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LA BIBLIOTHQUE RUSSE ET SLAVE

LITTRATURE RUSSE

Charles Diehl
1859 1944

LART RUSSE AVANT PIERRE LE GRAND


Compte-rendu de louvrage de Louis Rau

1923

Article paru dans le Journal des savants, anne 21, 1923.

Rau, LArt russe, des origines Pierre le Grand. Un vol. in-8, 387 p., 104
planches hors texte. Paris, Laurens, 1921.

Lhistoire de lart russe est peu connue en France. Le seul


ouvrage densemble qui, avant le rcent livre de M. Rau,
ait t crit en franais sur ce sujet, celui de Viollet-le-Duc,
est assez ancien dj il date de 1877 et, malgr lintrt
quil offre, il est gt par un dfaut grave : cest un livre
thse, o le dsir de ramener la Russie aux traditions
antiques de son art national, a amen lauteur fausser,
plus ou moins inconsciemment, le caractre vritable de cet
art. Par ailleurs, les dcouvertes nombreuses de
monuments faites en Russie depuis quelque vingt ans, les
travaux importants et souvent remarquables que, durant la
mme priode, les savants russes ont consacrs aux
antiquits de leur pays, la cration de muses dart russe,
tels que la galerie Tretiakov, Moscou, ou le muse
Alexandre-III, Ptrograd, la formation de riches
collections prives, particulirement consacres lart
russe, telles que la collection Ostrooukhov, Moscou, ont
en quelque manire renouvel, par lapport ltude de
matriaux jusqualors inconnus, lhistoire de lart russe. Il
suffira de rappeler ici, titre dexemple, comment la remise
au jour de vastes ensembles de fresques novgorodiennes ou
moscovites a modifi radicalement les ides jusque-l
admises sur lancienne peinture russe, comment la
2

dcouverte et ltude si longtemps nglige des icones a


t, comme la dit justement M. Rau, un des vnements
les plus importants que lhistoire de lart ait enregistrs
dans ces dernires annes (p. 8).
Le livre de M. Rau, LArt russe, des origines Pierre le
Grand, vient donc tout fait propos pour nous rvler
lhistoire dun art peu prs inconnu en Occident. Plus que
personne, M. Rau tait qualifi pour crire ce livre. Un
long sjour en Russie, o il fut le premier directeur de
lInstitut franais de Ptrograd, lui a permis dtudier sur
place la plupart des monuments quil avait nous
prsenter. Grce sa connaissance de la langue russe, il a
pu, pour la premire fois, utiliser et faire connatre au
lecteur franais les travaux nombreux que les savants
russes ont consacrs ltude de leur art national. Par la
sret et la nouveaut de linformation, louvrage de M.
Rau est donc tout fait digne dattention ; il ne lest pas
moins par les qualits de la mthode, par lintrt de la
prsentation, par la richesse et le choix heureux de
lillustration. M. Rau a su faire sentir, fort heureusement,
la pittoresque varit des uvres de lart russe : il a su, par
une attentive et minutieuse enqute, en dgager les
caractres significatifs, et, entre tant dinfluences diverses
qui ont contribu le former, dmler ce quil y a en lui
doriginal et de spcifiquement national. Sur plus dun
point, on le verra, les conclusions de M. Rau diffrent des
ides gnralement admises : et ce nest pas le moindre
intrt de son livre, que la faon trs personnelle dont il a
su rsoudre les problmes dlicats quil rencontrait sur sa
route. Par tout cela, louvrage de M. Rau, est fort
intressant, et prcieux davantage encore par tout ce quil
3

nous apprend1. Lauteur vient de le complter par un


second volume consacr lhistoire de LArt russe, de Pierre
le Grand nos jours2. On se bornera, dans le prsent article,
lanalyse du premier de ces deux ouvrages.
I
On sest demand souvent sil y a vraiment un art russe,
et si cet art nest pas plutt, dans sa priode ancienne, un
reflet de lart byzantin, et dans sa priode moderne, un
reflet de lart franais. Il est certain que, dans peu de pays,
on constate une aussi grande proportion de matres
trangers, que peu darts ont subi plus fortement
linfluence des civilisations trangres. Cest Byzance qui,
la fin du Ve sicle, a apport la Russie, avec la foi
chrtienne, les premiers lments dducation artistique :
des architectes grecs ont bti, des peintres grecs ont
dcor, depuis la fin du Xe sicle jusquau dbut du XVe
sicle, les glises de Kief, de Vladimir, de Novgorod, et audessus des remparts du Kreml de Moscou se dressent
encore, la fin du XVe sicle et laube du XVIe, les
coupoles dor empruntes aux modles byzantins.
LOccident, dautre part, a de bonne heure fait sentir son
action dans la Russie lointaine. Ds le XIIe sicle, les
marchands de Novgorod entretenaient des relations de
commerce aussi bien avec Constantinople quavec les villes
de la Ligue hansatique, et les influences germaniques se
Il convient de signaler, entre autres services que rend ce livre, la
bibliographie abondante et prcise quon y trouve, et le prcieux lexique
darchologie et diconographie russe qui laccompagne.
2
Paris, 1922, I vol. in-8, 291 pages, 72 planches hors texte.
1

