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Un biocarburante o biocombustible es una mezcla de hidrocarburos que se utiliza

como combustible en los motores de combustin interna. Deriva de la biomasa, materia


orgnica originada en un proceso biolgico, espontneo o provocado, utilizable como
fuente de energa.
Para muchos autores,1 lo correcto para referirse a este tipo de combustibles es hablar de
agrocombustibles, el prefijo "bio-" se utiliza en toda la UE para referirse a los productos
agrcolas en cuya produccin no intervienen productos de sntesis. La palabra
biocombustible, por lo tanto, se presta a confusin y dota al trmino de unas
connotaciones positivas de las que carece.
Para la obtencin de los biocarburantes se pueden utilizar especies de uso agrcola tales
como el maz o la mandioca, ricas encarbohidratos, o plantas oleaginosas como
la soja, girasol y palmas. Tambin se pueden emplear especies forestales como
eleucalipto y los pinos.
Al utilizar estos materiales se reduce considerablemente el CO2 que es enviado a la
atmsfera terrestre ya que estos materiales van absorbiendo el CO2 a medida que se van
desarrollando, mientras que emiten una cantidad similar que los carburantes
convencionales en el momento de la combustin.
En Europa, Argentina y Estados Unidos ha surgido diversa normativa que exige a los
proveedores mezclar biocombustibles hasta un nivel determinado. Generalmente los
biocombustibles se mezclan con otros combustibles en cantidades que varan del 5 al
10%.
Los combustibles de origen biolgico pueden sustituir parte del consumo en combustibles
fsiles tradicionales, como el petrleo o el carbn.
Los biocarburantes ms usados y desarrollados son el bioetanol y el biodisel.

El bioetanol, tambin llamado etanol de biomasa, por fermentacin


alcohlica de azcares de diversas plantas como la caa de
azcar, remolacha ocereales . En 2006, Estados Unidos fue el principal productor de
bioetanol (36% de la produccin mundial), Brasil representa el 33,3%, China el 7,5%,
la India el 3,7%, Francia el 1,9% y Alemania el 1,5%. La produccin total de 2006
alcanz 55 mil millones de litros.2

El biodisel, se fabrica a partir de aceites vegetales, que pueden ser ya usados o


sin usar.3 En este ltimo caso se suele usar colza, canola, soja ojatrofa, los cuales son
cultivados para este propsito. El principal productor de biodisel en el mundo
es Alemania, que concentra el 63% de la produccin. Le sigue Francia con el
17%, Estados Unidos con el 10%, Italia con el 7% y Austria con el 3%.

Otras alternativas, como el biopropanol o el biobutanol, son menos populares, pero no


pierde importancia la investigacin en estas reas debido al alto precio de los combustibles
fsiles y su eventual trmino.
Gasolina de biocombustible[editar]
En el 2013, investigadores de UK desarrollaron una cepa genticamente modificada de
la Escherichia coli la cual puede transformar glucosa en gasolina de biocombustible que no
necesita ser mezclada. Luego en el 2013, investigadores de UCLA disearon un nuevo
camino metablico para evitar la glucolisis e incrementar el ndice de conversin de azcar
en biocombustible. Se cree que un futuro va ser posible modificar los genes para obtener
gasolina de paja o estircol de animal.

Biocombustibles de segunda generacin (avanzados) [editar]


Estos son producidos por materia prima sustentable. La sustentabilidad de una materia
prima es definida, entre muchas, por la disponibilidad de sta y su impacto en las
emisiones de efecto invernadero y en la biodiversidad y uso del suelo. Sus insumos son
cultivos energticos, es decir, vegetales no alimenticios de crecimiento rpido y con una
alta densidad y cantidad energtica almacenada en sus componentes qumicos. Muchos
de los biocombustibles de segunda generacin estn an en desarrollo, como lo son
eletanol de celulosa, el combustible de Algas, el biohidrgeno, el biometanol, DMF,
BioDME, disel del proceso Fischer- Tropsch, el disel de biohidrgeno, mezclas de
alcohol, disel de madera, entre otros.
La produccin de etanol de celulosa usa cultivos o desechos de productos no comestibles.
Adems no desva alimentos de la cadena alimentaria animal o humana. La Lignocelulosa
es una estructura material boscosa de las plantas. Est materia es abundante y diversa,
y en algunos casos (como cscaras de ctricos o aserrn) es en s misma un problema
significativo para su eliminacin.
La produccin de etanol por celulosa es un problema tcnico de gran dificultad por
resolver. En la naturaleza, la materia prima rumiante (como lo es el ganado) come pasto y
despus usan procesos digestivos enzimticos lentos para romper dentro de la glucosa.
En los laboratorios de etanol por celulosa, varios procesos de experimentacin estn
siendo desarrollados para hacer el mismo proceso, y as las azcares liberadas puedan
ser fermentadas para realizar combustible de etanol. El uso de altas temperaturas ha sido
identificado como un importante factor para incrementar la viabilidad econmica global de
la industria de los biocombustibles y la identificacin de enzimas que sean estables y
puedan ser utilizadas con eficiencia a temperaturas extremas es un rea activa de
investigacin.
El reciente descubrimiento del hongo Glocladium roseum apunta hacia la produccin del
tan llamado myco- disel de celulosa. Estos organismos (recientemente descubiertos en

