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Alfa, beta, gamma (I

)
Enviado el viernes, 01 de diciembre de 2006 18:24
Daniel Cano Ott
La clasificación de los diferentes tipos de radiación se realizó entre los años 1898 y 1902. Ernest
Rutherford, por entonces un joven estudiante de investigación en el Cavendish Laboratory, identificó dos
tipos de “rayos” radiactivos que designó con las letras griegas alfa y beta.
El esquema obedecía, entre otras propiedades, a la capacidad de penetración de la radiación en la materia,
siendo la radiación alfa mucho menos penetrante que la beta. A mediados de 1902 añadió un tercer tipo,
todavía más penetrante que losanteriores, que denominó gamma. Hoy en día sabemos que la radiación
alfa consiste en la emisión de núcleos de helio (formados por dos protones y dos neutrones) por parte de
un núcleo atómico inestable, la radiación beta son electrones emitidos en el proceso de desintegración
beta y los rayos gamma son fotones de alta energía.
 Las partículas alfa emitidas por los radionucleidos naturales no son capaces de atravesar una
hoja de papel o la piel humana y se frenan en unos pocos centímetros de aire. Sin embargo, si
un emisor alfa es inhalado (por ejemplo, el 210Po), ingerido o entra en el organismo a través de
la sangre (por ejemplo una herida) puede ser muy nocivo.
 Las partículas beta son electrones. Los de energías más bajas son detenidoss por la piel, pero la
mayoría de los presentes en la radiación natural pueden atravesarla. Al igual que los emisores
alfa, si un emisor beta entra en el organismo puede producir graves daños.
 Los rayos gamma son los más penetrantes de los tipos de radiación descritos. La radiación
gamma suele acompañar a la beta y a veces a la alfa. Los rayos gamma atraviesan fácilmente la
piel y otras sustancias orgánicas, por lo que puede causar graves daños en órganos internos.
Los rayos X (*) caen en esta categoría –también son fotones– pero con una capacidad de
penetración menor que los gamma.

Los diferentes tipos de radiación y su poder de penetración.
A los tipos de radiación clasificados por Rutherford, debe añadírsele la radiación por neutrones, que
aparece en la naturaleza en el proceso de fisión espontánea. Los neutrones tienen mayor capacidad de
penetración que los rayos gamma, y sólo puede detenerlos una gruesa barrera de hormigón, agua o
parafina (compuestos muy ricos en hidrógeno).
(*) Si bien se trata del mismo tipo de radiación, se mantiene la nomenclatura gamma y X debido a la
causa que la produce: mientras que los rayos gamma son de origen nuclear (reestructuración del núcleo
atómico), los rayos X tienen su origen en la reestructuración de los electrones en la corteza