mlaient, dans lart novgorodien, linfluence puissante de


Byzance. Plus tard, les matres italiens levrent les
cathdrales, les palais et les tours de ce Kreml de Moscou,
o tant de voyageurs mal informs se plaisent admirer le
chef-duvre de lart russo-asiatique. Cest par lUkraine,
qui lavait reu de la Pologne, que le style baroque italien
sest introduit dans les glises moscovites de la fin du XVIIe
sicle, et partir de Pierre le Grand enfin, les influences
trangres semblent devenir absolument prpondrantes.
Cest des architectes italiens et franais que SaintPtersbourg doit les plus beaux de ses monuments : le
Palais dhiver et le Palais de marbre, lAcadmie des BeauxArts et la cathdrale Saint-Isaac ; et la plus remarquable
des uvres de sculpture que renferme la capitale russe, la
statue questre de Pierre le Grand, est due au ciseau de
Falconet. Au XVIIIe sicle, les peintres trangers affluent aux
bords de la Nva : Tocqu, Le Prince, Roslin, Madasne,
Vige-Lebrun, bien dautres ; beaucoup de peintres russes
du XIXe sicle sont dorigine incontestablement trangre,
et vers le mme temps, Moscou comme Ptersbourg,
des architectes allemands btissent le Grand Palais du
Kreml et le muse de lErmitage.
Il semble donc quil reste bien peu de chose inscrire
lactif de lart russe proprement dit. Et pareillement M.
Rau ne fait nulle difficult le reconnatre cet art russe,
si on le compare lart italien ou lart franais, apparat
nettement infrieur. Cest un art incomplet : jusquau XVIIIe
sicle la Russie a compltement ignor la sculpture. Cest
un art sans continuit, o de brusques et normes lacunes
sparent quelques brillantes priodes dpanouissement, o
il est rare quon rencontre plus dun centre artistique une
5

mme poque, o un flambeau steint quand lautre


sallume (p. 16). Cest un art sans rayonnement, qui
jamais na fait sentir son action au dehors. Et cest un art
enfin toujours en retard sur le reste de lEurope, et qui,
domin par ses antiques traditions byzantines, sest, depuis
le XIIIe sicle, toujours laiss distancer. Le moyen ge,
crit M. Rau, se prolonge en Russie jusquau XVIIIe sicle.
lpoque o Rubens et Rembrandt portent la peinture
moderne son apoge, les peintres dicones en sont encore
copier la dtrempe des poncis byzantins (p. 17).
Tout cela est vrai, et M. Rau lanalyse trs finement. Et
malgr tout cela, cet art russe a su donner sa note originale
et personnelle. De bonne heure, ses architectes cest,
dit M. Rau, dans le domaine de larchitecture et de lart
dcoratif que la Russie a donn toute la mesure de son
gnie (p. 22) ont transform les formes byzantines
pour les adapter aux exigences dun climat plus rude. Plus
tard, ces formes byzantines, ils ont su en substituer
dautres, et sinspirant des modles que leur offrait
larchitecture nationale en bois, ils ont, partir du dbut
du XVIe sicle, imit ces formes dans larchitecture en
pierre, et bti ces glises en pyramide, qui marquent
laffranchissement de larchitecture russe et lui ont donn,
pour un sicle, un caractre vraiment national. Ce sont,
dans le livre de M. Rau, quelques-uns des chapitres les
plus neufs et les plus intressants que ceux o il raconte
cette grande rvolution, o lart russe, une fois au moins, a
su puiser ses inspirations au riche trsor du fonds national.
Cette architecture nouvelle, dit M. Rau, qui a produit
Moscou les admirables glises de Kolomenskoe, dOstrovo,
de Vasili Blajenno, aurait cr encore bien dautres
6

merveilles sans le dsastreux veto prononc au milieu du


XVIIIe sicle, par un clerg aveuglment traditionaliste,
contre les glises en pyramide (p. 362). Il nimporte. Si
accessible quil ait t aux influences trangres, lart russe
a su, dans certains de ses monuments, crer des aspects
originaux et, des lments htrognes mme quil a reus
dAsie et dEurope, il a su tirer des harmonies imprvues.
Il slve trs haut dans larchitecture et dans lart
dcoratif, o les insuffisances de la forme et de la pauvret
de lexcution sont rachetes par un sens exquis des
proportions et de la couleur. Un pays qui a donn au
monde des chefs-duvre darchitecture tels que SaintDmitri, de Vladimir, Vasili Blajenno, de Moscou, le
couvent Smolny et lAmiraut de Ptrograd, des chefsduvre de peinture comme les fresques et les icones de
Novgorod, mrite assurment une place dans lhistoire de
lart europen (p. 24-35).
II
Si lon essaie de dterminer, entre les origines et le temps
de Pierre le Grand, les poques principales de lart russe,
on constate aisment que, au cours de cette longue priode
historique, quatre centres artistiques, quatre foyers
successifs apparaissent dans limmensit de la plaine russe.
Cest dabord le littoral de la Crime, o, sous linfluence
des colonies grecques du Pont-Euxin et grce aux
importations hellniques, nat cet art grco-scythe, dont les
chefs- duvre, retrouvs dans les tombeaux de la Russie
mridionale, sont lune des plus merveilleuses richesses du
7

