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Energa nuclear

Ncleo de un reactor nuclear de sin de investigacin TRIGA.


Puede apreciarse la radiacin Cherenkov, el resplandor azul.
Planta de energa nuclear Susquehanna, con dos reactores de
agua en ebullicin (BWR). La refrigeracin se realiza en circuito
cerrado mediante dos torres de refrigeracin que emiten vapor de
agua.

Central nuclear de Ikata, con tres reactores de agua a presin


(PWR). La refrigeracin se realiza mediante un intercambio de
agua con el ocano.

La energa nuclear o energa atmica es la energa que


se libera espontnea o articialmente en las reacciones
nucleares. Sin embargo, este trmino engloba otro signicado, el aprovechamiento de dicha energa para otros nes, tales como la obtencin de energa elctrica, energa
trmica y energa mecnica a partir de reacciones atmicas, y su aplicacin, bien sea con nes paccos o
blicos.[1] As, es comn referirse a la energa nuclear no
solo como el resultado de una reaccin sino como un concepto ms amplio que incluye los conocimientos y tcnicas que permiten la utilizacin de esta energa por parte
del ser humano.

Central nuclear de Lemniz (Espaa) cuya puesta en marcha fue


abandonada por la moratoria nuclear.

Sin embargo, para producir este tipo de energa aprovechando reacciones nucleares pueden ser utilizados muchos otros istopos de varios elementos qumicos, como
el torio-232, el plutonio-239, el estroncio-90 o el polonio232
239
90
210
Estas reacciones se dan en los ncleos atmicos 210 ( Th, Pu, Sr, Po; respectivamente).
de algunos istopos de ciertos elementos qumicos Existen varias disciplinas y/o tcnicas que usan de base
(radioistopos), siendo la ms conocida la sin del la energa nuclear y van desde la generacin de energa
uranio-235 (235 U), con la que funcionan los reactores nu- elctrica en las centrales nucleares hasta las tcnicas de
cleares, y la ms habitual en la naturaleza, en el interior anlisis de datacin arqueolgica (arqueometra nuclear),
de las estrellas, la fusin del par deuterio-tritio (2 H-3 H). la medicina nuclear usada en los hospitales, etc.
1

HISTORIA

Los sistemas ms investigados y trabajados para la obtencin de energa aprovechable a partir de la energa nuclear
de forma masiva son la sin nuclear y la fusin nuclear.
La energa nuclear puede transformarse de forma descontrolada, dando lugar al armamento nuclear; o controlada
en reactores nucleares en los que se produce energa elctrica, energa mecnica o energa trmica. Tanto los materiales usados como el diseo de las instalaciones son
completamente diferentes en cada caso.
Otra tcnica, empleada principalmente en pilas de mucha duracin para sistemas que requieren poco consumo
elctrico, es la utilizacin de generadores termoelctricos de radioistopos (GTR, o RTG en ingls), en los que
se aprovechan los distintos modos de desintegracin para generar electricidad en sistemas de termopares a partir
del calor transferido por una fuente radiactiva.
La energa desprendida en esos procesos nucleares suele aparecer en forma de partculas subatmicas en movimiento. Esas partculas, al frenarse en la materia que
las rodea, producen energa trmica. Esta energa trmica
se transforma en energa mecnica utilizando motores de Henri Becquerel.
combustin externa, como las turbinas de vapor. Dicha
energa mecnica puede ser empleada en el transporte,
explicar la radiacin beta.
como por ejemplo en los buques nucleares.
La principal caracterstica de este tipo de energa es la al- En 1932 James Chadwick descubri la existencia del
ta calidad de la energa que puede producirse por unidad neutrn que Wolfgang Pauli haba predicho en 1930, e inde masa de material utilizado en comparacin con cual- mediatamente despus Enrico Fermi descubri que cierquier otro tipo de energa conocida por el ser humano, tas radiaciones emitidas en fenmenos no muy comunes
pero sorprende la poca eciencia del proceso, ya que se de desintegracin eran en realidad estos neutrones.
desaprovecha entre un 86% y 92% de la energa que se Durante los aos 1930, Enrico Fermi y sus colaboradolibera.[2]
res bombardearon con neutrones ms de 60 elementos,
235
U, produciendo las primeras siones nuEn las reacciones nucleares se suele liberar una grandsi- entre ellos
cleares
articiales.
En 1938, en Alemania, Lise Meitner,
ma cantidad de energa debido en parte a la masa de parOtto
Hahn
y
Fritz
Strassmann
vericaron los experimentculas involucradas en este proceso, se transforma directos
de
Fermi
y
en
1939
demostraron
que parte de los protamente en energa. Lo anterior se suele explicar basnductos
que
aparecan
al
llevar
a
cabo
estos experimentos
dose en la relacin Masa-Energa propuesta por el fsico
con
uranio
eran
ncleos
de
bario.
Muy
pronto llegaron a
Albert Einstein.
la conclusin de que eran resultado de la divisin de los
ncleos del uranio. Se haba llevado a cabo el descubrimiento de la sin.

1.1

Historia

Las reacciones nucleares

En 1896 Henri Becquerel descubri que algunos elementos qumicos emitan radiaciones.[3] Tanto l como Marie
Curie y otros estudiaron sus propiedades, descubriendo
que estas radiaciones eran diferentes de los ya conocidos
Rayos X y que posean propiedades distintas, denominando a los tres tipos que consiguieron descubrir alfa, beta y
gamma.

En Francia, Joliot Curie descubri que adems del bario,


se emitan neutrones secundarios en esa reaccin, haciendo factible la reaccin en cadena.
Tambin en 1932 Mark Oliphant teoriz sobre la fusin
de ncleos ligeros (de hidrgeno), describiendo poco despus Hans Bethe el funcionamiento de las estrellas basndose en este mecanismo.

1.2 La sin nuclear

Pronto se vio que todas ellas provenan del ncleo atmi- En fsica nuclear, la sin es una reaccin nuclear, lo que
co que describi Rutherford en 1911.
signica que tiene lugar en el ncleo atmico. La sin
Con el descubrimiento del neutrino, partcula descrita ocurre cuando un ncleo pesado se divide en dos o ms
tericamente en 1930 por Pauli pero no detectada has- ncleos pequeos, adems de algunos subproductos como
ta 1956 por Clyde Cowan y sus colaboradores, se pudo neutrones libres, fotones (generalmente rayos gamma) y

1.2

La sin nuclear

3
creados tras la guerra, alcanzando lmites de potencia destructiva nunca antes sospechada por el ser humano (cada
bando poda derrotar y destruir varias veces a todos sus
enemigos).

De izda. a dcha.: J. Robert Oppenheimer, Enrico Fermi y Ernest


Lawrence.

Ya en la dcada de 1940, el almirante Hyman Rickover


propuso la construccin de reactores de sin no encaminados esta vez a la fabricacin de material para bombas,
sino a la generacin de electricidad. Se pens, acertadamente, que estos reactores podran constituir un gran sustituto del disel en los submarinos. Se construy el primer
reactor de prueba en 1953, botando el primer submarino
nuclear (el USS Nautilus (SSN-571)) el 17 de enero de
1955 a las 11:00. El Departamento de Defensa estadounidense propuso el diseo y construccin de un reactor
nuclear utilizable para la generacin elctrica y propulsin en los submarinos a dos empresas distintas norteamericanas: General Electric y Westinghouse. Estas empresas desarrollaron los reactores de agua ligera tipo BWR y
PWR respectivamente.

