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neuronas

divinas

Nacida hace unos 20 años, la neuroteología es una rama de las
neurociencias que intenta explicar la experiencia religiosa en términos de
la actividad neuronal: ¿qué ocurre en el cerebro de una persona mientras
reza? ¿Qué áreas se activan o inhiben durante una experiencia mística?
¿Estamos programados para creer en lo sobrenatural? POR FEDERICO KUKSO

L

a primera vez ocurrió cuando tenía 13 años. Fue como un susurro. Eran
alrededor de las 12 del mediodía y el verano prometía caer con fuerza sobre
el pequeño pueblo de Domrémy, al noreste de lo que hoy es Francia. Por
entonces aún no tenían el placer de conocer las bondades del aire acondicionado: en el año 1425 solo les quedaba esperar resignados a que las temperaturas
amainasen o, como solía hacer Jeanne (o Juana), refugiarse bajo la sombra en
el jardín de su padre. Fue allí cuando sucedió algo que esta adolescente casi
analfabeta nunca olvidaría. Como surgida de la nada, una voz que venía desde
la iglesia, acompañada de una luz brillante, comenzó a hablarle.
“Me asusté mucho. Oí la voz a mi derecha. La segunda y tercera vez que la
escuché reconocí que se trataba de la voz de un ángel. Esa voz siempre me ha
protegido, y yo siempre la he comprendido –recordaría la joven años después–. Me
ordenó que fuera buena y asistiera a menudo a la iglesia. Me dijo que era necesa-

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el rígido código moral que imponía a sus hombres”. blasfema. Vestida con una armadura blanca y portando un estandarte se puso al frente de un ejército de cinco mil soldados y venció a los ingle- con las clasificaciones modernas de lo que se considera enfermedad mental: hubo quien aseguró que sufría de esquizofrenia pero Juana era una persona organizada y práctica. al noroeste de Francia. Desde hacía casi cien años que Francia e Inglaterra disputaban una sangrienta guerra que enfrentaba a Carlos. qué sucede cuando una persona reza y por qué tantas personas creen en CONDENA DE FUEGO El 30 de mayo de 1431 Juana de Arco fue quemada viva en la plaza del Mercado Viejo de Ruán. por haber bebido leche no pasteurizada y haber cuidado del ganado durante su infancia. los cambios en su comportamiento sexual. segundos o minutos. estos investigadores italianos sugirieron que Juana de Arco probablemente padecía de epilepsia parcial del lóbulo temporal. Me dijo: ‘Ve. las voces nunca abandonaron a Juana de Arco. Sin embargo son los estudios de Giuseppe d’Orsi y Paolo Tinuper los que tienen más consenso: en 2006. así lo creen 580 años después varios neurólogos que diagnosticaron a Juana de Arco de acuerdo 30 tenso o éxtasis.rio que luchara por Francia. y que eran seguidas por una gran dicha. en una galaxia de células nerviosas. Juana de Arco decía que las visiones eran precedidas por campanazos. que puede causar convulsiones y demencia. visiones sonoras y lumínicas. Usualmente la crisis de epilepsia es desencadenada por estímulos externos. poco sentido del humor. con Enrique VI de Inglaterra por el trono francés. Su crimen fue ser epiléptica. Me lo decía dos o tres veces por semana: ‘Debes luchar por Francia’. estado de “ausencia”. Según los neurólogos Giuseppe d’Orsi y Paolo Tinuper. Fue entonces cuando contó su versión: que la visitaban santos como San Miguel Arcángel. Los jueces de la Inquisición la acusaron de hereje. Su crimen fue ser epiléptica. Siglo XXI). Hasta que la Pucelle (la “Doncella”). Todos los síntomas que presentaba la patrona de Francia cuadran: se sabe que las manifestaciones clínicas de este tipo particular de epilepsia pueden conducir a un estado de “ausencia”. Desde entonces. que no sabía ni montar ni pelear. Los pacientes con epilepsia del lóbulo temporal experimentan también estados de bienestar in- Personajes extremadamente devotos como Mahoma. pliegues gelatinosos. levanta el sitio de la Ciudad de Orleans. lo que no suele ser el caso de quienes la padecen. y la necesito muchísimo”. Juana de Arco y Santa Teresa de Jesús habrían padecido lo que en la actualidad se denomina epilepsia extática ses en numerosas batallas. la doncella de Orleans fue declarada culpable de herejía y hechicería y condenada a la hoguera. al noroeste de Francia. afirmó Juana de Arco durante el juicio. cuerpos callosos y cataratas de neurotransmisores. No pasa un día que no oiga esta voz. Santa Catalina y Santa Margarita. Y Juana cumplió. como le decían. Y sufren alucinaciones: perciben luces. También se creyó que podría haber sufrido de tuberculosis bovina. Por lo menos. El 30 de mayo de 1431 fue atada a una estaca y quemada viva en la plaza del Mercado Viejo de Ruán. quien en su más reciente libro. se desconectaba de su entorno. entregada a los ingleses y juzgada por la iglesia. bruja. asegura el biólogo y escritor Diego Golombek. al heredero sin corona– y expulsar de una vez por todas a los ingleses del país. Y yo contesté que no era más que una pobre niña. Aseguró que las visiones duraban. que le daban órdenes y le predecían el futuro. Le impusieron una misión: dirigir el ejército francés. “Muchas de las características de Juana parecen acordar con el diagnóstico epiléptico: su poco sentido del humor. Las neuronas de Dios (Ed. Luego de un juicio de tres meses. para ver allí. fue tomada prisionera. busca pruebas de la existencia de Dios no afuera sino adentro: en el mismísimo cerebro. coronar como rey al delfín –o sea. consejos. Durante toda su vida le dieron instrucciones. Antes de tener una visión. ¡Ve!’. y que provocó la ocupación de buena parte del norte francés por las tropas inglesas y borgoñonas. ven ángeles y demonios. entre otros. primogénito de Carlos VI de Francia. las emociones intensas. sonidos y olores. como mucho. consuelo. rígido código moral. 31 . sus síntomas cuadraban con los de esta enfermedad: alucionaciones.