muse de lErmitage. Plus tard, partir du XIe sicle, le long


de la grande voie de commerce et de civilisation quon
appelait la route du pays des Variagues au pays des Grecs et
qui menait de la Baltique, par la Neva, le lac Ladoga, le
Volkhov, le lac Ilmen, le Dniepr, jusquaux rives de la Mer
Noire, lart byzantin cra, Kief et Novgorod, des
monuments o la Russie apparat, bien des gards,
comme une simple province artistique de Byzance. Mais,
ds le XIe sicle, dans la rgion qui stend entre le cours
suprieur de la Volga et lOka, dautres capitales naissent,
plus ouvertes aux influences asiatiques : cest Souzdal, cest
Vladimir, et cest Moscou enfin, qui devient au milieu du
XVe sicle, aprs la prise de Constantinople par les Turcs, la
mtropole de lorthodoxie, et apparat, pour deux sicles,
comme le centre politique et artistique de la Russie. Et
enfin, avec Pierre le Grand, Saint-Ptersbourg prend la
direction de la vie artistique. De cet art ptersbourgeois il
ny a point parler ici, et pareillement on laissera de ct
lart grco-scythe de la Russie mridionale, qui, si
intressant quil soit, se rattache lart grec antique plutt
qu celui de la Russie. Cest la conversion au christianisme
de Vladimir, grand prince de Kief, en 988, qui marque, dit
M. Rau lui-mme, le vritable point de dpart de lart
russe (p. 27). Cest l un point de vue plus juste que celui
qui, pour des raisons plus spcieuses que solides, veut
rattacher lart russe les bijoux et les vases grecs retrouvs
dans les Kourganes de la Crime. Il ne suffit point que des
objets dart aient t dcouverts sur le territoire dun pays,
pour quils prennent lgitimement place dans lhistoire de
lart de ce pays, et je doute que personne ait jamais lide,
dans une histoire de lart franais, dadmettre les
8

alignements de Carnac, les bas-reliefs de larc de SaintRemy ou les vases du trsor de Bernay. Franchissons donc
sans scrupule la priode pleine dombre qui spare la fin de
la civilisation grco-scythe du commencement de la
civilisation byzantine en Russie. Cest alors, Kief dabord,
puis Novgorod, que vraiment lart russe apparat.
M. Rau a expos un peu trop longuement mon gr,
car ces choses sont trs connues et peut-tre pas
indispensables rappeler lvolution de lart byzantin,
depuis les origines jusquau XVe sicle et lexpansion de cet
art aussi bien en Occident qu travers tout lOrient. Il et
suffi peut-tre de sen tenir la Russie, dont M. Rau
raconte, avec un dtail assez inutile, les plus anciennes
relations avec Byzance, avant de nous prsenter les
monuments o satteste la splendeur de Kief au XIe sicle.
On connat ces monuments, Sainte-Sophie, ses mosaques
et les fresques si curieuses qui dcorent les escaliers des
tribunes, Saint-Michel au toit dor, Saint-Cyrille, et lon sait
tout ce quils doivent, dans larchitecture comme dans la
dcoration, aux modles byzantins, ce point quun savant
russe, Kondakof, a pu crire que la cathdrale de Kief est
moins un monument de lart russe quun monument de
lart byzantin en Russie. On a pourtant, en ces derniers
temps, contest cette dpendance o lart russe naissant se
trouverait lgard de Byzance. Dans son livre sur LArt de
la vieille Russie ukrainienne (Kharkov, 1919), Schmidt sest
efforc de dmontrer que, par le plan et la dcoration, les
glises de Kief et de Tchernigov sont troitement
apparentes celles du Caucase, de la Gorgie et de
lArmnie. Je ne conteste pas que le plan de Sainte-Sophie
de Kief, semble rappeler davantage celui de lglise de
9

