznd c snt o secretar de la Casa Alb; am spus c
preedintele vrea s-i trimit flori vechiului su prieten Harry
Dunne i am nevoie de o adres ca s le expediez.
- Asta-i bun. N-a mers?
- Din nefericire, nu. E clar c Dunne nu vrea s fie gsit.
Cei de la CIA au insistat c habar n-au unde se afl. Orice
motive ar avea, a obinut un cordon eficient de intimitate.

Lui Bryson i trecu ceva prin minte: ce expresie folosise


cndva Dunne n legtur cu mtua Felicia? Un cordon de
securitate".
- S-ar putea s mai existe o cale, spuse el n oapt.
- Da? Care?
- Exist un administrator la azilul n care triete mtua
mea Felicia - o femeie pe nume Shirley, din cte-mi amintesc
- care tie ntotdeauna unde s-l gseasc pe Harry Dunne.
Are numrul lui de telefon, aa c-l poate suna de cte ori
cineva o caut la telefon sau o viziteaz pe Felicia.
- Ce? de ce l-ar interesa pe Harry Dunne cu cine se
ntlnete Felicia Munroe? Cnd am vzut-o ultima oar pe
Felicia se deteriorase mintal?
- Din pcate, da. Dar Dunne crede c e important s-o
supravegheze cu atenie - cu un cordon de securitate, a zis
el. Dunne n-ar fi fcut asta dac nu se temea c ea avea ceva
de scos la iveal. Probabil c ceea ce tie ea - fie c e sau nu
contient de importana acelui lucru - are legtur cu faptul
c Pete Munroe a fost n Directorat.
-A fost?
- Am att de multe s-i spun! O s vorbim pe drum.
- Pe care drum?
- Spre Sanatoriul de asisten social Rosamund Cleary.
O s facem un drum scurt n nordul statului, n Dutchess
County, ca s-i facem o vizit neanunat i neprogramat
mtuii Felicia.
-Cnd?
- Acum.
Ajunser n parcul bine ntreinut al Sanatoriului
Rosamund Cleary puin dup ora ase i jumtate. Aerul era
rcoros, nmiresmat de iarba proaspt tuns i de aromele
serii.
Elena intr prima i ceru s vorbeasc cu un administrator. Era n trecere cu maina i auzise numai lucruri frumoase
despre sanatoriu. Prea un mediu perfect pentru tatl ei bolnav.
Sigur, era trziu, dar lucra cumva acolo cineva care se numea
Shirley? Unul dintre prietenii ei pomenise de o anume
Shirley...
La scurt timp, intr Bryson i ceru s vorbeasc cu Felicia
Munroe. De vreme ce Elena ocupa timpul lui Shirley, era
posibil ca Dunne s nu fie anunat despre vizita lui. Asta ar fi
uurat situaia, dar Bryson nu miza pe aa ceva. Nu era ru
dac-l deruta pe Dunne, fcndu-l s cread c l obseda
propriul lui trecut. Poate c asta le-ar fi creat celor din Grupul
Prometeu falsa convingere c Bryson se afla pe un drum greit,
c nu constituia o ameninare imediat.
Las-i s cread c struiesc asupra trecutului, asupra
propriei mele viei. Las-i s cread c snt obsedat.
Dar chiar snt. Snt obsedat s descopr adevrul. Se
ruga ca Felicia s fie lucid.
Cnd intr Bryson, Felicia lua cina, stnd singur la o
mas mic i rotund din mahon, n sufrageria frumoas, unde
ali pensionari stteau la mese asemntoare, singuri sau
perechi. Dup ce se apropie, femeia ridic privirea de parc
vedea pe cineva cu care vorbise doar n urm cu cinci minute.
Ochii ei nu exprimau surprinderea. Lui Bryson i se muie inima.
- George! gri ea ncntat. Zmbi, artndu-i dinii
perlai, mnjii cu ruj. O, dar asta-i o confuzie. Tu eti mort!
Tonul ei deveni sever, de parc i-ar fi fcut moral unui copil
obraznic. Zu c n-ar trebui s fii aici, George.

Bryson zmbi, o srut pe obraz i se aez la mas, vizavi


de ea.
- M-ai prins, Felicia, spuse Bryson, pe un ton vesel. Dar
mai spune-mi o dat cum am murit?
Ochii Feliciei se ngustar.
- George, isprvete! tii foarte bine cum s-a ntmplat.
S nu mai discutm despre asta. Pete se simte i-aa destul de
ru, s tii.
- De ce se simte ru, Felicia?
- i dorete s fi fost el n locul vostru. Nu tu i cu Nina.
Se ocrte ntruna. De ce-au trebuit s moar George i cu
Nina?
- De ce a trebuit s murim?
- tii foarte bine. Nu-i nevoie s-i spun eu.
- Dar eu nu tiu de ce. Poate mi spui tu.
Bryson ridic privirea i fu surprins s-o vad pe Elena.
Aceasta i puse braele n jurul Feliciei, apoi se aez lng
ea, lund ntre palme mna osoas a Feliciei.
O recunoscuse Felicia pe Elena? Era imposibil. Se
vzuser o singur dat, cu ani n urm. Dar ceva din felul
de-a fi al Elenei o linitea pe Felicia. Bryson voia s prind
privirea Elenei, s afle ce se ntmplase, dar ea i ndreptase
ntreaga atenie spre Felicia.
- Zu c n-ar trebui s fie aici, zise Felicia, privindu-l
piezi pe Bryson. El e mort, s tii.
- Da, tiu, spuse blnd Elena. Dar spune-mi ce s-a
ntmplat, Nu te-ai simi puin mai bine dac ai vorbi despre
ce s-a ntmplat?
Felicia pru tulburat.
- Mereu dau vina pe mine. Pete spune tot timpul c-i
dorete ca ei s nu fi murit - i dorete s fi fost el n locul
lor. George a fost cel mai bun prieten al lui, s tii.
- tiu. E prea dureros s vorbeti despre asta? Adic
despre ce s-a ntmplat? Despre cum au fost ucii?
- Pi, s tii c e ziua mea.
- Serios? La muli ani fericii, Felicia!
- Fericii? Nu, nu-i nici o fericire. E aa de trist, foarte,
foarte trist. A fost o noapte cumplit.
- Vorbete-mi despre noaptea aia.
- O noapte aa frumoas, cu zpad! Am pregtit cina
pentru noi toi, dar nu-mi psa dac se rcea! I-am spus asta
lui Pete, ns el nu voia s rateze cina de ziua mea. i tot
spunea lui George s se grbeasc! S conduc mai repede.
Dar George nu voia, spunea c vechiul Chrysler nu fcea
fa drumurilor ngheate, frnele erau defecte. Nina era
suprat - voia s trag cu toii pe dreapta i s atepte s
treac furtuna. Dar Pete i tot presa, i mboldea! Mai repede,
mai repede!
Felicia, cu ochii mrii i plini de lacrimi, se uit disperat
la Elena.
- Cnd maina a scpat de sub control, iar George i
Nina au fost omori... o, Pete al meu a stat n spital mai bine
de o lun i tot timpul spunea: Trebuia s fi fost eu omort!"
Lacrimile i curgeau pe obraji, n vreme ce amintirile
dureroase ieeau la suprafa din strfundurile minii tulburate
a unei femei pentru care trecutul i prezentul se amestecau.
- Erau cei mai buni prieteni, s tii.
Elena i puse braul pe umerii fragili ai btrnei, ncercnd
s-o liniteasc.

- Dar a fost un accident, spuse ea. A fost un


accident. Toat lumea tie asta.
Bryson o lu n brae pe Felicia, stpnindu-i lacrimile.
- E n regul, zise el pe un ton linititor. E n regul.
' - Trebuie s fie o mare uurare pentru tine, spuse Elena,
instalat lng Bryson n Buickul verde nchiriat.
Bryson ncuviin.
- Cred c aveam nevoie s aud asta.
- Exist o anume coeren n ideile ei, cu toat confuzia
i gndirea dezordonat. Memoria ei pe termen lung
funcioneaz. S-ar putea s nu-i aminteasc unde se afl la
un moment dat, dar i va aduce cu precizie aminte de noaptea
nunii.
- Da, bnuiesc c Dunne miza pe senilitatea ei avansat
n caz c a fi luat legtura cu ea ca s-mi confirme minciunile
lui meticulos elaborate. E singurul martor n via al
evenimentelor de-atunci, dar nu te poi bizui pe ea; Dunne
tia asta, tia c Felicia n-ar fi fost n stare s contrazic eficient
versiunea ticluit de el.
- Mi se pare c tocmai a fcut-o, remarc Elena.
- A fcut-o. Dar a fost nevoie de puin rbdare, de
ncredere i struin, de o blndee pe care nu cred c o au
oamenii lui Dunne de la CIA. Ei bine, slav Domnului c ai
fost tu acolo, asta-i tot ce pot spune. Tu ai fost cu blndeea i
am impresia c Felicia a simit asta. Cine s-ar fi gndit c o
fiin aa de blnd poate avea calitile unui agent sub
acoperire?
Elena zmbi.
- Te referi la numrul de telefon?
- Cum l-ai obinut, i nc att de repede?
- Mai nti m-am gndit unde l-a ine eu dac a fi n
locul ei, un loc de unde s-l pot lua repede. Pe urm am
neles c, dac Harry Dunne voia ca administratorul s-l
considere o rud grijulie, n-ar fi insistat ca ea s-i ia msuri
de precauie.
- Unde era, n portvizitul ei, chiar pe birou?
- Pe-aproape. Era pe o list btut la main, cu numere
de telefon importante", n colul din stnga sus al registrului
ei de birou. Am observat-o de ndat ce m-am aezat, aa c
mi-am lsat din ntmplare" geanta pe scaunul de lng biroul
ei, iar cnd am ieit s facem o plimbare, mi-am amintit c o
uitasem acolo. M-am ntors s-o iau i i-am rsturnat coninutul
pe birou i podea. n timp ce mi adunam lucrurile, am aruncat
o privire pe list i am memorat numrul.
- i dac n-ar fi fost la vedere?
- Planul B ar fi fost s las poeta acolo mai mult timp i
s-o iau n timpul pauzei ei de fumat. E o fumtoare nrit.
-A existat i un plan C?
- Da. Tu.
El rse - un moment de relaxare att de necesar pentru
ndeprtarea tensiunii acumulate.
- mi acorzi un credit prea mare.
- Nu cred. Acum e rndul meu. Localizarea numerelor
de telefon a devenit o treab uoar n ziua de azi, graie
Internetului. Nici mcar nu trebuie s-o fac eu - pot s apelez
la unul din serviciile de cutare i s obin adresa ntr-o
jumtate de or sau chiar mai repede.
- Codul zonei e opt-unu-patru. Unde vine asta? Acum
snt attea coduri regionale.

- Alturi de numr era scris PA" - Pennsylvania,


presupun.
- Pennsylvania? Ce s caute Harry Dunne acolo?
- Poate c acolo s-a nscut. O fi la locuina prinilor.
- Vorbete cu cel mai curat accent de New Jerscy.
- Atunci la nite rude? O s caut localizarea numrului;
va fi uor de aflat.
La ora unu noaptea, n cldirea bncii Mcredith
Waterman se afla un numr redus de persoane: civa gardieni
i un membru al echipei de informaticieni.
Femeia vnjoas din corpul de gard, postat la intrarea
funcionarilor din partea lateral a cldirii, era cufundat n
lectura unui roman de dragoste i nu prea ncntat de deranj.
- Nu sntei pe lista persoanelor autorizate, spuse femeia
cu asprime.
Brbatul tuns scurt, cu ochelari de aviator i un tricou
pe care scria SERVICE MCCAFFREY PENTRU
STOCAREA INFORMAIEI, ddu din umeri.
- n regul. O s m ntorc la New Jersey i-o s le spun
c nu m-ai lsat s intru. mi uurezi munca, tot snt pltit.
Bryson se ntoarse, pregtindu-i n gnd urmtoarea
replic, dar femeia o ls mai moale.
- Care e scopul...
- i-am spus. Meredith e unul din clienii notri. Noi
facem depanri pe teren dup orele de program. Verificm
erorile digitale. Nu se mtmpl des, da' se ntmpl. i asta
nseamn c trebuie s verific repartitoarele de-aici.
Femeia oft iritat, ridic receptorul i form un numr.
- Charlie, avem contract cu o firm - examina inscripia
de pe tricoul lui Bryson - Service McCaffrey pentru stocarea
informaiei"?
Ascult vocea de la cellalt capt al firului.
-Tipul zice c trebuie s verifice nite erori sau cam aa
ceva, continu ea dup care tcu i ascult.
- n regul, mulumesc, zise i nchise telefonul.
- Trebuia s sunai nainte. Ascensorul e pe hol, n
dreapta. Cobori pn la nivelul B.
De ndat ce ajunse la subsol, Bryson alerg la ua de
acces pentru mrfuri, pe care o localizase mai devreme, cnd
cercetase zona. Elena atepta acolo, purtnd o uniform
identic i avnd n mn o planet de aluminiu. Centrul de
documentare al bncii era o ncpere vast, cu tavan jos, izolat
acustic, lmpi fluorescente ce bziau ncet i numeroase iruri
de rafturi din oel ce adposteau nenumrate cutii gri de arhiv.
Cutiile erau ordonate cronologic, cu doar cteva intrri pentru
anul 1860, cnd banca fusese nfiinat de Elias Meredith, un
fost negustor de origine irlandez. Fiecare an ce urma ocupa
tot mai mult spaiu. Ultimul an era 1989 i dosarele depozitate
ocupau un ir ntreg de rafturi. Fiecare an era mprit pe mai
multe categorii - dosarele clienilor, ale personalului, proceseverbale ale ntrunirilor partenerilor i comitetului, hotrri
aprobate, amendamente la dispoziii interne i aa mai departe.
Nu aveau timp. Puteau sta acolo maximum o or, altfel
oamenii de paz s-ar fi ntrebat de ce dura aa de mult. i
mprir sarcinile - Bryson urma s examineze dosarele, iar
Elena s cerceteze, la terminalul computerului central,
documentele din baza de date. Exista un sistem electronic de
depistare a nregistrrilor i administrare a inventarului,
neprotejat de vreo parol deoarece era folosit de funcionarii
bncii.

Dificultatea consta i n faptul c nu tiau exact ce cutau.