por lo tanto. en cambio. Más allá de este curioso y cuestionable dato. Incluso han desarrollado una nueva rama de la neurociencia para su estudio: la neuroteología. por ejemplo. creencias y neuronas– tuvo lugar en los noventa Times bajo el título. la predisposición a algún tipo de creencia en Dios viene de fábrica. ¿ESTÁS AHÍ? “A lo largo de la historia. la religión ha sido un tema bastante familiar entre artistas y filósofos. Ahora le tocó el turno a los científicos que examinan al fe- El peso del alma 21 gramos. piensa médico). danzas rituales) son capaces de dejar una estampa característica en nuestras mentes”. “Soul Has Weight. uno de los desórdenes neurológicos más frecuentes –del que existen diversos tipos– provocado por el aumento anormal y excesivo de la actividad eléctrica de las neuronas y del que hay registros en todas las culturas. Y. Según este médico. Leonardo da Vinci. El primero en utilizar el término fue ni más ni menos que Aldous Huxley –el conocido autor de joyas literarias como Un mundo feliz– en la novela utópica La Isla de 1962. en realidad. el alma no solo existía. durante y después del proceso de muerte y midió puntillosamente cada cambio de peso. sino como objeto de estudio a ser disecado. en el centro del cerebro. en la vida después de la muerte. geográfica e históricamente hablando. de manera que la vida pase frente a nuestros ojos. La búsqueda del alma es una constante en la historia humana. El innatismo de los fenómenos religiosos lleva a considerar sus bases genéticas y hereditarias: más allá de los distintos ‘sabores’ dictados por la cultura (el tipo de religión y de ritos que sigan). la epilepsia. no es nueva. Ramachandran calcula que entre el 30 y el 40 por ciento de los epilépticos temporales sufren de hiperreligiosidad. va a comenzar a cerrarse de a poco: el túnel aparente y los destellos de iluminación que recibe la retina podrían representar la luz al final del túnel. “Las neurociencias han identificado los circuitos cerebrales que podrían ser el origen y la huella de las experiencias religiosas –asegura uno de los divulgadores científicos más importantes y leídos del país–: por un lado. Simplemente. La noticia apareció el 11 de marzo de 1907 en la página 5 del New York nómeno religioso dentro de resonadores magnéticos. Los síntomas de la epilepsia. es mencionada en el Código de Hammurabi del siglo XVIII antes de Cristo. El resultado parecía coincidir en cada caso: exactamente. con un objetivo: identificar el llamado “circuito de la espiritualidad”. “La neuroteología está comenzando a arrojar luz sobre qué sucede en la cabeza de los creyentes cuando contemplan a Dios –asegura el autor de li- 33 . médiums. Napoleón Bonaparte. 