otros fragmentos del ncleo como partculas alfa (ncleos Estos reactores se han utilizado para la propulsin de bude helio) y beta (electrones y positrones de alta energa). ques, tanto de uso militar (submarinos, cruceros, portaaviones,...) como civil (rompehielos y cargueros), donde
Durante la Segunda Guerra Mundial, el Departamento de
presentan potencia, reduccin del tamao de los motores,
Desarrollo de Armamento de la Alemania Nazi desarroreduccin en el almacenamiento de combustible y autoll un proyecto de energa nuclear (Proyecto Uranio) con
noma no mejorados por ninguna otra tcnica existente.
vistas a la produccin de un artefacto explosivo nuclear.
Albert Einstein, en 1939, rm una carta al presidente Los mismos diseos de reactores de sin se trasladaron
Franklin Delano Roosevelt de los Estados Unidos, escrita a diseos comerciales para la generacin de electricidad.
por Le Szilrd, en la que se prevena sobre este hecho.[4] Los nicos cambios producidos en el diseo con el transcurso del tiempo fueron un aumento de las medidas de
El 2 de diciembre de 1942, como parte del proyecto Manseguridad, una mayor eciencia termodinmica, un auhattan dirigido por J. Robert Oppenheimer, se construmento de potencia y el uso de las nuevas tecnologas que
y el primer reactor del mundo hecho por el ser humano
fueron apareciendo.
(existi un reactor natural en Oklo): el Chicago Pile-1
Entre 1950 y 1960 Canad desarroll un nuevo tipo,
(CP-1).
basado en el PWR, que utilizaba agua pesada como
Como parte del mismo programa militar, se construy un
moderador y uranio natural como combustible, en lugar
reactor mucho mayor en Hanford, destinado a la producdel uranio enriquecido utilizado por los diseos de agua
cin de plutonio, y al mismo tiempo, un proyecto de enriligera. Otros diseos de reactores para su uso comercial
quecimiento de uranio en cascada. El 16 de julio de 1945
utilizaron carbono (Magnox, AGR, RBMK o PBR entre
fue probada la primera bomba nuclear (nombre en clave
otros) o sales fundidas (litio o berilio entre otros) como
Trinity) en el desierto de Alamogordo. En esta prueba se
moderador. Este ltimo tipo de reactor fue parte del dillev a cabo una explosin equivalente a 19.000.000 de kg
seo del primer avin bombardero (1954) con propulsin
de TNT (19 kilotones), una potencia jams observada annuclear (el US Aircraft Reactor Experiment o ARE). Este
teriormente en ningn otro explosivo. Ambos proyectos
diseo se abandon tras el desarrollo de los misiles balsdesarrollados nalizaron con la construccin de dos bomticos intercontinentales (ICBM).
bas, una de uranio enriquecido y una de plutonio (Little
Boy y Fat Man) que fueron lanzadas sobre las ciudades ja- Otros pases (Francia, Italia, entre otros) desarrollaron sus
ponesas de Hiroshima (6 de agosto de 1945) y Nagasaki propios diseos de reactores nucleares para la generacin
(9 de agosto de 1945) respectivamente. El 15 de agosto elctrica comercial.
de 1945 acab la segunda guerra mundial en el Pac- En 1946 se construy el primer reactor de neutrones rco con la rendicin de Japn. Por su parte el programa pidos (Clementine) en Los lamos, con plutonio como
de armamento nuclear alemn (liderado este por Werner combustible y mercurio como refrigerante. En 1951 se
Heisenberg), no alcanz su meta antes de la rendicin de construy el EBR-I, el primer reactor rpido con el que
Alemania el 8 de mayo de 1945.
se consigui generar electricidad. En 1996, el Superfnix
Posteriormente se llevaron a cabo programas nucleares
en la Unin Sovitica (primera prueba de una bomba de
sin el 29 de agosto de 1949), Francia y Gran Bretaa,
comenzando la carrera armamentstica en ambos bloques

o SPX, fue el reactor rpido de mayor potencia construido hasta el momento (1200 MWe). En este tipo de reactores se pueden utilizar como combustible los radioistopos del plutonio, el torio y el uranio que no son sibles

HISTORIA

con neutrones trmicos (lentos).

utiliz para nes blicos. Por eso estas instalaciones poEn la dcada de los 50 Ernest Lawrence propuso la po- seen niveles de seguridad ms elevados que el resto de
sibilidad de utilizar reactores nucleares con geometras instalaciones industriales.
inferiores a la criticidad (reactores subcrticos cuyo combustible podra ser el torio), en los que la reaccin se- 1.3 La fusin nuclear
ra soportada por un aporte externo de neutrones. En
1993 Carlo Rubbia propone utilizar una instalacin de En fsica nuclear, fusin nuclear es el proceso por el cual
espalacin en la que un acelerador de protones produjera varios ncleos atmicos de carga similar se unen y forlos neutrones necesarios para mantener la instalacin. A man un ncleo ms pesado. Simultneamente se libera o
este tipo de sistemas se les conoce como Sistemas asis- absorbe una cantidad enorme de energa, que permite a la
tidos por aceleradores (en ingls Accelerator driven sys- materia entrar en un estado plasmtico. La fusin de dos
tems, ADS sus siglas en ingls), y se prev que la prime- ncleos de menor masa que el hierro (en este elemento
ra planta de este tipo (MYRRHA) comience su funcio- y en el nquel ocurre la mayor energa de enlace nuclear
namiento entre el 2016 y el 2018 en el centro de Mol por nuclen) libera energa en general. Por el contrario,
(Blgica).[5]
la fusin de ncleos ms pesados que el hierro absorbe
Ventajas
La energa nuclear de sin tiene como principal ventaja
que no utiliza combustibles fsiles, por lo que no emite
gases de efecto invernadero. Esto es importante debido al
Protocolo de Kyoto, que obliga a pagar una tasa por cada tonelada de CO2 emitido. Adems, genera gran cantidad de energa consumiendo muy poco combustible y
las reservas de combustible nuclear son sucientes para
abastecer a todo el planeta durante ms de 100 aos.
Desventajas
Adems de producir una gran cantidad de energa elctrica, tambin produce residuos nucleares que hay que albergar en depsitos aislados y controlados durante largo
tiempo. Las emisiones contaminantes indirectas derivadas de la construccin de las centrales nucleares, de la
fabricacin del combustible y de la gestin posterior de
los residuos radiactivos son muy peligrosas y podran llegar a tener una gran repercusin en el medio ambiente y
en los seres vivos si son liberados o vertidos a la atmsfera, llegando incluso a producir la muerte, y condenar a
las generaciones venideras con mutaciones.

energa. En el proceso inverso, la sin nuclear, estos fenmenos suceden en sentidos opuestos. Hasta el principio del s.XX no se entendi la forma en que se generaba
energa en el interior de las estrellas para contrarrestar el
colapso gravitatorio de estas. No exista reaccin qumica
con la potencia suciente y la sin tampoco era capaz.
En 1938 Hans Bethe logr explicarlo mediante reacciones de fusin, con el ciclo CNO, para estrellas muy pesadas. Posteriormente se descubri el ciclo protn-protn
para estrellas de menor masa, como el Sol.
En los aos 1940, como parte del proyecto Manhattan,
se estudi la posibilidad del uso de la fusin en la bomba nuclear. En 1942 se investig la posibilidad del uso de
una reaccin de sin como mtodo de ignicin para la
principal reaccin de fusin, sabiendo que podra resultar en una potencia miles de veces superior. Sin embargo, tras nalizar la Segunda Guerra Mundial, el desarrollo
de una bomba de estas caractersticas no fue considerado
primordial hasta la explosin de la primera bomba atmica rusa en 1949, RDS-1 o Joe-1. Este evento provoc que
en 1950 el presidente estadounidense Harry S. Truman
anunciara el comienzo de un proyecto que desarrollara la
bomba de hidrgeno. El 1 de noviembre de 1952 se prob
la primera bomba nuclear (nombre en clave Mike, parte
de la Operacin Ivy o Hiedra), con una potencia equivalente a 10.400.000.000 de kg de TNT (10,4 megatones).
El 12 de agosto de 1953 la Unin Sovitica realiza su primera prueba con un artefacto termonuclear (su potencia
alcanz algunos centenares de kilotones).

Estos residuos tardan siglos en descomponerse y por lo


que su almacenamiento debe asegurar proteccin y que
no contaminen durante todo este tiempo. Uno de los procedimientos ms utilizados es su almacenamiento en contenedores cermicos, pero ahora se est proponiendo su
almacenamiento en cuevas profundas, los llamados almacenamientos geolgicos profundos (AGP) donde el objetivo nal es que queden enterrados con seguridad durante Las condiciones que eran necesarias para alcanzar la igvarios miles de aos aunque esto no puede garantizarse. nicin de un reactor de fusin controlado, sin embargo,
[6]
Los residuos ms peligrosos generados en la sin nu- no fueron derivadas hasta 1955 por John D. Lawson.
clear son las barras de combustible, en las que se generan Los criterios de Lawson denieron las condiciones mistopos que pueden permanecer radiactivos a lo largo nimas necesarias de tiempo, densidad y temperatura que
de miles de aos como el curio, el neptunio o el ameri- deba alcanzar el combustible nuclear (ncleos de hidrcio. Tambin se generan residuos de alta actividad que geno) para que la reaccin de fusin se mantuviera. Sin
se patent el primer diseo de reacdeben ser vigilados, pero que duran pocos aos y pueden embargo, ya en 1946
[7]
tor
termonuclear.
En
1951 comenz el programa de fuser controlados.
sin de Estados Unidos, sobre la base del stellarator. En el
Otra gran preocupacin es que roben estos residuos y los mismo ao comenz en la Unin Sovitica el desarrollo
utilicen como combustible para bombas atmicas o ar- del primer Tokamak, dando lugar a sus primeros expemas nucleares, ya que en sus inicios la energa nuclear se rimentos en 1956. Este ltimo diseo logr en 1968 la

1.4

Otros sistemas de energa nuclear

primera reaccin termonuclear cuasi-estacionaria jams


conseguida, demostrndose que era el diseo ms eciente conseguido hasta la poca. ITER, el diseo internacional que tiene fecha de comienzo de sus operaciones en el
ao 2016 y que intentar resolver los problemas existentes para conseguir un reactor de fusin de connamiento
magntico, utiliza este diseo.

Cpsula de combustible preparada para el reactor de fusin de


connamiento inercial NIF, rellena de deuterio y tritio.