Dosarele clienilor? Dar care clieni? Documentele
transferurilor masive de bani n conturi din strintate? Dar
cum puteau face deosebirea dintre un transfer ce nu era altceva
dect o depunere semilegal a bunurilor clienilor n strintate,
pentru a evita verificrile fiscului sau ale vreunei soii divorate,
i cel care nsemna nceputul unui lung ir de transferuri de la
o banc strin la alta, banii ajungnd pn la urm n buzunarul
unui senator? Elena inteniona s pun computerul s caute
- introducnd cuvinte-cheie i continund cu menionarea unor
dosare. Trecu o or fr s afle mare lucru.
De fapt, descoperir lipsa unor documente, a unor
seciuni ntregi din ele. Dup anul 1985, nu se mai gseau
dosare de venituri ale acionarilor sau declaraii de avere. Elena
reui s confirme, studiind cu atenie baza de date, c nici un
document referitor la banii ncasai de acionari nu mai era
de gsit dup 1985.
Dezamgit i tot mai ncordat pe msur ce timpul trecea,
Bryson hotr s-i concentreze atenia asupra unui singur
acionar: Richard Lanchester. ncepu s examineze toate
dosarele lui Lanchester: de personal, statele de plat, de clieni.
Povestea care se contura din acestea, ca i legenda lui
Lanchester, era cea a naterii unui monstru de pe Wall Street,
ncepuse s lucreze la Meredith Waterman imediat dup
absolvirea facultii la Harvard i nu sttuse mult la munca de
jos. Dup foarte puini ani, se dovedise un agresiv negociator
de valori i adusese venituri uriae firmei. Ajunsese curndn
fruntea departamentului. Apoi abordase alt specialitate speculaii cu devize i investiii. Banii pe care-i fcuse pn
atunci preau mruni de buzunar pe lng ceea ce ctigase
n acea perioad. Richard Lanchester devenise, n zece ani,
omul care ctigase cel mai mult din ntreaga istorie a bncii.
Copilul-minune de pe Wall Street devenise o for financiar,
ajungnd, mpreun cu ceilali acionari principali, extrem de
bogat datorit afacerilor sale i mai ales unei serii de tranzacii
financiare complexe. Se prea c stpnete arta rafinat de a
tranzaciona cu instrumente financiare numite derivate, miznd
pe sume uriae, de mai multe miliarde de dolari, plasate la
bursele de valori la termen. n esen, era un juctor la scar
mare, cazinourile fiind pieele mondiale de capital. Ctigase
i, ca un adevrat juctor, credea c norocul nu-l va prsi
niciodat. n 1985, ns, norocul l-a prsit.
Bryson ddu peste un dosar subire, cuprinznd rapoartele
interne ale contabililor care descriau o rsturnare a norocului
att de brusc, att de devastatoare, nct era aproape imposibil
de crezut.
Una dintre imensele lui mize, pe cotaia eurodolarului,
se dovedise a fi neinspirat. Peste noapte, Lanchester fcuse
banca s piard trei miliarde de dolari. Suma depea de mai
multe ori capitalul bncii.
Meredith Waterman devenise insolvabil. Supravieuise
timp de o sut cincizeci de ani. Datorit faptului c Richard
Lanchester pierduse o miz, cea mai veche banc privat a
Americii falimentase.
- Doamne, opti Elena, uitndu-se prin rapoartele
contabile. Dar... nimic din toate astea n-a fost fcut public!
Bryson ddu ncet din cap.
- Nimic. Niciodat. Nici un articol, nici o meniune n
pres - nimic.
- Cum e posibil?

Bryson se uit la ceas. Erau acolo de aproape dou ore;


i forau norocul. Brusc se lumin la fa.
- Cred c neleg acum de ce nu exist documente privind
veniturile acionarilor dup 1985.
-De ce?
- Fiindc au gsit un binefctor. Cineva care s-i scoat
din belea.
- Ce vrei s spui?
El se ridic i cut cutia de arhiv marcat neutru cu
inscripia NDATORIRILE CONTRACTUALE ALE
ACIONARILOR. O gsise mai devreme, dar nu se obosise
s-o deschid; ar fi durat prea mult s-o cerceteze i i se pruse
puin probabil s descopere ceva interesant. Deschise cutia i
gsi nuntru doar un dosar subire. Coninea paisprezece
dosare tampilate, fiecare avnd trei pagini. Toate erau
intitulate NDATORIRI CONTRACTUALE ALE
ACIONARULUI. Citi primul document cu sufletul la gur.
Dei bnuia ce cuprinde, i se pru chiar nspimnttor s
vad totul tiprit pe hrtie.
-Nicholas, ce e? Ce-i acolo?
El citi frazele cu voce tare, rsfoind paginile.
- Subsemnatul snt de acord s vnd toate drepturile,
titlurile i participaiile pe numele meu ca acionar la
parteneriatul... innd seama de aceasta... succesiunea la toate
drepturile i obligaiile ce decurg din aceast participare".
- Ce citeti? Nicholas, ce snt documentele astea?
- n 1985, fiecare dintre cei paisprezece acionari
principali de la Meredith Waterman a semnat un document
legal prin care i vindea cota lui dinparteneriat, spuse Bryson.
Fiecare dintre acionari a fost direct i personal rspunztor
pentru datoria de peste trei miliarde de dolari pe care o fcuse
Lanchester. Evident c n-aveau de ales. Au fost nevoii s
vnd.
- Dar... nu neleg - ce mai era de vndut?
- Doar numele. Cochilia goal a unei bnci.
- i cumprtorul a cptat... ce?
- A pltit paisprezece milioane de dolari - cte un milion
de fiecare acionar. Au fost norocoi c au primit i-att,
deoarece cumprtorul s-a mpovrat cu o datorie de miliarde
de dolari. Din fericire pentru el, i-a putut permite asta. O
clauz a contractului de vnzare cerea fiecrui partener s
semneze o nelegere confidenial separat - un acord de
nedivulgare. Un jurmnt de pstrare a secretului, ntrit de
ameninarea revocrii plii sumelor ealonate pe timp de cinci ani.
- E aa de... bizar, zise ea, dnd din cap. neleg eu bine?
Vrei s spui c, n 1985, Meredith Waterman a fost vndut n
secret unei persoane? i nimeni n-a tiut?
- Exact.
- Dar cine-a fost cumprtorul? Cine ar fi fost att de
nebun nct s ncheie o asemenea afacere?
- Cineva care voia s devin deintorul secret al unei
bnci de investiii prestigioase, foarte apreciate - pe care s-o
poat folosi apoi ca vehicul. O faad pentru pli ilicite n
ntreaga lume.
- Dar cine e?
Bryson zmbi stins i ddu nedumerit din cap.
- Un miliardar pe nume Gregson Manning.
- Gregson Manning - Systematix...?
Bryson fcu o pauz.
- Omul din spatele Grupului Prometeu.

Se auzi un zgomot stins, care-l fcu pe Bryson s tresar.


Ridic privirea din dosarele mprtiate pe o mas mic aflat
n faa lor i vzu un brbat nalt, solid, mbrcat n uniforma
albastr a serviciului de paz. Omul i privea cu vdit ostilitate.
- Voi... hei, ce dracu'...? Voi ar trebui s fii de la firma
de computere. Ce facei acolo?

30
Erau departe de principalul grup de computere, de
serverul aflat n cellalt capt al spaioasei ncperi.
O cutie cu dosare, etichetat vizibil, se afla n faa lor, iar cele
paisprezece dosare zceau mprtiate pe mas ca un evantai.
- Ce dracu' a durat aa de mult? zise Bryson furios. Sun
la serviciul de paz de jumtate de or!
Gardianul l privi bnuitor. Staia lui de emisie-recepie
hria.
- Ce dracu' spui? N-am primit nici un telefon.
Elena se ridic fluturndu-i planeta.
- Uite ce e, fr contractul de servicii ne pierdem vremea!
Trebuia s-l fi lsat de fiecare dat n acelai loc! Nu sntem
obligai s-l cutm - ai idee cte date or s se piard?
Gesticula violent.
Bryson o privi, impresionat i intr n joc.
- Serviciul de paz trebuia s nchid sistemul, spuse el
dnd iritat din cap i ridicndu-se ncet.
- Hei, cucoan, protest gardianul, nfruntnd-o, nu tiu
ce dracu' spui...
Bryson atac asemeni unei cobre, nfcndu-l pe gardian
de ceaf cu mna stng i izbindu-l cu latul palmei drepte la
baza gtului. Omul se muieprbuindu-se n braele lui Bryson.
Acesta l tr spre etajerele depozitului i-l propti n capul
oaselor pe culoarul dintre dou rnduri de rafturi. N-avea s-i
revin mai repede de o or.
Ieir din banc pe ua pentru marf i alergar spre
maina nchiriat, parcat la captul cvartalului. Nu scoaser
o vorb pn cnd ajunser la cteva strzi deprtare. Era ora
trei i douzeci dimineaa. Bryson conducea pe strziile pustii
ale Manhattanului. Cnd ajunse lng South Street Seaport,
gsi o strad lturalnic ngust i parc lng trotuar.
- E uimitor, zise Bryson ncet. Unul dintre cei mai bogai
oameni din ar - din lume - i una dintre cele mai respectate
figuri politice ale Americii. Ultimul om onest din Washington" sau cum dracu' i-o mai zice. Un parteneriat pecetluit cu
ani n urm, n condiiile unui secret absolut. Manning i
Lanchester nu apar niciodat n public mpreun, nu snt
niciodat menionai n aceeai fraz; par s nu aib vreo
legtur unul cu altul. Aparenele snt importante.
- Eseniale. Din diverse motive. Snt sigur c Manning
voia s menin reputaia impecabil a bncii Meredith
Waterman - ca model al tradiiei bancare de pe Wall Street ca s-o poat folosi n secret pentru a-i domina pe liderii politici
ai lumii. Acum avea acoperirea perfect, camuflajul
respectabilitii imaculate ce ascundea canalele prin care dirija
mita i alte fonduri ilegale destinate Parlamentului britanic i
Congresului american, probabil Dumei i Adunrii Naionale
franceze. Beneficia de o faad cu ajutorul creia putea
cumpra aciuni la alte bnci sau companii, fr ca numele
lui s fie menionat. Aceasta e banca din Washington prin
care cei mai muli congresmeni i fac afacerile. Totul e

acolo - mituirea, potenialul antaj folosind cele mai sensibile


informaii confideniale...
- i, desigur, Casa Alb, interveni ea. Prin intermediul
lui Lanchester.
- Cu siguran, Manning are o influen major asupra
politicii externe americane prin intermediul lui. De aceea era
la fel de important pentru amndoi s nu se sufle o vorb
despre felul cum a rscumprat Manning banca Meredith
Waterman. Reputaia iui Richard Lanchester trebuia s rmn
intact. Dac s-ar fi aflat c el a falimentat cea mai veche
banc privat a Americii prin speculaii necugetate, ar fi fost
ruinat. i a reuit s-i pstreze i aura de geniu financiar.
Strlucitul, dar i moralul brbat care fcuse avere pe Wall
Street, care devenise att de bogat nct nu putea fi corupt,
era dispus s renune la tot pentru a lucra n folosul rii lui.
Cum putea America s nu fie onorat c are un asemenea om
la Casa Alb, n chip de consilier al preedintelui?
Urm un moment de tcere.
- M ntreb dac nu cumva Gregson Manning l-a trimis
pe Lanchester la Casa Alb. S-ar putea ca asta s fi fost una
dintre condiiile salvrii bncii Meredith Waterman.
- Interesant. Dar nu uita, Lanchester l cunotea deja pe
Malcom Davis atunci cnd acesta i-a anunat candidatura la
preedinie.
- Lanchester era unul dintre susintorii si importani
n cercurile financiare, da? n politic, prietenia se cumpr
uor cu bani. Pe urm, el s-a oferit s organizeze campania
electoral a lui Davis.
- Fr ndoial c Manning a contribuit n tain cu o
grmad de bani de la Systematix, de la angajai, prieteni i
asociai, i cine mai tie de unde. Astfel Lanchester a devenit
nepreuit. Richard Lanchester, pe care-l pndea ruina, care-i
vedea ilustra carier distrus, terminat, a devenit brusc un
actor important pe scena lumii. Steaua lui s-a nlat fulgertor.
- i-i datoreaz totul lui Manning. N-avem cum s
ajungem la Manning, nu-i aa?
Bryson fcu semn c nu.
- Dar l cunoti pe Lanchester - v-ai ntlnit la Bruxelles.
El o s te primeasc.
- Nu, acum n-o s m mai primeasc. A aflat tot ce voia
despre mine - destul ct s-i dea seama c reprezint o
ameninare pentru el. N-o s accepte niciodat s m vad.
- Doar dac o s formulezi explicit ameninarea.
- Pentru ce? S m ntlnesc cu el ca s realizez ce? Nu,
o abordare direct e un instrument puin ascuit, Dup cum
vd eu lucrurile, cea mai bun soluie e Harry Dunne.
- Dunne?
- Cunosc temperamentul individului. Nu va reui s
reziste unei ntlniri cu mine; e contient de ceea ce tiu. Va
trebui s m vad.
- Ei bine, nu tiu ce s zic, Nicholas. S-ar putea s nu
aib dispoziia de-a se ntlni cu cineva.
- Ce vrei s spui?
- Numrul la de telefon pe care l-am obinut la sanatoriu
e dintr-un ora care se cheam Franklin, din Pennsylvania.
Aparine unei mici clinici medicale particulare, foarte
exclusivist. Un ospiciu... Poate c Harry Dunne se ascunde,
dar e pe moarte.
Nu existau curse aeriene directe spre Franklin, Pennsylvania; cel mai rapid drum era cu maina. Cei doi aveau nevoie

de odihn, fie i numai cteva ore. Era esenial s rmn n


form: i atepta o treab grea.
Cele patru ore de somn se dovedir insuficiente. Bryson
se trezi mahmur. Motelul unde trseser, suficient de izolat,
se afla la o jumtate de or de mers de Manhattan.
Elena arta odihnit i sttea n faa laptopului care era
conectat la priza telefonic din perete. Ea vorbi fr s se
ntoarc, dup ce-l auzise agitndu-se n pat.
- Systematix e fie cea mai impresionant mostr a
capitalismului global fr restricii, fie cea mai ngrozitoare
corporaie care a existat vreodat. Depinde din ce unghi
priveti lucrurile.
Bryson se ridic n capul oaselor.
- nainte de orice, am nevoie de o cafea.
Elena i art un pahar din carton ce se afla pe noptier.
- Am ieit acum o or. S-ar putea s se fi rcit; mi pare
ru.
- Mulumesc. E bun i rece. Tu ai dormit?
Ea ddu din cap.
- M-am sculat dup jumtate de or. Aveam prea multe
n minte.
- Spune-mi ce-ai gsit.
Elena se ntoarse cu faa spre el.
- Ei bine, dac tiina nseamn putere, Systematix e cea
mai puternic entitate corporatist de pe faa pmntului.
Sloganul lor e Comer cu informaii", iar sta pare s fie
singurul principiu organizatoric - singurul element care unific
imensele sale proprieti.
Bryson lu o gur de cafea.
- Dar eu credeam c Systematix e o companie de software - unul dintre principalii rivali ai lui Microsoft.
- Software i computere - sta-i doar un fragment din
afacerile sale, extraordinar de diversificate. tiu deja c dein
banca Meredith Waterman i, prin ea, First Washington Mutual Bancorp. Nu pot dovedi c dein controlul unor bnci
din Anglia unde au conturi cei mai muli membri ai
Parlamentului, dar am mari bnuieli n sensul sta.
- Pe ce baz? innd cont de minuioasele precauii pe
care i le-a luat Manning ca s ascund faptul c e proprietarul
bncii Meredith, nu e uor s gseti vreo legtur ntre el i
bncile britanice.
- Firmele de avocatur - cele strine care snt n serviciul
lui - mi infirm bnuielile. Aceste firme, fie ele de la Londra,
Buenos Aires sau Roma, snt cunoscute ca avnd relaii strnse
cu anumite bnci. Aa am reuit s fac legtura.
- sta-i un raionament impresionant.
- Ei, i prin Systematix, Manning deine numeroase
aciuni la trusturile din industria militar. Recent a lansat o
flot de satelii pe orbit joas. n plus, Systematix deine i
dou din cele trei agenii importante de control al creditelor.
-Al creditelor...?
- Gndete-te cte informaii deine despre tine o
companie de credit. E cutremurtor. O cantitate incredibil
de informaii strict personale. i mai e ceva. Systematix deine
cteva din cele mai mari firme de asigurri de sntate inclusiv i firme de administrare a datelor care pstreaz
documentele acestor companii de asigurri. Deine i
companiile de date medicale ce administreaz fiele medicale
pentru practic toate clinicile de medicin preventiv din ar.
-Dumnezeule!