21. un neurólogo le recetaría un antiepiléptico. así como alucinaciones y luces varias. Reclutó a seis moribundos. El neurólogo indio Vilayanur S. San Pablo. la ciencia se metió con la religión tantas veces como la religión lo hizo con la ciencia –cuenta Diego Golombek en su libro Las neuronas de Dios–. Dostoievski. Durante años. Los observó antes. algunas actividades espirituales (rezos. Aunque la verdadera explosión neuroteológica –o de la neurorreligión como prefiere llamarla el biólogo español Ramon M. Physician Thinks” (El alma tiene peso. historia que Alejandro González Iñárritu llevó al cine en 2003 con el título de 21 gramos. sikhs y sufíes. Santa Teresa de Jesús. cuando al médico estadounidense Duncan Mac Dougall se le ocurrió una idea: pesar –literalmente– un alma. entre otros. ya no para ordenar qué investigar y qué no. Pero todo siempre fue mera reflexión y nada de experimentación hasta 1907. ciertos cambios en la actividad eléctrica de ciertas áreas pueden dar por resultado visiones místicas y. ateos. En casi 25 años de carrera. Las creencias en lo sobrenatural. en ángeles y demonios. durante siglos se recurrió a atribuirles un origen sobrenatural a falta de explicaciones científicas sobre el funcionamiento del cerebro. las preocupaciones 32 DIOS. En 2003. Siempre rodeada de misterio y temor. Tenía masa y sobre ella también actuaba la gravedad y pesaba lo mismo que una moneda de cinco centavos o una feta de jamón. monjes budistas tibetanos. Y también Juana de Arco: todos ellos sufrían lo que los griegos llamaban “la enfermedad sagrada”. La existencia o no de Dios no es una pregunta científica por la muerte y el más alla o los ritos religiosos son globales.lo sobrenatural. Mahoma. Hay neurólogos que afirman que quizás incluso se activen sin control áreas relacionadas con la memoria. dentro del espectro de acción de las ciencias naturales. Nogués. el neurocientífico estadounidense Andrew Newberg ha pasado por escáners cerebrales a cientos de monjas franciscanas. Descartes la situó en la gándula pineal. Así consideran y estudian muchos científicos e intelectuales de la talla de Oliver Sacks y Daniel Dennett a la religión: como un fenómeno natural. “La existencia o no de Dios no es una pregunta científica –escribe Golombek–. supersticiones y prejuicios. Si Juana de Arco viviera en la actualidad no la quemarían en la hoguera. ciencia y religión Sócrates. Alejandro González Iñárritu llevó al cine los experimentos del científico Duncan Mac Dougal. otro tema analizado por los neuroteólogos son las llamadas experiencias cercanas a la muerte: la hipoxia o falta de oxígeno que se genera en un paro cardíaco sería la responsable de suscitar la sensación de cuerpo fuera del cuerpo. por otro lado. mantras. La universalidad de los fenómenos religiosos lleva a considerar sus bases genéticas y hereditarias”. han hecho que se considerara a quienes los sufrían como endemoniados o como místicos. Ellen Gould White (fundadora de la Iglesia Adventista del Séptimo Día). La palabra. cuando la religión volvió a entrar a los laboratorios. Resulta tentador pensar en que algo del Homo religiosus está en nuestra naturaleza”.262142347500003 gramos era la diferencia entre el peso del cuerpo viviente y del cadáver. autor de Dioses. cristianos pentecostales. Por ejemplo. Si el ojo no recibe suficientemente sangre.

