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LOS LQUIDOS CRIOGNICOS

Qu son lquidos criognicos?


Los lquidos criognicos son gases que se mantienen en su estado lquido a temperaturas muy bajas. La palabra
"criognico" significa "que produce, o se relaciona a, bajas temperaturas," y todos los lquidos criognicos estn
extremadamente fros. Los lquidos criognicos tienen puntos de ebullicin por debajo de los 150C (-238F) (El
dixido de carbono y el xido nitroso, que tienen puntos de ebullicin levemente ms altos a veces se incluyen en
esta categora). Todos los lquidos criognicos son gases a temperaturas y presiones normales. Estos gases se
deben enfriar por debajo de la temperatura ambiente antes de hacerlos lquidos mediante un aumento en la presin.
Los diferentes criogenes se hacen lquidos bajo diferentes condiciones de temperatura y presin, pero todos tienen
dos propiedades en comn: son extremadamente fros y pequeas cantidades de lquido se pueden expandir a
grandes volmenes de gas.
Los vapores y los gases liberados de los lquidos criognicos tambin permanecen muy fros. A menudo condensan
la humedad del aire, creando un tipo de neblina altamente visible. En recipientes pobremente aislados, algunos
lquidos criognicos condensan el aire a su alrededor, formando una mezcla de aire lquido. Los lquidos criognicos
se clasifican como "gases comprimidos" de acuerdo a los criterios del WHMIS. Los detalles sobre estos criterios de
clasificacin se pueden encontrar en las Regulaciones para Productos Controlados.
Todos aquellos que trabajan con lquidos criognicos (tambin conocidos como criogenes) deben estar conscientes
de los peligros y deben saber cmo trabajar con ellos de manera segura.
Cules son los diferentes tipos de lquidos criognicos?
Cada lquido criognico tiene sus propias propiedades especficas, pero la mayora de los lquidos criognicos se
pueden colocar en uno de los siguientes tres grupos:

Gases inertes: Los gases inertes no tienen una reaccin qumica significativa. No se queman ni permiten
la combustin. Ejemplos de este grupo incluyen el nitrgeno, helio, nen, argn y criptn

Gases inflamables: Algunos lquidos criognicos producen un gas que puede quemarse en el aire. Los
ejemplos ms comunes son el hidrgeno, metano y gas natural licuado.

Oxgeno: Muchos materiales considerados no combustibles se pueden quemar en presencia de oxgeno


lquido. Los materiales orgnicos pueden reaccionar de manera explosiva con el oxgeno lquido. Por lo
tanto, los peligros y las precauciones de manejo del oxgeno lquido se deben considerar de forma
separada a otros lquidos criognicos.

Cmo se contienen los lquidos criognicos?


Los lquidos criognicos se embarcan y utilizan en contenedores trmicamente aislados. Estos contenedores de
lquidos criognicos estn especficamente diseados para soportar los cambios bruscos en temperatura y las
diferencias extremas de temperatura.
Frascos Dewar para Lquido
Los frascos Dewar para lquido son recipientes no presurizados, con cierre al vaco, parecido a una botella Termo.
Deben tener una tapa o tapn de encaje suave que evite que entre aire y humedad, pero que permita salir el

