You are on page 1of 11

Notes on Coastal Rowing: What?, Why?, and How?

 
 
Sagar Sen 
 
In the summer of 2006,  during  my first séjour in France. Nicolas Parquic asked me, “SagaAr you want to go 
to Brest  to  row on  ze  ​
sea  for  ze  Championnats de  Bretagne​
? Zere will be  waves and it  will be interesting to 
adapt   to  zem!”.  Not  knowing  what  to  say  right  away   I  plunged  into  a  “​
oui  mais..​
”  moment  of 
light­heartedness.  I had rowed  only on  water  that was flat like a mirror or  in a slightly  choppy  St. Catherines 
river  back in Canada.  Rowing  a  sixty­five kilogram boat  (almost thrice the weight of a normal rowing double) 
on  the   relatively  big  waves  of  the  Atlantic   ocean  was  quite  out  of  the  comfort zone I  knew.  Nevertheless, 
Nicolas had  a  voice of persuasion  as  he  had  already shared  with me a  lot about  the  French way of rowing 
that I  found very  intriguing  and in resonance with my  inner self. We agreed to do it and  drove from Rennes 
to Brest  carrying  the  oars of Rennes étudiant club. Nicolas and myself paddled into the ocean in a borrowed 
Eurodiffusions  coastal   rowing  double  along  with the other  teams.  As we  headed to  the start line  we could 
feel the  deep breaths  of  the  ocean in the form of waves  rocking  our  boat.  Nicolas told me not to worry and 
think  about keeping  ze  blades  in the water  as I row, let it follow the wave and ​
don’t fight with ze sea. I must  
reveal  that  Nicolas  and  my other  friends  spoke  English with a  beautiful  French accent which  among other  
factors  like  the  music,  literature,  science,  food, and the history inspired  me  to  learn  French in about  a year 
from then.  
 
A  coastal  rowing  race  is  around  a   circuit  of  three  or   four  large  ​
buoys   derived  from  the  format  of sailing 
races.  I  didn’t  think  much  about all that  and  let Nicolas  (sitting behind me) take charge of placing ourselves 
on  the  start line  and eventually  ensure that we were  going the right way. Nicolas said, “Lets place ourselves 
next   to  zeese  guys   from   Concarneau,  zose  guys are fast”.  The  race  started  with  the  long sound  of  an  ​
air 
horn  and an  instant  later I  could  hear  ​
phu  phu phu..sounds of  breathing out all around  me. The  race was 
frantic  and  the  start  as  we headed  for  the  first  buoy  almost all together.  If I remember correctly we avoided  
crashes   except  hitting   the   buoy  on  the  right   side.  Boats  then   slowly  spread  out  over  a  gruelling  twelve 
kilometer  (today  the  races  are   six  kilometers  long)   race.  Nicolas  nicely  managed  navigating the boat  and 
kept  pushing  me  to surf and row light..”​
léger SagaAr léger” ​
he said. The  meaning of these words dawned on 
me  a  few  days later  and that's when began my love for the sport of coastal rowing. Coastal rowing is the art 
of surfing,  slicing  and  dicing through the waves of the humbling sea and  this is an article about the what, the 
why, and how of coastal rowing. 
 
What is coastal rowing?  
 
Before  we  delve  into  what  coastal   rowing  is  it  is  worthwhile   to  get   an  overview  of  rowing  itself.  Those 
familiar with rowing in general can either skip the following section or muse on some of the basics. 
Rowing itself:  Rowing is a  water sport where you principally use your legs, back, and arms  to propel a boat 
on  the  surface  of  water.  Essentially  trying  to  make it ​
glide by creating air bubbles under the boat. When you 
row with  one oar  and hopefully with at least one other person then its called ​
sweeping​
.   While if  you  row with  
two  oars  one  in  each  hand  then this mode of moving the boat is called ​
sculling​
. You can either  go out alone 
sculling in a single or scull/sweep with  one, three, or seven other people in a longer boat. Not to mention that 
you need a  leader sometimes called the coxswain  to steer the boat and bring cohesion among rowers.  That 
was  a  simplified  explanation  of what  rowing is. However,  to  me  what really is  gratifying  about rowing is the 
meditative  state  it puts  you  into.  Imagine  putting  your  blade  in  the  water  and  taking a  stroke  and  watching 
the  landscape  go by  without much  sound except  that of the air bubbles trapped under your boat. This is the 
feeling that drives most people back on their boats.  
 

Coastal Rowing:  ​
In  coastal  rowing  you  row  with  the geste  that  constantly adapts to  elements  called wind,  
waves,  and  currents  trying to get from point  A to  B  to  C  to  D and  back to A along with other boats trying to 
do  the  same  in the  open sea. 
Occasionally, 
you 
are 
bumped  into  by  either 
another  boat,  a  buoy  or  a 
dolphin.  Extreme adaptivity, a 
good  sense   of  orientation 
and  a  heightened  state  of 
awareness  are the hallmarks 
of coastal rowing. Peter Berg, 
a  2014  world  champion  in coastal rowing  simply  put it  like this, ​
“olympic  rowing on flat­water is like road  
biking while coastal rowing on the sea is like mountain biking”.  
 