los bosques tropicales del norte de la Patagonia) tienen la capacidad nica de convertir la
celulosa en hidrocarbonos de longitud media tpicamente encontrados en el combustible
de disel. Los cientficos tambin trabajan en el diseo experimental de la recombinacin
gentica del DNA de ciertos organismos que pueda incrementar su potencial como
biocombustibles. Cientficos que trabajan con la compaa Nueva Zelandesa Lanzatech
han desarrollado una tecnologa para usar los gases industriales, como lo es el monxido
de carbono, como materia prima para producir etanol a travs de un proceso de
fermentacin microbiano. En octubre 2011, Virgin Atlantic anunci que se una con
Lanzatech para encargarse de una planta de demostracin en Shanghai que producira un
combustible de aviacin a partir de los gases residuales de la produccin de acero.

Biocombustibles de etanol[editar]
Al ser la principal fuente de biocombustibles en Norteamrica, muchas organizaciones
estn conduciendo investigaciones en el rea de la produccin de etanol. El Centro de
Investigacin Nacional de Maz a Etanol (National Corn-to-Ethanol Research Center) es
una divisin de investigacin de la Universidad de Edwardsville del Sureste
de Illinoisdedicada solamente a los proyectos de investigacin de biocombustibles basados
en etanol. En el Nivel Federal, la USDA conduce una gran cantidad de investigaciones
sobre la produccin de etanol en Estados Unidos. Muchas de estas investigaciones tienen
como propsito los efectos del etanol en la produccin de los mercados de comida
domstica. Una divisin del departamento de Energa de los Estados Unidos, el
Laboratorio Nacional de Energa Renovable, tambin lleva cabo varios proyectos de
investigacin sobre el etanol, principalmente en el rea del etanol producido de celulosa.
De acuerdo a una investigacin realizada por la revista Nature Climate Change y
financiada por el Gobierno de los Estados Unidos, se determin que los biocombustibles
que se obtienen a partir de los restos de las cosechas de maz resultan ms perjudiciales,
en trminos de calentamiento global, a corto plazo, que la gasolina convencional: emiten a
la atmsfera un 7 % ms de gases de efecto invernadero durante el proceso de retirada de
los tallos, las hojas y las mazorcas y su posterior transformacin en combustible, en lugar
de permitir que estos desechos restauren el suelo con carbono. 4

Inconvenientes[editar]
El trmino biocombustible ha sido cuestionado, proponindose como ms correcto usar el
sustantivo agrocombustibles,1 el prefijo "bio-" se utiliza en toda la UE para referirse a los
productos agrcolas en cuya produccin no intervienen productos de sntesis. La palabra
biocombustible, por lo tanto, se presta a confusin, dotndolo de unas caractersticas que
este tipo de agrocombustibles no tienen.