- Cum spuneam, elementul de legtur ntre acestea e


informaia. Ce tiu ei. Informaia la care au acces. F un pas
napoi i privete - dosarele asigurrilor de via i de sntate,
fie medicale, dosare de credit i bancare. Prin reeaua sa de
companii, Systematix are acces la cele mai intime, cele mai
secrete documente despre - dup estimrile mele - nouzeci
la sut dintre cetenii Statelor Unite.
- i asta doar Manning.
-Poftim?
- Manning e doar unul dintre membrii Grupului
Prometeu. Nu-l uita pe Anatoli Prinikov, care are, probabil,
companii similare n Rusia. i Jacques Arnaud, n Frana. i
generalul Tsai, n China. Cine tie cte informaii personale
controleaz grupul sta?
- E ntr-adevr nfricotor, Nicholas! Pentru o fat care
a crescut ntr-un stat totalitar, cu Securitatea omniprezent,
perspectivele snt ngrozitoare.
Bryson se ridic. i simea trupul ncordat.
- Ce a reuit Prometeu s fac la Washington - s obin
informaii personale pe care nimeni n-ar trebui s le aib,
apoi s divulge sau s amenine cu divulgarea -, i asta n
ntreaga lume. Poate c Systematix se ocup de informaii,
dar Prometeu... Prometeu se ocup de control.
- Da, spuse Elena. Dar pentru ce? n ce scop?
Controlul urmeaz se transferat... Acum nelegem clar...
-Nu tiu, rspunse Bryson. Iar cnd o s aflm rspunsul,
s-ar putea s fie prea trziu.
Puin dup ora prnzului, parcar maina nchiriat pe
aleea semicircular a unei cldiri din crmid roie, ce prea
s fi fost cndva o mare reedin privat. Pe un zid scund din
crmid sttea scris discret, cu litere de alam: CASA
FRANKLIN.
Bryson purta un halat alb de doctor, cumprat de la un
magazin de accesorii medicale ntlnit n drum, i se recomand
drept specialist n psihoterapie de la Centrul Medical al
Universitii Pittsburgh, solicitat pentru o consultaie de familia
unui pacient al ospiciului. El se bizuia pe lipsa de suspiciune
a personalului spitalelor i altor instituii medicale i nu fu
dezamgit. Nimeni nu-i ceru vreo legitimaie. Afia o atitudine
de detaare profesional, dar i ngrijorare ce se impunea;
fiind vorba de un caz grav, Bryson art personalului mesajul
primit, mpreun cu numrul de telefon.
- Secretara mea n-a scris numele pacientului, zise el, i
mi-e jen s recunosc c am plecat de la birou fr s iau
faxul... Avei idee cine ar putea fi?
Femeia de la recepie se uit la numr, apoi ridic privirea
spre lista de pacieni.
- Sigur, domnule doctor.Trebuie s fie domnul John
McDonald, de la camera 322.
Harry Dunne arta ca un cadavru. Faa lui ngust era
acum scoflcit, prul alb i czuse aproape de tot, pielea
nefiresc de bronzat i ochii holbai. Era conectat la un
perfuzor i la o sumedenie de monitoare care-i nregistrau
respiraia i pulsul, pe ecranul din spatele lui, care piuia
intermitent.
n ncpere exista o linie telefonic direct, chiar i un fax.
Cnd intr Bryson, el ridic privirea. Prea ameit, dar
contient, i dup cteva secunde rnji.

- Ai venit s m ucizi, Bryson? Ar fi nostim. M in n


via cu blestematele astea de aparate. Ajut cadavrul s respire. Ca i pe afurisita de CIA. M-am sturat.
- Nu eti uor de gsit, spuse Bryson.
- Fiindc nu vreau s fiu gsit, Bryson. N-am rude care
s m viziteze pe patul de moarte i tiu ce se ntmpl la
Langley cnd aud c eti bolnav - i rup sigiliul de la seif, i
scotocesc prin dosare, i golesc biroul. Ca n Uniunea
Sovietic - premierul se duce n vacan la Ialta i cnd se
ntoarce i gsete echipa n cutii cu mortar pe o strad de
lng Kremlin. Tui gutural: Trebuie s-i acoperi flancurile.
- Pentru ct timp?
ntrebarea lui Bryson era incisiv, nemiloas, menit s
provoace. Dunne l privi o vreme nainte s-i rspund.
- Acum ase sptmni mi s-a diagnosticat un cancer
pulmonar n metastaz. Am fcut un tratament de ultim moment - chimioterapie, chiar i radiaii. Mizeria e n stomacul
meu, n oase... n afurisitele de mini i chiar i n picioare.
tii c mi-au ordonat s nu mai fumez? Asta-i absolut nostim.
Mi-am zis, ce naiba, poate c ar trebui s urmez o diet
vegetarian, s vd ct de bine mi-o face.
- M-ai mbrobodit bine, zise Bryson, neobosindu-se s-i
ascund iritarea. Ai ticluit o minciun complicat despre
trecutul meu, despre Directorat, despre cum a nceput el i ce
punea la cale... Asta ca s m foloseti ca pe o unealt
personal? S-i rezolv treburile murdare, s m ntorc la
Directorat ca s aflu ceea ce noi... Se opri, mirndu-se c
folosise pronumele noi. Aa gndesc eu despre mine, despre
ei? Fac parte din ,,noi", nc o dat fac parte dintr-o agenie
care nu exist? se ntreb Bryson i continu: ... ceea ce noi
tiam despre Grupul Prometeu? Fiindc noi eram singura
agenie de informaii din lume care reuise s afle ce se
ntmpl?
- i ce-ai aflat, la urma urmei? Un rahat. Zmbi sumbru,
apoi ncepu din nou s tueasc. Eu snt ca Moise. N-o s
triesc s vd Pmntul Fgduinei, dar am artat drumul.
Asta-i tot.
- Pmntul Fgduinei? Al cui Pmnt al Fgduinei"?
Al lui Gregson Manning?
- Las-o balt, Bryson, spuse Dunne i nchise ochii, cu
un zmbet amar.
Bryson se uit la punga cu lichid limpede ce atrna pe
postamentul de lng Dunne. Pe ea scria Ketamin". Un
sedativ, dar avea i alte ntrebuinri. n cantiti potrivite,
putea provoca euforie i delir; fusese folosit ocazional n chip
de ser al adevrului, att de Directorat, ct i de CIA. Gsi
robinetul i-l ntoarse, ca s mreasc debitul.
- Ce dracu' faci? zise Dunne. Nu m deconecta. Morfina
nu mai are nici un efect, aa c m-au trecut pe calmante mai
puternice.
Debitul sporit al opiaceului avu efect imediat. Dunne se
nroi i ncepu s transpire abundent.
- Nu te-ai prins, nu-i aa?
- De ce anume?
- Ai auzit ce s-a ntmplat cu putoaica lui?
- A cui putoaic?
- A lui Manning.
Elena obinuse biografia lui Manning.
- A avut o fat care a fost rpit, nu?

- Rpit? Asta nu-i nimic, Bryson. Tipul era divorat i


avea o fat de opt ani care nsemna totul pentru el. Vizita
Manhattanul, era tratat cu onoruri... o chestie caritabil, fiica lui,
Ariei, se afla n apartamentul lui de la Piaza cu guvernanta...
cnd se ntoarce o gsete pe guvernant moart. Fata dispruse...
-Iisuse!
- Nite mecheri... au fcut un ciubuc... Glasul i se
stingea. El a pltit rscumprarea... nimic... au dus-o pe fat
la o caban izolat... Pennsylvania. l scutur un alt acces de
tuse. Manning... n-a pierdut vremea...
Dunne tcu. Bryson atept un moment. Oare mrise
prea mult doza? Se ridic i potrivi din nou robinetul, chiar
n clipa cnd Dunne redeschise ochii.
- Tipul are un mare imperiu de electronice... s-a oferit
s ajute FBI-ul... s-i rezolve problemele... Noi avem satelii,
doar c nu-i putem folosi... snt deconectai... blestematu' de
ordin 1233... Ce dracu' o... Ochii lui Dunne ncepur s vad
mai clar. Idioii de la Justiie n-or s aprobe interceptarea...
telefoanelor mobile ale rpitorilor... Toat treaba rasolit de
rahaturile biro... birocratice. Protejarea intimitii criminalilor,
n timpul sta fetia aia frumoas de opt ani... ngropat de
vie ntr-un cociug la un metru sub pmnt... se asfixia lent.
- Doamne Sfinte... Ce comar!
- Manning n-a mai fost acelai dup asta. A vzut lumina.
- Ce... ce este lumina"?
Dunne ddu din cap i zmbi ciudat.
Bryson se ridic.
- Unde-i Lanchester? ntreb el. Se spune c e n vacan,
n nord-vestul Pacificului. E o mare aiureal - la vremea asta
nu-i acolo. Unde e?
- Unde snt cu toii. Toat gaca lui Prometeu, mai puin
subsemnatul. Unde dracu' crezi? Lng lac.
-Lng lac...?
- La casa lui Manning. Lng lacul la, dincolo de Seattle.
Glasul i devenea tot mai slab. Ochii i se nchiser. Acum
pleac, Bryson. Nu m simt prea bine.
- Care-i obiectivul? ntreb Bryson. Care-i rostul?
- E un marfar afurisit care-o s se npusteasc asupra
ta, amice, spuse Dunne. Se opri i horci aproape un minut.
Nu poate fi oprit, continu el. Ai ajuns preatrziu. Mai bine
te-ai da dracului la o parte din drum.
Bryson observ pe cineva apropiindu-se dinspre coridor:
un negru suplu, un infirmier. Omul i se pru cunoscut. Dar
de unde?
Se ridic brusc i prsi ncperea; instinctele l avertizau
despre iminena unor necazuri. Mergea grbit - un medic
suprasolicitat, venic n ntrziere la urmtoarea consultaie.
Cnd ajunse la captul coridorului, se ntoarse i-l vzu
pe negru intrnd n camera lui Dunne. Omul i era foarte
cunoscut.
Bryson intr ntr-un hol plin cu automate pentru diverse
produse, frmntndu-i creierul. De unde-l cunotea, din ce
operaiune, din ce ar? Sau poate din viaa civil, de pe cnd
era profesor?
Se ntoarse i privi n lungul holului principal spre camera
lui Dunne. Nevznd pe nimeni n preajm, porni spre ea,
intenionnd s arunce n trecere o privire prin camer, ca s-l
zreasc pe infirmier.

Se apropie. Ua era deschis. Privi nuntru: era doar


Dunne, care dormea.
Nu.
Tonul continuu al monitorului cardiac l fcu s priveasc
mai atent. EKG-ul, de obicei zimat, era acum o linie dreapt.
Inima lui Dunne nu mai btea. Omul era mort.
Ptrunse n ncpere. Faa lui Dunne era alb ca varul,
ntorcndu-se ctre postament, vzu c robinetul de la
Ketamin fusese deschis complet; punga cu lichid era aproape
goal.
Infirmierul deschise robinetul. El l omorsepe Dunne.
Fuseser supravegheai tot timpul. Infirmierul" oricine-ar fi fost - l ucisese pe Dunne.
Pentru c vorbise?
Bryson iei n fug din ospiciu.
- Domnule, am reperat ceva.
ncperea era nesat cu grupuri de monitoare plate,
expunnd imagini de mare rezoluie, mereu altele, transmise
de satelii geostaionari. Ea se afla la nivelul superior al unui
complex comercial din Sunnyvale, California, deasupra unui
centru de nutriie dietetic, imensele dispozitive electronice
fiind astfel ascunse privirilor curioase.
Tnrul specialist n comunicaii art spre monitorul 23 A
266
i se ndrept grbit ctre el. Superiorul lui, un brbat de vrst
mijlocie, purtnd nite cti conectate la o linie telefonic, se
apropie de ecran i studie imaginea.
- Chiar acolo - un Buick verde, zise tnrul. Plcile de
nmatriculare snt aceleai. oferul e brbat. n dreapta lui st
o femeie.
- Identificarea facial?
- Pozitiv, domnule. E confirmat. Ei snt.
-Care-i direcia?
- Spre sud.
Superiorul ddu din cap.
- Trimitei echipa 27, ordon el.
Trebuia s ajung imediat la Seattle, s gseasc cel mai
apropiat aeroport i de-acolo s ia o curs comercial sau un
charter. Obiectivul era casa de lng lac a lui Gregson Manning. Dincolo de Seattle. Grupul Prometeu se aduna acolo.
O ntlnire - ca s fac ce?
Orice ar fi fcut, se vor afla cu toii acolo.
Trebuia s ajung nentrziat.
- Infirmierul, ncepu Bryson i se opri brusc. Simi c l
cuprinde ameeala. Prin minte i se perindau imagini dintr-un
trecut apropiat: un buncr din beton n parcul Rock Creek.
oferul lui Dunne nvlind nuntru, cernd s-i vad eful.
Un negru suplu, agil, musculos - Solomon, trgnd n el;
acelai brbat zcnd mort, prbuit pe ciment, cu sngele
iroind din pieptul rnit dup ce fusese mpucat de eful lui.
ncepea s priceap.
- Era oferul lui Dunne. Evident, un om al lui Prometeu.
- Dar... parc spuneai c a murit, c Dunne l-a ucis!
- Iisuse, ce-am putut s cred! Toate serviciile secrete au
specialiti pentru efecte speciale - pungi cu snge, mici
ncrcturi explozive declanate de o baterie - mi se pare c
le zice amorse -, toat colecia de trucuri! Eu eram oaia
rtcit, iar Dunne trebuia s pun la cale ceva spectaculos
ca s m readuc la turm... Stai... ascult.
Ea i nclin capul.