Mokvi, en Abkhazie, que celui de Sainte-Sophie de


Constantinople, et je nignore pas quil est fort la mode
aujourdhui de refuser, avec Strzygowski, toute influence
la grande ville impriale pour faire honneur lArmnie de
toutes les nouveauts et de toutes les crations3. Mais il me
parat, comme M. Rau, que toute cette argumentation
sappuie sur des faits assez mal contrls et sur des
hypothses fort discutables, et jestime, au moins en ce qui
touche les mosaques et les fresques de Sainte-Sophie de
Kief, quelles sont incontestablement luvre dartistes
grecs, venus selon toute vraisemblance de la capitale
byzantine mme.
***
Ds le commencement du XIIe sicle, aprs un sicle
environ de splendeur, Kief tait en dcadence et une autre
ville devenait la capitale de la civilisation russe. Ctait
Novgorod, Sa Seigneurie Novgorod le Grand , comme
lappelaient firement ses habitants ; sa prosprit, dont le
XIVe sicle marque lapoge, devait durer sans clipse du XIe
jusquau XVIe sicle. On a observ dj que ses relations de
commerce la mettaient en rapport aussi bien avec Constantinople, par la route des Variagues, quavec lOccident, par
lintermdiaire des villes hansatiques de la Baltique. Dans
cette puissante et riche cit, quun voyageur franais du
XIVe sicle appelait une merveilleusement grant ville , et
dont lorgueil clate dans ce dicton fameux : Qui pourrait
rsister Dieu et Novgorod le Grand ? , il tait
invitable quun important mouvement dart dut se
Cf. pour Kief, Strzygowski, Die Baukunst der Armenier und Europa, p.
7 2 1 , 848.
3

10

produire. Dassez nombreuses glises, construites au XIe, au


XIIe et au XIVe sicle, subsistent en effet Novgorod et dans
les environs, et, dans plusieurs dentre elles, on a, en ces
dernires annes, vers 1910-1911, dcouvert de
remarquables fresques du XIVe et du XVe sicle, qui mritent
une place importante dans lhistoire de lart byzantin.
Assurment larchitecture novgorodienne na, en cinq
sicles, produit aucun chef-duvre comparable telle
glise clbre de Souzdal ou de Moscou ; elle nest point
cependant indigne dattention, par la libert plus grande
quelle apporte imiter les modles byzantins, par lessai
quelle fit de la coupole adapte aux conditions du climat.
Mais la peinture a eu, Novgorod, un dveloppement plus
remarquable, et dautant plus intressant quon y observe
la mme volution qui, entre le XIIe et le XVe sicle,
transforma lart byzantin. Il nest point ncessaire ici de
sarrter longuement aux plus anciennes de ces fresques,
celles qui dcorent Sainte-Sophie de Novgorod et le
monastre Mirojski, prs de Pskof (milieu du XIIe sicle), ou
celles, plus importantes, qui couvrent les murailles de
Staraa Ladoga et de Nereditsa (fin du XIIe sicle) : elles se
bornent rpter, sans aucune prtention loriginalit,
des modles invents Constantinople ; elles constituent,
selon le mot de M. Rau, une varit provinciale de lart
byzantin, robuste, mais rustique (p. 172). Les peintures
du XIVe et du XVe sicle offrent un bien autre intrt.
lglise de la Dormition, Volotovo (1363), SaintThodore Stratilate de Novgorod (vers 1370), lglise de la
Transfiguration, Novgorod (1378), celle du Sauveur, de
Kovalvo (1380), au monastre de Thraponte enfin (1500),
de longues sries de fresques prcieuses ont t retrouves,
11

qui prouvent avec une incomparable nettet, le grand rle


et la prodigieuse expansion de lart byzantin lpoque des
Palologues.
Toutes ces fresques russes du XIVe sicle ont t en effet,
sil en faut croire les chroniqueurs, luvre de matres
byzantins, en particulier de ce Thophane le Grec, qui
travailla vers 1380 Novgorod et Moscou et qui
merveilla les contemporains par la sret de son talent et
la libert de son art. Il est incontestable quon retrouve
dans ces peintures les aspects divers que prsentent les
ouvrages byzantins de ce temps ; dans les plus anciennes,
la manire pittoresque, presque impressionniste, quon
observe la mtropole de Mistra ou dans les glises serbes,
telles que Gracanica ; dans les plus rcentes, lart savant
des matres crtois de la fin du XIVe sicle, apportant de
Byzance des interprtations nouvelles et des modles
nouveaux4. Cest aux leons de Thophane que se forma
Andr Roublev, qui dcora, au dbut du XVe sicle, la
cathdrale de lAssomption, Moscou, lglise de la
Dormition, Vladimir, et dont une icone clbre, conserve
au monastre de la Trinit, prs de Moscou, atteste le talent
plein de naturel, de vie, de souplesse et de grce. Et de cette
mme cole, o lon retrouve le style de la Peribleptos de
Mistra, un dernier chef-duvre se rencontre dans un coin
perdu du gouvernement de Novgorod, dans lglise du
monastre de Thraponte.
Cest assurment lensemble de fresques le plus
remarquable que nous ait lgu lancienne peinture russe.
Il fut excut en lan 1500, par un artiste nomm matre
Denis, que ses contemporains semblent avoir plac sur le
4

Cf. Millet, Recherches sur liconographie de lvangile, 632-633, 680-682.