Waves  and  winds:  ​
In  the  open  sea,  winds  come 
from any direction  leading to the creation of surface 
waves.  These   waves  look  like  sine  waves  but  are 
actually  ​
trochoidal  waves​
.  ​
They  have  a  circular 
motion  as seen the  ​
figure  ​
above​
.  If  you  have ever 
been scuba  diving  trochoidal waves give the feeling 
of  being  ​
pushed  back   and  forth  ​
underwater​

Rowers  must  put  their   blades  in  the  water  at  the 
right  moment  to  possibly  get  on   the  ​
forward  and 
deep  face of a wave​
. This leads to ​
surfing and the  
boat  travels   at  the   ​
speed  of  the  wave  which  is 
often  faster  than  other  boats  that  don’t  catch  the 
swell  at  the  right  moment.  Waves  can  hit  a  boat 
transversally  often  breaking  a  nice  rhythm.  Being 
a  little  stubborn  and  getting  back  in  the  game  to 
keep  the  boat  moving  is the “joy” of coastal rowing. 
Depending  on  the  height  of the wave  rowers  often 
adjust  their  ​
oar  locks  and  bring  them high  enough 
to avoid getting the  oar stuck in a  big wave as seen 
in  the  figure  with  the  coastal  double. Winds ​
on  an 
open  sea  turn  oar  blades  on the boat  to  little  sails. 
The  blades  are  often  pushed  around   by  the  wind 
leading to many  errors  in the rowing stroke that only 
add up  on  inches  lost.  A rower  adorned with  good 
bladework  will  try  to   create  least  resistance  to  the 
wind.  A  smart   rower  checks  the   wind  and  wave 
forecast  on  ​
Wind Guru​
.  Of course,  some  prefer  to  lick the finger  and stick it out in the wind, but I keep that 
as a last  option.  Waves can put the  boat  on an  uneven water surface hence it is important to have ​
different 
hand  heights  ​
on  the  oars  to   be  good  grip   of  the  water.  Developing  such  a   rowing  style  is  a  ​
key  point of  
difference  ​
between  flat  water  and  coastal  rowing.  When  I lived  in  France  we often  went  to St. Malo on  the 
coast  of the Atlantic ocean. The  atlantic  ocean has tidal waves that creates swells different from usual wind 
waves.  These   waves  represent  the  feelings  of  a  ​
heartbroken  lover   trying  to  reach  the  ​
moon  but  never 
makes it there. Rowing on them gives a surge in your own palpitating heart. 
 

Currents  in  the  sea  can  make  a  big difference in the speed of the boat  and its direction. Ideally, it is always 
a  good  idea  to   learn  about  the  currents  in  the  coast  from  locals.  ​
Currents can be  longshore  currents,  rip  
currents,   gulf   currents,  upwellings  and  downwellings  to  name  a  few.  Given  an  initial  itinerary   based  on 
shortest  paths  between  points it  is often very  useful (and safe) to redraw an itinerary based  on the currents 
in  the  sea. Sometimes a  long  path may  be faster due to the possibility of using currents between two points 
A and  B  via a third  point C. In 2011, ​
Loïc Gérald my doubles partner and myself were racing on the basin of 
Basse­Indre  close  to  the  city of Nantes.  We placed  ourselves in the middle of the basin while the rest of the 
boats  were sticking  to  the  coast  line.  We wondered why everyone  was  sticking to each other  on the  coast 
and  increasing  their  chances  of  collisions.  As  soon  as  the  race  started  it  felt like  we  were  rowing  in  mud 
instead  of  water.  We  were  stuck  in  the  middle  of   a current  like duct  tape.  Those  on the coast effortlessly 
went  past  us after hundred  meters  in  the  race and  we couldn’t do much about  it except not make the same 
mistake on  the  second  lap  but it  was  a  bit  too  late. The current is often strongest  in the middle and least on 
the  shores. However,  without a current it is always ​
advisable to row in deeper waters ​
than in shallow waters. 
As  boat  speed increases  in shallow water ​
there is increased drag​
. That day onwards I  made it  point to  make 
friends  with  the  locals  and  listen  to  a  captain’s meeting  at a race and rely less only on  my physical strength 
to wade through anything. Information begets fairness in coastal rowing. 
 
Boats:  Coastal   rowing  boats  are  designed  to  be  resilient  in  choppy,  windy,  and  wavy  conditions.  For 
instance,  “ideally”  the ​
front  ​
doesn’t  dive  down  into  waves, can ​
self­evacuate  water ​
because of an incline  
and  open   back,  and  can  ​
slice  through  and  ​
surf   ​
on  waves.   Oars  are  rigged   higher  than  usual  when  the 
waves  get  bigger  (greater   than  1  meter).  Most  coastal  boats  must  follow  the  ​
regulations   set  by   the 
international  rowing  federation  FISA  before  a race. There are  a number of boat  manufacturers  catering  to 
different  price  ranges  and   with  varying  levels  of  performance  in  different  conditions.  ​
Here  is  a  list   of 
well­known  boat   manufacturers​
:  ​
Leo   coastal  (​
video​
)  ,  ​
Filippi  (​
video​
)​
,  ​
Salani  ​
(​
video​
),  Safran​
,  ​
and 
Eurodiffusions​
.  Which  boat  is  the  best?  This   is  a  hard  question  to  answer  as  they  depend  on  multiple 
factors  such  as  their  suitability to sea conditions  and the  crew’s experience.  I would hold myself back from 
giving my  personal  opinion  on  these  boats  as this  would  be  biased given my  limited experience  with  some 
boats  in  this  wide  spectrum  of  choices.  A   good  source  of  information are  the  results and  videos  from  the 
French, Italian, Spanish, and World coastal championships upto the last five years. 
 