- Ce auzi?
Era cu siguran huruitul deprtat al unui elicopter. Nu
se aflau lng vreun hangar pentru elicoptere sau n preajma
vreunui cmp de aterizri.
- E un elicopter, dar un model extrem de silenios.
Trebuie s fie exact deasupra noastr. Ai n geant vreo
oglind pentru machiaj sau o pudrier?
- Sigur.
-Vreau s cobori geamul, s ridici oglinda i s priveti
prin ea cerul de deasupra. Uit-te fr s vii vzut.
- Crezi c ne urmrete?
- De cteva minute; zgomotul se aude constant, nici mai
tare, nici mai ncet.
Ea deschise pudriera i o scoase prin geamul lsat.
- E ceva, Nicholas. Da. Un elicopter.
- Fir-ar s fie, mormi Bryson.
Un indicator pe lng care tocmai trecuser anuna un
popas la o mie cinci sute de metri distan. Acceler i intr
pe banda din dreapta, n urma unei rable ce se opri n parcarea
popasului. Caroseria mainii tip El Dorado era ruginit, o
parte din eava de eapament atrna, aproape atingnd solul,
iar capota era legat cu sfoar. Bryson l privi cobornd pe
ofer - un individ leampt, cu ochi tulburi i pr lung,
mbrcat cu nite pantaloni jegosi, un tricou negru pe care
scria Grateful Dead" sub o jachet militar verde i cu o
beret neagr pe cap. Un golan, i zise Bryson. Un beivan.
- Ce vrei s faci? ntreb Elena.
- S iau contramsuri.
Bryson lu nite hrtii din torpedoul mainii nchiriate.
- Urmeaz-m. Ia-i geanta i tot ce mai ai la tine.
Uimit, ea cobor din main.
- l vezi pe tipul care tocmai a cobort din rabla aia?
- Ce-i cu el?
- S nu-i uii faa.
- Cum a putea-o uita?
- Ateapt aici pn cnd iese.
Bryson intr n restaurant i constat c oferul jegos nu
era nici la coad, nici la vreo mas. Poate e la vreun automat
i i cumpr igri, bomboane sau ap mineral, ori la
toalet, i spuse el. Golanul nu era la automate, ci n toalet.
Bryson i vzu bascheii negri sclciai pe sub ua unei cabine.
Se uura, apoi se duse la chiuvet i se spl pe mini. n cele
din urm, omul iei din cabin i veni la chiuvet. Bryson
rmase surprins; nu i-ar fi imaginat c tipul inea la igien.
El i prinse privirea n oglind.
- Hei, spuse Bryson, vreau s-i cer un serviciu.
Vagabondul l privi bnuitor i tcu cteva clipe nainte
de-ai rspunde. Fr s se uite la Bryson, zise cu ostilitate:
- Ce anume?
- tiu c poate prea ciudat, ns a vrea s te duci pn
afar, s vezi dac soia mea e acolo. Am impresia c m-a
urmrit.
- Scuze, efu', io m cam grbesc.
i scutur minile i se uit n jur dup un prosop de
hrtie.
- Ascult, snt disperat. O s te rspltesc pentru timpul
pierdut.
Scoase un teanc de bancnote i extrase dou de douzeci
de dolari.
- Doar s te uii, att. S-mi spui dac ai vzut-o.

- Of, efu'. N-au prosoape de hrtie. Ursc chestiile alea


cu aer cald.
i scutur apa de pe mini, apoi lu bancnotele oferite.
- Sper c nu-i vreo nscenare, efu', c o-ncurci ru.
- E pe bune, efu'. Zu c-i pe bune.
- Cum arat?
- Brunet, vreo treizeci de ani, bluz roie, fust cafenie.
Foarte drgu. N-ai cum s n-o recunoti.
- Pstrez banii chiar dac nu-i acolo?
-A, da, sigur. Eu sper s fi plecat. Bryson se gndi o
clip. ntoarce-te s-mi spui i-i mai dau nc pe-att.
- Mam, nu' ce dracu' ai de gnd, efu', zise golanul,
dnd din cap n timp ce ieea din toalet.
Trecu pe lng automate, iei din restaurant i se uit n
jur. Elena sttea n apropiere, jucndu-i rolul, privind n stnga
i n dreapta, cu o expresie furioas.
Dup un minut, omul se ntoarse la toalet.
- Da, am vzut-o. I-o tip furioas.
- La naiba, spuse Bryson, ntinzndu-i individului nc
dou bancnote de douzeci. Trebuie s scap de ceaua aia.
Snt disperat.
Scoase din nou teancul de bancnote i numr dou mii
de dolari.
- A ajuns s-mi fac viaa un comar, zise el.
Golanul se uit la bancnote cu lcomie i ntreb bnuitor:
-Acu' ce mai e? N-o s fac nimic ilegal sau ceva... nimic
care s m bage n belea.
- Nu, nu, sigur c nu. Nu m nelege greit. Nimic de
genul sta.
n toalet intr alt brbat, care-i privi prudent pe cei doi,
nainte de a folosi pisoarul. Bryson tcu pn cnd omul plec,
pe urm spuse:
- El Dorado la vechi e al tu?
- Da, i-o rabl - ce-i cu el?
- Vreau s i-l cumpr. i dau dou mii de dolari.
- Nu ine, efu', am bgat doucinci de sute n ea.
- Hai s zicem trei mii. Bryson i art cheile Buickului.
Poi s iei maina mea.
- S nu fie ciordit.
-Nu-i face griji.
- Hei, pi e-nchiriat, zise omul bnuitor, vznd eticheta
ageniei Hertz.
- Corect. Chiria e pltit i poi s-o lai unde vrei, m
ocup eu de returnare.
Golanul se gndi timp de un minut.
- N-a vrea s te-ntorci la mine i s te plngi c maina-i
o rabl. Are dou sute optzeci de mii de kilometri la bord.
- Nu-i face probleme. Nu te cunosc, nici nu tiu cum te
cheam. N-o s m mai vezi vreodat. Vreau doar ca maina
ta s m fac pierdut de soia mea. Pentru mine asta conteaz.
- nseamn c merit treicinci de sute.
- Da, da, spuse Bryson voit iritat.
- Am lucruri n ea.
- Pi du-te s le iei i ntoarce-te aici.
Vagabondul se duse n parcare, lu din portbagaj un sac
verde de marinar i ncepu s-l umple cu haine vechi, sticle,
ziare i cri, dup care se ntoarse la toalet.
- i mai dau o sut pentru beret i jachet.
Bryson i scoase sacoul scump i i-l ntinse omului.

- Ia haina mea. Ai fcut o afacere grozav. Plus c i-ai


vndut maina de trei ori mai scump dect face.
- I-o main bun, efu', zise omul ursuz.
- Ateapt s ies de-aici nainte de a pleca, bine?
Golanul ddu din umeri.
- Cum vrei.
Bryson lu cheile rablei i-i strnse mna golanului.
Acesta se post la fereastra de lng automate urmrind
ce se petrece afar. Maina opri i omul o vzu, spre
surprinderea lui, pe soia brunet cu bluz roie alergnd spre
automobil i srind n el. Apoi maina demar.
Elicopterul Bell 300 plana deasupra popasului de pe
osea.
- Avem o identificare vizual pozitiv, rosti n microfon
observatorul de pe scaunul din fa, privind prin binoclu.
l vzu pe brbatul n sacou albastru suindu-se n Buickul
de ultimul tip.
- Recepionat, rspunse o voce. O s trecem la
supravegherea prin satelit, aa c mai spune-mi o dat numrul
Buickului.
Observatorul i potrivi binoclul pn cnd vzu placa de
nmatriculare, apoi citi numrul.
- Iisuse, uit-te cum conduce tipul. Probabil c s-a oprit
s bea ceva - nu-i de mirare c a durat atta.
Vocea bruiat se auzi din nou n cti.
- Ai identificat-o pe femeie?
- Negativ, rspunse observatorul. Nu era nici o femeie
cu el. Crezi c a lsat-o acolo?
Golanului ntr-un tricou negru i cu un sacou albastru
elegant nu-i venea s cread ce noroc avusese. Mai nti dduse
tiftul la, pe care nu reuise s-l vnd cu cinci sute de dolari,
pe trei mii cinci sute. Apoi obinuse o main nchiriat, din
cte se prea, pe termen nelimitat. ntr-o jumtate de or,
ctigase mult mai mult dect n toat luna. Cui dracu' i mai
psa ce necazuri avea idiotul la, care dduse o grmad de
bani ca s scape de nevast i pe urm o lsase pe cea s
intre n main!
Dduse radioul la maximum i mergea cu aproape o sut
patruzeci de kilometri pe or, cnd vzu uriaul camion ce se
ndrepta ctre el dinspre stnga. l ajunse, apoi l scoase de pe
osea!
Ce dracu' nsemna asta! Beivanul smuci volanul spre
dreapta, n vreme ce camionul cu optsprezece roi l for s
intre pe refugiu.
- Bga-mi-a...! rcni el i sri din main, fluturndu-i
pumnul spre oferul camionului. Ce m-ta vrei s faci, jigodie?
De pe scaunul de lng oferul camionului cobor un
brbat musculos de vreo patruzeci de ani, tuns scurt. Ocoli
automobilul, uitndu-se prin geamuri, apoi lovi cu degetele
n capacul portbagajului.
- Deschide-l, ordon el.
- Cine m-ta te crezi, namil fascist... ip golanul, dar
se opri brusc cnd vzu pistolul argintiu i plat aintit spre
fruntea lui. Of, la naiba!
- Deschide portbagajul.
Tremurnd, golanul deschise capota.
- Trebuia s-mi dau seama c-o s-o pesc, mormi el.
Brbatul tuns scurt control portbagajul, apoi se uit din

nou la bancheta din spate. Deschise portiera i mpunse


masivul sac marinresc.Ca s fie sigur, trase dou gloane n
el, pe urm nc dou n pernele scaunelor.
Golanul l privea tremurnd, ngrozit.
Brbatul tuns scurt i puse cteva ntrebri, apoi puse arma
la loc.
- Du-te i te tunde - i ia-i o slujb, mormi el i se
ntoarse la camion.
- Ce dracu' s-a ntmplat? url supraveghetorul aflat n
centrul de control din Sunnyvale, California.
- Nu... nu snt sigur, zise tehnicianul.
- Ce-i aia de pe bancheta din spate? D-mi un primplan. Aia de-acolo. O saco mare, un fel de sac marinresc.
De unde-a aprut?
- N-am mai vzut-o, domnule.
- Retransmite imaginea din sectorul S23-994, ora
paisprezecei unsprezece.
Se ntoarse ctre monitorul alturat. n cteva secunde,
l vzu pe brbatul n tricou negru crnd sacul verde
marinresc de la popas ctre Buick.
- Acelai obiect, zise supraveghetorul. Schimb
imaginea. D napoi. De unde-a aprut sacoa aia?
Dup cteva clipe, l vzur pe brbatul cu pr lung
strngnd ceva ce prea gunoi, din portbagaj i de pe scaunele
din fa i spate ale mainii ruginite.
- La naiba! ncadreaz vehiculul la - repede, acum,
taie doar imaginea i lipete-o, f o verificare a coordonatelor
vizuale.
-Am neles.
Dup treizeci de secunde, se auzi un clinchet i
automobilul El Dorado apru pe ecran - imagine transmis
n direct de satelit.
- F un prim-plan, spuse supraveghetorul.
- oferul e brbat, pasagerul - femeie, zise tehnicianul.
Avem confirmarea. Subiectul e din nou n vizor, domnule.
eava de eapament a El Dorado-ului arunca nori de
fum, n vreme ce Elena i Bryson goneau pe autostrad. Nu
scpaser de urmritori.
La vreo cincisprezece metri n faa lor, un indicator mare,
ptrat, anuna cu litere scrise stngaci: CAMPING
CHIPPEWAH. Intrarea era un drum de ar, brzdat de
fgae.
Bryson privi mai atent i vzu un semn mai mic atrnnd
de indicator, pe care era scris NCHIS.
Zgomotul de deasupra cretea n intensitate: elicopterul
cobora.
i ddu seama ce intenionau urmritorii. Drumul era
destul de pustiu i elicopterul se pregtea de atac.
Bryson coti brusc de pe autostrad i intr pe drumul de
ar, care prea s duc spre o zon mpdurit.
-Nicholas, ce faci? ip Elena.
- Frunziul de deasupra o s ne protejeze, i explic
Bryson. Poate reuim s ne pierdem de elicopter.
- Pi nu l-am pierdut la popas...?
- Doar pentru o vreme.
- Nu se mulumesc s ne urmreasc, nu-i aa?
- Nu, iubito. Cred c au alte planuri cu noi.
Huruitul constant i ddea de neles c cei din elicopter
observaser manevra lor i acionaser n consecin. Drumul
desfundat ducea ntr-un lumini i continua cu o potec.

Maina nu era potrivit pentru acel teren; asiul jos se izbea


mereu de pietre.
Chiar deasupra lor, n fa, vzu elicopterul care cobora
ncet. naintea lor, la vreo treizeci de metri, era o poian.
Maina gonea printre arbori direct ctre ea. Bryson aps
brusc pe frn; spatele mainii se rsuci, izbindu-se de copaci.
Elena ip involuntar i se inu de bord.
- Nu pot ntoarce - n-am loc de manevr!
Chiar n clipa cnd automobilul intra n poiana nverzit,
elicopterul cobor pn la vreo ase metri de la pmnt, cu
partea din fa nclinat.
- Folosete pistolul! strig Elena.
- N-ajut la nimic - geamul e antiglon i oricum e prea
departe.
Arunc rapid o privire spre elicopter, cutnd turela
armei, dar vzu un lansator de rachete. Evit n ultima clip
s intre ntr-o caban, aflat n poian i coti brusc pe lng ea.
Se auzi o explozie puternic i cabana se transform ntr-un
balon de foc. Cei din elicopter trgeau cu muniie incendiar,
un fel de rachete!
Elena ip din nou.
- Trag spre noi! ncearc s ne ucid!
Bryson arunc o privire piezi spre elicopter i vzu c
acesta se pregtea s trag din nou. Rsuci violent volanul
spre stnga.
Alt explozie! La civa pai de automobil.
Concentreaz-te! Nu te zpci, nu te uita concentreaz-te!
Trebuie s existe o scpare, dar - unde? Trebuie s iei
din poiana asta, din calea rachetelor! gndea Bryson.
N-avem unde merge, n-avem cum iei din vizorul lor,
oriunde ne poate ajunge o rachet!
Iisuse Hristoase!
O rachet trecu att de aproape, nct aproape c atinse
caroseria mainii, dup care lovi un stejar btrn i explod.
Focul mistuia totul n jurul lor.
- Doamne! se auzi el strignd. Era ngrozit.
Pe urm observ un pod. O crare scurt cobora spre un
ru lat, cu ap tulbure, peste care trecea alt pod ubred, din
grinzi vechi de lemn. Apsnd pedala acceleraiei pn la
podea, porni cu toat viteza drept spre el. Elena ip:
- Ce faci? Nu poi - podul n-o s reziste, nu e pentru
maini!
Copacii din faa lor explodar, dup ce alt rachet i
rat milimetric inta. Plonjar direct n acel infern. Pre de o
secund sau dou, totul fu alb-auriu, n timp ce flcrile se
prelingeau pe geam. Depir incendiul apropiindu-se de podul
de lemn, care se legna primejdios la trei metri deasupra rului.
- Nu! ip Elena. N-o s ne in!
- Repede, coboar geamul de lng tine, strig Bryson,
fcnd i el acelai lucru. i inspir adnc.
-Ce...?
Elicele elicopterului huruiau tot mai aproape.
Bryson acceler i maina ni nainte, izbindu-se de
parapetele de lemn.
-Nu! Nicholas!
Senzaia fu una de micare lent, de parc timpul se oprise
n loc. Maina se balans nainte, apoi plonj n ap. Bryson
rcni, strngnd volanul; Elena se ag de el, ipnd. Impactul
fu cumplit. nainte de a se scufunda n apele tulburi, Bryson