12

mme rang quAndr Roublev. On a compar parfois, en


Russie, le peintre novgorodien aux grands primitifs
italiens, et voqu, propos de son uvre, le souvenir des
fresques illustres de lArena de Padoue. Il y a l quelque
exagration sans doute. Les peintures de matre Denis,
malgr leur relle valeur, ont moins dexpression et de
mouvement que les fresques byzantines mme du XIVe
sicle. Mais la couleur en est charmante, fine, lgre, et
rappelle le beau coloris nuanc et savant des matres de
Mistra. Et aussi bien, liconographie est-elle toute
byzantine, attestant la longue influence quexercrent sur
lart russe les modles crs par les Grecs, et qui fit si
longtemps de cet art comme un prolongement de lart
byzantin.
***
Mais le trait le plus caractristique de lcole de
Novgorod, cest la grande place quy tint, au XIVe et au XVe
sicle, la peinture dicones.
Ltude des icones russes est une science toute neuve
encore, o beaucoup de problmes nont point trouv leur
solution dfinitive. Cest depuis vingt ans peine quon a
repris intrt ces prcieux ouvrages, et on discute fort
pour savoir o se forma lart exquis qui fleurit Novgorod,
du XIVe au XVIe sicle. Selon Kondakof et Likhatchev, les
origines en seraient tout italiennes. Et il est certain en
effet, que la conqute de lOrient par les Latins au
commencement du XIIIe sicle eut pour rsultat de mettre
en contact plus troit le monde byzantin et lOccident. On
sait quelle place tenaient les Vnitiens et les Gnois dans
lempire des Palologues, et par ailleurs ltude de lart
13

serbe du XIVe sicle suffit montrer quel point linfluence


de lItalie sy mla celle de lart byzantin 5. LItalie semble
de mme, au XIIIe et au XIVe sicle, avoir fort attir les
artistes grecs et en particulier les Crtois, ns dans un pays
qui tait une possession vnitienne. Dans les ateliers
vnitiens o ils frquentaient, les matres orientaux
apportaient les thmes byzantins que les Italiens imitaient,
et eux-mmes, au contact de lOccident, modifiaient leurs
propres procds. Ainsi se serait constitue une cole italocrtoise qui, vers la fin du XIVe sicle et au dbut du XVe,
aurait port jusquen Russie le secret de son art raffin,
minutieux et prcis, de sa technique savante, aux couches
menues, aux fines hachures parallles et minces, de son
coloris intense et clatant6. Si sduisante que soit cette
hypothse, il faut regretter, avec Analof, quelle manque
un peu des donnes historiques qui lui assureraient une
base solide. Et sans nier que lart byzantin du XIVe sicle ait
pu tre touch parfois par la grce italienne et surtout
siennoise, on suivra plus volontiers lopinion des savants
qui rattachent troitement Byzance la peinture dicones
novgorodienne. Les traits nouveaux quon y constate, et
quun examen un peu superficiel avait fait dabord
reconnatre comme italiens, se rencontrent dans les
monuments de la dernire renaissance byzantine : cest la
mme iconographie, plus complexe et plus riche, cest la
mme recherche du pathtique et du dramatique, cest le
mme got du coloris impressionniste. Si lon veut
comprendre, dit M. Rau. les fresques de Saint-Thodore
Stratilate ou du monastre de Thraponte, ce nest pas
Cf. Millet, Lancien Art serbe.
6
Cf. Millet, Recherches sur liconographie de lvangile, o la thorie est
fort bien expose et discute, p. 661-666 et p, 679-682.
5

14

lArena de Padoue quil faut se reporter, mais aux


mosaques de Kahri-djami et aux fresques de Mistra (p.
193), et ltroite parent quon remarque entre les uvres
byzantines et slaves du XIVe sicle et celles des primitifs
italiens rsulte moins sans doute de lexpansion de lart
italien Byzance que de lexpansion de lart byzantin en
Italie.
Quoi quil en soit, par leurs hautes qualits, simplicit
limpide de la composition, idalisme des expressions, sens
du rythme, noblesse du style, clat du coloris frais et
joyeux, les uvres qua produites au XIVe et au XVe sicle
lcole des peintres dicones de Novgorod mritent le plus
grand intrt. La plus remarquable, dentre elles, la seule
aussi qui ne soit point anonyme, est cette icone dj cite
quAndr Roublev peignit en 1408 pour le monastre de la
Trinit. On a justement vant cette vision de beaut
idale , la grce et labandon des poses, la souplesse des
lignes. En fait on y retrouve le style de la Peribleptos de
Mistra ; Roublev, si fort quil dpasse les peintres grecs du
XVe et du XVIe sicle, imite visiblement les fresques
byzantines du XIVe. ct de ce chef-duvre, si fameux
que, un sicle et demi plus tard, un concile proposait
encore Roublev comme modle aux artistes de lpoque, on
pourrait citer bien dautres icones de qualit rare, o la
beaut des proportions et leurythmie des lignes sallient
au pathtique le plus mouvant. Pourtant, ds le dbut du
XVIe sicle, des germes de dcadence apparaissent : les
proportions sallongent, le style se fait plus manir, la
recherche du pittoresque rserve une place plus grandissante au dcor et au paysage. Ces tendances se
remarquent surtout dans lcole Stroganof, dont les
15