en lo paranormal. El análisis de imágenes cerebrales revela que rezar es más o menos equivalente a estar hablando con alguien. En nuestra era tan neurocéntrica. “Sería lógico entonces que los marcianos se preguntaran dónde están los receptores de la religión. que se preguntó si era posible estimular magnéticamente ciertas áreas del cerebro y generar en los sujetos algún tipo de experiencia religiosa. bien organizados y con los mismos estandartes terrestres y divinos. por ejemplo. y los lóbulos parietales. de la Universidad Laurentiana de Canadá. en por qué nos gustan los dulces. “No hay un pequeño lugar espiritual que se activa cada vez que alguien piensa en Dios –asegura–. Así diseñó lo que llamó el “casco de Dios”: ocho bobinas magnéticas instaladas sobre el cráneo que envían durante media hora débiles ondas magnéticas. su importancia en la evolución humana y por qué nuestra especie necesita para sobrevivir de un concepto como el de Dios”. no existe tal cosa como una “zona de Dios” en el cerebro. diversas áreas se activan o inhiben en forma simultánea durante una experiencia mística. Están el lóbulo frontal. tendrán ventaja al competir con sus vecinos. en seres espirituales. Más bien. Sospechamos que nuestros ancestros imaginaban cosas que les atemorizaban. Para el sociólogo Emile Durkheim. involucrados en nuestro sentido de nosotros. que es la zona emocional que genera imágenes de una deidad autoritaria y controla nuestro pensamiento lógico. Según el neuroteólogo Andrew Newberg: “Las dos fuerzas más poderosas en toda la historia de la humanidad han sido la religión y la ciencia. Hay una amplia red de estructuras implicadas. produjeron la idea de Dios: la experiencia religiosa libera una serie de neurotransmisores como la seratonina. El hecho de que toda clase de grupos humanos tengan diferentes creencias religiosas y que este fenómeno esté presente en casi todas las culturas conocidas –el 80 por ciento de la población mundial se declara creyente de una de las 4. que permite experimentar emociones poderosas. la nicotina. en especial. tienen efectos sobre el circuito parietal-frontal. autor de El cerebro de Dios–. promete un relativo control sobre el cosmos y ordena a la comunidad de acuerdo con reglas morales. advierte.SíNTOMAS DEL MÁS ACá Los griegos conocían la epilepsia como “la enfermedad sagrada”. el sistema límbico. el alcohol. si es que los hay”. las grasas. dando lugar a un sentimiento sereno de unidad con el mundo. Nuestros cerebros están naturalmente calibrados para la espiritualidad y las neurociencias pueden elucidar la naturaleza de las experiencias místicas. su extremo opuesto. “El cerebro creó la religión y la idea de Dios para su propio beneficio –opina el antropólogo Lionel Tiger. el filósofo y escritor estadounidense Daniel Dennett cuenta que si unos marcianos vinieran a la Tierra y se pusieran a observar la conducta y el comportamiento de los siete mil millones de seres humanos podrían in- 34 teresarse. 35 . algo es cierto. Pronto encontrarían las respuestas: en cada caso. A falta de explicaciones científicas sobre el funcionamiento del cerebro. también hay quienes han buscado una explicación evolucionista o adaptativa. Nos ayudan a organizar nuestro mundo y a comprenderlo. Algo similar pensó el neurocientífico Michael Persinger. para reducir este miedo.000 religiones que existen– ha conducido a muchos investigadores no solo a sugerir que el cerebro humano podría estar programado para creer en lo sobrenatural. Además. ¿Por qué no intentar juntarlas para finalmente entender de una forma más efectiva nuestra realidad?”. nuestro cerebro tiene un receptor que evolucionó para su percepción. Según este investigador de la Universidad de Pensilvania. en los lóbulos temporales y parietales del encéfalo de los voluntarios. Su efecto: provocar un aumento de actividad cerebral. Sean cuales sean las razones. como místicas. Casi un 80 por ciento de los participantes informaron que habían sentido experiencias extrasensoriales. Lo que sí dice Newberg es que la oración profunda y la meditación –sea o no religiosa– son capaces de alterar las conexiones neuronales del cerebro: calman a la amígdala. La mente mística: verificando la biología de la creencia y Nacidos para creer–. El neurocientífico Andrew Newberg ha pasado por escáneres cerebrales a cientos de monjas y monjes budistas tibetanos bros como Por qué Dios no se irá. y en su orientación en el espacio y el tiempo”. durante siglos las personas que sufrían ataques o visiones fueron usualmente etiquetadas como endemoniadas o. dopamina y oxitocina que mitigan el estrés”. El casco de Dios En el libro Romper el hechizo. Ya el propio Charles Darwin decía que la religión acentúa la cohesión dentro de los grupos humanos. que nos ayuda a focalizar la mente en la oración. así que. que.