DESCRIPTIVE ESSAY

Dr. Sharon Gerald, English Composition I

Photos by
Sharon Gerald

Descriptive Essay Assignment
Write a descriptive essay about a place that is meaningful to you. The essay should be at least 5 
paragraphs and at least 600 words.
Sample Topics












1

A room in the house you 
grew up in
A room in your 
grandparents’ house
A favorite hangout
A 6ishing spot
A hunting spot
A camping spot
A playground
A casino
A nightclub
A child’s clubhouse
A park
A train depot
An airport














A 6lea market
A fair
A stadium
A farmer’s market
A family garden
A nature preserve
A nature trail
A library or bookstore
A workshop
A church
A classroom
A Little League park
A neighborhood street
A town square or main 
strip














An animal shelter
A storm shelter
A disaster zone
A beauty shop
A coffee shop
A laundromat
A food court
A restaurant
A beach
The lobby of a dorm
An art gallery
A museum
A farm
An antique store or 
secondhand shop

Tips for Descriptive Writing
you wrote on them with a Sharpie as a child? 
• Appeal to the senses. What are the sights, 
smells, sounds, tastes, textures, shapes, and 
Does your grandmother still get the place mats 
colors in the setting you are describing? People 
out that you made for her when you were in 
experience life through the senses, and they will  kindergarten? How about the Santa Claus that 
get a much clearer and much more memorable 
you made out of a toilet paper roll and red 
picture from your writing if it is packed full of 
construction paper? Does any of this embarrass 
sensory information. Don’t just say, “My mother 
you? If so, it is exactly what you need to 
always served chocolate cake on Sundays.” 
describe in your essay. Unique is memorable, 
Instead, say, “My mother’s standard Sunday 
and you want people to remember what you 
cakes were so richly chocolate and so moist that  have to say. 
I felt like I was drinking pure Hershey’s syrup 
• Use simile and metaphor. Simile and 
with every bite.”
metaphor are types of 6igurative language in 
which one thing is compared to another and/or 
• Pay attention to detail. The more speci6ic you 
make your descriptions, the better. Don’t just 
one thing is used to represent another. This can 
say, “The church choir sang.” Instead, say, “The 
be crucial to describing things that might not be 
church choir swayed back and forth in their 
familiar to your audience. For example, if you 
dark green robes and raised their hands above 
want to describe a campus bell tower to 
their heads as they nearly blew the roof off the 
someone who hasn’t seen it, you might say, 
sanctuary with their thunderous rendition of ‘I 
“The bell tower shoots into the sky like the 
Sing Because I’m Happy.’” Don’t just say, “I ate 
tallest tree in a forest of only the one lonely 
an M&M cookie.” Instead, say, “The cookie I ate 
tree.” The bell tower might not literally look like 
for an afternoon snack was the size of the palm 
a tree, but the simile helps the reader to 
of my hand and the color of my skin in 
imagine the height of the tower. This isn’t an 
midsummer. I counted 6ive M&Ms in it, two 
exact measurement, of course, and different 
brown, one green, one red, and one yellow.”
readers might imagine different heights, but it 
still creates a picture and makes an impression. 
• Emphasize the unique. What’s different about 
the scene you are describing? What makes this 
Being 6igurative rather than literal is often 
place different from any other? Are there still 
called for in descriptive writing.
marks on the bricks around the 6ireplace where 

2

Tips for Descriptive Writing (continued from previous page)

• Use hyperbole. Hyperbole is another type of 
6igurative language in which the size or 
signi6icance of something is blown out of 

proportion. For example, “I just ate a 
hamburger the size of Texas” is hyperbole. We 
all know no one literally ate a hamburger the 
size of any state, but the hyperbole provides a 
more imagistic and therefore more memorable 
way of saying “it was big.” Never simply say “it 
was big” when it could be “the size of the 
Empire State Building” or “deep enough to 
make the Grand Canyon look shallow.” 
• Use personi@ication. Is the sky sad? Is the 
kitchen lonely? Is the car hopeful? Is the road 
restless? These are all examples of 

personi6ication, or giving human 
characteristics, motivations, or feelings to 
inanimate objects. Personi6ication is another 
6igurative way to help the reader picture the 
scene you are describing. 
• Avoid clichés. Do use 6igurative language, but 
try to make it your own. Avoid using the 
standard 6igures of speech, like “old as the hills” 
or “like a 6ish to water” or “a diamond in the 
rough.” Play with the language and come up 
with your own comparisons. 
• Paint a picture with your words. Regardless 
of what techniques you use in description, the 
ultimate goal is to help people picture what you  •
want them to picture using only words. Use the 
words that put others right there at the scene, 