peintres continurent, entre 1550 et 1620, les traditions de


lcole de Novgorod et dont les uvres ont t longtemps
clbres avec excs. Lcole ancienne de Novgorod, celle
du XIVe et du XVe sicle, mrite une bien autre attention.
Le hasard a voulu, crit M. Rau, que les deux plus
grands peintres de cette cole, Roublev et Denis, ne soient
plus reprsents, lun que par une icone, lautre que par
une dcoration murale (p. 183). Mais dans les uvres de
cette cole, dans cette peinture dicones surtout qui est
un des plus beaux fleurons de lart russe (p. 136) , une
chose surtout est intressante : cest quon y retrouve
comme un dernier et magnifique reflet de lart byzantin qui
linspira.
III
Pendant que se dveloppait la Russie de Kief et de
Novgorod, une autre Russie plus orientale naissait au cours
du XIIe sicle. Dans la rgion forestire de la haute Volga,
des princes issus de la famille souveraine kivienne
colonisaient le pays qui a pris le nom de Grande Russie.
Des villes sy fondaient par leurs soins, Souzdal, Iaroslavl,
Vladimir, et dans ces cits nouvelles slevaient des glises
et des palais. Mais tandis que la Russie de Kief et de
Novgorod subissait profondment linfluence de Byzance,
la Russie de la Volga, spare des Balkans par des forts
presque impntrables, regardait vers lAsie ; par
lintermdiaire des Bulgares de la moyenne Volga, elle tait
en relations avec lArmnie, avec la Perse ; des alliances de
famille la rapprochaient de la Gorgie. De cette orientation
16

nouvelle lart devait porter la marque. Les princes


souzdaliens du XIIe et du XIIIe sicle ont t de grands
btisseurs. Mais les glises quils ont fait construire, lglise
de lIntercession de la Vierge sur la Nerl (1165), dont M.
Rau crit que cest une des crations les plus parfaites
du gnie russe (p. 219) , lglise Saint-Georges dIourievPolski (1230), dautres encore, telles que llgante glise de
Saint-Dmitri de Vladimir (1198) diffrent profondment des
glises kiviennes. De proportions beaucoup plus petites,
elles sont bties en pierre ; et surtout leurs faades
extrieures sont recouvertes dune magnifique broderie de
bas-reliefs, o se mlent, dans le plus pittoresque dsordre,
les entrelacs gomtriques et les animaux fantastiques, les
sujets religieux et les thmes profanes. Par le choix des
motifs comme par la technique, qui. au lieu de modeler les
formes en haut relief, les grave sur la pierre et semble les
poser sur elle comme une dentelle, toute cette dcoration
est troitement apparente lOrient. Il ne faut point se
laisser abuser par certaines ressemblances assez frappantes
quoffrent les glises souzdaliennes avec les glises
romanes : elles sexpliquent plus vraisemblablement par
limitation des mmes modles. Si lon cherche le
prototype des glises de Vladimir et de Souzdal. il faut
regarder surtout vers ces glises en pierre, toutes dcores
de sculptures, que cra lart de la Gorgie et de lArmnie.
Linvasion tatare, au commencement du XIIIe sicle, ruina
pour prs de trois cents ans la prosprit de la Russie de la
Volga. Ce nest qu la fin du XVe sicle que, sous Ivan le
Grand, elle secoua dfinitivement le joug tranger. Moscou
tait alors devenue la capitale des princes russes. Mais,
pendant ce long sommeil qui avait accompagn la
17