En 1962 se propuso otra tcnica para alcanzar la fusin


basada en el uso de lseres para conseguir una implosin en pequeas cpsulas llenas de combustible nuclear
(de nuevo ncleos de hidrgeno). Sin embargo hasta la
dcada de los 70 no se desarrollaron lseres sucientemente potentes. Sus inconvenientes prcticos hicieron de
esta una opcin secundaria para alcanzar el objetivo de
un reactor de fusin. Sin embargo, debido a los tratados
internacionales que prohiban la realizacin de ensayos
nucleares en la atmsfera, esta opcin (bsicamente microexplosiones termonucleares) se convirti en un excelente laboratorio de ensayos para los militares, con lo que
consigui nanciacin para su continuacin. As se han
construido el National Ignition Facility (NIF, con inicio
de sus pruebas programadas para 2010) estadounidense
y el Lser Megajoule (LMJ, que ser completado en el
2010) francs, que persiguen el mismo objetivo de conseguir un dispositivo que consiga mantener la reaccin
de fusin a partir de este diseo. Ninguno de los proyectos de investigacin actualmente en marcha predicen una
ganancia de energa signicativa, por lo que est previsto un proyecto posterior que pudiera dar lugar a los primeros reactores de fusin comerciales (DEMO para el
connamiento magntico e HiPER para el connamiento
inercial).

5
una mayor capacidad y duracin. Este tipo de pilas, con
pocas variaciones, han sido sucientes para muchas aplicaciones diarias hasta nuestros tiempos. Sin embargo, en
el siglo XX surgieron nuevas necesidades, a causa principalmente de los programas espaciales. Se precisaban entonces sistemas que tuvieran una duracin elevada para
consumos elctricos moderados y un mantenimiento nulo. Surgieron varias soluciones (como los paneles solares
o las clulas de combustible), pero segn se incrementaban las necesidades energticas y aparecan nuevos problemas (las placas solares son intiles en ausencia de luz
solar), se comenz a estudiar la posibilidad de utilizar la
energa nuclear en estos programas.
A mediados de la dcada de los 50 comenzaron en
Estados Unidos las primeras investigaciones encaminadas a estudiar las aplicaciones nucleares en el espacio. De
estas surgieron los primeros prototipos de los generadores
termoelctricos de radioistopos (RTG). Estos dispositivos mostraron ser una alternativa sumamente interesante
tanto en las aplicaciones espaciales como en aplicaciones terrestres especcas. En estos artefactos se aprovechan las desintegraciones alfa y beta, convirtiendo toda o
gran parte de la energa cintica de las partculas emitidas
por el ncleo en calor. Este calor es despus transformado
en electricidad aprovechando el efecto Seebeck mediante
unos termopares, consiguiendo eciencias aceptables (entre un 5 y un 40 % es lo habitual). Los radioistopos habitualmente utilizados son 210 Po, 244 Cm, 238 Pu, 241 Am,
entre otros 30 que se consideraron tiles. Estos dispositivos consiguen capacidades de almacenamiento de energa
4 rdenes de magnitud superiores (10 000 veces mayor)
a las bateras convencionales.
En 1959 se mostr al pblico el primer generador atmico.[8] En 1961 se lanz al espacio el primer RTG, a
bordo del SNAP 3. Esta batera nuclear, que alimentaba
a un satlite de la armada norteamericana con una potencia de 2,7 W, mantuvo su funcionamiento ininterrumpido
durante 15 aos.
Estos sistemas se han utilizado y se siguen usando en
programas espaciales muy conocidos (Pioneer, Voyager,
Galileo, Apolo y Ulises entre otros). As por ejemplo en
1972 y 1973 se lanzaron los Pioneer 10 y 11, convirtindose el primero de ellos en el primer objeto humano de
la historia que abandonaba el sistema solar. Ambos satlites continuaron funcionando hasta 17 aos despus de
sus lanzamientos.

La misin Ulises (misin conjunta ESA-NASA) se envi en 1990 para estudiar el Sol, siendo la primera vez
que un satlite cruzaba ambos polos solares. Para poder
hacerlo hubo que enviar el satlite en una rbita alrededor de Jpiter. Debido a la duracin del RTG que man1.4 Otros sistemas de energa nuclear
tiene su funcionamiento se prolong la misin de modo
que se pudiera volver a realizar otro viaje alrededor del
Con la invencin de la pila qumica por Volta en 1800 se Sol. Aunque pareciera extrao que este satlite no usadio lugar a una forma compacta y porttil de generacin ra paneles solares en lugar de un RTG, puede entenderse
de energa. A partir de entonces fue incesante la bsque- al comparar sus pesos (un panel de 544 kg generaba la
da de sistemas que fueran an menores y que tuvieran

2 FUNDAMENTOS FSICOS
paciente en 1970 en Pars. Varios fabricantes construyeron sus propios diseos, pero a mediados de esta dcada
fueron desplazados por las nuevas bateras de litio, que
posean vidas de unos 10 aos (considerado suciente por
los mdicos aunque debiera sustituirse varias veces hasta la muerte del paciente). A mediados de los aos 1980
se detuvo el uso de estos implantes, aunque an existen
personas que siguen portando este tipo de dispositivos.

2 Fundamentos fsicos

RTG del New Horizons (en el centro abajo, en negro), misin no


tripulada a Plutn. La sonda fue lanzada en enero de 2006 y
alcanzar su objetivo en julio de 2015.

misma potencia que un RTG de 56). En aquellos aos no


exista un cohete que pudiera enviar a su rbita al satlite
Representacin del periodo de semidesintegracin de los ncleos
con ese peso extra.
Estas bateras no solo proporcionan electricidad, sino que
en algunos casos, el propio calor generado se utiliza para
evitar la congelacin de los satlites en viajes en los que el
calor del Sol no es suciente, por ejemplo en viajes fuera
del sistema solar o en misiones a los polos de la Luna.

conocidos. En el eje de abscisas se representa el nmero de protones (Z) mientras que en el eje de ordenadas el nmero de neutrones (N). Los istopos marcados en rojo son aquellos que pueden
considerarse estables.

Sir James Chadwick descubri el neutrn en 1932, ao


que puede considerarse como el inicio de la fsica nuclear
En 1966 se instal el primer RTG terrestre en la isla
[10]
deshabitada Fairway Rock, permaneciendo en funciona- moderna.
miento hasta 1995, momento en el que se desmantel. El modelo de tomo propuesto por Niels Bohr consiste
Otros muchos faros situados en zonas inaccesibles cerca- en un ncleo central compuesto por partculas que connas a los polos (sobre todo en la Unin Sovitica), utiliza- centran la mayora de la masa del tomo (neutrones y
ron estos sistemas. Se sabe que la Unin Sovitica fabric protones), rodeado por varias capas de partculas cargadas casi sin masa (electrones). Mientras que el tamao
ms de 1000 unidades para estos usos.
(1010 m),
Una aplicacin que se dio a estos sistemas fue su uso co- del tomo resulta ser del orden del angstrom
15
m), o sea, el
mo marcapasos.[9] Hasta los 70 se usaba para estas apli- el ncleo puede medirse en fermis (10
ncleo
es
100.000
veces
menor
que
el
tomo.
caciones bateras de mercurio-zinc, que tenan una duracin de unos 3 aos. En esta dcada se introdujeron
las bateras nucleares para aumentar la longevidad de estos artefactos, posibilitando que un paciente joven tuviera implantado solo uno de estos artefactos para toda su
vida. En los aos 1960, la empresa Medtronic contact
con Alcatel para disear una batera nuclear, implantando el primer marcapasos alimentado con un RTG en un

Todos los tomos neutros (sin carga elctrica) poseen el


mismo nmero de electrones que de protones. Un elemento qumico se puede identicar de forma inequvoca
por el nmero de protones que posee su ncleo; este nmero se llama nmero atmico (Z). El nmero de neutrones (N) sin embargo puede variar para un mismo elemento. Para valores bajos de Z ese nmero tiende a ser muy

Fisin

parecido al de protones, pero al aumentar Z se necesitan


ms neutrones para mantener la estabilidad del ncleo.
A los tomos a los que solo les distingue el nmero de
neutrones en su ncleo (en denitiva, su masa), se les llama istopos de un mismo elemento. La masa atmica de
un istopo viene dada por A = Z + N u, el nmero de
protones ms el de neutrones (nucleones) que posee en su
ncleo.

7
9
O 16
8 C 12
Average binding energy per nucleon (MeV)

2.2

Fe 56

U 235
U 238

He 4

Li 7
Li 6

5
4
3

H3
He 3

Para denominar un istopo suele utilizarse la letra que


1 H
indica el elemento qumico, con un superndice que es la
0 H
0
30
60
90
120
150
180
210
240
270
masa atmica y un subndice que es el nmero atmico
Number of nucleons in nucleus
238
(p. ej. el istopo 238 del uranio se escribira como 92 U
).
Energa de ligadura media por nuclen de los distintos elementos
2

atmicos en funcin de su masa atmica.