Why coastal rowing? 
 
Norway  is  my new home  away  from  home  (which  is India)  and  has  a  rich  tradition  in rowing on the  sea for 
both  transport   and  sport.  My  ​
initial  motivation  to  write  this  article  was  to  promote  competitive  coastal  
rowing  in  Norway  which is  now a  fast  growing sport  worldwide. History is good place to start because when 
beliefs  are  deep­rooted  it generates emotions  that  can  make mountains move.  I started to  blow the dust off 
Norwegian  history  books  to  get  glimpses  of 
what  could   strike   a  chord  in  the   heart  of 
every  Norwegian  about  their lifestyle  before 
they  found  oil  in  the  1960s.  These  glimpses 
are  unshakeable   stanchions in the potential 
of  the  human  spirit.  Christopher Columbus 
himself  was  preceded   five  hundred  years 
ago  by  ​
Leif  Eriksson​
,  a  Norwegian  viking, 
who crossed  the  Atlantic  rowing  with  a crew 
of  thirty­five   men.  ​
Frank  Samuelson  and  George  Harbo​
,  Norwegian­born 
Americans,  were  the  ​
first  ever  to  cross  the  Atlantic  ​
rowing  in  a  double​
.  Survival   in Norway (before the 
1960s)  depended   on  their  great  resilience  and   hunting  skills  in  the  cold  north. ​
Fridtjof  Nansen​
, one  of  the 

greatest  Norwegian  explorers,  donated  his  personal 
inuit  kayak   with  ​
seal  fur  ​
hull  to  the  student rowing 
club  in  Oslo,  ​
Norsk  Studenters  Roklub​
.  He  ​
hunted 
seals   and  walruses  for  dinner.  Henrik  Ibsen,  a 
Norwegian  playwright,  once  wrote  a  now  famous 
poem   about  ​
Terje  Vigen​
.   Terje  Vigen  lives  on  the 
south  coast of Norway close  to Grimstad.  During  the 
Napoleonic  wars  he  rows  alone  in  a   boat  to  Denmark  to  bring  back food for  his 
family.  On the way  back  the British find him and  makes a hole  in  the rowing boat 
therefore  sinking it with all the food, resulting in his family’s death. He himself is taken to prison. The poem is 
a  little  sad  but  it brings  to  surface the grit and  resilience  of  the  state  of  mind of  a Norwegian at that  time.  
Terje Vigen was a  man  who  rowed all the way to Denmark  to save his family.  In the consumption oriented 
world  we live  in  today, rowing and fishing is done  for recreation  and not survival that much. Magnus Harju, a 
swede  living in Norway for  ten years, grabs  his ​
Lowrance  SONAR​
, a  fishing line with  a bait, and sets off on a 
coastal  rowing  boat  to  fish  on  the  Oslofjord.  Rowing  at  a  pace  of  not   more  than  10  kmph  he  drops his 
fishing   line  to  catch  mackerels,   trouts,  and  cod  in  the  fjord.  He  then  uses the mackerels  as bait to catch 
lobsters   for  dinner.  ​
Life  is  good  but  a  lot  of   talent  and  genetic  residue  can   be  canalized  towards  a  new  
purpose.   It  is  the  right   moment   to  revive  rowing  for   speed  and  “survival”  in  a  modern  context.  ​
Another 
anecdote  in   my  life,  not  directly  related  to  rowing, that  I  would  always cherish was when  I travelled to  the 
Amazonas  in   Manaus,  Brazil.   The  native   guide  and  his assistant  could  spot a sloth  or an  iguana  hundred 
meters  away  in  the  thick  canopy  of  a  tree  with   their  naked  eyes.  While,  we  never   managed to  do  so on 
several  occasions  even  with  binoculars.  What  was  it about  them  that made  them  so  sharp in their  natural 
context?  This  question  resonated  in  me  and   was one  of  the  most  humbling  experiences  I have  ever  had. 
Working  out  in  a  closed  gym  gives   an  athletic  contour,  however,  we   will  cease  to  develop  skills  of 
adaptation, orientation, and survival that one would while embracing natural elements in coastal rowing.  
 
Competitive  coastal  rowing:  ​
I  started  talking  to people about  competitive  coastal  rowing.  I was  met with 
less  than expected interest in the country of oceanic explorers. I discovered that  Olympic rowing on flatwater 
and its promotion over the last decades had created a  number  of myths and presumptions. Another obstacle 
is  that  people  love  training   on  rowing  machines  in  fitness  centers,  which  have  now  turned  into  dating 
venues.  Hence, lets take  a look  at some of the myths and  challenge them to  remind Norwegians about their 
deep relationship  to  the  sea  to  awaken the explorer within. ​
I  must  also  mention that the reasons to  take  
to  the  sport  of   coastal  rowing  are  universal   and  it  is  open  to everybody who would  like  to  revive 
their inherent evolutionary relationship to the sea. 
 