domination tatare, lart russe avait tout dsappris. Quand


les souverains de la Moscovie voulurent parer leur ville
ddifices nouveaux, ils durent ncessairement sadresser
des trangers. Or, en cette fin du XVe sicle, la Renaissance
italienne tait lapoge de sa splendeur : linfluence de
lart italien se faisait sentir puissamment dans toute
lEurope orientale, en Hongrie, en Bohme, en Pologne :
cest des architectes italiens que sadressa tout
naturellement le grand prince moscovite, quand il voulut
reconstruire magnifiquement les glises et les palais du
Kreml. De Bologne, lui vint Ridolfo Fioravanti, surnomm
Aristote, cause de luniversalit de ses connaissances ; de
Milan, il appela Pietro Antonio Solario. Ce sont eux qui
difirent les trois cathdrales du Kreml, le palais facettes
(Granovitaia Palata) et lenceinte fortifie qui entoure la
rsidence des tsars. Assurment, dans le milieu o ils
travaillaient, ces trangers ne purent compltement
abandonner les traditions de larchitecture russe : les
cathdrales du Kreml, avec leurs coupoles dor, rappellent
la silhouette des glises byzantines et drivent visiblement
de la cathdrale de Vladimir. Mais, pour les constructions
civiles, o ne les enchanait pas le canon byzantin, les
architectes italiens retrouvrent toute leur libert. La
faade bossages du palais facettes rappelle les palais de
lItalie septentrionale, comme les courtines crneles du
Kreml rappellent le chteau des Sforza Milan. Ainsi, aux
bords lointains de la Moskva, sintroduisaient la technique
et le style de larchitecture lombarde au temps de Ludovic
le More.
***
18

Moscou allait tre dsormais, pour deux sicles, le centre


politique et artistique de la Russie. lcole des matres
trangers, les constructeurs russes avaient refait leur
ducation technique ; ils pouvaient tenter maintenant de
voler de leurs propres ailes. De 1530 1650, larchitecture
moscovite essaya rsolument de saffranchir des influences
trangres et de trouver dans les monuments de lart
indigne et populaire les lments dun art national. Le
XVIe sicle et la premire moiti du XVIIe marquent ainsi
peut-tre la priode la plus originale de lhistoire de lart
russe, et ce nest pas le moindre intrt du livre de M. Rau
davoir bien fait comprendre la rvolution qui rendit alors
cet art vraiment crateur.
Dans la primitive Russie, comme dans la Scandinavie
ancienne, les difices, glises, maisons, palais, taient tous
construits en bois ; et durant des sicles, lesprit
conservateur des paysans et le traditionalisme de
larchitecture religieuse ont fidlement maintenu les
formes de cette architecture en bois. Les monuments les
plus anciens en ont naturellement disparu ; mais les glises
en bois du XVIIe et du XVIIIe sicle qui subsistent dans la
Russie du Nord nous ont gard lexacte image de cet art
vraiment national, de mme que le modle du palais de
Kolomenskoe, reconstruit au XVIIe sicle et dtruit sous
Catherine II, nous permet dentrevoir ce qutait
larchitecture civile en bois7. Il stait donc, au cours des
sicles, lentement cr un art populaire, qui ne devait rien
aux influences trangres, un art russe, pittoresque et
logique tout ensemble, dont les formes sadaptaient
admirablement aux ncessits des matriaux et du climat.
7

Voir, dans le livre de M. Rau, les planches 63 et 64.


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Le trait le plus caractristique en tait le couronnement en


pyramide. Cest ce parti que larchitecture moscovite
adopta au commencement du XVIe sicle pour le substituer
la coupole byzantine ; et en transportant dans la
construction en pierre les formes de larchitecture en bois,
elle sut tre la fois originale et cratrice. On sest
longtemps obstin, crit M. Rau, expliquer le bulbe des
coupoles par limitation des mosques persanes, les
clochers en pyramide, par la forme des tentes mongoles, et
les glises tages par lexemple des pagodes hindoues (p.
254) : en ralit, toutes ces formes procdent de
larchitecture en bois, de cet art populaire, sorti du fond
mme de la race, et auquel la Russie moscovite doit
quelques-uns de ses plus curieux monuments.
Entre ces difices, dont les uns sont pyramide conique,
dont les autres montrent la pyramide centrale cantonne
de coupoles bulbeuses ou dautres pyramides, le plus
remarquable sans doute et le plus caractristique est
lglise de Vasili Blajenno Moscou. Elle fut construite en
1554, par le tsar Ivan le Terrible, en souvenir de la prise de
Kazan (1552), et le monument qui commmora la dlivrance du joug tatar est en effet par excellence un
monument national. Les architectes en furent des Russes ;
les formes essentielles drivent de larchitecture en bois, et
si trange quen soit lensemble, il reste pittoresque et
harmonieux. Quiconque a vu, lextrmit de la Place
rouge, sous les hauts remparts du Kreml, monter dans le
ciel les huit coupoles, ingales et diverses, que domine la
pyramide centrale, et dont les formes singulires se
rehaussent dune clatante dcoration polychrome, ne
saurait oublier cette glise clbre qui, dans lhistoire de
20