3

seeing what you are seeing, smelling what you 
are smelling, and feeling what you are feeling.
Follow a logical order. Narrative essays often 
follow a chronological order, but unless 
descriptive essays are about events, they will 
most likely be organized spatially. They might 
move from left to right across the scene. They 
might move from big to little or vice versa. They 
might move from obvious to subtle. Another 
technique might be to describe something 
sense‐by‐sense—the sights and then the sounds 
and then the smells, and so on. Regardless of 
which option you choose, pick a plan for 
ordering your descriptions. Understand why 
you have picked that plan. Then stick to it. Don’t 
jump around or just ramble. Help the reader 
understand why you are drawing attention to 
6irst one detail and then another. 
Attach emotional signi@icance to the 
descriptions. Your descriptions need to be 
meaningful, and one good way to make them 
meaningful is to use them to evoke emotions. 
That coffee can that was always full of bacon 
grease on your grandmother’s kitchen counter 
is just a coffee can until we understand that it 
reminds you of simpler and happier times and 
people you wish you had appreciated more 
while you had them in your life. Don’t just tell 
us there was a coffee can. Tell us why the coffee 
can matters. 
Make your purpose clear. If you want people 
to 6ind your descriptions useful, you need to 
know why you are writing them. What’s the 
point of telling others about the sandbar at the 
creek where your dog caught a snake, and you 
got sunburn so bad it was on the top of your 
feet and the top of your scalp too? Maybe it is a 
precautionary tale about sunblock, or maybe it 
is making a point that we aren’t as prepared as 
we should be for forays into the forest because 
our day‐to‐day lives are too disconnected from 
nature. Whatever the point is, make it clear. 
Who are your descriptions for? Why does this 
audience need to read them?
Have fun! Your reader is a lot more likely to 
enjoy your writing if you enjoy it too. Play 
around. Amuse yourself. Impress yourself. 
Write what you want to read. 

Organizing the Essay
A descriptive essay should be 
organized just like any essay, 
with an introduction, a body, 
and a conclusion. For this 
assignment, you will be 
required to have at least three 
body paragraphs. 
Follow these guidelines for each 
paragraph:
Introduction (Paragraph 1): 
The introduction should start 
with a hook or an attention 
grabber. It should establish a 
sense of audience and purpose, 
and it should have a thesis 
statement that sets up a main 
point. 
Start by telling a little bit of back 
story or describing a very 
particular item that draws us 
into the scene. Let us know why 
we should be interested. Tell us 
the main idea that you want to 
get across. 

is focused on getting across a 
particular idea in addition to 
particular descriptions, but go 
easy on the explanations and 
save most of your words for the 
descriptions. Give us sensory 
detail. Make us feel like we are 
there. 

sure that you do have a plan for 
grouping like descriptions 
together in your body 
paragraphs. 

Conclusion (Paragraph 5): The 
conclusion should reiterate the 
thesis in new words. It should 
remind us of the purpose of the 
Body (Paragraphs 2‐4): The 
You can move in a spatial order  essay. It should also leave us 
body paragraphs will contain 
in the body paragraphs, or you  with something to think about 
the bulk of your descriptions. 
can divide them up sense‐by‐
and with one last image to 
Make sure each body paragraph  sense or idea‐by‐idea. Just make  remember. 

When is descriptive 
writing used in real life?
Descriptive writing is used in 
many real life and on‐the‐job 
contexts as well as many 
academic contexts. Here are just 
a few examples:

4






As part of narrative 
writing and storytelling
For reporting on events
For reporting on and 
promoting products
For preserving 
memories
For preserving history
For recording scienti6ic 
observations

Master your semester with Scribd & The New York Times

Special offer for students: Only $4.99/month.

Master your semester with Scribd & The New York Times

Cancel anytime.