El ncleo

Los neutrones y protones que forman los ncleos tienen


una masa aproximada de 1 u, estando el protn cargado elctricamente con carga positiva +1, mientras que el
neutrn no posee carga elctrica. Teniendo en cuenta nicamente la existencia de las fuerzas electromagntica y
gravitatoria, el ncleo sera inestable (ya que las partculas de igual carga se repeleran deshaciendo el ncleo),
haciendo imposible la existencia de la materia. Por este
motivo (ya que es obvio que la materia existe) fue necesario aadir a los modelos una tercera fuerza: la fuerza fuerte (hoy en da fuerza nuclear fuerte residual). Esta fuerza
deba tener como caractersticas, entre otras, que era muy
intensa, atractiva a distancias muy cortas (solo en el interior de los ncleos), siendo repulsiva a distancias ms cortas (del tamao de un nuclen), que era central en cierto
rango de distancias, que dependa del espn y que no dependa del tipo de nuclen (neutrones o protones) sobre
el que actuaba. En 1935, Hideki Yukawa dio una primera solucin a esta nueva fuerza estableciendo la hiptesis
de la existencia de una nueva partcula: el mesn. El ms
ligero de los mesones, el pion, es el responsable de la mayor parte del potencial entre nucleones de largo alcance
(1 fm). El potencial de Yukawa (potencial OPEP) que
describe adecuadamente la interaccin para dos partculas de espines s1 y s2 respectivamente, se puede escribir
como:
[
]
r
g2 (m c2 )3
3R 3R2 e R
V (r) =
s
s
+
S
1
+
+
1
2
12
r
3(M c2 )2 2
r
r2
R

La masa de un ncleo, sin embargo, no resulta exactamente de la suma de sus nucleones. Tal y como demostr
Albert Einstein, la energa que mantiene unidos a esos nucleones se observa como una diferencia en la masa del ncleo, de forma que esa diferencia viene dada por la ecuacin E = m c2 . As, pesando los distintos tomos por
una parte, y sus componentes por otra, puede determinarse la energa media por nuclen que mantiene unidos
a los diferentes ncleos.
En la grca puede contemplarse como los ncleos muy
ligeros poseen menos energa de ligadura que los que son
un poquito ms pesados (la parte izquierda de la grca).
Esta caracterstica es la base de la liberacin de la energa
en la fusin. Y al contrario, en la parte de la derecha se ve
que los muy pesados tienen menor energa de ligadura que
los que son algo ms ligeros. Esta es la base de la emisin
de energa por sin. Como se ve, es mucho mayor la
diferencia en la parte de la izquierda (fusin) que en la de
la derecha (sin).

2.2 Fisin

Logarithmic scale (%)

2.1

Otros experimentos que se realizaron sobre los ncleos


indicaron que su forma deba de ser aproximadamente
esfrica de radio R = 1, 5 A1/3 fm, siendo A la masa
atmica, es decir, la suma de neutrones y protones. Esto
exige adems que la densidad de los ncleos sea la misma ( V R3 A , es decir el volumen es proporcional a
A. Como la densidad se halla dividiendo la masa por el
volumen = VA = cte ). Esta caracterstica llev a la
equiparacin de los ncleos con un lquido, y por tanto al
modelo de la gota lquida, fundamental en la comprensin Distribucin tpica de las masas de los productos de sin. La
grca representa el caso del uranio 235.
de la sin de los ncleos.

8
Fermi, tras el descubrimiento del neutrn, realiz una serie de experimentos en los que bombardeaba distintos ncleos con estas nuevas partculas. En estos experimentos
observ que cuando utilizaba neutrones de energas bajas, en ocasiones el neutrn era absorbido emitindose
fotones.
Para averiguar el comportamiento de esta reaccin repiti el experimento sistemticamente en todos los elementos de la tabla peridica. As descubri nuevos elementos
radiactivos, pero al llegar al uranio obtuvo resultados distintos. Lise Meitner, Otto Hahn y Fritz Strassmann consiguieron explicar el nuevo fenmeno al suponer que el
ncleo de uranio al capturar el neutrn se escinda en dos
partes de masas aproximadamente iguales. De hecho detectaron bario, de masa aproximadamente la mitad que
la del uranio. Posteriormente se averigu que esa escisin (o sin) no se daba en todos los istopos del uranio,
sino solo en el 235 U. Y ms tarde an, se supo que esa escisin poda dar lugar a muchsimos elementos distintos,
cuya distribucin de aparicin es muy tpica (similar a la
doble joroba de un camello).

2 FUNDAMENTOS FSICOS
en el caso del 235 U) neutrones a una alta velocidad (energa). Como el uranio es un ncleo pesado no se cumple
la relacin N=Z (igual nmero de protones que de neutrones) que s se cumple para los elementos ms ligeros,
por lo que los productos de la sin poseen un exceso
de neutrones. Este exceso de neutrones hace inestables
(radiactivos) a esos productos de sin, que alcanzan la
estabilidad al desintegrarse los neutrones excedentes por
desintegracin beta generalmente. La sin del 235 U puede producirse en ms de 40 formas diferentes, originndose por tanto ms de 80 productos de sin distintos,
que a su vez se desintegran formando cadenas de desintegracin, por lo que nalmente aparecen cerca de 200
elementos a partir de la sin del uranio.
La energa desprendida en la sin de cada ncleo de
235
U es en promedio de 200 MeV. Los minerales explotados para la extraccin del uranio suelen poseer contenidos de alrededor de 1 gramo de uranio por kg de
mineral (la pechblenda por ejemplo). Como el contenido de 235 U en el uranio natural es de un 0,7%, se obtiene que por cada kg de mineral extrado tendramos
1, 8 1019 tomos de 235 U. Si sionamos todos esos tomos (1 gramo de uranio) obtendramos una energa liberada de 3, 6 1027 eV = 5, 8 108 J por gramo. En
comparacin, por la combustin de 1 kg de carbn de la
mejor calidad (antracita) se obtiene una energa de unos
4 107 J , es decir, se necesitan ms de 10 toneladas de
antracita (el tipo de carbn con mayor poder calorco)
para obtener la misma energa contenida en 1 kg de uranio natural.
La aparicin de los 2,5 neutrones por cada sin posibilita la idea de llevar a cabo una reaccin en cadena, si se
logra hacer que de esos 2,5 al menos un neutrn consiga
sionar un nuevo ncleo de uranio. La idea de la reaccin en cadena es habitual en otros procesos qumicos.
Los neutrones emitidos por la sin no son tiles inmediatamente, sino que hay que frenarlos (moderarlos) hasta una velocidad adecuada. Esto se consigue rodeando los
tomos por otro elemento con un Z pequeo, como por
ejemplo hidrgeno, carbono o litio, material denominado
moderador.
Otros tomos que pueden sionar con neutrones lentos
son el 233 U o el 239 Pu. Sin embargo tambin es posible la
sin con neutrones rpidos (de energas altas), como por
ejemplo el 238 U (140 veces ms abundante que el 235 U)
o el 232 Th (400 veces ms abundante que el 235 U).
La teora elemental de la sin la proporcionaron Bohr y
Wheeler, utilizando un modelo segn el cual los ncleos
de los tomos se comportan como gotas lquidas.

Esquema del fenmeno de la sin del 235 U. Un neutrn de baja


velocidad (trmico) impacta en un ncleo de uranio desestabilizndolo. Este se divide en dos partes y adems emite una media
de 2.5 neutrones por sin.

En la sin de un ncleo de uranio, no solo aparecen dos


ncleos ms ligeros resultado de la divisin del de uranio, sino que adems se emiten 2 o 3 (en promedio 2,5

La sin se puede conseguir tambin mediante partculas


alfa, protones o deuterones.

2.4

Desintegracin alfa

deuterio y tritio:

2
1H

+ 31H 42He + n + 17, 6M eV

En esta reaccin se liberan 17,6 MeV por fusin, ms que


en el resto de combinaciones con istopos de hidrgeno.
Adems esta reaccin proporciona un neutrn muy energtico que puede aprovecharse para generar combustible
adicional para reacciones posteriores de fusin, utilizando litio, por ejemplo. La energa liberada por gramo con
esta reaccin es casi 1.000 veces mayor que la lograda
en la sin de 1 gramo de uranio natural (unas 7 veces
superior si fuera un gramo de 235 U puro).
Para vencer la repulsin electrosttica, es necesario que
los ncleos a fusionar alcancen una energa cintica de
aproximadamente 10 keV. Esta energa se obtiene mediante un intenso calentamiento (igual que en las estrellas,
donde se alcanzan temperaturas de 108 K), que implica
un movimiento de los tomos igual de intenso. Adems
Proceso de fusin entre un ncleo de deuterio y uno de tritio. Es de esa velocidad para vencer la repulsin electrosttica, la
la opcin ms adecuada para ser llevada a cabo en un reactor probabilidad de que se produzca la fusin debe ser elevanuclear de fusin.
da para que la reaccin suceda. Esto implica que se deben
poseer sucientes tomos con energa suciente durante
un tiempo mnimo. El criterio de Lawson dene que el
2.3 Fusin
producto entre la densidad de ncleos con esa energa por
el tiempo durante el que deben permanecer en ese estado
As como la sin es un fenmeno que aparece en la cor- debe ser n = 1014 s nucleos cm3 .
teza terrestre de forma natural (si bien con una frecuencia
pequea), la fusin es absolutamente articial en nues- Los dos mtodos en desarrollo para aprovechar de fortro entorno. Sin embargo, esta energa posee ventajas con ma til la energa desprendida en esta reaccin son el
respecto a la sin. Por un lado el combustible es abun- connamiento magntico y el connamiento inercial (con
dante y fcil de conseguir, y por otro, sus productos son fotones que provienen de lser o partculas que provienen
de aceleradores).
elementos estables y ligeros.