Myth  #1,  Coastal  rowing is for  masters  rowers.  ​
This is  on top of  list of myths that I have seen circulating 
and  is  not 
quite  true  anymore. 
High­performance  coastal  rowing   races  has 
changed  a  lot  in  format  from  a  12  km course 
back  in   2006  to  8   kms,  and  now   are  only  6 
kms  long.  This   intermediate  distance   has 
attracted   athletes  from  a  wide  range  of  ages. 
In recent years, a  number of  high­performance 
rowers  in  Europe  have taken to coastal rowing 
as an  extension to their flat­water  season. The  Gountounas  twins (who normally row in a pair) from Greece 
participated  at  the  World  Coastals  in 2014.  The pictures  show  Lassi Karonen  (a world class  single  sculler 
who  participated  in  the  world  coastals  in  2013  at  Helsingborg),  and  world  champions  Adrien  Hardy  and 
Jean­baptiste  Macquet  in  coastal  rowing   boats  to  name  a  few.  Coastal  rowing  I  believe  creates   a  level  

playing  ground  for  experienced  rowers  or  so­called  masters  rowers   leveraging  experience  and  ability  to 
adapt which are in trade­off with sheer physical strength. All are at the mercy of the elements. 
 
 
Myth  #2,  Coastal  boats  must  be  heavy  and  more  suitable  for  beginner.  ​
Coastal  boats are rowed  on  
saline water with ​
higher  buyoancy compared  to  fresh  water in lakes. This makes coastal lighter  than initially 
perceived. The  wetted surface  area varies with waves often leading to very lower friction  as boats literally  fly  
from wave  power. Surfing  on a wave  can  make the boat go really fast, sometimes much faster than a rowing 
shell.  This feeling  is  exhilarating. Coastal boats  are designed to slice through waves and maintain stability in 
choppy  conditions.  It  is  not  a  boat  for  beginners   in  rowing  and  needs  considerable  skill  in   rough  sea 
conditions.  In  the  summer  of  2014,  in   rough  fjord  conditions,  Paul  Bencze  and  myself after an  initial fight 
cruised passed an  eight person boat  in a coastal double. We finished the 15  km race several minutes  ahead 
of  the  eight,  while  the  eight   finished  with   a  lot  of  water  to  bail  out.  The  flat  water  boats  are  simply  not 
designed to go handle rough conditions of the sea. 
 
Myth #3: Coastal rowing develops bad technique. ​
This is true  to some extent  provided your goal is to  row 
on  flat­water as well. A  combination  of  flat­water rowing  in a single scull with coastal rowing will give you an 
incredible amount  of confidence in rough  conditions in either setup. ​
I must also ​
emphasize another  of my  
observations:  if you have seemingly  indiscernible technical flaws  on  flat­water  they  are ​
greatly  ​
amplified  
on  rough sea conditions. Rowing on the sea is a very good way to visually identify  weak points  and focus on 
the details for improvement. 
 
After challenging some of the myths I discuss some of the key reasons I believe coastal rowing rocks! 
 
Coastal rowing  is complete. ​
If you do coastal rowing (and the land training  associated with it) then the only 
other  thing  you  would  possibly  need  to  do  is  Yoga  to   stay  focused  and   supple.   Rowing  ​
solicits  major 
muscles​
 and is​
 impact free. ​
The chaos thrown by the sea adds to a heightened state of awareness. 
 
Coastal  rowing  can be  for  athletes  from  different  background:  ​
The  learning curve to  coastal rowing is 
not  very  steep  especially   for  those  with   a  different  sporting  background.  Magnus  Harju  contributes   the  
real­life  story  of  Lars  Gumprecht  to  illustrate  this  point.   He  hopes   that  the  story  will   inspire  endurance 
athletes   from   cross­country   skiing,  running,  kayaking,  swimming  etc.  to  give competitive  coastal rowing a 
shot.  Lars  lives  with   his  wife  in  Torrevieja,  Spain  and  has  been  windsurfing  and  kayaking  his  whole  life. 
Sometimes  he  windsurfs  about a  100 kms in around three hours. He owns five different kayaks to battle the 
waves  off  the  spanish  coast  while exploring the coast lines  or  deep sea fishing  for tunas  far off  the  coast. 
The  first  time Lars  sat  on a  rowing  machine was in 2009. At that point  he was using  the rowing  machine to  
get  fit  for  the  kayaking  season.  He  soon  realised   that  he  was  actually  doing  quite  well  on  that  machine 
compared  to  the  other  members   at  the  Real  Club  Nautico  of  Torrevieja  rowing  club.  A  year  later  the 
manager of the club talked him into attending the world indoor rowing championships in  Boston where he did 
very  well with  a  time that  was sub six  minutes for 2000 m (often achieved only by top national team rowers). 
One   more  year  later  Lars  tried  rowing on  the  water for  the  first  time.  With  his vast experience  from  ocean 
kayaking,  the  strength  he’d   built  up  on  the  machine  and  not  the  least the determination of  taking  the  gold 
medal,  none  of  the  traditional  rowers  were  able to stop  him  while he  was  racing through  the  water off  the 
swedish coast. He was coastal rowing world champion 2013 in Helsingborg, Sweden.  
 