auzi o explozie chiar n spatele lor; se ntoarse i vzu podul


prvlindu-se ntr-o cascad de flcri.
Maina se scufunda; apa cafenie intra pe geamuri,
umplnd rapid interiorul. Bryson i desfcu centura, apoi o
ajut pe Elena s i-o scoat. Iei din main, o trase afar i
pe Elena i notar pe sub apa slcie, dui de curent, pn cnd
nu-i mai putur ine respiraia i ieir amndoi la suprafa.
Traser aer n piept cu lcomie.
- Stai aplecat, zise el gfind.
Erau nconjurai de trestii nalte care-i ascundeau vederii.
Auzea, dar nu vedea elicopterul; fcu semn spre ap, Elena
ddu din cap, apoi i umplu plmnii cu aer i se scufundar
din nou.
Instinctul de conservare i ndemna s se deprteze ct
mai mult. Cnd ieir din nou la suprafa, camuflai de trestii
i ierburi, huruitul elicopterului prea s vin de departe.
Bryson privi spre cer i vzu c elicopterul luase altitudine,
probabi pentru a supraveghea o arie mai ntins.
Urmritorii lor nu tiau dac au ieit din main sau au
rmas blocai, necndu-se lent...
- nc o dat, zise Bryson.
Inspirar adnc i se scufundar din nou. Aveau acum
un ritm, o tactic a naintrii: notau, lsau curentul s-i duc,
iar cnd nu mai rezistau, ieeau la suprafa, la adpostul
vegetaiei acvatice, pentru a inspira. Dup vreo jumtate de
or de scufundri succesive, Bryson observ c elicopterul
dispruse. Urmritorii renunaser, spernd, fr ndoial, c
cei doi muriser.
n cele din urm, ajunser ntr-un loc unde apa era puin
adnc. Elena i scutur gunoaiele din pr, tuind de cteva
ori nainte de-a putea respira normal. Feele le erau acoperite
de noroi. Pe Bryson l pufni rsul.
- Deci aa a decurs viaa ta, spuse Elena. i se pare
normal, nu?
- Asta nu-i nimic. S te fi scufundat n canalele din
Amsterdam! Trei metri adncime, din care o treime numai
noroi i gunoaie i biciclete abandonate - cu muchii ascuite
i ruginite n care te zgrii. Asta a fost doar o baie
nviortoare.
Se crar pe malul rului, cu hainele iroind de ap.
Vntul rece i fcu s tremure.
La aproximativ un kilometru distan de campingul
Chippewah se aflau un bar i un restaurant. Uzi leoarc i
drdind, murdari de noroi, se aezar la bar i comandar o
cafea fierbinte, vorbind ncet i ignornd privirile curioase ale
barmanului i clienilor.
La un televizor montat pe perete se transmitea un film
serial. Barmanul lu telecomanda i trecu pe canalul CNN.
Chipul aristocratic al lui Richard Lanchester ocupa
ntregul ecran, ntr-o secven de arhiv filmat n timpul uneia
dintre numeroasele sale apariii n faa Congresului. Crainicul
spunea: ... surse afirm c va fi numit n fruntea noii agenii
de securitate internaional. Reaciile de la Washington au
fost favorabile. Lanchester, despre care se spune c se bucur
acum de o scurt vacan n nord-vestul Pacificului, n-aputut
fi contactat pentru comentarii..."
Elena tresri.
- Snt pregtii, opti ea. Nici mcar nu-i mai dau
osteneala s se ascund. Doamne Sfinte, ce au de gnd - ce
se ntmpl de fapt?

Dou ore mai trziu, nchiriar un avion particular spre


Seattle.
Discutar ndelung, fcur planuri, stabilir strategii. Se
ncurajar reciproc, ncercnd s nu se gndeasc la spusele
lui Harry Dunne: Ai ajuns prea trziu.

31
Apartamentul lor de la hotelul Four Seasons, situat
convenabil lng Autostrada Interstatal 5, prea
cea mai bun alegere pentru a trece neobservai. Ei l
transformaser ntr-un centru de comand: era plin de hri,
echipament cibernetic, cabluri, modemuri i imprimante.
ncordarea era aproape palpabil. Descoperiser centrul
nervos al unei organizaii din umbr, cunoscut drept Grupul
Prometeu, i locul ntlnirii din acea sear, care se putea solda
cu consecine grave. Afirmaile delirante ale lui Harry Dunne
fuseser confirmate pe mai multe ci. Ageniile de nchiriere
a limuzinelor declaraser c nu aveau nimic disponibil
deoarece n acea sear avea loc o recepie". Cei mai muli
patroni fuseser discrei, doar unul dintre ei nu se abinuse i
scpase numele gazdei: Gregson Manning.
La Aeroportul Tacoma din Seattle sosiser toat ziua
curse aeriene, VIP-urile fuseser ntmpinate i escortate. Nu
fu dezvluit numele nici unui invitat. Totul era nconjurat de
un mister la fel de mare ca cel ce prea s nvluie viaa i
cariera lui Gregson Manning. Dou sau trei versiuni
sterilizate" ale vieii sale fuseser distribuite cu zgrcenie
jurnalitilor, publicate la loc de cinste, i reluate la nesfrit.
Drept rezultat, dei se scrisese mult despre Manning, se tiau
foarte puine lucruri despre el.
Cei doi avur mai mult succes n obinerea informaiilor
despre faimoasa vil a lui Manning de pe rmul lacului aflat
lng Seattle. Construirea acelei fortree cibernetice, a acelei
aa-zise case inteligente" durase mai muli ani i fusese
nsoit de numeroase comentarii n pres, multe din ele fiind
speculaii aberante. Aparent, dup o perioad n care ncercase
s suprime relatrile despre casa lui, Manning se rzgndise i
ncercase s le controleze, ceea ce reuise. Cldirea era
descris cu uimire n impresii" publicate n reviste precum
Architectural Digest i I f o u s e & Garden, n diverse relatri
ale ageniilor de pres, n The New York Times Magazine i
The Wall Street Journal.
Numeroase articole erau nsoite de fotografii. Descrierile
sumare, dei incomplete, permiteau Elenei i lui Bryson s
schieze planul cldirii i s identifice destinaia multor
ncperi. Proprietatea, n stil futurist, n valoare de o sut de
milioane de dolari, era adnc nfipt n panta dealului; o mare
parte a ei se afla sub pmnt. Exista o piscin acoperit, un
teren de tenis, o sal de cinematograf cu dotri ultramoderne,
sli pentru ntruniri, sli de sport cu plase elastice, o pist de
bowling, un teren de tir, un teren de baschet, o pajite pentru
golf. Peluza din faa vilei - Bryson i not cu grij amnuntul ddea direct pe malul lacului, unde se aflau dou pontoane
pentru ambarcaiuni. Sub peluza din fa fusese construit un
uria garaj din beton i oel.
Bryson constat cu uimire c vila lui Manning era
complet automatizat: toate dispozitivele electronice, toate
instalaiile erau conectate la o reea i controlate att local, ct
i de la distan, din sediul de la Seattle al companiei
Systematix, Casa era programat s ndeplineasc orice

dorin a locuitorilor i a oaspeilor si. Fiecare vizitator


primea o insign electronic, programat cu ceea ce-i plcea
i ce nu, cu gusturile i preferinele sale, de la art plastic la
muzic, de la iluminat la temperatur. Semnalele erau
transmise de la insign spre sute de senzori. Oriunde se
deplasau oaspeii prin cas, lumina scdea ori sporea, conform dorinei lor, temperatura se modifica, muzica preferat
ncepea s se aud dintr-un sistem acustic camuflat. n perei
erau instalate ecrane video, deghizate sub forma unor rame
de tablouri, care expuneau o selecie de lucrri n permanent
schimbare, cuprinznd vreo douzeci de milioane de imagini
ale unor opere de art, croraManning le achiziionase discret
dreptul de expunere. Vizitatorii casei puteau vedea pe perei
doar lucrrile pe care le ndrgeau, fie c era vorba despre
celebrele icoane ruseti ori despre tablouri de Van Gogh,
Picasso, Monet, Kandinsky sau Vermeer. Se prea c rezoluia
monitoarelor video era att de bun, nct oaspeii erau
surprini atunci cnd aflau c nu priveau de fapt nite tablouri.
Din pcate, puine lucruri fuseser date publicitii n
legtur cu sistemul de securitate al paradisului tehnologic al
lui Gregson Manning. Tot ce reui s descopere Bryson consta
n aceea c era un sistem foarte riguros; existau videocamere
ascunse peste tot, pn i n interiorul pereilor de piatr, i c
insignele electronice pe care le purtau vizitatorii i personalul
mai aveau i alt rol pe lng schimbarea muzicii i a intensitii
luminii: stabileau locul unde se afla fiecare oaspete, cu o eroare
de cincisprezece centimetri. Se spunea c sistemul era
monitorizat de la sediul lui Systematix. Se zvonea c zona
era pzit mai bine dect Casa Alb.
Nici o surpriz, i zise Bryson ncrncenat. Manning
are mai mult putere dect preedintele.
- Ne-ar ajuta mult dac am obine planurile cldirii, spuse
Bryson dup ce el i Elena cercetar teancurile de articole
fotocopiate de la biblioteca public i pe cele luate de pe
Internet.
- De unde?
- E de ateptat s se afle la primrie. Ar trebui s se afle
la primrie ncuiate i sigilate, dar am o mare bnuial c s-au
pierdut". Oameni ca Manning aranjeaz deseori s fie
rtcite" copiile de la primrie ale unor documente delicate". Iar arhitectul, din nefericire, locuiete i lucreaz la
Scottsdale, Arizona. Probabil c el are planurile originale,
dar n-avem timp s mergem pn n Arizona, aa c va trebui
s improvizm.
- Nicholas, spuse Elena, privindu-l nelinitit, ce ai de
gnd s faci?
-Trebuie s ptrund nuntru. Acolo e sediul conspiraiei,
iar singura cale de-a o spulbera e s-i nfrunt i s fiu martor
ocular.
- Martor ocular?
- Da, s-i studiez pe membri. S vd cine snt. S le fac
fotografii, s nregistrez dovezi video, s scot totul la lumina
zilei. E singura soluie.
- Dar, Nicholas, e ca i cum ai ncerca s te infiltrezi la
Fort Knox, nu-i aa?
- Pe de-o parte mai uor, pe de alta, mai greu.
- Dar i mai primejdios.
- Da, mult mai primejdios. Mai ales fr sprijinul
Directoratului. Sntem singuri.
- Avem nevoie de Ted Waller.

- Nu tiu cum s dau de el.


- Dac mai triete, o s ia el legtura cu noi.
- tie cum. Posturile telefonice au roboi, mesajele
codificate snt primite i transmise de cine trebuie. O s mai
verific, dar n-a ieit nc la suprafa. Are talentul de-a disprea
fr urm dac situaia o cere.
- Dar ncercarea de-a intra pe proprietatea lui Manning
de unul singur...
- O s fe grea, dar cu ajutorul tu - cu experiena ta n
materie de computere - s-ar putea s avem o ans. Unul
dintre articole meniona c sistemul de securitate de la vila
lui Manning e monitorizat att local, ct i de la sediul lui
Systematix.
- Asta nu prea ne ajut - probabil c sediul central e i
mai pzit dect reedina lui Manning.
Bryson ncuviin.
- Fr ndoial. ns punctul vulnerabil ar putea fi chiar
legtura. Cum ar putea fi conectat casa la sediul companiei?
- Snt sigur c au folosit cea mai sigur metod posibil.
- Care-i aia?
- Cablu optic. ngropat n pmnt, legnd efectiv cele
dou locuri.
- Cablurile optice pot fi interceptate?
Ea ridic brusc privirea, surprins, apoi se lumin la fa.
- Aproape toat lumea crede c e imposibil.
- Dar tu?
- Eu tiu c e posibil.
- De unde tii?
- Am fcut-o. Acum civa ani, Directoratul a inventat
nite tehnici inteligente.
- tii s-o faci?
- Sigur. E nevoie de nite dispozitive, care se pot gsi la
un magazin bine aprovizionat cu aparatur cibernetic.
Bryson o srut.
- Grozav. Am de cumprat multe i a vrea s fac o
supraveghere a casei i proprietii lui Manning, dar, mai nti,
trebuie s dau un telefon n California.
- Cine e acolo?
- O companie din Palo Alto cu care am avut de-a face
sub unul dintre pseudonimele mele de la Directorat. A fost
ntemeiat de un emigrant rus, Victor evcenko, un geniu
n materie de optic. A obinut un contract cu Pentagonul,
dar vindea echipamente secrete, mai puin cunoscute, pe
piaa neagr. L-am cunoscut n timpul unei operaiuni
internaionale sub acoperire. L-am lsat n pace, n-am
raportat justiiei activitile lui, gndindu-m c ar fi mai util
n chip de ghid ctre petii mai mari. Mi-a rmas profund
recunosctor pentru indulgena mea, iar acum a sosit timpul
s se revaneze. Victor e unul dintre foarte puinii furnizori
ai instrumentului pe care-l caut, iar dac dau de el, ni l-ar
putea trimite pn disear.
Bryson petrecu urmtoarea or supraveghind discret
proprietatea lui Manning, din pdurea alturat, folosind un
binoclu mic, dar puternic.
Proprietatea de pe malul lacului ocupa o suprafa de
dou hectare. De cealalt parte se afla o gospodrie mult mai
modest, de vreo ase mii de metri ptrai.
Sistemul de securitate, cel puin ct putea s observe
Bryson, era extrem de sofisticat. Gardul exterior avea doi
metri i patruzeci nlime i era prevzut pe toat lungimea

lui cu o reea de senzori de presiune conectai prin cablu optic, ceea ce excludea escaladarea sau ncercarea de a ptrunde
prin el. Gardul avea o temelie din beton, ceea ce ngreuia
sparea unui tunel pe sub el. Sub stratul de deasupra al
terenului din faa gardului era ngropat un sistem de senzori
de presiune, legai tot prin cablu optic, care detecta paii
intruilor de la o anumit greutate n sus: presiunea exercitat
asupra senzorilor disturba fluxul luminos i declana alarma.
n plus, ntreaga zon era supravegheat de videocamere
montate pe stlpii plantai de-a lungul gardului. i totui fiecare
sistem de securitate are punctele sale vulnerabile. n cazul
acesta, n primul rnd era pdurea care se nvecina cu
proprietatea lui Manning. Apoi lacul, pe care Bryson l
considera cea mai bun cale de-a se infiltra nedetectat. Se
ntoarse la jeepul nchiriat, ascuns printre arbori, departe de
drum. Cobornd cu maina pe calea de acces, trecu pe lng o
camionet alb, care cotea spre poarta vilei lui Manning. Pe
caroserie erau scrise cuvinteleFabulous Food. Furnizori, fr
ndoial, pregtind festivitile din acea sear. Arunc o privire
spre pasagerii camionetei i i veni o nou idee.
Gsi un magazin de articole sportive, specializat n
accesorii pentru alpinism. Era o prvlie mare, bine
aprovizionat, care avea i articole pentru vntori, ceea ce i
asigura o economie de timp. Din pcate, echipamentul pentru
not subacvatic trebuia s-l cumpere din alt parte. n catalogul
firmelor comerciale gsi adresa unui depozit de produse
industriale, care aproviziona companiile de construcii,
instalatorii de linii telefonice, spltorii de geamuri i aa mai
departe; acolo, gsi exact ce cuta: un troliu electric portabil,
cu baterii, silenios, cu un lagr uor de aluminiu i ancor ce
se strngea automat - 67,5 metri de cablu din oel, un dispozitiv
de control al coborrii i un mecanism centrifugal de frnare.
La o companie ce furniza subansambluri pentru
ascensoare gsi piesele pe care le cuta, iar la un depozit de
furnituri militare, un funcionar i recomand un teren de
vntoare din apropiere. Acolo cumpr cu bani ghea un
pistol semiautomat de calibru 45, de la un tnr cu aspect
neglijent care i-l verific mprtind dezgustul lui Bryson
fa de blestemata lege a controlului armelor.
Baterii i cablu telefonic gsi imediat la o prvlie cu
articole electrice. Se atepta s descopere mai greu un magazin
cu accesorii pentru actori, ns Hollywood Theatrical Supply, de pe North Fairview Avenue, vindea i nchiria o gam
complet de echipament pentru scen i platouri de filmare.
Mai trebuia s obin o pies deosebit de echipament
militar secret. Victor evcenko, inventatorul oscilotopului
catodic virtual, ezitase s se despart de unul din ele, dar o
lsase mai moale atunci cnd Bryson i spusese c nu exista
prescripie pentru nclcarea legii securitii naionale
americane. Aceast informaie i cincizeci de mii de dolari
virai n contul din Insulele Cayman al cercettorului fur de
ajuns pentru a-i fora mna.
Pn s se ntoarc Bryson la hotel, Elena cumpr ceea
ce-i trebuia. Gsise chiar i o hart topografic a terenului
mpdurit din vecintatea proprietii lui Manning.
Dup ce Bryson i descrise ce vzuse n timpul vizitei
fcute n zona din jurul vilei lui Manning, ea ntreb:
- N-ar fi mult mai simplu pentru tine s intri acolo n
chip de furnizor sau de florar?