lart russe, mrite une place exceptionnelle ; comme ses


surs plus simples, les glises de Kolomensko ou
dOstrovo (1532 et 1550), elle atteste clairement
lindpendance que lart russe avait conquise aussi bien
lgard de la tradition byzantine que de linfluence
italienne. Viollet-le-Duc jadis, dautres savants aprs lui
plus rcemment, ont fait honneur cependant de ces
nouveauts limitation des monuments de lInde. Ce nest
point lavis de M. Rau. Une connaissance plus
approfondie de larchitecture en bois de la Russie du Nord
aurait dispens, dit-il, du soin de rechercher des origines
aussi lointaines. La source de la nouvelle architecture
moscovite est en Russie mme (p. 279). Il semble que la
dmonstration que M. Rau a faite de sa thse est aussi
solide quelle est intressante. Assurment et lui-mme
le reconnat il y a dans cette architecture moscovite des
motifs emprunts lOrient, comme il y en a quelle doit
la Renaissance italienne : mais ce nest l, selon
lexpression de M. Rau, quune riche draperie jete sur
des difices dont la structure est intimement russe (p.
280).
***
Mais ds le milieu de XVIIe sicle, la Russie moscovite
soccidentalisait : le rgne du tsar Alexis Mikhalovitch, le
pre de Pierre le Grand, marque cet gard, au moins
autant que celui de son fils, le dbut dune re nouvelle. Par
la diplomatie autant que par le commerce, la Moscovie
lointaine entre alors en rapport avec les tats dOccident.
Les trangers, Anglais, Franais, Hollandais, pntrent en
Russie par la route, nouvellement ouverte, dArkhangelsk
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et de la Dvina. Dautres trangers, Allemands et


Hollandais, sinstallent Moscou mme, et ct de la
capitale moscovite se fonde la Nmetskaa sloboda (le
faubourg des trangers), qui bientt modlera la ville russe
son image. Enfin la runion de lUkraine la Russie met
Moscou en contact avec la Pologne, et par l, le style
baroque polono-italien simpose aux architectes russes de
la fin du XVIIe sicle. Cen est fait dsormais de linfluence
byzantine ; la peinture dicones en dcadence fait place la
peinture de portrait malgr la rsistance de lglise
orthodoxe ; les artistes trangers sont bien accueillis par
les tsars et installs par eux lOroujeinaa Palata de
Moscou. Un art de transition apparat, o se heurtent
encore des influences contradictoires, mais qui dj
annonce lapproche des temps nouveaux. Et assurment on
ny rencontre rien de comparable ni la peinture
novgorodienne du XIVe sicle ni larchitecture moscovite
du XVIe : mais cest un fait important que dsormais lart
russe se rattache directement lart europen.
Toutefois le style baroque moscovite nest pas une
simple copie du baroque allemand ou italien. Ici encore,
sous linfluence de larchitecture en bois de lUkraine, il a
su faire uvre cratrice : les glises tages, dont lglise
de Fili (1693) offre le type le plus harmonieux, sont des
monuments dont, dit M. Rau, on ne trouverait
lquivalent dans aucun autre pays dEurope (p. 314). Et
en face de ce style trop fleuri et trop riche, qui domine dans
la capitale, la province construit des monuments o
saffirme moins linfluence trangre. Les vastes et
magnifiques glises de Iaroslavl, avec les cinq coupoles qui
les couronnent et les clochers en pyramide qui les
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flanquent, avec les carreaux de faence qui encadrent leurs


porches et leurs fentres et les cycles de fresques
innombrables qui dcorent lintrieur des difices ; le
Kreml de Rostov, avec ses cinq glises adosses au
rempart ; la belle cathdrale de Borisoglebsk avec la suite
infinie de ses peintures aux vives couleurs ; le monastre
Voskresenski dOuglitch gardent en plein XVIIe sicle un
aspect mdival, o subsiste quelque chose de la tradition
byzantine, de mme que, dans leurs fresques, qui sont
pour ainsi dire le chant du cygne de la peinture russe
ancienne (p. 346), on retrouve encore les derniers
reflets dun grand style . Et pareillement, dans les
orfvreries mailles, dans les bois ouvrs, dans les
broderies de ce temps, on sent toujours la persistance
dune esthtique orientale, sensible la richesse de la
matire et aux prestiges de la couleur. Il se peut, comme
laffirme M. Rau, quil ft grand temps pour cette Russie
attarde et moyengeuse de se transformer au contact de
lEurope et que, avec ou sans Pierre le Grand, cette
transformation ft invitable. Les monuments dIaroslavl et
de Rostov, demeurs plus fidles la tradition ancienne,
sont, mon gr, autrement intressants et pittoresques que
les glises bties vers le mme temps dans le style baroque
tranger. Je nai garde de mconnatre lincontestable
originalit des glises inspires de larchitecture en bois :
mais les glises de Kief et de Novgorod, de Souzdal et de
Vladimir, et celle du Kreml de Moscou mme, si russes
malgr la nationalit de leurs architectes italiens, me
semblent, avec les fresques et les icones de lcole de
Novgorod, ce que lart russe, avant Pierre le Grand, a
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produit de plus remarquable, ce qui, dans le beau livre de


M. Rau, nous intresse le plus puissamment.

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Texte tabli par la Bibliothque russe et
slave ; dpos sur le site de la Bibliothque le
15 fvrier 2015.
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