He + 3.5 MeV

n + 14.1 MeV

En la fusin, al contrario que en la sin donde se dividen los ncleos, la reaccin consiste en la unin de dos 2.4
o ms ncleos ligeros. Esta unin da lugar a un ncleo
ms pesado que los usados inicialmente y a neutrones. La
fusin se consigui antes incluso de comprender completamente las condiciones que se necesitaban, limitndose
a conseguir condiciones extremas de presin y temperatura usando una bomba de sin. Pero no es hasta que
Lawson dene unos criterios de tiempo, densidad y temperatura mnimos[6] cuando se comienza a comprender el
funcionamiento de la fusin.
Aunque en las estrellas la fusin se da entre una variedad
de elementos qumicos, el elemento con el que es ms
sencillo alcanzarla es el hidrgeno. El hidrgeno posee
tres istopos: el hidrgeno comn ( 11H ), el deuterio ( 21H
) y el tritio ( 31H ). Esto es as porque la fusin requiere
que se venza la repulsin electrosttica que experimentan
los ncleos al unirse, por lo que a menor carga elctrica,
menor ser esta. Adems, a mayor cantidad de neutrones,
ms pesado ser el ncleo resultante (ms arriba estaremos en la grca de las energas de ligadura), con lo que
mayor ser la energa liberada en la reaccin.

Desintegracin alfa

Representacin de la emisin de una partcula alfa por un ncleo.

Esta reaccin es una forma de sin espontnea, en la


que un ncleo pesado emite una partcula alfa () con
una energa tpica de unos 5 MeV. Una partcula es
un ncleo de helio, constituido por dos protones y dos
Una reaccin particularmente interesante es la fusin de neutrones. En su emisin el ncleo cambia, por lo que el

10

3 TECNOLOGA NUCLEAR

elemento qumico que sufre este tipo de desintegracin En 1934, Enrico Fermi consigui crear un modelo de esta
muta en otro distinto. Una reaccin natural tpica es la desintegracin que responda correctamente a su fenomesiguiente:
nologa.

238
92 U

234
90 Th

En la que un tomo de
Th.

3 Tecnologa nuclear
238

U se transforma en otro de

234

3.1 Armas nucleares

Fue en 1928 cuando George Gamow dio una explicacin


terica a la emisin de estas partculas. Para ello supuso Un arma es todo instrumento, medio o mquina que se
que la partcula alfa conviva en el interior del ncleo con destina a atacar o a defenderse.[11] Segn tal denicin,
el resto de los nucleones, de una forma casi independien- existen dos categoras de armas nucleares:
te. Por efecto tnel en algunas ocasiones esas partculas
superan el pozo de potencial que crea el ncleo, separn1. Aquellas que utilizan la energa nuclear de forma didose de l a una velocidad de un 5% la velocidad de la
recta para el ataque o la defensa, es decir, los exploluz.
sivos que usan la sin o la fusin.

2.5

Desintegracin beta

2. Aquellas que utilizan la energa nuclear para su propulsin, pudiendo a su vez utilizar o no municin
que utilice la energa nuclear para su detonacin. En
esta categora se pueden citar los buques de guerra de propulsin nuclear (cruceros, portaaviones,
submarinos, bombarderos, etc.).
3.1.1 Bomba atmica
Existen dos formas bsicas de utilizar la energa nuclear
desprendida por reacciones en cadena descontroladas de
forma explosiva: la sin y la fusin.
Bomba de sin

Representacin de una partcula beta emitida por un ncleo.

Existen dos modos de desintegracin beta. En el tipo la


fuerza dbil convierte un neutrn (n0 ) en un protn (p+ ) y
al mismo tiempo emite un electrn (e ) y un antineutrino
( e ):
n0 p+ + e + e
En el tipo + un protn se transforma en un neutrn emitiendo un positrn (e+ ) y un neutrino ( e ):
p+ n0 + e+ + e
Sin embargo, este ltimo modo no se presenta de forma
aislada, sino que necesita un aporte de energa.
La desintegracin beta hace cambiar al elemento qumico
que la sufre. Por ejemplo, en la desintegracin el elemento se transforma en otro con un protn (y un electrn)
ms. As en la desintegracin del 137 Cs por ;

137

Cs 137 Ba+ + e + e

Mtodos utilizados para crear una masa crtica del elemento fsil
empleado en la bomba de sin.

3.1

Armas nucleares

11

El 16 de julio de 1945 se produjo la primera explosin de


una bomba de sin creada por el ser humano: La Prueba
Trinity.
Existen dos tipos bsicos de bombas de sin: utilizando uranio altamente enriquecido (enriquecimiento superior al 90% en 235 U) o utilizando plutonio. Ambos tipos se fundamentan en una reaccin de sin en cadena
descontrolada y solo se han empleado en un ataque real
en Hiroshima y Nagasaki, al nal de la Segunda Guerra
Mundial.
Para que este tipo de bombas funcionen es necesario utilizar una cantidad del elemento utilizado superior a la Masa
crtica. Suponiendo una riqueza en el elemento del 100%,
eso suponen 52 kg de 235 U o 10 kg de 239 Pu. Para su
funcionamiento se crean 2 o ms partes subcrticas que
se unen mediante un explosivo qumico convencional de
forma que se supere la masa crtica.
Los dos problemas bsicos que se debieron resolver para
crear este tipo de bombas fueron:
Generar suciente cantidad del elemento fsil a utilizar, ya sea uranio enriquecido o plutonio puro.
Alcanzar un diseo en el que el material utilizado en
la bomba no sea destruido por la primera explosin
antes de alcanzar la criticidad.
El rango de potencia de estas bombas se sita entre aproximadamente el equivalente a una tonelada de TNT hasta
los 500.000 kilotones.
Bomba de fusin
Diseo bsico Teller-Ullam

Tras el primer ensayo exitoso de una bomba de sin por


la Unin Sovitica en 1949 se desarroll una segunda generacin de bombas nucleares que utilizaban la fusin.
Se la llam bomba termonuclear, bomba H o bomba de
hidrgeno. Este tipo de bomba no se ha utilizado nunca contra ningn objetivo real. El llamado diseo TellerUllam (o secreto de la bomba H) separa ambas explosiones en dos fases.
Este tipo de bombas pueden ser miles de veces ms potentes que las de sin. En teora no existe un lmite a
la potencia de estas bombas, siendo la de mayor potencia
explotada la bomba del Zar, de una potencia superior a
los 50 megatones.

energa liberada sea en forma de neutrones, con lo que


su potencia explosiva es la dcima parte que una bomba
de sin. Fueron concebidas como armas anti-tanque, ya
que al penetrar los neutrones en el interior de los mismos,
matan a sus ocupantes por las radiaciones.
3.1.2 Buques militares de propulsin nuclear
Durante la segunda guerra mundial se comprob que el
submarino poda ser un arma decisiva, pero posea un
grave problema: su necesidad de emerger tras cortos perodos para obtener aire para la combustin del disel en
que se basaban sus motores (la invencin del snorkel mejor algo el problema, pero no lo solucion). El Almirante Hyman G. Rickover fue el primero que pens que la
energa nuclear podra ayudar con este problema.

Las bombas de hidrgeno utilizan una bomba primaria


de sin que genera las condiciones de presin y temperatura necesarias para comenzar la reaccin de fusin
de ncleos de hidrgeno. Los nicos productos radiactivos que generan estas bombas son los producidos en la Los desarrollos de los reactores nucleares permitieron un
explosin primaria de sin, por lo que a veces se le ha nuevo tipo de motor con ventajas fundamentales:
llamado bomba nuclear limpia. El extremo de esta caracterstica son las llamadas bombas de neutrones o bomba
1. No precisa aire para el funcionamiento del motor,
N, que minimizan la bomba de sin primaria, logranya que no se basa en la combustin.
do un mnimo de productos de sin. Estas bombas ade2. Una pequea masa de combustible nuclear permite
ms se disearon de tal modo que la mayor cantidad de

12

3 TECNOLOGA NUCLEAR
ms construido, usa 2 reactores nucleares integrados
tipo D2G.
Portaaviones. El ms representativo es el USS Enterprise (CVN-65), construido en 1961 y an operativo, que utiliza para su propulsin 8 reactores nucleares tipo A2W.

USS Enterprise (CVN-65) junto con otros buques de apoyo de


propulsin nuclear (un crucero y un destructor) en el Mediterrneo. La tripulacin forma en su cubierta la famosa frmula de
Einstein E=mc sobre la equivalencia masa-energa.

