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La contaminación atmosférica se aplica por

lo general a las alteraciones que tienen
efectos perniciosos en los seres vivos y los
elementos materiales, y no a otras
alteraciones

inocuas.

Los

principales

mecanismos de contaminación atmosférica
son los procesos industriales que implican

combustión, tanto en industrias como en
automóviles y calefacciones residenciales,
que generan dióxido y monóxido de
carbono, óxidos de nitrógeno y azufre,
entre otros contaminantes.

¿CUÁLES SON LAS CAUSAS Y
EFECTOS DE LA CONTAMINACIÓN
DEL AIRE EN EL AMBIENTE Y LA
SALUD HUMANA?

Rocío Mendoza Cortés

¿Qué es la contaminación?

Cualquier “cosa” que se añada al aire, al agua, al suelo o a los alimentos y que amenace
la salud, la supervivencia, o las actividades de los seres humanos o de otros organismos
vivos, se denomina contaminación o polución.
Contaminantes atmosféricos primarios y secundarios.
Los contaminantes primarios son los que se emiten directamente a la atmósfera1
como el dióxido de azufre SO2, que daña directamente la vegetación y es irritante para los
pulmones.
Los contaminantes secundarios son aquellos que se forman mediante procesos
químicos atmosféricos que actúan sobre los contaminantes primarios o sobre especies no
contaminantes en la atmósfera. Son importantes contaminantes secundarios el ácido
sulfúrico, H2SO4, que se forma por la oxidación del SO2, el dióxido de nitrógeno NO2, que
se forma al oxidarse el contaminante primario NO y el ozono, O3, que se forma a partir del
oxígeno O2.

Efectos de los gases de la atmósfera en el clima.

Efectos climáticos: generalmente los contaminantes se elevan o flotan lejos de sus

fuentes sin acumularse hasta niveles peligrosos. Los patrones de vientos, las nubes, la lluvia
y la temperatura pueden afectar la rapidez con que los contaminantes se alejan de una zona.
Los patrones climáticos que atrapan la contaminación atmosférica en valles o la desplacen
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por la tierra pueden, dañar ambientes limpios distantes de las fuentes originales. La
contaminación del aire se produce por toda sustancia no deseada que llega a la atmósfera.
Es un problema principal en la sociedad moderna. A pesar de que la contaminación del aire
es generalmente un problema peor en las ciudades, los contaminantes afectan el aire en
todos lugares. Estas sustancias incluyen varios gases y partículas minúsculas o materia de
partículas que pueden ser perjudiciales para la salud humana y el ambiente. La
contaminación puede ser en forma de gases, líquidos o sólidos. Muchos contaminantes se
liberan al aire como resultado del comportamiento humano. La contaminación existe a
diferentes niveles: personal, nacional y mundial.

El efecto invernadero evita que una parte del calor recibido desde el sol deje la

atmósfera y vuelva al espacio. Esto calienta la superficie de la tierra. Existe una cierta
cantidad de gases de efecto de invernadero en la atmósfera que son absolutamente
necesarios para calentar la Tierra, pero en la debida proporción. Actividades como la quema
de

combustibles

derivados

del

carbono

aumentan esa proporción

y el efecto invernadero

aumenta.

científicos consideran que

como

Muchos

consecuencia

calentamiento

se

global.

contribuyen al problema

está

produciendo

Otros

gases

incluyen

el
que
los

clorofluorocarbonos (CFCs), el metano, los óxidos nitrosos y el ozono.

Daño a la capa de ozono: el ozono es una forma de oxígeno O3 que se encuentra en

la atmósfera superior de la tierra. El daño a la capa de ozono se produce principalmente por
el uso de clorofluorocarbonos (CFCs). La capa fina de moléculas de ozono en la atmósfera
absorbe algunos de los rayos ultravioletas (UV) antes de que lleguen a la superficie de la
tierra, con lo cual se hace posible la vida en la tierra. El agotamiento del ozono produce
niveles más altos de radiación UV en la tierra, con lo cual se pone en peligro tanto a plantas
como a animales.
Algunos contaminantes provienen de fuentes naturales.