-Nu cred. M-am gndit la varianta asta, ns florarii snt


probabil nsoii nuntru i dup ce i fac treaba snt condui
afar. Presupunnd c a putea intra cu ei, dei nu cred, mi-ar
fi aproape imposibil s dispar n cas fr s pun toat lumea
n stare de alert.
- Dar furnizorii intr i stau n timpul festivitii, pn la
sfrit...
- S-ar putea ca furnizorii s-mi fie de ajutor. Dar din
ce-am neles eu despre paranoia serviciului de securitate al
lui Manning, putem presupune c dosarele tuturor angajailor
furnizorilor vor fi investigate; oamenii vor fi fotografiai i
amprentai, iar legitimaiile securizate li se vor nmna abia
dup sosire. S ptrund n vil ca furnizor ar fi aproape
imposibil. Am nchiriat o barc; e singura cale de-a ajunge la
mal.
- Dar... snt sigur c peluza din fa e protejat!
- Fr discuie. ns, din cte mi-am dat eu seama, e cel
mai puin protejat loc de intrare. Spune-mi, ce-ai aflat despre
legtura sistemului de securitate dintre casa lui Manning i
sediul firmei Systematix?
- O s am nevoie de o camionet, l anun Elena.
La periferia oraului Seattle, Departamentul American
al Agriculturii deine un garaj, unde angajaii Serviciului
forestier din zona Seattle i in vehiculele oficiale. n parcarea
n aer liber de alturi se aflau mai multe camionete verzi,
marcate cu silueta unui pin - blazonul Serviciului forestier.
Paza era practic inexistent.
Bryson o conduse pe Elena n pdurea de lng
proprietatea lui Manning. Ea purta cma i pantaloni verzi,
achiziionate de la un magazin al armatei, care semnau cu
uniforma Serviciului forestier american.
Mai rmseser patru ore pn la ora loviturii - 9 p.m.
Strbtur pdurea pn aproape de gardul de maxim
securitate care marca hotarul proprietii lui Manning,
oprindu-se la o distan prudent fa de videocamere i
sistemul de detecie cu senzori. Elena cuta un cablu optic
ngropat care pleca de la vila lui Manning i trecea printr-o
mic poriune din pdure. tia c este acolo. Casa lui Manning se afla la aproximativ cinci kilometri de sediul companiei
Systematix, iar comunicaiile se fceau prin cablu optic.
Antreprenorul lui Manning depusese o cerere oficial la
Departamentul Agriculturii pentru a i se nlesni instalarea unui
cablu optic ntre cas i drumul public. Documentul, aflat n
arhive, uor obinut prin Internet, meniona un detaliu care o
intrigase n mod deosebit pe Elena: necesitatea de a instala
un releu optic. Era o cutie cu rol de amplificator, pentru
intensificarea semnalului, deoarece pe distane lungi se produc
ntotdeauna scurgeri.
Un releu putea fi reperat cu uurin, dac tiai cum s
procedezi. Singura ntrebare era: unde se afla cablul?
Cteva minute mai trziu, ea form numrul de telefon
din Seattle al antreprenorului care instalase kilometrii de
cablu.
- Domnul Manzanelli? Numele meu e Nadia; v sun de
la Serviciul Geologic. Lum nite probe de sol pentru testarea
aciditii i vrem s ne asigurm c nu tiem din ntmplare
vreun cablu optic de pe-aici...
Dup ce-i explic n ce zon a pdurii fcea spturi,
antreprenorul rspunse:

- Iisuse Hristoase, ce tot spui? Nu-i mai amintete nimeni


ce scandal ne-ai fcut cnd am spat anul pe terenul statului?
- mi pare ru, domnule, nu snt la curent...
- Blestematul de Serviciu forestier nu voia s ne dea
aprobarea, iar domnul Manning era dispus s contribuie cu
jumtate de milion de dolari pentru mpduriri i-aa mai
departe! Dar nu... a trebuit s instalm o conduct deasupra
solului chiar de-a lungul gardului!
- Domnule, mi pare foarte ru s aud asta... snt sigur
c noul nostru administrator ar aproba bucuros cererea
domnului Manning.
- Ai idee ct pltete Manning numai pentru taxele pe
avere?
- Bine mcar c n-avem cum s tiem vreuna dintre
liniile domnului Manning. Cnd mai vorbii cu el, s-i spunei
c noi, cei de la Serviciul Geologic, apreciem ce-a fcut el
pentru ar.
ntrerupse legtura i se ntoarse ctre Bryson.
- Veti bune. Tocmai am economisit mai mult de trei ore.
Puin dup ora patru, Bryson fu ntiinat de ctre Pacific Air Freight c primise un colet la Aeroportul Tacom Seattle. Din pcate, nu putea fi livrat la Seattle dect n
dimineaa urmtoare.
- Cred c-i bai joc de mine! rcni Bryson la telefon.
Am nevoie de el n seara asta la laboratorul pentru controlul
calitii; este vorba de un contract de cincizeci demii de dolari!
- mi pare ru, domnule, dar dac v putem ajuta pn
atunci...
Cucteva minute nainte de ora ase, Bryson intr n
camioneta nchiriat n terminalul companiei Pacific Air
Freight de la aeroport, unde instalaia de patru sute cincizeci
de kilograme fu ncrcat cu ajutorul unei macarale i n
prezena a trei funcionari care-i tot cereau scuze.
n mai puin de o or, se afla n zona mpdurit de lng
proprietatea lui Manning la o sut de metri distan de
camionul Serviciului forestier.
ntoarse camioneta astfel nct spatele ei s dea spre gardul
nalt, destul de departe, pentru a nu fi detectat de
videocamerele de supraveghere. Deschise ua din spate i
orient mainria direct spre casa lui Manning. Arborii
numeroi i frunziul des care acopereau proprietatea,
ascunznd-o, nu constituiau o problem. Dimpotriv, ajutau
la camuflarea dispozitivului savantului rus.
Apoi Bryson lu un rucsac plin cu mici discuri rotunde,
fiecare conectat la un scule cu exploziv care putea fi
detonat de un semnal primit de la un transmitor fr fir.
Merse prin pdure aproape patru sute de metri, ctre
drumul principal. De aici porni de-a lungul hotarului
proprietii, aruncnd discurile peste gard, unul cte unul,
la interval de aizeci de metri. ncrcturile erau suficient
de mici ca s nu atrag atenia.
n partea din spate a camionului verde, Elena i instala
n grab uneltele. Laptopul era conectat la releul optic printr-un
cablu de ase metri care trecea pe sub camion, ascuns de
pmnt i frunze, i intra n cutia de racord. Fcuse o derivaie,
deocamdat doar ca s asculte i s supravegheze, fr s
transmit nimic. Venise pregtit cu mai multe programe, att
din comer, ct i cu unele special concepute pentru acea
ocazie. Fcuse ceea ce se numea o explorare invizibil"
pentru a amprenta sistemul, ca s vad ce fel de program

pentru detectarea intruilor avea n funciune i insera un text


scris dinainte, menit s suprancarce sistemul cu o neateptat
de mare cantitate de date - s creeze un debit-tampon. Apoi
introduse un program de identificare pentru a depista sistemele
din reeaua de securitate, ca s afle ce trafic de informaii era
trimis i recepionat, ct i tipul de organizare.
ncteva secunde, ea stpnea cutia", cum le plcea
hacker-ilor s spun. Dei nu era hacker, cu mult timp n
urm se hotrse s nvee metodele acestora, tot aa cum un
bun agent de teren nva metodele hoilor, tehnicile
sprgtorilor de seifuri.
Experiena ddu rezultate. Reui s penetreze sistemul.
Barca de pescuit din aluminiu, lung de patru metri, era
echipat cu un motor silenios de patruzeci de cai putere.
Bryson travers n grab lacul. Zgomotul slab era purtat de
vnt departe de proprietatea lui Manning. Cnd vzu iragul
de balize oranj care delimita zona din faa debarcaderului i a
peluzei centrale, reduse viteza. Pe urm frn i tie contactul.
Teoretic, ar fi putut depi linia balizelor, dar era de presupus
c Manning i luase msuri de siguran pentru detectarea
vreunei ambarcaiuni strine.
Chiar i de la distana aceea vedea vila luminat de
reflectoarele amplasate la nivelul solului. Cea mai mare parte
a cldirii se afla sub pmnt, ceea ce o fcea s par mai
modest dect era n realitate. Arunc ancora pentru a ine
barca ca pe o cale de salvare, dac va avea norocul s scape.
O asigurase pe Elena c planul lui prevedea o cale de ieire,
dar minise. Acum se ntreba dac nu cumva ea i dduse
seama. Avea s nving i s supravieuiasc ori s piard i
s fie ucis.
ncepu s-i pregteasc n grab echipamentul. Dei
trebuia s se deplaseze cu un bagaj ct mai uor, era necesar
s fie pregtit pentru depirea a zeci de obstacole pe care
pur i simplu nu le putea anticipa, iar asta nsemna o serie
ntreag de echipamente. Ar fi fost pcat s rateze ntreaga
operaiune lipsindu-i, de pild, un set potrivit de peracle.
Vesta lui de lucru era burduit cu arme, haine mpturite i
alte obiecte, toate n pungi de plastic.
Lu legtura cu Elena prin staia de emisie-recepie.
- Cum merge?
- Bine.
Vocea ei se auzea clar i suna optimist.
- Ochii snt deschii, spuse Elena, ceea ce nsemna c reuise
s penetreze sistemul de supraveghere video prin cablul optic.
- Ct de departe pot vedea ochii? ntreb Bryson.
- Pi, snt zone care se vd clar i altele mai puin clar.
- Ce nu se vede clar?
- Zonele din apropierea vilei, dar i altele. Probabil c
snt monitorizate la faa locului.
Voia s spun c videocamerele din prile nefrecventate
ale casei nu erau supravegheate la sediul firmei Systematix,
ci din interiorul vilei lui Manning, care i asigura astfel
oarecare intimitate.
- Asta nu-i bine.
- Ai dreptate. Dar am i-o veste bun. La TV snt nite
reluri interesante.
Localizase nregistrrile video din ziua precedent i
aflase cum s le retransmit n sistemul de monitorizare video,
astfel nct imaginile s par din ziua respectiv!

- Asta-i o veste grozav. Ateapt pn la sfritul primei


etape. Bine, o s revin dup o partid de not.
Combinezonul negru pe care-l mbrcase pentru a se
strecura n vil se putea uda, aa c mbrc pe deasupra
costumul de not subacvatic. Peste vesta de lucru fix
compensatorul gonflabil de plutire, cuplat deja la rezervor;
potrivi cataramele ce se desprindeau uor, i puse masca
pentru scufundare i lu n gur mutiucul tubului de oxigen.
Dup ce i verific nc o dat echipamentul, ngenunche pe
partea lateral a brcii i plonja n ap, cu capul nainte.
Se auzi un plescit i ncepu s pluteasc pe suprafaa
lacului. Privi njur, orientndu-se, apoi ncepu s-i dezumfle
vesta. Se scufund ncet n apa rece i limpede. Pe msur ce
cobora, apa devenea mai mloas, mai opac. Se opri s reduc
presiunea aerului, simind c-i pocneau urechile. Ajuns la o
adncime de vreo optsprezece metri, constat c vizibilitatea
se redusese la cinci-ase metri. Nu era bine; trebuia s
acioneze cu grij. ncepu s noate n direcia malului,
ncercnd s disting sunetul grav al sonarului, dar nu auzi
nimic - ceea ce era linititor pe de o parte i exasperant pe de
alta: trebuia s fie instalat acolo vreun sistem de securitate.
Dup o clip l vzu.
Era acolo, plutind la vreo trei metri n faa lui - o plas
legnndu-se n ap, ca un animal de prad. Privind mai atent,
constat c nu era doar o plas, ci o barier subacvatic de
securitate, cu ochiuri din fibr optic esute n structur, legate
ntre ele, formnd zone de alarm; nite senzori erau conectai
la unitile de control electronic prin cabluri optice. Sistemul
de detectare a intruilor, neobinuit de sofisticat, era folosit
pentru a proteja instalaiile marinei militare.
Plasa era prevzut cu o serie de balize i ancorat pe
fundul lacului cu nite greuti. N-o putea tia ori sfia fr
s declaneze alarma. Cobor pn pe fundul lacului, se apropie
deplas i-o examin. Instalase ceva asemntor n Sri Lanka
i tia c alarmele false nu erau ceva neobinuit. Asemenea
plase se puteau uza ori se puteau rupe prin frecare, deoarece
apa se afla n permanent micare, iar petii sau crabii se puteau
ncurca n ele. Nu era un sistem de securitate perfect.
Cu toate acestea, nu-i putea asuma riscul de a declana
alarma. n seara aceea, personalul de paz al lui Manning se
afla n stare de alert maxim i putea reaciona la orice semnal
de alarm.
Constat c respira superficial - o reacie de team - i
asta i ddu o senzaie neplcut de sufocare i de panic,
nchise ochii o clip, impunndu-i s fie calm i reui s-i
controleze respiraia.
Plasa aceea se monta pentru ambarcaiuni, pentru nave
subacvatice, i aminti el, nu pentru nottori.
Se ls n genunchi i examin greutile care ineau plasa
ntins. Fundul lacului era format din sedimente moi, care se
lsau de ndat ce le atingea. Vr minile n nmol i ncepu
s sape cu palmele. Un nor se ridic n jurul lui, ntunecnd
apa. n scurt timp, cu o uurin remarcabil, reui s sape un
an lung pe sub marginea dejos a plasei, prin care putea s
se strecoare. n vreme ce trecea, micarea apei ondula reeaua
de senzori, dar aa ceva nu declana alarma: apa din lac era
permanent agitat.
Ajunsese n partea cealalt: n apele lui Manning. Ascult
din nou, dar nu auzi nimic.