Coastal rowing  to unleash creativity  in  anyone.  ​
We  take a  digression  from  the  “competitive” aspect of 
coastal  rowing  for a moment.  People often tell  me  that  rowing  is a little strange  as you don’t see where you 
are going.  I tell  them  that  this  is what  helps  develop a sixth sense. Rowing into the ocean or the fjord takes 

you away  from  the  noise of the city and  the radiation  from  mobile networks. With your hands and legs tied in 
action  all  you  can  hear  are  passing  seagulls,   the  wind,  and  the  air  bubbles under the  boat. You  are in a 
meditative  state  of  mind  that  I will ​
show  by example  have given people  their most creative  ideas. Jacques 
Perrin,  the  french  movie  maker  known for Z,  Cinema Paradiso, the Brotherhood of the Wolf, and the Chorus 
got  his  best  ideas  while  rowing  on  the  Seine  he   tells  ​
Göran R Buckhorn  for  the  blog ​
hear the  boat  sing​

However, I  am  not sure if his movies would be different if he  rowed on the  ocean instead. The French author 
Jules  Verne  who  grew  up   in  Nantes  (a  city  known  for  its  rowing 
culture)  was  inspired  by  rowing  on  the   sea   as  key  adventure 
element in many of his works. Another French author from the same 
epoch,  Jules  Leclercq   wrote  a   memoir  on  his  trip  to  Norway,  
sometimes  rowing  as  he  narrates  in  his epic  ​
Voyages  dans  l’Nord 
d’Europe​
.  Rowing  not  only  inspired  writers  and  observing painters 
like   Van  Gogh  and  Monet  but  also  scientists.  These  scientists 
probably  got  their  best  ideas  and   revelations  while  rowing. Rainer 
Storb, a Nobel Laureate in Medicine for  marrow transplants, rows  to 
work  everyday  to  the  Hutchinson  center.  Rowing  has  been  an  
important  part   of  the   lives   of  many  Nobel  Laureates  some  of  whom  include  George A.  Olah,  Sir. Charles 
Sherrington, Jens C. Skou, Stanley B. Prusiner, Lee J. Silverberg, and Willem Einthoven.  
 
Coastal  rowing   is  breaking   barriers.  ​
Coastal rowing competitions do  not  follow the traditional  olympics 
format  of  pitting  countries  against  each  other  where  every  athlete  needs   to  hold  a  passport  of  their 
respective  nations  and  row  only  with  the  people  with  the  same  passport.  Coastal  rowing developed as  a 
competition  between clubs where  athletes can come from any nationality. This  situation is  ideal  for a world 
with  increasingly rich migratory patterns. ​
I myself have lived  in four different countries over the last ten years 
and  have  competed  with  people  from  different  lands.  Another  interesting  outcome  of  the  situation  are 
dinners with treats  from  around the world.  I remember having made Indian  food (with less spice on request) 
on  several  occasions  during  my  years  in   France.  Coastal rowing competitions promote mixed  crew races  
where  men and women row in the same boat. Mixed crews represent an interesting dynamic  between power 
and finesse amounting to development of mutual tolerance in many cases. 
 
Adaptability  and  humility, a  gift  from  the oceans.  ​
The  unpredictable ocean means anything can happen  
to anyone.  Oars  can  break,  boats  can  overturn,  or you may  just be  lucky with the  waves and  currents  that 
help  you  along. Coastal  rowing races are like the chariot  race in the movie Ben hur  and some think  of it as  a 
Formula  1  race.  In  my  opinion  a  lot  more  fun   than  rowing  in  a   straight  line  in  separate  lanes.  This 
unpredictability creates  a  sense  of  adaptability and  humility in the coastal  rowing  community  rarely seen in 
other high­performance sports where  the arena fluctuates very little. 
 
Environmental  Awareness.  ​
Rowing on the sea creates awareness about how we treat our oceans. What  is 
often covered  up on  land is later found in the ocean. We  often  see floating garbage, oil slicks, and dwindling 
fish  populations  that  makes  us  think  hard.   Promoting  coastal  rowing  on  the vast coastlines  of  the  world  I 
believe  will  generate  a profound sensibility for our acts on land. On the Oslofjørd, Janne Hunsbeth once saw 
a  duck that  swallowed  a  plastic  tube part  of which  was  seen  hanging outside the beak.  She could see that 
the  duck   would  soon  die.  She  would  have  never  seen  something  like  that  on  land.  Erik  Damman,  a 
Norwegian  author  and  government  scholar,  and  the person  who  started the  organisation Framtiden  i  våre  
hender (The Future in our Hands)  is very  fond of rowing.  He rows on holidays with his  wife along the  coast in 
a  wooden boat. They  think  rowing  is perfect  for environment  friendly  recreation as opposed  to  using motor 
boats. 
 

 
 
 
How to prepare for a coastal rowing competition? 
 
The  sport  of  competitive coastal  rowing  is based on the FISA ​
race rules and norms​
. How  can an “individual” 
who is  either rowing  single  or  part of team supposed  to prepare for a  coastal  rowing competition? I will not 
enlist  a  step  by step procedure but give a set of viewpoints and let the  reader think  about how to bring these 
elements together to best suit his/her current situation. 
 