Submarinos balsticos. Utilizan la energa nuclear


como propulsin y misiles de medio o largo alcance
como armamento. La clase Akula son de este tipo,
utilizando 2 reactores nucleares tipo OK-650 y portando, adems de armamento convencional, 20 misiles nucleares RSM-52, cada uno con 10 cabezas
nucleares de 200 kilotones cada una.
Submarinos de ataque. Como el USS Seawolf (SSN21) de la clase Seawolf que usa un reactor nuclear
integrado PWR tipo S6W. Alcanza una velocidad
de 30 nudos.

una autonoma de varios meses (aos incluso) sin repostar. Por ejemplo, los submarinos de Estados Unidos no necesitan repostar durante toda su vida til. Estados Unidos, Gran Bretaa, Rusia, China y Francia
3. Un empuje que ningn otro motor puede equiparar, poseen buques de propulsin nuclear.
con lo que pudieron construirse submarinos mucho
ms grandes que los existentes hasta el momento. El
mayor submarino construido hasta la fecha son los 3.1.3 Aviones militares de propulsin nuclear
de la clase Akula rusos (desplazamiento de 48 mil
Tanto Estados Unidos como la Unin Sovitica se plantoneladas, 175 m de longitud).
tearon la creacin de una ota de bombarderos de propulsin nuclear. De este modo se pretenda mantenerlos carEstas ventajas condujeron a buques que alcanzan velocigados con cabezas nucleares y volando de forma permadades de ms de 25 nudos, que pueden permanecer semanente cerca de los objetivos prejados. Con el desarrollo
nas en inmersin profunda y que adems pueden almacedel Misil balstico intercontinental (ICBM) a nales de
nar enormes cantidades de municin (nuclear o convenlos 50, ms rpidos y baratos, sin necesidad de pilotos
cional) en sus bodegas. De hecho las armadas de Estados
y prcticamente invulnerables, se abandonaron todos los
Unidos, Francia y el Reino Unido slo poseen submarinos
proyectos.
que utilizan este sistema de propulsin.
Los proyectos experimentales fueron:
En los submarinos se han utilizado reactores de agua a
presin, de agua en ebullicin o de sales fundidas. Para
Convair X-6. Proyecto estadounidense a partir de
conseguir reducir el peso del combustible en estos reacun bombardero B-36. Lleg a tener un prototipo (el
tores se usa uranio con altos grados de enriquecimiento
NB-36H) que realiz 47 vuelos de prueba de 1955
(del 30 al 40% en los rusos o del 96% en los estadounia 1957, ao en el que se abandon el proyecto. Se
denses). Estos reactores presentan la ventaja de que no es
utiliz un reactor de sin de 3 MW refrigerado con
necesario (aunque s es posible) convertir el vapor geneaire que solo entr en funcionamiento para las pruerado por el calor en electricidad, sino que puede utilizarbas de los blindajes, nunca propulsando el avin.
se de forma directa sobre una turbina que proporciona el
movimiento a las hlices que impulsan el buque, mejo Tupolev Tu-119. Proyecto sovitico a partir de un
rando notablemente el rendimiento.
bombardero Tupolev Tu-95. Tampoco pas de la
Se han construido una gran variedad de buques militares
etapa de pruebas.
que usan motores nucleares y que, en algunos casos, portan a su vez misiles de medio o largo alcance con cabezas
nucleares:

3.2 Propulsin nuclear civil

Cruceros. Como el USS Long Beach (CGN-9), 2


reactores nucleares integrados tipo C1W.

La energa nuclear se utiliza desde los aos 50 como sistema para dar empuje (propulsar) distintos sistemas, desde
Destructores. Como el USS Bainbridge (CGN-25) los submarinos (el primero que utiliz la energa nuclear),
fue el buque de propulsin nuclear ms pequeo ja- hasta naves espaciales en desarrollo en este momento.

3.3

Generacin de electricidad

El NS Savannah, el primer buque nuclear de mercancas y pasajeros jams construido, fue botado en 1962 y desguazado 8 aos
ms tarde por su inviabilidad econmica.

3.2.1

Buques nucleares civiles

Tras el desarrollo de los buques de propulsin nuclear de


uso militar se hizo pronto patente que existan ciertas situaciones en las que sus caractersticas podan ser trasladadas a la navegacin civil.
Se han construido cargueros y rompehielos que usan reactores nucleares como motor.

13

Recreacin artstica del Proyecto Orin.

propulsor inico (el Nuclear Electric Xenon Ion System


o 'NEXIS').
El Proyecto Orin[12] fue un proyecto ideado por
Stanisaw Ulam en 1947, que comenz en 1958 en la empresa General Atomics. Su propsito era la realizacin de
viajes interplanetarios de forma barata a una velocidad de
un 10% de c. Para ello utilizaba un mtodo denominado
propulsin nuclear pulsada (External Pulsed Plasma Propulsion es su denominacin ocial en ingls). El proyecto
fue abandonado en 1963, pero el mismo diseo se ha utilizado como base en el Proyecto Daedalus[13] britnico
con motor de fusin, el Proyecto Longshot[14] americano
con motor de sin acoplado a un motor de fusin inercial
o el Proyecto Medusa.

El primer buque nuclear de carga y pasajeros fue el NS


Savannah, botado en 1962. Solo se construyeron otros 3
buques de carga y pasajeros: El Mutsu japons, el Otto
Hahn alemn y el Sevmorput ruso. El Sevmorput (acrde RTG como fuente para
nimo de 'Severnii Morskoi Put'), botado en 1988 y dotado Tambin se ha propuesto el uso
[15]
un
cohete
de
radioistopos.
con un reactor nuclear tipo KLT-40 de 135 MW, sigue en
activo hoy en da transitando la ruta del mar del norte.

Rusia ha construido 9 rompehielos nucleares desde 1959 3.2.3 Automvil nuclear


hasta 2007, realizando recorridos tursticos, viajando hacia el polo norte, desde 1989. El coste de uno de sus viajes La nica propuesta conocida es el diseo conceptual lanzado por Ford en 1958: el Ford Nucleon.[16] Nunca fue
es de 25.000 dlares por un viaje de 3 semanas.
construido un modelo operacional. En su diseo se propona el uso de un pequeo reactor de sin que poda
3.2.2 Propulsin aeroespacial
proporcionar una autonoma de ms de 8.000 km. Un
prototipo del coche se mantiene en el museo Henry Ford.
Aunque existen varias opciones que pueden utilizar la
Una opcin, incluida en las alternativas al petrleo, es
energa nuclear para propulsar cohetes espaciales, solo alel uso del hidrgeno en clulas de combustible como
gunas han alcanzado niveles de diseo avanzados.
combustible para vehculos de hidrgeno. Se est invesEl cohete termonuclear, por ejemplo, utiliza hidrgeno tigando en este caso el uso de la energa nuclear parecalentado en un reactor nuclear de alta temperatura, ra la generacin del hidrgeno necesario mediante reacconsiguiendo empujes al menos dos veces superiores a ciones termoqumicas o de electrlisis con vapor a alta
los cohetes qumicos. Este tipo de cohetes se probaron temperatura.[17][18]
por primera vez en 1959 (el Kiwi 1), dentro del Proyecto NERVA, cancelado en 1972. En 1990 se relanz el
proyecto bajo las siglas SNTP (Space Nuclear Thermal 3.3 Generacin de electricidad
Propulsion) dentro del proyecto para un viaje tripulado
a Marte en 2019. En 2003 comenz con el nombre de Probablemente, la aplicacin prctica ms conocida de la
Proyecto Prometeo. Otra de las posibilidades contempla- energa nuclear es la generacin de energa elctrica padas es el uso de un reactor nuclear que alimente a un ra su uso civil, en particular mediante la sin de uranio

14

3 TECNOLOGA NUCLEAR

History of the Global Nuclear Power Industry


400

Power (Gigawatts)

enriquecido. Para ello se utilizan reactores en los que se


hace sionar o fusionar un combustible. El funcionamiento bsico de este tipo de instalaciones industriales es similar a cualquier otra central trmica, sin embargo poseen caractersticas especiales con respecto a las que usan
combustibles fsiles:

ty

i
ac
ap

300
200

d
lle
ta
s
n

100

ity

c
apa

dc

lize
Rea

Se necesitan medidas de seguridad y control mucho


ms estrictas. En el caso de los reactores de cuarta
generacin estas medidas podran ser menores,[19]
mientras que en la fusin se espera que no sean
necesarias.[20]

Number of
Power Reactors

500

Chernobyl
Three Mile Island

400

ru

300
200
100

t
ns

ct

rC

Fukushima

on
Active Reactors

de
Un

1960

1970

1980

1990

2000

2010

La cantidad de combustible necesario anualmente


en estas instalaciones es varios rdenes de magnitud Evolucin de las centrales nucleares de sin en el mundo. Arriinferior al que precisan las trmicas convencionales. ba: potencia instalada (azul) y potencia generada (rojo). Abajo:
Las emisiones directas de CO2 y NO en la generacin de electricidad, principales gases de efecto invernadero de origen antrpico, son nulas; aunque indirectamente, en procesos secundarios como la obtencin de mineral y construccin de instalaciones,
s se producen emisiones.[21]
3.3.1

A partir de la sin

Tras su uso exclusivamente militar, se comenz a plantear


la aplicacin del conocimiento adquirido a la vida civil.
El 20 de diciembre de 1951 fue el primer da que se consigui generar electricidad con un reactor nuclear (en el
reactor estadounidense EBR-I, con una potencia de unos
100 kW), pero no fue hasta 1954 cuando se conect a
la red elctrica una central nuclear (fue la central nuclear
sovitica Obninsk, generando 5 MW con solo un 17% de
rendimiento trmico). El primer reactor de sin comercial fue el Calder Hall en Sellaeld, que se conect a la
red elctrica en 1956. El 25 de marzo de 1957 se cre
la Comunidad Europea de la Energa Atmica (EURATOM), el mismo da que se cre la Comunidad Econmica Europea, entre Blgica, Francia, Alemania, Italia,
Luxemburgo y los Pases Bajos. Ese mismo ao se cre
el Organismo Internacional de Energa Atmica (OIEA).
Ambos organismos con la misin, entre otras, de impulsar el uso pacco de la energa nuclear.
Su desarrollo en todo el mundo experiment a partir de
ese momento un gran crecimiento, de forma muy particular en Francia y Japn, donde la crisis del petrleo
de 1973 inuy denitivamente, ya que su dependencia
del petrleo para la generacin elctrica era muy marcada (39 y 73% respectivamente en aquellos aos, en 2008
generan un 78 y un 30% respectivamente mediante reactores de sin).[cita requerida] En 1979 el accidente de Three
Mile Island provoc un aumento muy considerable en las
medidas de control y de seguridad en las centrales, sin
embargo no se detuvo el aumento de capacidad instalada. Pero en 1986 el accidente de Chernbil, en un reactor
RBMK de diseo sovitico que no cumpla los requisitos

nmero de reactores construidos y en construccin (azul y gris


respectivamente).

de seguridad que se exigan en Occidente, cort drsticamente ese crecimiento.