Dac m nel, i zise el, o s aflu curnd. Speculaiile


n-aveau nici un rost n acel moment. not hotrt nainte,
pn cnd se apropie de stlpii de sub debarcader, acoperii de
alge. Ocolind pe la captul ndeprtat al acestuia, unde tia
c se afla hangarul pentru brci, se apropie tot mai mult; apa
era tot mai puin adnc - suprafaa lacului depea doar cu
aizeci de centimetri nlimea lui. i dezum fl complet vesta,
mergndpe fundul lacului, i scoase capul din ap, exact sub
doc. ndeprt masca, ascult, privi njur att ct putea vedea
i constat mulumit c nu era nimeni prin preajm. i scoase
vesta gonflabil, tubul de oxigen i furtunurile i le puse pe o
travers de susinere lat. Spera s le gseasc tot acolo, n
caz c ar mai fi avut nevoie de ele. Apoi se prinse de o scndur
a debarcaderului i se ridic. Hangarul pentru brci l mpiedica
s vad casa, dar l i ajuta s se ascund. Peluza era ntunecat.
Singura lumin care se revrsa pe iarba de lng vil venea de
la terestrele nalte, boltite. Aezat pe marginea debarcaderului,
i ddu jos vesta de lucru, i scoase costumul subacvatic i
rmase n combinezonul negru. Scoase armele i celelalte
instrumente din pungile de plastic i le vr napoi n buzunarele
vestei. Merse tr de-a lungul debarcaderului i se ridic n
picioare n faa hangarului pentru brci, care prea pustiu.
Dac se nelase, avea la ndemn, ntr-unul din buzunarele
din fa ale vestei, pistolul cu eava scurt. l scoase i-l strnse
n mn n timp ce se ndrepta spre partea central a peluzei.
Pn acum totul decursese bine, dar msurile de securitate
sporeau pe msur ce se apropia de vil. Scoase o cagul
neagr, tricotat, i-o trase pe cap i lu metascopul,
dispozitivul monocular pentru vedere nocturn care detecta
razele infraroii; l duse la ochiul drept i vzu imediat
fasciculele luminoase, emise de senzori pentru detectarea
micrilor, conectai probabil la videocamere n infrarou.
Oricine ar fi pit pe peluz ar fi declanat alarma.
Dar acestea se aflau cam la un metru de la sol, pentru a
se evita false alarme provocate de animale mici. Cini, de
exemplu!?
Era posibil s existe i cini de paz, dei el nu auzise nici
nu vzuse vreunul.
Metascopul se putea fixa pe cap cu nite curele,
permindu-i s-i foloseasc minile. Trebuia s aib minile
libere. Prinse dispozitivul n curele, potrivindu-i vizorul la
ochi. Acum putea traversa peluza, evitnd razele infraroii.
n timp ce se ls n patru labe i se tr sub nivelul celui
mai jos fascicul, auzi ceva ce-l fcu s ncremeneasc.
Un sunet grav, un mrit de cine. Ridic privirea i vzu
civa cini traversnd rapid pajitea. Erau dobermani, antrenai
pentru a ataca.
Simi un nod n stomac.
Se apropiau alergnd i dezgolindu-i dinii ascuii.
Smulse din vest arma cu sgei tranchilizante, care arta ca
un pistol; ochi, cu inima btndu-i nebunete n piept, i trase.
Se auzir patru zgomote seci, scurte, i arma cu aer comprimat
lans patru sgei tranchilizante de zece centimetri lungime,
prima n gol, dar celelalte trei lovir drept n inte. Doi dintre
cini czur aproape imediat la pmnt, iar cel de-al treilea
mai fcu civa pai mpleticii nainte de a se prbui.
Bryson constat c tremura. Dei era pregtit pentru
astfel de mprejurri, fusese luat aproape prin surprindere.
Rmase culcat pe pajitea nrourat, n ateptare. Poate c
mai erau i ali cini, al doilea val. Poate c ltrturile atrseser

atenia paznicilor. Atept treizeci, patruzeci i cinci de


secunde. Combinezonul i cagula de culoare neagr l fceau
s se confunde cu peisajul. Nu sesiz nici o micare i nu mai
putea atepta. pe peluza din fa se aflau, aa cum cereau
reglementrile pentru construcii, mai multe grilaje - ventilaia
pentru garajul subteran aflat dedesubt. Una dintre relatrile
pe care le citise despre construcia vilei fcea aluzie la o disput
minor cu inspectorul de cadastru n legtur cu
amplasamentul garajului, numit invariabil i inevitabil Petera
liliacului", deoarece Manning i oaspeii lui ptrundeau n el
printr-o ramp de acces spat n coasta dealului, de cealalt
parte a casei. Presat de autoritile publice, Manning fcuse
nite concesii, adugnd puuri de ventilaie care se deschideau
discret pe pajitea din fa. Bryson relu naintarea pe peluz,
lund-o spre stnga, atent s nu ating fasciculele infraroii.
Nu vzu nimic. Se mai tr nainte nc vreo trei metri ctre
cas i simi grilajul de oel al unui pu de ventilaie. nfc
grtarul, care ced dup cteva smucituri.
Deschiztura de patruzeci i cinci pe aizeci de centimetri
era suficient de larg ca s poat intra. Se ntreba: ct de adnc
trebuia s coboare? Pereii interiori ai puului erau din beton
neted: nu avea de ce s se agae, nu existau mnere. Se
ateptase la o coborre mai uoar, dar era pregtit i pentru
situaia cu care se confrunta. n cei peste douzeci de ani de
munc pe teren nvase s se atepte la ce era mai ru.
Marginea puului, pe care se sprijinea grilajul, era din
oel. Privind prin vizorul monocular, constat c nu existau
raze infraroii. i scoase de pe cap suportul pentru vizor,
care ncepuse s-l enerveze, i-l bg n buzunar. Apoi lu
legtura prin staia de emisie-recepie cu Elena.
- Intru, zise el. Declaneaz efectele speciale. ncepe
prima etap.

32
Gardianul privea consternat imaginea de pe monitor.
- John, vrei s te uii puin la asta?
Camera n care se aflau era rotund; pereii netezi
fuseser acoperii de monitoare. Fiecare dreptunghi reprezenta
transmisia de la o videocamer diferit.
Al doilea gardian din camera de control se rsuci n scaun.
Nu era nici o ndoial. Un foc fcea ravagii la marginea
proprietii. Camerele 16 i 17, postate n partea de vest a
perimetrului, artau flcri ridicndu-se din pdure i un fum gros.
- La naiba, zise el. E un afurisit de incendiu n mrcini!
Vreun blestemat de excursionist a aruncat o igar aprins n
pdure i focul s-a extins!
- Care-i procedura? N-am mai avut aa ceva pn acum.
- Care dracu' crezi c e, tmpitule? Mai nti i-nti anuni
pompierii. Pe urm pe domnul Manning.
De ndat ce Bryson i dduse semnalul, Elena apsase
pe butonul micului transmitor fr fir. Acesta emise un
semnal care declana imediat explozia sculeilor pe care
Bryson i legase de fiecare dintre cele dousprezece cartuetrasoare de recuzit i cele patru tuburi arunctoare de flcri.
Cartuele, aezate printre frunzele de deasupra gardului
proprietii lui Manning, produser imediat uvie de fum gros,
iar tuburile arunctoare azvrliser flcri ce se nlau la peste
doi metri n aer, strlucind acolo doar cteva secunde. Bryson
le sincronizase astfel nct s se descarce pe rnd, imitnd un

foc de mrcini rspndit cu iueal. Erau nite efecte speciale


folosite n produciile de teatru i film pentru a imita
convingtor, dar fr daune, incendiile forestiere.
- Dispeceratul departamentului de pompieri din Seattle,
d-i drumul.
- Aici e serviciul de paz de la proprietatea Gregson
Manning. Venii imediat - avem un incendiu uria care se
pare c a nceput n pdurea statului...
- Mulumesc, dar sntem deja pe drum.
-Ce?'
-Am fost anunai.
-Deja?
- Da, domnule. De unul dintre vecinii votri. Situaia
pare s fie grav. V sftuim s evacuai imediat cldirea.
- Asta nu se poate! Domnul Manning e n toiul unei
recepii extrem de importante, cu oaspei din toat lumea,
oaspei importani...
- Atunci e cu att mai necesar s v evacuai importanii
votri oaspei ntr-un loc sigur, se rsti dispecerul. Acum!
Acionnd rapid, Bryson prinse troliu! mecanic de
marginea din oel a gurii puului de ventilaie. Ag crligul
dublu cu arc de la captul cablului din oel de o carabinier
aflat pe chinga cusut pe vesta de lucru.
n troliu! portabil exista un dispozitiv de control al
coborrii, prevzut cu o cam de blocare ce strngea cablul n
timp ce se desfura de pe tambur, reglnd viteza coborrii.
Mecanismul i permitea lui Bryson s coboare n pu ntr-un
ritm constant.
Lsndu-sen tunelul vertical, ntinse mna i puse grilajul
la loc, trgndu-l peste carcasa neagr a troliului, dup care
ncepu s coboare n canalul ntunecat, aparent fr fund. I
se pru c aude n deprtare sirena mainilor de pompieri;
rspunseser la apel mai repede dect anticipase el. n vreme
ce firul continua s se desfoare, se gndi c era pe cale s
intre n zona cu cea mai intens supraveghere. Incendiul
simulat n pdure avea s declaneze tot soiul de alarme,
derutnd personalul de paz. Orice alarm ar fi declanat din
neatenie Bryson, ar fi fost atribuit sosirii pompierilor la vil.
Confuzia i panica reprezentau acoperirea ideal pentru
intrarea lui. Bryson avusese grij s instaleze cartuele
fumigene destul de departe de camionul Elenei, astfel nct
prezena ei s nu trezeasc bnuieli. Oricum, dac i se vor
pune ntrebri ea va reui s se descurce.
Cablul continua s se desfoare de pe scripete i Bryson
se mir vznd ce distan parcursese: indicatorul rou de la
captul cablului i indic o coborre de 68 de metri, lungimea
maxim a firului. Constat c mai avea de parcurs aproape
doi metri. se ls s cad pe podeaua de beton amortiznd
aterizarea i ls cablul s atrne acolo, pentru orice
eventualitate.
Cpitanul Matthew Kimball de la Departamentul de
pompieri din Seattle, un afro-american de o nlime i o talie
impuntoare, se propti n faa efului pazei lui Gregson Manning, un brbat voinic ntr-un sacou albastru, pe nume Charles
Ramsey.
- Nu e nici urm de incendiu n pdure, spuse pompierul.
- Ei bine, doi dintre oamenii mei l-au vzut pe monitoare,
rspunse Ramsey sfidtor.
- L-ai vzut cu ochii dumitale?
- Nu, dar...

- A vzut vreunul din oamenii dumitale incendiul cu


ochii lui?
- Asta nu tiu. Dar videocamerele nu mint.
- Atunci, cineva s-a nelat, mormi cpitanul Kimball,
ntorcndu-se la echipa lui.
Charles Ramsey l privi pe gardianul de lng el i spuse
mijindu-i ochii:
- Vreau s-i numeri pe toi pompierii care au intrat pe
proprietate, se rsti el. E ceva foarte dubios aici.
Bryson se trezi ntr-un garaj spaios, cu pardoseal din
beton lustruit, ce lucea ca marmura. Probabil c erau mai
mult de cincizeci de vehicule acolo: maini vechi, de colecie
- Duesenberg, Rolls-Royce, Bentlcy, Porsche clasic, toate
aparinnd lui Manning. La captul ndeprtat se afla un
ascensor.
Apsnd pe butonul staiei, Bryson opti:
- Totul e n regul?
Vocea Elenei se auzea slab, dar distinct.
- Da. A plecat i ultima main de pompieri. Flcrile i
fumul s-au risipit cu mult nainte de-a veni ei, fr s lase
urme.
- Aa cum am plnuit. De ndat ce activitatea din exterior revine la normal, vreau s te ocupi de... reluri.
Era mult prea riscant s introduc n sistem imaginile
supravegherii din ziua precedent, ct vreme afar era
activitate, micri a cror absen ar fi fost observat de oricine
ar fi urmrit monitoarele.
- i imediat ce ajung n cas, o s am nevoie de contact
radio permanent cu tine, ca s m ghidezi prin cmpurile de
mine.
Bryson contientiz o micare n stnga lui* un corp ce
se deplasa printre irurile de automobile. Se ntoarse i vzu
un gardian n hain albastr, cu arma ridicat.
-Hei! strig gardianul.
Bryson se retrase din raza vizual a gardianului i se ls
la podea. Arma se declan; zgomotul exploziei reverber n
buncrul ca o prpastie. Un glon lovi betonul la civa
centimetri de capul lui, rico i tubul gol czu cu zgomot pe
podea. Bryson scoase pistolul cu eava scurt, ochi i trase.
Gardianul ncerc s evite glonul, dar l primi n piept. Rcni
i Bryson trase din nou. Brbatul^se prbui.
Bryson se ndrept n fug spre cel czut. Ochii
gardianului erau holbai, privind n gol, faa era schimonosit,
mpietrit de durere. La reverul hainei avea agat o
legitimaie. Bryson o lu i-o examin cu atenie. Sistemul de
securitate al casei era mprit pe zone, nelese Bryson, i
controlat cu ajutorul unor metode de acces condiionat.
Intrarea n fiecare zon era prevzut cu un explorator
cibernetic, foarte asemntor cu ochii electronici de la uile
marilor magazine care se deschideau automat cnd te apropiai.
Legitimaia de paz, purtat la buzunarul de la piept al unei
cmi sau haine era examinat; computerul nevzut observa
identitatea purttorului, locul unde era, ora i data i verifica
nivelul de acces permis individului respectiv. Pentru persoanele
neautorizate, uile nu s-ar fi deschis i s-ar fi declanat alarma.
Bryson tia c penetrarea sistemului de securitate al casei
nu se putea realiza cu o legitimaie furat. Probabil c existau
msuri suplimentare, un sistem bimetric - amprentele
degetelor sau ale minii, explorarea retinei i altele - sau un
cod pe care-l forma persoana care dorea s intre.