Los mayores inconvenientes de estos productos es la utilizacin de cultivos de vegetales


comestibles (sirva como ejemplo el maz o la caa de azcar); o el cambio de uso de
tierras dedicadas a la alimentacin al cultivo de vegetales destinados a producir
biocombustibles, provocando en otras ocasiones la deforestacin o desecacin de terrenos
vrgenes o selvticos, ya que al subir los precios se financia la tala de bosques nativos.
Es necesario adems tener en cuenta en la contabilidad de los inputs indirectos de
energa, tal es el caso de la energa incorporada en el agua dulce empleada. La
importancia de estos inputs depende de cada proceso, en el caso del biodisel, por
ejemplo, se estima un consumo de 20 kilogramos de agua por cada kilogramo de
combustible: dependiendo del contexto industrial la energa incorporada en el agua podra
ser superior a la del combustible obtenido.6
Tanto en el balance de emisiones como en el balance de energa til si la materia prima
empleada procede de residuos, estos combustibles colaboran al reciclaje. Pero es
necesario considerar si la produccin de combustibles es el mejor uso posible para un
residuo concreto. Si la materia prima empleada procede de cultivos, hay que considerar si
ste es el mejor uso posible del suelo frente a otras alternativas (cultivos alimentarios,
reforestacin, etc.). Esta consideracin depende sobre manera de las circunstancias
concretas de cada territorio.

Consecuencias sobre el medio ambiente[editar]


Este artculo o seccin necesita referencias que aparezcan en una publicacin
acreditada, como revistas especializadas, monografas, prensa diaria o pginas
de Internet fidedignas. Este aviso fue puesto el 13 de mayo de 2013.
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El uso de biocarburantes tiene impactos ambientales negativos y positivos. Los impactos


negativos hacen que, a pesar de ser una energa renovable, no sea considerado por
muchos expertos como una energa no contaminante y, en consecuencia, tampoco
una energa verde.
Una de las causas es que, pese a que en las primeras producciones de biocarburantes
solo se utilizaban los restos de otras actividades agrcolas, con su generalizacin y
fomento en los pases desarrollados, muchos pases subdesarrollados, especialmente del
sureste asitico, estn destruyendo sus espacios naturales, incluyendo selvas y bosques,
para crear plantaciones para biocarburantes. La consecuencia de esto es justo la contraria
de lo que se desea conseguir con los biocarburantes: los bosques y selvas limpian ms el
aire de lo que lo hacen los cultivos que se ponen en su lugar.

Algunas fuentes afirman que el balance neto de emisiones de dixido de carbono por el
uso de biocarburantes es nulo debido a que la planta, mediante fotosntesis, captura
durante su crecimiento el CO2 que ser emitido en la combustin del biocarburante. Sin
embargo, muchas operaciones realizadas para la produccin de biocarburantes, como el
uso de maquinaria agrcola, la fertilizacin o el transporte de productos y materias primas,
actualmente utilizan combustibles fsiles y, en consecuencia, el balance neto de emisiones
de dixido de carbono es positivo.
Otras de las causas del impacto ambiental son las debidas a la utilizacin de fertilizantes y
agua necesarios para los cultivos; el transporte de la biomasa; el procesado del
combustible y la distribucin del biocarburante hasta el consumidor. Varios tipos de
fertilizantes tienden a degradar los suelos al acidificarlos. El consumo de agua para el
cultivo supone disminuir los volmenes de las reservas y los caudales de los cauces de
agua dulce.
Algunos procesos de produccin de biocarburante son ms eficientes que otros en cuanto
al consumo de recursos y a la contaminacin ambiental. Por ejemplo, el cultivo de la caa
de azcar requiere el uso de menos fertilizantes que el cultivo del maz, por lo que el ciclo
de vida del bioetanol de caa de azcar supone una mayor reduccin de emisiones de
gases de efecto invernadero respecto al ciclo de vida de combustibles fsiles con ms
efectividad que el ciclo del bioetanol derivado del maz. Sin embargo, aplicando las
tcnicas agrcolas y las estrategias de procesamiento apropiadas, los biocarburantes
pueden ofrecer ahorros en las emisiones de al menos el 50% comparando con
combustibles fsiles como el gasleo o la gasolina.
El uso de biocarburantes de origen vegetal produce menos emisiones nocivas
de azufre por unidad de energa que el uso de productos derivados del petrleo. Debido al
uso de fertilizantes nitrogenados, en determinadas condiciones el uso de biocarburantes
de origen vegetal puede producir ms emisiones de xidos de nitrgeno que el uso de
productos derivados del petrleo.
Una solucin real pero an no disponible es la utilizacin de residuos agroindustriales ricos
en hemicelulosas. De esta forma no se utilizaran reas de cultivos nuevas ni utilizacin de
alimento para la produccin de biocarburantes. un ejemplo de esto es la utilizacin
de coseta de remolacha, paja de trigo coronta de maz o cortezas de rboles. La hidrlisis
de estos compuestos es ms compleja que la utilizacin de almidn para la obtencin de
azcares libres fermentables, por lo tanto, requiere de una mayor cantidad de energa
inicial para procesar los compuestos antes de la fermentacin, sin embargo, el costo de
produccin es casi nulo al considerar que se trata de residuos. La nica tecnologa
eficiente y limpia es la utilizacin de enzimas hemicelulolticas. Existen tres puntos claves
que se deben solucionar o perfeccionar antes de aplicar esta tecnologa. 1) Se deben
encontrar enzimas ms estables y eficientes. 2) Mtodos menos destructivos de