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Los incendios forestales emiten partículas, gases y sustancias que se evaporan
en la atmósfera, son los llamados Compuestos Orgánicos Volátiles, también conocidos
como COVs o VOCs, por sus siglas en inglés, (Volatile Organic Compounds).
Partículas de polvo ultra finas creadas por la erosión del suelo cuando el agua y
el clima sueltan capas del suelo, aumentan los niveles de partículas en suspensión en la
atmósfera.
Los volcanes arrojan dióxido de azufre y cantidades importantes de roca de lava
pulverizada conocida como cenizas volcánicas.
El metano se forma en los procesos de pudrición de materia orgánica y daña la
capa de ozono. Puede acumularse en el subsuelo en altas concentraciones o mezclado
con otros hidrocarburos formando como bolsas de gas natural.

Efectos nocivos para la salud.
Muchos estudios han demostrado enlaces entre la contaminación y los efectos para
la salud. Los aumentos en la contaminación del aire se han ligado a quebranto en la
función pulmonar y aumentos en los ataques cardíacos. Niveles altos de contaminación
atmosférica según el Índice de Calidad del Aire de la Agencia de Protección Ambiental de
los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés) perjudican directamente a personas
que padecen asma y otros tipos de enfermedad pulmonar o cardíaca. La calidad general
del aire ha mejorado en los últimos 20 años pero las zonas urbanas son aún motivo de
preocupación. Los ancianos y los niños son especialmente vulnerables a los efectos de la
contaminación del aire.
La contaminación del aire tiene muchos efectos en la salud, desde irritaciones leves,
hasta el desarrollo de graves enfermedades.
- Monóxido de Carbono: Es un producto de la combustión de materiales fósiles
como el petróleo y es común que se forme a partir de los vehículos en movimiento. En
consecuencia, este producto se acumula en las zonas urbanas, cerca de las vías rápidas y
de calles de gran movimiento y su concentración varía conforme aumenta o disminuye la
circulación.
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Comentario [c1]: 1.adj. fís. [Líquido]
que se volatiliza rápidamente al estar
destapado:
el alcohol es volátil.