Poate c legitimaia n-avea nici o valoare. Nu-l ajuta cu


nimic.
Ascensorul era singura cale. Fugi spre el. Acum trebuia
s acioneze rapid, fiindc trebuia s fie i alii gardieni prin
preajm. Dup ce gardianul n-ar fi rspuns la o ntrebare de
rutin, transmis prin staie, s-ar fi dat alarma, care n-ar fi
putut fi evitat prin msuri de diversiune.
Uile ascensorului erau din oel, iar pe zid exista un buton
de apel i o tastatur. Aps pe buton, dar lumina nu se aprinse.
Aps din nou, tot fr rezultat: probabil c trebuia introdus
un cod pe tastatur pentru a chema liftul - poate o serie de
patru cifre. Dac nu era format numrul, butonul de apel nu
funciona. Ecusonul pe care-l luase de la gardian i pe care
i-l agase de vest nu-l ajut cu nimic.
Cercet pereii din apropierea liftului, cutnd
videocamere ascunse. Era aproape sigur c existau pe-acolo,
dar Elena pclise sistemul, introducnd n circuit imagini din
ziua precedent. Dac din vreo pricin oarecare n-ar fi reuit,
l-ar fi ntiinat prin staie. Ea era ochii i urechile lui; trebuia
s se bizuie pe meticulozitatea i ndemnarea ei.
Uile ascensorului puteau fi deschise forndu-le cu o
rang, dar ar fi fost o greeal. Lifturile moderne, chiar i
cele cu o tehnologie rudimentar, aveau circuite electronice.
Deschiderea forat ar fi defectat angrenajele ascensorului i
l-ar fi blocat; ct vreme o u din puul liftului era deschis,
cabina nu funciona. Era o msur de siguran comun
aproape tuturor ascensoarelor construite n ultimul sfert de
secol. Iar dac liftul nu funciona, Bryson risca s atrag atenia
personalului de paz. Nu voia s alerteze paza, s provoace
panic. O ptrundere discret, eficient, impunea acoperirea
urmelor. Adusese cu el o scul special, numit cheie de
cuplare, folosit de ctre depanatorii de ascensoare pentru
intrarea n caz de urgen. Era o bucat de oel inoxidabil de
cincisprezece centimetri lungime, lat de un centimetru i
ceva, plat i ndoit la vrf. O vr n partea de sus a uii, n
tocul de deasupra - rama metalic plat din jurul uilor - i o
mic spre dreapta. La o distan de opt pn la cincisprezece
centimetri n interiorul ramei i deasupra uii din dreapta se
afla cuplajul mecanic. Cheia de cuplare se mic uor, pn
cnd ddu de un obstacol: proeminena cuplajului. Partea
ncovoiat a cheii alunec spre dreapta, trgnd i cuplajul,
iar uile liftului se deschiser.
Din puul ntunecat i pustiu iei un val de aer rece. Cabina
ascensorului era oprit undeva la un etaj superior. Bryson
scoase o lantern-stilou i lumin puul, plimbnd micul cerc
strlucitor dintr-o parte n alta, n sus i-n jos. Ce vzu nu-l
ncuraja. Nu era un ascensor convenional, cu tambur i troliu
i nici acionat prin traciune, cu cabluri i contragreuti. Asta
nsemna c nu putea s se caere, folosind tehnici de alpinism nu erau cabluri de care s se prind! Tot ce exista n interiorul
puului din oel era o in lat pe partea dreapt, de-a lungul
creia ascensorul urca i cobora folosind presiunea hidraulic.
O in alunecoas, bine uns, pe care nu se putea ridica.
Se ateptase la ce era mai ru i peste asta dduse.
Elena gsise deja arhiva electronic unde se aflau
imaginile din supravegherile trecute. Erau stocate n memoria
bazei de date de la Systematix, zece zile n imagini video,
fiecare datat, mprit pe sectoare. Extrase o copie a zilei
precedente i nscrise pe ea data curent. Apoi o inser n
sistemul de monitorizare video. Acum, n loc s examineze

imagini pe viu, personalul de paz urmrea imaginile zilei


precedente, de la aceeai or. Sigur, trecutul se putea aplica
doar videocamerelor de la unu la optsprezece, celor de afar
i din anumite zone inferioare unde circulaia persoanelor
era redus ori inexistent.
n buzunarul de la spate al vestei, Bryson avea nite mici
dispozitive magnetice de prindere, folosite de obicei pentru
verificarea podurilor i a marilor rezervoare, sau la examinarea
subacvatic a carenelor vaselor. i leg cte unul de fiecare
gheat, apoi de ambele mini i ncepu s se caere, urcnd
ncet peretele neted de oel, desprinznd i repoziionnd
minile i picioarele, naintnd n sus pas cu pas. Era o treab
dificil, care-i lua timp. n timp ce avansa pe perete, i aminti
distana pe care-o coborse ca s intre n garaj: peste 67 de
metri, i asta de lanivelul solului. Trebuia s existe cel puin
dou niveluri subterane la care oprea liftul, ns el voia s
ajung la parterul reedinei.
ntr-un trziu vzu, la lumina lanternei-stilou, primul
palier de la subsol. Era contient de faptul c liftul putea fi
chemat la nivelul garajului, caz n care ar fi cobort rapid spre
el; ntr-o asemenea situaie, dac nu desprindea rapid dispozitivele
magnetice ca s se ntind n spaiul lat de patruzeci i cinci de
centimetri dintre peretele puului i cabin, ar fi fost ucis pe loc.
n consecin, nainta atent la zgomotele produse de ascensor.
Mai avea vreo trei metri pn la nivelul marcat UNU,
unde, cu totul nepotrivit, staiona cabina liftului. Nepotrivit,
dar nu neateptat. Bryson ajunse sub cabin. ntorcndu-se
cu grij, lipi magneii din mini, unul cte unul, pe partea
inferioar a cabinei din oel. Acum era agat de cabin, cu
picioarele atrnnd n golul puului. Se uit n jos o clip erau vreo aptezeci i cinci de metri pn la podeaua din beton.
Dac fcea vreo greeal, dac dispozitivele magnetice se
defectau... Nu putea s ncetineasc ritmul acum, cnd
ascensorul putea fi chemat n orice moment. Micndu-se ct
de repede putea, ncepu s se caere pe peretele cabinei, strns
ntre lift i peretele puului, strecurndu-se printr-un spaiu
extrem de ngust. Ajuns deasupra cabinei, se odihni o clip,
i desfcu magneii i-i puse n buzunarele vestei. Dup care
se rsuci, strecur cheia de cuplare ntre rama de sus i u i
trase spre stnga.
Uile se deschiser.
Privi n jos, spre holul slab luminat, elegant mobilat, situat
aparent n partea central a casei. Nu vzu pe nimeni. Se
prinse de bara din oel de pe rama uii, i ddu drumul i
ateriz pe pardoseala de marmur.
Lumina venea atenuat, de la mai multe aplice de pe
perete, activate probabil de ecusonul de gardian.
Cei doi brbai din camera de control parcurgeau
plictisitoarea list a videocamerelor, fcnd obinuita verificare
pe care o repetau de nenumrate ori pe parcursul zilei.
- Camera unu?
- Liber.
- Camera doi?
- Liber.
- Camera trei?
-Li... stai, da, liber.
- Care-i problema?
- Credeam c am vzut micare pe ferestrele de afar,
dar era doar ploaia.
- Camera patru?

- Charlie, stai o clip. Iisuse, chiar plou afar - exact


ca ieri. i era o vreme aa de frumoas cnd mi-am nceput
tura. Afurisita vreme din Seattle. Te deranjeaz dac iau o
scurt pauz?
- O pauz?
- Da, am venit cu Mustangul decapotabil i l-am lsat
descoperit.
- Nu l-ai parcat n garajul subteran?
- Am ajuns ceva mai trziu, recunoscu paznicul ruinat,
i l-am lsat n parcarea de-afar. Dau o fug pn acolo s
ridic capota nainte de a mi se distruge tapieria.
Charles Ramsey, eful pazei, oft iritat.
- Fir-ar s fie, Bain, dac ai fi ajuns la timp... bine, ia o
pauz, dar vino repede.
Cu inima btndu-i puternic din cauza efortului i a
ncordrii, Bryson sri n picioare i se ntoarse ctre lift. Se
apropie, ntinzndu-se cu grij dup cuplaj, ca s nchid uile,
contient de adncimea tunelului ntunecat. O cdere i-ar fi fost
fatal. Ciudat, de-abia acum, cnd ieise din pu, se gndea la asta.
Micarea fu aproape imperceptibil, o licrire la marginea
cmpului lui vizual. Bryson se rsuci n loc i-l vzu pe gardian,
gata s-l trnteasc la podea. Cnd Bryson l izbi cu toat
puterea, paznicul i lanspumnul. Bryson l bloc, nfcndu-i
antebraul drept i lovindu-l n genunchi cu vrful metalic al
ghetei. Gardianul gemu, se cltin o clip, apoi i recpt
echilibrul i duse mna la arm, chinuindu-se s deschid tocul.
Este o greeal s nu ai arma la ndemn, se gndi
Bryson. O greeal pe care o fcuser amndoi. El profit de
neglijena omului i-i trase o lovitur puternic n vintre.
Gardianul rcni i czu pe spate, la un pas de ua deschis a
puului liftului, dar reui s-i scoat pistolul i se pregti s
trag. Bryson sri spre stnga, derutndu-l pe paznic, apoi se
ntoarse i cu o lovitur de picior i zbur arma din mn.
- Ticlos blestemat! strig paznicul srind napoi, cu
braele ntinse, ncercnd s-i recupereze arma.
Pe chip i apru o expresie de surpriz aproape indignat
atunci cnd nelese c sub el nu era podeaua, nimic care s-i
stopeze cderea dup ce se aruncase pe spate cu picioarele n
aer. Surpriza se transform n spaim: braele i picioarele i
se zbteau n aer, ntr-o ncercare zadarnic de-a se aga de
ceva. Scoase un urlet de groaz i dispru n puul liftului.
Urletul fu lung i se opri brusc atunci cnd trupul gardianului
se izbi de fundul puului.
Gardianul mai tnr, cu prul de culoarea nisipului, iei
din cas pe ua de serviciu, aflat nu departe de parcarea n
aer liber i privi n jur uluit. Cu doar cteva minute n urm
ploua - o ploaie torenial, ca n ziua precedent - iar acum
era o noapte senin, cald, nici urm de ploaie.
- Ce dracu'... exclam el, scondu-i staia radio i
chemndu-l pe Ramsey, aflat n camera de control.
Ramsey explod. Urm o serie de njurturi, dar cnd
Ramsey reui s se stpneasc, ncepu s dea ordine n stnga
i-n dreapta.
- Avem o ntrerupere n circuit, spuse el. La companie
fac verificri, aa c trebuie s urmm traseul cablului optic
dincolo de partea exterioar, s vedem dac exist vreo
ntrerupere.
Faa lui Bryson era scldat de sudoare. Rsufl adnc
de cteva ori, pe urm pi spre puul liftului, ntinse mna
spre cuplaj i l trase. Uile de oel se nchiser fr zgomot.

Acum trebuia s se orienteze, s stabileasc n ce direcie s-o


ia ca s ajung la camera de control a sistemului de securitate.
Asta era prioritatea. Acolo ar fi aflat ce voia s tie. Acolo se
aflau i ochii dumanului, prin urmare trebuia nchii.
Aps pe butonul de emisie al staiei radio.
- Snt la nivelul principal, spuse el ncet.
- Slav Domnului, se auzi vocea Elenei.
Bryson zmbi: ea nu reaciona ca ali ageni de teren cu
care lucrase. n loc s vorbeasc aspru, pe un ton rece,
profesional, era emotiv, afectuoas, grijulie.
- ncotro e camera de control?
- Dac stai cu faa la lift, e n stnga. Vezi un coridor
lung de ambele pri?
-Da.
Ea lucra cu o mulime de imagini video, orientndu-se
mai degrab dup ele dect dup planuri.
- Ia-o pe latura din stnga. Cnd se termin, faci din nou
la stnga. Urmeaz o galerie lung de portrete. Se pare c e
cea mai direct cale.
- n regul, recepionat. Cum snt ochii?
-nchii.
-Grozav. Mulumesc.
Se ntoarse ctre stnga i ncepu s alerge pe hol. Cabluri
optice erau ncastrate n pereii i fundaia casei, Bryson era
sigur de asta. Kilometri de cabluri, conectate la lentile
miniaturale, ale cror vizoare ct un vrf de ac punctau probabil
pereii i tavanele. Spre deosebire de vechile videocamere
vizibile, acestea nu puteau fi detectate. Dac Elena n-ar fi
reuit s nlocuiasc imaginile pe viu cu cele din ziua
precedent, Bryson ar fi fost observat oriunde s-ar fi dus.
Aa, se putea mica liber, nevzut. Ecusonul pe care-l luase
de la gardianul din garaj nu-i fusese de nici un folos. Nu-i
asigurase accesul n ascensor, dar aprinsese luminile atunci
cnd intrase n cas. Prea conceput mai degrab pentru a se
ti unde era purttorul lui dect pentru penetrarea sistemelor
de securitate; trebuia s scape de el. l desfcu de pe vest i-l
aez pe podeaua coridorului, lng perete, ca i cum ar fi
fost pierdut.
Elena puse jos staia radio cnd auzi scrit de pai lng
camion. Patrula forestier avea s pun ntrebri, iar ea trebuia
s rspund convingtor.
Deschise ua din spate a camionetei i scoase un ipt
cnd vzu eava pistolului ndreptat spre capul ei.
- S mergem! strig brbatul n hain albastr.
- Snt de la Serviciul Geologic! protest ea.
- i te-ai conectat la cablul nostru optic? Nu prea cred.
ine minile pe lng corp i nu face prostii! Avem s-i punem
nite ntrebri.
Bryson ajunsese n camera lung, rectangular, pe care
Elena o numise galeria de portrete". Era o ncpere cu aspect ciudat, pe ai crei perei se aflau rame aurite, bogat
ornamentate, ca ntr-o sal de la Luvru, numai c fiecare ram
era goal. Mai exact, n fiecare ram se afla un monitor video
plat, cenuiu, care probabil c se transforma ntr-o reproducere
de mare rezoluie a portretului n ulei semnat de vreun clasic,
pictura fiind mereu alta n funcie de gusturile persoanei care
trecea pe-acolo.
Bryson se pregtea s intre n galerie, cnd observ un
ir de mici cercuri negre, formnd linii verticale pe perete,
ntre rame. La distan de un metru i ceva una de alta, pe

perete se nla cte o linie format din astfel de puncte negre.


Preau s aib un rol ornamental, numai c nu prea se
potriveau cu tapetul ncrcat. Bryson rmase la captul
galeriei. Seria de puncte negre ncepea la patruzeci i cinci
de centimetri deasupra podelei i se prelungea n sus pe o
distan de un metru i optzeci de centimetri. Era aproape
sigur c tia despre ce era vorba, dar, ca s se conving, scoase
dispozitivul monocular i-l duse la ochi. Ceea ce vzu era un
pienjeni de fascicule subiri, ntinzndu-se pe toat limea
camerei, ncepnd de lacteva zeci de centimetri de la podea.
Ceea ce prea a fi nite fire verzi, strlucitoare era de fapt,
Bryson tia, un ir numeros de fascicule laser n infrarou:
senzori direci cu raze de lumin invizibil pentru ochiul liber.
Dac razele erau traversate de vreo persoan neautorizat,
se declana o alarm. ncepe la patruzeci i cinci de centimetri
de la podea, i zise Bryson, pentru ca animalele de cas s
poat trece pe sub ele.
Singura modalitate de a traversa ncperea era s se
trasc pe podea, ca s nu ating cea mai joas raz laser. i
nici mcar nu era o soluie sigur i comod. Leg dispozitivul
monocular de suportul montat pe cap; apoi se ls la podea i
ncepu s alunece pe spate, mpingnd cu clciele n
pardoseal. Se uit tot timpul n sus, asigurndu-se c nu
intersecta vreun fascicul. Combinezonul era suficient de neted
ca s-i permit o naintare rapid, lin. Dei videocamerele
de supraveghere fuseser orbite" electronic, restul sistemului
de securitate era n funciune; cel mai mic pas greit ar fi
declanat o alarm. Cu toate astea, cea mai mare asemnare
nu era tehnologia, ci factorul uman: posibilitatea ca vreun
gardian s-i fac rondul pe-acolo, cum se mai ntmplase
deja de dou ori.
Se strecur pe sub al treilea, al patrulea, al cincilea fascicul
laser. Nici o raz nu fu atins, nici o alarm declanat. Dup
ce trecu pe sub ultimul fascicul, fcu o pauz, tot culcat pe
spate, i se uit cu atenie n jur, vrnd s se asigure c era
singur. Mulumit, se ridic n capul oaselor, i pe urm, cu
grij, n picioare. Se afla apr