The  Quantified  Rower:  ​
(a)  Being  coached on  the  turbulent sea by  a person  on a motor boat, ​
lets  face it​
, is 
for  the  most  part unrealistic. Therefore, we  ask, how do you know that your are doing  well as coastal rower? 
A  modern  coastal  rower  measures   and  quantifies  him/herself  alone  and  also  when  in  a  team  boat.  In  a 
chaotic  environment  such  as  the sea it  is very  easy to be  thrown  off rhythm  and  put  into  a  “false  rhythm”. 
This   is  the  illusion  of   making   effort  by  going  back  and  forth  on  the  slide  but  actually  contributing  little  to 
making  the  boat  move.  The  best  way  to  determine  “​
effective  rowing​
”  is  to  measure   individual heart  rate, 
speed,  and  direction  of  the  boat.  Every rower  in  a boat  ideally must  own a  heart rate  monitor  with a GPS 
watch.   Popular  GPS­enabled  watches  amongst  rowers  are  ​
Suunto  and  ​
Garmin​
.  ​
Lars  Gumprect​
,  a 
self­trained  world  coastal   champion,   used  such  a  device  extensively  in  his  training  with  practically   no 
coaching.  He  got  most   of  his technique  from  videos on  YouTube  while eating  vapor­cooked carrots.  Lars  
uses  such a device to  set up waypoints in an open sea to create circuits to keep direction and practice turns. 
Lars  likes  rowing   alone  but  such  a  device  is  also  very   handy  for  every  member   of  a  team   boat.  Every 
member should verify  his/her  contribution  in  terms of effort  measured  in  heart rate  range  and  to  do  his/her  
best  to  contribute  to  boat speed  (something  everyone is  aware of  from  the  GPS). Executing  a strategy  like 
taking ​
ten hard strokes becomes  very effective when everyone observes a rise in heart and boat speed due 
to their individual efforts.  
(b)   ​
Another  wonderful  self­assessment  instrument  is  a  video  camera.  Looking  at  oneself  and  accepting 
one’s  faults  is  the  greatest  human  virtue  that most of us  try to avoid.  It’s an  eternal quest for an individual to 
detach  oneself from his/her ego. Rowers with the  courage  to do so  use a waterproof camera such as the ​
Go 
Pro  Hero  glued  to  the  boat  to get a  wide­angle view of blades  going in  and out of water for every rower. The 
GoPro  gives a  vivid  representation  of  what  is going right and most of the time wrong when it comes to  team 
cohesion  and geste.  It  is very  useful  to “once  in  a while” look  at team videos with a constructive  outlook to 
improve  rowing  geste  and team cohesion.  A video presents the naked truth that is often in contradiction  with 
what  we  feel  and think. Videos  can  challenge strong inner beliefs/impressions and sometimes challenge the 
integrity  in a team as  members may  lose  trust  in  each other. A  conversation around it must be constructive 
and not blatantly  judgmental.  Sometimes  a rower may look  great gesturally as  seen in the video but his/her 
effort may  not  be optimal at  all.  While, a rower that doesn’t  look good on video may be the one who actually  
contributes  to boat speed. ​
Hence, fusion of input from multiple sensors: video, speed, and heart rate is 
the   state of  the art  in truth  that  is  easily  accessible today with mass­market technology. ​
However, I 
don’t  recommend going out fully equipped with technology on every  
sortie.  The frequency of analysis also  must take  into  consideration  
the  psychological  impact  on  each  rower   and  the  time  to  absorb 
lessons  learnt.  Too   much  feedback  can  easily  make  some people 
neurotic. 
 
A  LOT  of practice  in  rowing as  a team: ​
Set  yourself an  objective 
of  lets  say  2000  km   of  “effective  rowing”  a  season  together  with 
your  teammates.  Just  as  a  reference  olympic  athletes   often  row 

between  5000­10000  kms  a  year together.  This is  of course  not  possible for everybody who has a job, or a 
family,   or  even  both.  An  agreement  may be  reached  on a number  X and  then work  towards it. In Rennes, 
one of  my coaches Frederic Delaive introduced the concept of 50 km weekends that can be achieved in two, 
three  or  four   sessions.  This  was  a feasible  target on  days where  most  people  were  available.  I must  also 
emphasize to try  and row in a  wide range of conditions. Not only on calm sunny days. The goal for rowing a  
LOT  together  is  to  feel  lighter   on  the  boat  and  be  able  to adapt  together  to  changes  in  rate and  external 
circumstances  such  as  wind, waves,  turns,  and  other boats to  name  a  few.  While I  lived in  France,  we got 
our best  training while touring  long distances (a) around  spots  in  the  south of Bretagne such as St. Marine, 
Lorient,  Ile  de  Groix,  Les  Glenans,  Quiberon,  Ile  d’Arz,  Golfe  de Morbihan (b) along the pink­granite coast 
and  Ile  de Brehat  (c)  and  while descending  the  Loire  valley (while visiting the wine caves on the way) from 
Tours to Nantes. 
 