Este gas no parece afectar a las plantas, pero es muy tóxico para los seres
humanos, ya que interfiere con el transporte de oxígeno en la sangre. Los efectos en la
salud se hacen más graves conforme mayor sea la cantidad de monóxido de carbono en
el aire y el tiempo de la exposición.
-Dióxido De Azufre (SO2): Es el derivado del azufre que más frecuentemente
contamina el aire. Se produce por la combustión de carbono y petróleo que lo contienen.
La mayor parte proviene de las plantas generadoras de electricidad (carboeléctricas
y termoeléctricas) y de otros procesos industriales que contribuyen a la presencia de
sulfatos en la atmósfera, como la calcinación de los minerales de sulfuro, la refinación del
petróleo, la producción de Óxido Sulfúrico y la de coque a partir del carbón.
Los óxidos de azufre se eliminan del aire mediante su conversión en ácido sulfúrico
y sulfatos y de esta forma se depositan en forma de partículas sobre la tierra o en el mar,
ya sea con la precipitación pluvial o sedimentándose, contaminando también el agua y el
suelo
Los óxidos de azufre pueden inhibir el crecimiento de las plantas y ser letales para
algunas de ellas cuando están expuestas a concentraciones moderadas durante largos
periodos.
Los efectos tóxicos de los óxidos de azufre para el ser humano son: dificultad para
respirar, debido al espasmo o contracción de los bronquios, irritación de la garganta, de
los ojos y tos, en cantidades elevadas puede llegar a ser mortal. También se ha
encontrado una relación entre la presencia de óxidos de azufre en la atmósfera y el
aumento de muertes por enfermedades crónicas, cardiovasculares y respiratorias.
Los Óxidos de Nitrógeno (NO2) se forman mediante la reacción del oxígeno con el
nitrógeno en el aire. Esta reacción ocurre a altas temperaturas durante el uso de
combustibles fósiles. Algunas bacterias emiten grandes cantidades de óxido de nitrógeno
hacia la atmósfera, por lo que es una fuente muy difícil de controlar.
La mayor parte de ellos, provienen de las plantas generadoras de energía eléctrica,
en las que la alta temperatura de la combustión de los energéticos facilita su formación.
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El dióxido de nitrógeno afecta los pulmones y es tóxico y algunos de los
contaminantes que se forman a partir de ellos, son mortales para las plantas.
Los hidrocarburos son contaminantes primarios; su importancia radica en la gran
cantidad de fuentes y el volumen de sus emisiones al aire. Se forman por la combustión de
productos como la gasolina, el petróleo, el carbono y la madera y la mayor producción se
debe a las actividades de la industria petrolera, así como a los vehículos de motor.
Algunos hidrocarburos son tóxicos para las plantas y animales a concentraciones
relativamente altas y en el ser humano parece que provoca problemas en vías
respiratorias.
Otros contaminantes muy importantes son elementos como el plomo, el cadmio y el
fluor, de origen industrial y a los que se ha relacionado con afecciones cardiacas,
hipertensión arterial, arterioesclerosis, cáncer broncopulmonar, anormalidades en los
huesos y afección de los riñones.
Partículas suspendidas. Otros contaminantes del aire son partículas sólidas y
líquidas suspendidas y dispersas. A ellas se debe el aspecto nebuloso y brumoso del aire
contaminado.
Se producen junto con los contaminantes gaseosos del aire, debido a diferentes
actividades, sobre todo la fabricación de hierro y acero, la producción de cemento, la
extracción de rocas y minerales, el almacenamiento y la manipulación de granos y la
elaboración de pulpa de papel.
Entre las partículas líquidas, más contaminantes se encuentran los aerosoles, que
se manifiestan en forma de vapores, niebla o vahos que en grandes concentraciones
pueden llegar a transformarse en un agente letal, como sucedió en Londres en 1940, 1950
y 1952, que se produjeron miles de muertes debido a la presencia de estas nieblas
tóxicas.
Los aerosoles son verdaderas nebulizaciones y por su tamaño tan pequeño,
penetran en los bronquios y los irritan. Las partículas mayores son detenidas por la
mucosa nasal y la laringe causando gran irritación.
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El nivel de riesgo depende de varios factores:
La cantidad de contaminación en el aire,
La cantidad de aire que respiramos en un momento dado,
La salud general.
Otras maneras menos directas en que las personas están expuestas a los
contaminantes del aire son:
El consumo de productos alimenticios contaminados con sustancias tóxicas del
aire que se han depositado donde crecen,
Consumo de agua contaminada con sustancias del aire,
Contacto con suelo, polvo o agua contaminados.

Medidas Locales. Todos podemos contribuir.

 Crear conciencia ciudadana.
 No quemar ni talar plantas.
 No botar basura en lugares inapropiados.
 Regular el servicio de aseo urbano.
 Controlar el uso de fertilizantes y pesticidas.
 Crear vías de desagües para las industrias que no lleguen a los
mares ni ríos utilizados para el servicio o consumo del ser humano ni
animales.

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 Controlar los derramamientos accidentales de petróleo.
 Controlar los relaves mineros.

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BIBLIOGRAFÍA

http://es.wikipedia.org/wiki/Contaminaci%C3%B3n_atmosf%C3%A9rica
http://www.esmas.com/salud/saludfamiliar/adultos/337481.html
http://www.educarchile.cl/Portal.Base/Web/VerContenido.aspx?ID=135675
http://www.bing.com/images/search?q=causas+y+efectos+de+la+contaminaci%c3%b3n+del+
aire+en+el+ambiente+y+la+salud&FORM=HDRSC2

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