exceso de presin. Los frascos que contienen helio, hidrgeno y otros lquidos de baja temperatura de ebullicin
tienen un recipiente de nitrgeno lquido para aislamiento.
Frascos Dewar para Lquido de Laboratorio
Los Dewar para lquido de laboratorio tienen aberturas amplias y no tienen tapas ni cobertores. Estos recipientes
pequeos se utilizan primordialmente en los laboratorios para el almacenaje temporal.
Cilindros para Lquido
Los cilindros para lquido son recipientes presurizados especficamente diseados para los lquidos criognicos.
Este tipo de recipiente tiene vlvulas para llenado y dispensacin del lquido criognico, y una vlvula de control de
presin con un disco frangible (de arranque) como proteccin de respaldo. Hay tres tipos principales de cilindros
para lquido, que han sido diseados para dispensar:
a) lquido o gas
b) solo gas
c) solo lquido
Cules son los peligros de los lquidos criognicos para la salud?
Hay tres grupos de peligros para la salud relacionados con los lquidos criognicos: fro extremo, asfixia, y toxicidad.
Peligro relacionado con Fro Extremo
Los lquidos criognicos y sus vapores fros y gases relacionados pueden producir efectos en la piel similares a los
de una quemada. Las exposiciones breves que no afectan la piel del rostro o de las manos pueden daar tejidos
delicados como los ojos. La exposicin prolongada de la piel o el contacto con superficies fras pueden provocar
quemaduras por el hielo. La piel se ve amarillenta. No hay dolor inicialmente, pero el dolor es intenso cuando el
tejido congelado se descongela.
La piel sin proteccin se puede adherir al metal que es enfriado con los lquidos criognicos. La piel se puede
rasgar y desprender al separarla del metal. Incluso los materiales no metlicos son peligrosos al tacto en
temperaturas bajas. Respirar de manera prolongada el aire extremadamente fro puede daar los pulmones.
Peligro relacionado con Asfixia
Cuando los lquidos criognicos forman un gas, el gas es muy fro, y por lo general, es ms pesado que el aire. Este
gas fro y pesado no se dispersa muy bien, y se puede acumular cerca del piso. Aunque el gas no fuera txico,
desplaza al aire. Cuando no hay suficiente aire u oxgeno, puede ocurrir asfixia y muerte. La deficiencia de oxgeno
es un peligro serio en espacios encerrados o confinados.
Hay pequeas cantidades de lquido que pueden evaporarse en grandes volmenes de gas. Por ejemplo, un litro de
nitrgeno lquido se vaporiza a 695 litros de gas nitrgeno cuando se calienta a temperatura ambiente (21AC).
Peligro relacionado con Toxicidad
Cada gas puede provocar efectos especficos en la salud. Por ejemplo, el monxido de carbono lquido puede
liberar grandes cantidades de gas monxido de carbono, que pueden provocar la muerte casi de inmediato.

Refirase a la hoja de datos de seguridad del material para obtener informacin sobre los peligros txicos de un
criogen en particular.
Cules son los peligros de inflamabilidad de los lquidos criognicos?
Existen varios tipos de situaciones que pueden resultar un peligro de inflamabilidad incluyendo: fuego, aire cargado
de oxgeno, oxgeno lquido, y explosin debido a la rpida expansin.
Peligro de Fuego
Los gases inflamables, como el hidrgeno, el metano, el gas natural licuado, y el monxido de carbono pueden
quemarse o explotar. El hidrgeno es particularmente peligroso, ya que forma unas mezclas inflamables con aire en
concentraciones muy variadas (4 por ciento a 75 por ciento por volumen). Tambin es de fcil ignicin.
Aire cargado de Oxgeno
El hidrgeno lquido y el helio lquido son tan fros que pueden hacer lquido el aire con el que entran en contacto.
Por ejemplo, el aire lquido se puede condensar en una superficie enfriada por hidrgeno o helio lquidos. El
nitrgeno se evapora ms rpidamente que el oxgeno en el aire lquido. Esta accin deja a su paso una mezcla de
aire lquido que, cuando se evapora, da una alta concentracin de oxgeno. Este aire cargado de oxgeno presenta
ahora todos los peligros que presenta el oxgeno por s solo.
Peligro relacionado con Oxgeno Lquido
El oxgeno lquido contiene 4000 veces ms oxgeno por volumen que el aire normal. Los materiales que
normalmente se consideraran no combustibles (como el carbono y los aceros inoxidables, el hierro, el aluminio, el
zinc y el tefln (PTFE)) se pueden quemar en presencia de oxgeno lquido. Muchos materiales orgnicos pueden
reaccionar de manera explosiva, especialmente si se produce una mezcla inflamable. Las ropas rociadas o mojadas
con oxgeno lquido pueden ser altamente inflamables y permanecer as por horas.
Explosin debida a la Rpida Expansin
Si no se tienen los dispositivos adecuados para ventilacin o liberacin de presin en los recipientes, se puede
acumular una cantidad enorme de presin. La presin puede provocar una explosin llamada "explosin por lquido
en ebullicin que provoca vapor en expansin". Las condiciones inusuales o accidentales, como el fuego externo, o
el agrietamiento en la zona de vaco que brinda el aislamiento trmico, pueden provocar aumentos muy rpidos en
la presin. La vlvula de liberacin de presin tal vez no pueda manejar estos aumentos tan rpidos; por lo tanto,
los recipientes deben tener otro dispositivo de respaldo como el disco frangible (de arranque).