Racing  is  training:  ​
You  are  rarely  going  to be a 100% 
ready   for  a  race!  See  racing  as  training.  I  have  seen 
some  people  train  and  race  for  many  years  before 
making  it  to  the  podium.   It  is  however  very  rare  that 
someone  gets  to  the  top  right  away.  Lars  Grumpect is 
one  such  example  of  a  quantified rower  who  managed 
to become  world  champion  in the first attempt because 
he  knew that  he had the levers  from measurements he 
made   earlier.  A  very  good  idea  is  to  recreate  a  race 
course  in  a  training  area  at  home.  For  instance,   Lars 
Gumprecht  recreated  a  close replica  of the  ​
race  course  in  Thessaloniki ​
at  home  in  Torrevieja,  Spain using 
his  GPS  device.  Coastal  rowing  is  not  always  in  a  straight  line  and  there  are  crucial  moments  requiring 
turning around  a  buoy.  It is vital to practice turning around  a buoy as it entails slowing down and anticipation 
of  a  turn.  Some  boats,  such  as  the  Safran  and  Filippi,  are  very  well  designed  to  make  quick turns while 
some  boats   have  a  hard  time   turning  while  already   moving   in  a  straight  line.  Knowing  your  boat  and 
practicing the turns  is an  essential part  of  your  preparation.  Doing so  during  a race requires a rowing  crew 
to respect priority of boats.  The current  FISA rule states that  an overtaking boat at a buoy  must take a  larger 
turn  around the boat  first  at  the  buoy. The  boat first  at  the  buoy must go  in  a straight  line  after  its  turn and  
not attempt to block the boat right behind. Making an error can lead to penalties in time. I have had my share 
of penalties either  due  to starting  off  ahead, or  due  to missing a  turn  at  a buoy. Staying calm in the heat of  
the moment only comes from doing many races.  
 
Mental  Toughness: ​
Your  (and  my) preparation must start  with  the  ​
right  attitude  ​
and ​
state  of  mind​
.  You 
must  know  that  you  are confident about  your  preparation  and have  an ​
unshakeable  belief  ​
that you will do  
your  best.  Every effort  in  training  or race must  involve  heart, determination, and full focus. It is good idea to 
visualize  yourself through a  plan for a  training session or  race while  keeping full  focus,  being  energized 
by the effort,  and feeling  confident.  Almost  like a religion many  rowers  have a simple  routine before a race. 
They  either  go  running  or  row  on  a  machine   to  get  into  the   “zone”  and  find  some  alone  time  with  their 
teammates  to  focus.  Whenever,  you  race  especially  in  a  team  it  is  important  to  trust  each  other, 
compensate,  and  adjust to maintain ​
poise and composure​
.  If you lose  trust in your teammates  your effort 
in  the  race  may  not  be  maximal.  Get  rid of negative “stinking  thinking”  and  take each stroke  to  gain every  
possible inch  of  displacement.  Fatigue and time  automatically  generates thoughts of  giving  up. Circumvent 
these thoughts with thoughts like, “this  is a phase  in  my mind, let  me  row  through  it and it  will  be gone”,  “I 
cannot  let  others  down”,  “let  me  finish  what  I  started”,  “let  me  shift  my  mental  focus   to  my  geste  and 
technique  for   the  next  ten  strokes”,  “I  have  five  hundred  meters  to  go  and  I   have  done  it  a  hundreds  of 

times”. One  must focus on the process of ​
competing well ​
and giving their best  and winning will take care of 
itself. 
 
 
Planning the  year:  ​
Like  in  any  other  endeavour  planning is  essential  to steady improvement  in the coastal 
rowing  program of  a club.  Planning for  an  entire year  will require commitments in availability from rowers to 
train  together and attend races.  Having a ​
calendar of events (eg. ​
French calendar​
) before the beginning of 
the  year  will  allow  rowers  to  build  up  to  the  world  coastal rowing  championships that is  an  open  event  in 
October/November each  year. The  calendar  will  ideally  have  a  good  mix of national and international  races 
and  in  varying  conditions.  For  instance,  rowing  on  the  atlantic  ocean  is  very  different from rowing  on  the  
mediterranean  sea.  Some  of  you  may be  worried about  the  costs of  travelling and  rowing  in these  varying 
conditions.  If  people  share car rentals, fuel  and cook their own food Europe presents many opportunities for 
economical rowing along with the added benefit of sightseeing and  cultural exchanges. Rowing communities 
in  many  parts  of  Europe   and  in  France  in  particular  from  my  experience  are  very  warm  and  welcoming  
making the expenses for rowers to a minimum  in lodging, food, and boat rentals for races. Most clubs do not 
want  commercial gain  but  cultural exchanges and an  opportunity to share the rowing  experience. I hope one 
day Norway welcomes people from other parts of Europe to train in the pristine serenity of its fjørds. 
 