inmovilizacin de enzimas para su utilizacin industrial. 3) Microorganismos capaces de


fermentar eficientemente monosacridos derivados de
las hemicelulosas (xilosa y arabinosa principalmente).

Bioetanol[editar]
El etanol es un combustible que puede producirse a partir de un gran nmero de plantas,
con una variacin, segn el producto agrcola, del rendimiento entre el combustible
consumido y el generado en dicho proceso. Este etanol, conocido como bioetanol, est
sujeto a una fuerte polmica: para unos se perfila como un recurso
energticopotencialmente sostenible que puede ofrecer ventajas medioambientales y
econmicas a largo plazo en contraposicin a los combustibles fsiles, mientras que para
otros es el responsable de grandes deforestaciones y del aumento del precio de
los alimentos, al suplantar selvas y terrenos agrcolas para su produccin,1 dudando
adems de su rentabilidad energtica.
El bioetanol tiene las mismas caractersticas y composicin qumica que el etanol ya que
se trata del mismo compuesto. La diferencia radica en su proceso de produccin. El
bioetanol ha de ser obtenido desde biomasa, no pudiendo obtenerse del petrleo.
Todos los licores alcohlicos que proceden de la fermentacin del azcar de
alguna planta se pueden denominar como bioetanol.
Debido al aumento de las medidas tomadas para controlar las emisiones totales de gases
con efecto invernadero, la utilizacin de este alcohol como combustible para el trasporte
por carretera est creciendo muy rpido. Un anlisis del ciclo de vida completo de este
producto como combustible muestra como las emisiones generadas en el proceso de
produccin del combustible y las de operacin son compensadas por las fijadas en el
cultivo durante su crecimiento.
An estn pendientes estudios claros acerca de las emisiones de este combustible en la
operacin. Es posible que contaminantes orgnicos como el benceno o
algunosaldehidos aumenten, por lo que es necesario estudiar su impacto en la salud
humana.
El etanol se obtiene fcilmente del azcar o del almidn en cosechas de maz y caa de
azcar, entre otros. Sin embargo, los actuales mtodos de produccin de bio-etanol
utilizan una cantidad significativa de energa en comparacin con la energa obtenida del
combustible producido. Por esta razn, no es posible sustituir enteramente el consumo
actual de combustibles fsiles por bio-etanol.
Ante el surgimiento de dificultades para garantizar un adecuado y suficiente abastecimiento
energtico, se ha desarrollado a nivel mundial varias opciones de fuentes de energa, entre las que

se puede contar a los biocombustibles que son producidos a partir de materia orgnica. Las voces
que alientan el fomento de biocombustibles a nivel mundial y local provienen del sector pbico y
privado, no obstante varios ambientalistas denuncian lo destructivo de su desarrollo en los
mbitos ambientales y alimenticios en esencia. Est investigacin tiene como propsito entender
la situacin actual de la industria de los Biocombustibles en Ecuador -con nfasis en el etanol a
partir de la caa de azcar-, identificar a los principales actores del mbito privado y pblico
involucrados, as como conocer el rol actual del sector pblico. Es importante conocer lo que se
encierra al interior de la naciente industria de biocombustibles en Ecuador, pues al ser un producto
primario, y al recordar los efectos negativos dejados por la serie de productos primarios que en su
momento sustentaron el desarrollo del Ecuador, el estudio, podra apreciarse importantes seales
que ayuden a controlar posibles impactos negativos ms an si se perciben afecciones a la
seguridad alimentaria, al ambiente y a la capacidad de reproduccin de la poblacin
trabajadora(involucrada) por efectos un control oligoplico de la cadena de produccin.