En octubre de 2007 existan 439 centrales nucleares en
todo el mundo que generaron 2,7 millones de MWh en
2006. La potencia instalada en 2007 fue de 370.721
MWe. En marzo de 2008 haba 35 centrales en construccin, planes para construir 91 centrales nuevas (99.095
MWe) y otras 228 propuestas (198.995 MWe).[22] Aunque solo 30 pases en el mundo poseen centrales nucleares, aproximadamente el 15% de la energa elctrica generada en el mundo se produce a partir de energa
nuclear.[23]
La mayora de los reactores son de los llamados de agua
ligera (LWR por su sigla en ingls), que utilizan como
moderador agua intensamente puricada. En estos reactores el combustible utilizado es uranio enriquecido ligeramente (entre el 3 y el 5%).
Ms tarde se plante aadir el plutonio sible generado
( 239
94 P u ) como combustible extra en estos reactores de
sin, aumentando de una forma importante la eciencia del combustible nuclear y reduciendo as uno de los
problemas del combustible gastado. Esta posibilidad incluso llev al uso del plutonio procedente del armamento
nuclear desmantelado en las principales potencias mundiales. As se desarroll el combustible MOX, en el que
se aade un porcentaje (entre un 3 y un 10% en masa)
de este plutonio a uranio empobrecido. Este combustible se usa actualmente como un porcentaje del combustible convencional (de uranio enriquecido). Tambin se
ha ensayado en algunos reactores un combustible mezcla
de torio y plutonio, que genera una menor cantidad de
elementos transurnicos.
Otros reactores utilizan agua pesada como moderador.
En estos reactores se puede utilizar uranio natural, es decir, sin enriquecer y adems se produce una cantidad bastante elevada de tritio por activacin neutrnica. Este tritio se prev que pueda aprovecharse en futuras plantas de

3.3

Generacin de electricidad

15

fusin.
Otros proyectos de sin, que no han superado hoy en
da la fase de experimentacin, se encaminan al diseo de
reactores en los que pueda generarse electricidad a partir
238
de otros istopos, principalmente el 232
90 T h y el 92 U .
Tipos de reactores
La diferencia bsica entre los distintos diseos de reactores nucleares de sin es el combustible que utilizan.
Esto inuye en el tipo de moderador y refrigerante usados. De entre todas las posibles combinaciones entre tipo
de combustible, moderador y refrigerante, solo algunas
son viables tcnicamente (unas 100 contando las opciones de neutrones rpidos). Pero solo unas cuantas se han
utilizado hasta el momento en reactores de uso comercial
para la generacin de electricidad (ver tabla).
El nico istopo natural que es sionable con neutrones
trmicos es el 235
92 U , que se encuentra en una proporcin
de un 0.7% en peso en el uranio natural. El resto es 238
92 U ,
considerado frtil, ya que, aunque puede sionar con neutrones rpidos, por activacin con neutrones se convierte
en 239
94 P u , que s es fsil mediante neutrones trmicos.
Los reactores de sin comerciales, tanto de primera como de segunda o tercera generacin, utilizan uranio con
grados de enriquecimiento distinto, desde uranio natural hasta uranio ligeramente enriquecido (por debajo del
6%). Adems, en aquellos en los que se usa uranio enriquecido, la conguracin del ncleo del reactor utiliza diferentes grados de enriquecimiento, con uranio ms
enriquecido en el centro y menos hacia el exterior. Esta
conguracin consigue dos nes: por una parte disminuir
los neutrones de fuga por reexin, y por otra parte aumentar la cantidad de 239
94 P u consumible. En los reactores comerciales se hacen sionar esos tomos sibles con
neutrones trmicos hasta el mximo posible (al grado de
quemado del combustible se le denomina burnup), ya que
se obtienen mayores benecios cuanto ms provecho se
saca del combustible.
Otro istopo considerado frtil con neutrones trmicos es
el torio (elemento natural, compuesto en su mayora por
233
el istopo 232
90 T h ), que por activacin produce 92 U , fsil con neutrones trmicos y rpidos (es regla general que
aquellos elementos con nmero atmico A impar sean sibles, y con A par frtiles).
Esos tres istopos son los que producen siones
exoergicas, es decir, generan ms energa que la necesaria
para producirlas, con neutrones trmicos. Los dems elementos (con z<92) solo sionan con neutrones rpidos.
As el 238
92 U por ejemplo puede sionarse con neutrones
de energas superiores a 1,1 MeV.

Esquema de un reactor VVER-1000. 1- Barras de control. 2Tapa del reactor. 3- Chasis del reactor. 4- Toberas de entrada
y salida. 5- Vasija del reactor. 6- Zona activa del reactor. 7Barras de combustible.

neutrones trmicos utilizados en la actualidad (de segunda generacin), junto a su nmero en el mundo (entre
parntesis)[25] y sus caractersticas principales:
PWR (VVER en ruso). (264). Uranio enriquecido,
moderador y refrigerante agua ligera.
BWR. (94). Uranio enriquecido, moderador y refrigerante agua ligera.
CANDU. (43). Uranio natural, moderador y refrigerante agua pesada.
AGR. (18). Usa uranio enriquecido como combustible, moderador grato, refrigerante CO2 .
RBMK. (12). Uranio natural o enriquecido, moderador grato, refrigerante agua ligera.

Otros. 4 reactores rusos que usan uranio enriqueciAunque hay varias formas de clasicar los distintos reacdo, moderador grato y refrigerante agua ligera.
tores nucleares, la ms utilizada, y con la que se denominan los distintos tipos de reactores de sin es por
la combinacin moderador/refrigerante utilizado. Estas Los diseos de reactores que utilizan neutrones rpidos, y
239
son las denominaciones de los reactores comerciales de por tanto pueden utilizar como combustible 238
92 U , 94 P u

16

3 TECNOLOGA NUCLEAR

o 232
90 T h entre otros, no necesitan moderador para funcionar. Por ese motivo es difcil utilizar los mismos materiales que se usan en los trmicos como refrigerantes,
ya que en muchas ocasiones tambin actan como moderador. Todos los reactores de este tipo hasta el momento han utilizado como refrigerante metales lquidos
(mercurio, plutonio, yoduro potsico, plomo, bismuto,
sodio...). Cuando estos reactores adems consiguen producir ms cantidad de material fsil que el que consumen
se les denomina reactores reproductores rpidos. En la
actualidad existen 4 FBR, 3 en parada fra y solo uno en
operacin comercial.[25]

2. Normas y procedimientos: todas las actuaciones deben regirse por procedimientos y normas escritas.
Adems se debe llevar a cabo un control de calidad
y deben estar supervisadas por la autoridad reguladora.

Los diseos de reactores que aprovechan las lecciones


aprendidas en el medio siglo transcurrido (aproximadamente una docena de diseos distintos) se denominan
de tercera generacin o reactores avanzados. Solo se han
puesto en marcha algunos en Japn y se estn construyendo algunos otros. En general son evoluciones de los reactores de segunda generacin (como el BWR avanzado o
ABWR o el PWR avanzado: el EPR o el AP1000), aunque existen algunos diseos completamente nuevos (como el PBMR que utiliza helio como refrigerante y combustible TRISO que contiene el moderador de grato en
su composicin).

4. Segunda barrera fsica (sistemas activos): Reduccin de la frecuencia con la que pueden suceder los
fallos. Se basa en la redundancia, separacin o diversidad de sistemas de seguridad destinados a un
mismo n. Por ejemplo las vlvulas de control que
sellan los circuitos.

Los reactores de cuarta generacin no saldrn del papel al


menos hasta el 2020, y en general son diseos que buscan,
adems de niveles de seguridad superiores a las plantas de
sin de las generaciones anteriores, que los nicos residuos de alta actividad tengan vidas muy cortas, quemando
los actnidos de vida larga. A este grupo pertenecen por
ejemplo los reactores asistidos por acelerador (ADS). En
general estos reactores se basarn en neutrones rpidos.

3. Primera barrera fsica (sistemas pasivos): sistemas


de proteccin intrnsecos basados en las leyes de la
Fsica que dicultan la aparicin de fallos en el sistema del reactor. Por ejemplo el uso de sistemas diseados con reactividad negativa o el uso de edicios
de contencin.

5. Tercera barrera fsica: sistemas que minimizan los


efectos debidos a sucesos externos a la propia central. Como los amortiguadores que impiden una ruptura en caso de sismo.
6. Barrera tcnica: todas las instalaciones se instalan en
ubicaciones consideradas muy seguras (baja probabilidad de sismo o vulcanismo) y altamente despobladas.