Depending  on  the  country  you  live   in and  its  climate  you  will  divide  time  between  training on  land/indoors 
and  being  on water.  In  Norway  and Canada  for instance  training is  often  indoors all winter  long along with 
cross­country  skiing  or swimming  as  a  cross­training  activity. A  winter  long training  program should  ideally 
develop   general  strength,  maximum  strength,  power,  strength­endurance  and  speed. Here  is  an ​
example 
program  in   Excel  (with  supplementary  material:  ​
general  strength​
, ​
strength­endurance​
,  ​
maximum  strength​

power​
,  ​
holiday​
)  we  developed  in  2006­2007  that  can  be  used as  a template  and adapted according to your 
specific  local  conditions.  Indoor  rowing  is  a  major   part  of  a  training  program  and  must  be  done  with  the 
correct technique  as shown  in  this ​
video with Lubomir Kisiov  and his athlete.   I often notice the inflexibility in 
hip  flexors and  lower  back in rowers.  In  my opinion it may not be a  bad idea to get regular sessions in yoga 
such  as  Ashtanga  or  Bikram  to  develop   calmness  and  much  needed  flexibility.  Nutrition  for   rowing  is  an 
important  subject  that  is  beyond  the  scope  of  this “short”  article. Many  rowers  see  food as  fuel  and  eat  a  
high   calorie  diet  after a  workout.  Very much like  top­level  swimmers like  Michael  Phelps.   The 2013 world 
coastal  champion  Lars Grumpect who is 37 pays special  attention to his diet. He resorts to a slow and  vapor 
cooked meal and avoids usage of oil for frying. 
 
Closing remarks and acknowledgements 
This  article  is my personal account of coastal rowing. I apologize  if I have missed some important aspects of 
the  sport.   Please  send   me   an  email  (​
sagar@simula.no​
)  and I  will  update  the  online  article based  on  your 
feedback.  The  article  intends  to  motivate  people  to  see  the  world  through  the  lens  of  rowing  on the sea.  
More  than  70%  of  the  world  is  made  up  of  water  in  the  oceans  and  we  need  to  rediscover  our inherent 
relationship  to  it.  There  is a  scientific theory that states  that  life as  we  know  it originated and thrived in the 
oceans first among  other  theories  such as life  came  from  outer space. The article intends to invite athletes, 
leaders,  boat  makers  and in general  individuals  in  search  for  purpose  to  create  communities to explore the 
vast  coastlines  of  world.  For  instance,  my  home   country,  India,   is  adorned  with  a  peninsula  and  long 
coastline. There is  a  need  for  entrepreneurs  to develop our relationship with the sea for  both physical health 
and environmental awareness. 
  
Some people I  personally know  and look up  to, without them realizing it, helped me give life to this article.  I 
cite  Lars  Grumpect  as  an example quite  a  bit  in my  article as he developed into a  world­class  coastal rower 
from scratch and  in a data­driven manner. He  is a quantified and autotelic rower who has trained to reach a 

very  high  level and  I  admire him for  that.  I must  mention  that  he  gives a lot of credit to his wife for standing 
by  him  in  his  endeavors.  That  said   I  have  had  the  opportunity  to  meet  extraordinary  people  in  the  rowing 
world  that inspire  me  by their  wide spectrum  of  abilities  ranging from just rowing to organizing communities 
around  the  sport. These people (in no particular  order) include Catherine Bruneau,  Nicolas Parquic, Fréderic  
Delaive,  Hélene  Rémmond,  Gwen  Savary,  Peter  Berg,  the  coastal  team  from  St.  Malo,  Alberto  Extarte, 
Jean­yves  LeCrenn  and the Safran team, Renato Alberti, Mike  de Petris, Lionel  Girard, Lubomir Kisiov,  Matt 
Leo,  Brice Kolko  (my  first  rowing  coach  back  in  McGill University,  Montreal), Paul Bencze, Stein  Mørk, the 
Swiss women’s coastal rowing team, Mr. Howard Crocker the maker of oars from Australia, to name a few.  
  
All  in   all,  I hope these  notes  have  nudged you into learning  a  bit  more about  the  sport  of coastal  rowing.  I 
eagerly  look  forward  to  seeing  you  on  the  seas.   If  you  are   in  Oslo  feel  free  to   check   out   our  website 
(http://www.christiania­roklub.no) or find us on Facebook  
(​
https://www.facebook.com/Teamcoastalrowingnorway​
).  Finally,  I  am  immensely  grateful  to  Magnus Harju, 
Nina  Johanne  Krogh,  Katinka  Wolter,  Janne  Hunsbeth,  Paul  Bencze   and  Aneel  Nair  for  their  edits, 
comments,   and  overall   enthusiasm  in  my  notes.  I   simply  wouldn’t  have  the  drive  without  their 
encouragement. 
  
 
 
For more information about rowing in general I suggest some of the following links: 
 
Rowing quotes 
Rowing biomechanics 
Carlos Dinares Rowing Tips 
Indoor Rowing Technique 
The Physics of Rowing 
Thomas Lange Training 
Sebastien Vielledent and Adrien Hardy Training 
Fabrice Moreau Antics 
Ivanov Vyacheslav Rowing 
Katrin Rutschow-Stomporowski in 2004 Olympics 
Max Rigging 
Books on Rowing (Amazon) 
Google scholar on Rowing 
Hear the Boat Sing 
150 Years of Scientific Enquiry about Rowing and Rowers 
Harry Mahon at the 1994 Coach’s conference 
 
Glimpses of coastal rowing (youtube) 
Getting back on a boat 
World Coastals 2010, Istanbul, Turkey 
Prince Albert II Challenge 2011, Monaco 
Cassis Race 2011  
World Coastals 2011, Bari, Italy 
Coupe de France Aviron de Mer 2012 
Lars Grumpect training in a C1x 
Atlantic Games for Juniors 2014 
French National Championships 2014, Arcachon 

World Coastals 2014, Thessaloniki, Greece