CONSUMO DE MINERALES

Mineras británicas proyectan crecimiento de demanda del cobre
Internacional
Si China, India y Brasil igualan el consumo de cobre Estados Unidos en 2020, se
necesitarán nueve minas del tamaño de la chilena Escondida para responder a la demanda
del mineral.
Jueves 08 de Enero de 2015.- En la gigantesca mina chilena Escondida se produce más cobre
que en cualquier otro lugar del mundo. Alrededor de un millón 200 mil toneladas surgen de las
instalaciones de BHP Billiton cada año.
Para las mineras más grandes, Escondida también funciona como una referencia clave para la
producción mundial del metal.
Para satisfacer la demanda mundial durante la siguiente década, la industria “tendrá que añadir
el equivalente a una nueva Escondida cada 15 meses”, dice Jean-Sebastian Jacques, director de
cobre de Río Tinto, que tiene una participación minoritaria en la mina. First Quantum, una
minera de cobre de tamaño medio, dice que si China, India y Brasil llegan al nivel de consumo
de cobre de Estados Unidos en 2020, implicará nueve minas nuevas del tamaño de Escondida.
Esas proyecciones explican por qué las grandes empresas mineras británicas hablan sobre un
crecimiento potencial en el cobre, a pesar de que las preocupaciones por la demanda china
llevan a que el metal llegue a su precio más bajo desde 2010.
Tanto Río como BHP creen que el mercado de cobre tiene un exceso de oferta ahora, pero que
se reducirá a partir de 2018, con crecientes déficits. “La historia del cobre se mantiene muy
fuerte”, dice Mike Henry, presidente de mercadotecnia de BHP.
Algunas mineras británicas que se dedican exclusivamente al cobre invierten fuertemente en el
crecimiento. Antofagasta espera elevar la producción anual de sus minas chilenas de 700.000
toneladas en 2014 a 900.000 en 2018. Kaz Minerals construye dos en Kazajstán.
Para BHP y Río, el cobre es particularmente importante ahora que las inversiones en sectores
como el mineral de hierro y carbón parecen llegar al final. El mineral de hierro tiene una fuerte
relación con la construcción de infraestructura en China que se espera que eventualmente
disminuya; y el carbón tiene la amenaza de los cambios en las normas ambientales. Se espera
que la demanda de cobre sea más estable: tiene un amplio rango de aplicaciones y se proyecta
que sea muy necesarioo ahora que la economía mundial cambia hacia un mayor crecimiento
dirigido por el consumidor.
Pero la complejidad y el costo de los proyectos significan que las enormes empresas mineras no
están en condiciones para generar una rápida aceleración en la producción de cobre.
Patrick Jones, analista de Nomura en Londres, dice: “Las principales mineras diversificadas
tienen importantes negocios de cobre, pero todas tienen predicamentos de un tipo o de otro
cuando se trata de sus opciones para el crecimiento futuro”.
Escondida sufrirá una caída en la producción en 2016, cuando los minerales de las minas de
BHP reduzcan su calidad. Mientras tanto Bingham Canyon, la mina de Río en Utah, tiene más
de un siglo en el negocio del cobre, reducirá su producción este año en medio de un trabajo de
rehabilitación.

Oyu Togoi, la otra mina de cobre operada por Río, es un dolor de cabeza. La esperada fase
subterránea tiene retrasos por una disputa con el gobierno de Mongolia. Río redujo el valor del
proyecto en 2013.
Río dio un paso adelante en diciembre, cuando el presidente estadunidense, Barack Obama,
firmó una ley que pavimenta el camino para la construcción de Resolution, una mina de cobre
que se espera sea una de las más grandes del mundo. Río es propietario de 55% del proyecto y
BHP tiene una participación de 45%.
Sin embargo, para que Río obtenga todos los permisos para Resolution requerirá fácilmente
entre cinco y siete años más. “Hay mucho trabajo por delante para completar el proceso de
aprobación regulatoria”, advierte Jacques.
Debido a que es tan laborioso recibir la aprobación para las minas, Río y otras compañías se
retiran de algunos proyectos, incluso si la producción de cobre involucrada es sustancial. Por
ejemplo, desde 2013 Río y Anglo American renunciaron a Pebble, un enorme yacimiento de
cobre en Alaska que es polémico por el efecto potencial en la pesca.
Otro reto para las mineras es el gasto que se requiere para la construcción de minas. Glencore, la
tercera minera de cobre más grande del mundo por producción anual, y con más cantidad de
cobre que cualquiera de sus rivales diversificadas, en 2014 vendió su proyecto de Las Bambas a
MMG, una subsidiaria de la china Minmetals, por alrededor de USD 7.000 millones. MMG dijo
en octubre que el restante 25% de construcción cuesta entre USD 2.700 y 3.200 millones.
Ese es el tipo de cantidades que las compañías mineras saben que no les gustan a los
accionistas. Glencore no está dispuesto a construir proyectos y la mayor parte de las otras
mineras intentan encontrar rutas de desarrollo con menores costos. BHP, dueño de Olympic
Dam, una mina australiana, abandonó un plan de expansión en 2012 debido al costo probable.
La compañía se prepara para pasar varios años en pruebas de un método alternativo de
procesamiento más barato. Hace algo similar en Spence, un proyecto chileno más pequeño.
“Todas las mineras se interesan en el cobre porque todas ven que en unos años el mercado
regresará a un déficit, pero intentan ser más inteligentes con respecto a la ejecución y la
eficiencia de capital”, dice Jones. “Algunas mineras están en una encrucijada: ¿deben crecer con
el cobre y cómo pueden hacerlo de manera más inteligente?
Río, que quedó lastimada por adquisiciones fallidas durante los años del auge de la minería, y
BHP dijeron que es poco probable que busquen crecer mediante adquisiciones.
Era “muy difícil pensar en el tipo de fusiones y adquisiciones que alguna vez pudiera competir”
con la rentabilidad esperada de los proyectos de cobre que ya están en los libros de BHP, dijo el
mes pasado Andrew Mackenzie, director ejecutivo de BHP. “Lo que mostramos ahora con el
cobre no siempre fue así, es que tenemos todo el cobre que queremos extraer”.
El dato
1.1 millones
Toneladas de cobre que se extraen de la Escondida, en Chile, al año.
7,000 mdd
Cifra total de la venta que hizo Glencore de su proyecto Las Bambas.

9.000
Toneladas de cobre que prevé extraer Antofagasta en 2018.