Adems debe estar previsto qu hacer en caso de que todos o varios de esos niveles fallaran por cualquier circunstancia. Todos, los trabajadores u otras personas que vivan
en las cercanas, deben poseer la informacin y formacin necesaria. Deben existir planes de emergencia que
Existen algunos otros diseos, basados fundamentalmen- estn plenamente operativos. Para ello es necesario que
te en los descritos, para generar energa en lugares remo- sean peridicamente probados mediante simulacros. Catos, como el reactor otante ruso KLT-40S o el micro- da central nuclear posee dos planes de emergencia: uno
interior y uno exterior, comprendiendo el plan de emerrreactor nuclear de 200 kW de Toshiba.[26]
gencia exterior, entre otras medidas, planes de evacuacin
de la poblacin cercana por si todo lo dems fallara.
Seguridad[27][28]
Como cualquier actividad humana, una central nuclear
de sin conlleva riesgos y benecios. Los riesgos deben
preverse y analizarse para poder ser mitigados. A todos
aquellos sistemas diseados para eliminar o al menos minimizar esos riesgos se les llama sistemas de proteccin
y control. En una central nuclear de uso civil se utiliza
una aproximacin llamada defensa en profundidad. Esta
aproximacin sigue un diseo de mltiples barreras para
alcanzar ese propsito. Una primera aproximacin a las
distintas barreras utilizadas (cada una de ellas mltiple),
de fuera adentro podra ser:
1. Autoridad reguladora: es el organismo encargado de
velar que el resto de barreras se encuentren en perfecto funcionamiento. No debe estar vinculado a intereses polticos ni empresariales, siendo sus decisiones vinculantes.

Grca con los datos de los sucesos noticados al CSN


por las centrales nucleares espaolas en el periodo 19972006.[29][30][31][32]

Aunque los niveles de seguridad de los reactores de tercera generacin han aumentado considerablemente con

3.3

Generacin de electricidad

17

respecto a las generaciones anteriores, no es esperable


que vare la estrategia de defensa en profundidad. Por su
parte, los diseos de los futuros reactores de cuarta generacin se estn centrando en que todas las barreras de
seguridad sean infalibles, basndose tanto como sea posible en sistemas pasivos y minimizando los activos. Del
mismo modo, probablemente la estrategia seguida ser la
de defensa en profundidad.
Cuando una parte de cualquiera de esos niveles, compuestos a su vez por mltiples sistemas y barreras, falla (por
defecto de fabricacin, desgaste, o cualquier otro motivo), se produce un aviso a los controladores que a su vez
se lo comunican a los inspectores residentes en la central
nuclear. Si los inspectores consideran que el fallo puede comprometer el nivel de seguridad en cuestin elevan
el aviso al organismo regulador (en Espaa el CSN). A
estos avisos se les denomina sucesos noticables.[33][34]
En algunos casos, cuando el fallo puede hacer que algn parmetro de funcionamiento de la central supere las
Especicaciones Tcnicas de Funcionamiento (ETF) denidas en el diseo de la central (con unos mrgenes de
seguridad), se produce un paro automtico de la reaccin
en cadena llamado SCRAM. En otros casos la reparacin de esa parte en cuestin (una vlvula, un aspersor,
una compuerta,...) puede llevarse a cabo sin detener el
Maqueta de una seccin de ITER.
funcionamiento de la central.
Si cualquiera de las barreras falla aumenta la probabilidad
de que suceda un accidente. Si varias barreras fallan en
cualquiera de los niveles, puede nalmente producirse la
ruptura de ese nivel. Si varios de los niveles fallan puede
producirse un accidente, que puede alcanzar diferentes
grados de gravedad. Esos grados de gravedad se organizaron en la Escala Internacional de Accidentes Nucleares
(INES) por el OIEA y la AEN, inicindose la escala en el
0 (sin signicacin para la seguridad) y acabando en el 7
(accidente grave). El incidente (denominados as cuando
se encuentran en grado 3 o inferiores) ms grave ocurrido en Espaa fue el de Vandells I en 1989, catalogado a
posteriori (no exista ese ao la escala en Espaa) como
de grado 3 (incidente importante).[35]

1955 no se denieron las condiciones mnimas que deba


alcanzar el combustible (istopos ligeros, habitualmente de hidrgeno), denominadas criterios de Lawson, para
conseguir una reaccin de fusin continuada. Esas condiciones se alcanzaron por vez primera de forma cuasiestacionaria el ao 1968.
La fusin se plantea como una opcin ms eciente (en
trminos de energa producida por masa de combustible
utilizada) segura y limpia que la sin, til para el largo plazo.[36] Sin embargo faltan an aos para poder ser
utilizada de forma comercial (la fusin no ser comercial
al menos hasta el ao 2050).[37] La principal dicultad
encontrada, entre otras muchas de diseo y materiales,
consiste en la forma de connar la materia en estado de
plasma hasta alcanzar las condiciones impuestas por los
criterios de Lawson, ya que no hay materiales capaces de
soportar las temperaturas impuestas.

La ruptura de varias de estas barreras (no exista independencia con el gobierno, el diseo del reactor era de reactividad positiva, la planta no posea edicio de contencin,
no existan planes de emergencia, etc.) caus el accidente
nuclear ms grave ocurrido: el accidente de Chernbil, de
nivel 7 en la Escala Internacional de Accidentes Nuclea- Se han diseado dos alternativas para alcanzar los criterios de Lawson, que son el connamiento magntico y el
res (INES).
connamiento inercial.
3.3.2

A partir de la fusin

Al igual que la sin, tras su uso exclusivamente militar,


se propuso el uso de esta energa en aplicaciones civiles.
En particular, los grandes proyectos de investigacin se
han encaminado hacia el desarrollo de reactores de fusin para la produccin de electricidad. El primer diseo de reactor nuclear se patent en 1946,[7] aunque hasta

Aunque ya se llevan a cabo reacciones de fusin de forma


controlada en los distintos laboratorios, en estos momentos los proyectos se encuentran en el estudio de viabilidad tcnica en centrales de produccin elctrica como el
ITER o el NIF. El proyecto ITER, en el que participan
entre otros Japn y la Unin Europea, pretende construir
una central experimental de fusin y comprobar su viabilidad tcnica. El proyecto NIF, en una fase ms avanzada
que ITER, pretende lo mismo en Estados Unidos usando

18

3 TECNOLOGA NUCLEAR

el connamiento inercial.
Una vez demostrada la viabilidad de conseguir un reactor de fusin que sea capaz de funcionar de forma continuada durante largos perodos, se construirn prototipos encaminados a la demostracin de su viabilidad
econmica.[38]
Tipos de reactores
Existen dos grandes grupos, separados por el mtodo empleado para alcanzar las condiciones de tiempo, densidad
y temperatura necesarias para que pueda alcanzarse la fusin controlada de forma continua:
1. Fusin mediante connamiento magntico.
2. Fusin mediante connamiento inercial.
En el primer caso, en un recipiente donde se ha practicado un vaco elevado, se eleva la temperatura de una mezcla de deuterio-tritio mediante campos electromagnticos
hasta convertirla en plasma.
Holraum del NIF.

Tambin mediante campos electromagnticos se conna


el plasma en una regin lo ms pequea y alejada de las
paredes del recipiente que sea posible, aumentando de NIF de Estados Unidos y el LMJ francs, ambos diseos
empleando lseres.
forma continua la densidad y la temperatura.
A este tipo de fusin corresponden los diseos del
Tokamak, como el futuro ITER, o del Stellarator, como Seguridad
el TJ-II espaol.
En el segundo caso se hace incidir un haz de fotones o de Aunque la misma losofa empleada en la sin puede
partculas cargadas (electrones o protones) muy energti- emplearse en los reactores de fusin, se ha planteado esco e intenso sobre un blanco compuesto por el combusti- ta como una opcin no contaminante e intrnsecamente
ble (deuterio-tritio actualmente). Ese haz puede estar en- segura. Desde el punto de vista de la seguridad, ya que
focado de forma directa sobre el blanco, o bien de forma los reactores diseados necesitan un aporte exterior de
indirecta sobre un dispositivo denominado holraum cons- energa y de combustible, si existiera un accidente que
truido con un material de alto Z que genera a su vez un produjese el fallo de la mquina la reaccin se detendra,
intenssimo campo de rayos X que est enfocado sobre el con lo que se hace imposible una reaccin en cadena descontrolada.
blanco.
Hasta la dcada de los 70 no se desarrollaron lseres con El residuo principal de la reaccin de fusin deuteriolas potencias necesarias para conseguir iniciar la reaccin. tritio sera el Helio, que es un gas noble y por tanto no interacciona con nada, incluido el organismo humano. Sin
En la actualidad se investiga en varios centros, pero a ni- embargo las reacciones nucleares de fusin desprenden
vel nacional. Esto se debe a que el mecanismo emplea- neutrones altamente energticos. Esto implica la producdo produce microexplosiones termonucleares, de forma cin de materiales radiactivos por activacin neutrnica.
que tanto el software empleado en clculos y simulaciones Adems, en un ciclo deuterio-tritio, una parte del propio
termohidrulicas, como los resultados obtenidos, pueden combustible es tambin radiactivo (el tritio). Para miniemplearse directamente en el armamento termonuclear. mizar los efectos, por tanto:
Por este motivo las instalaciones construidas hasta el momento, adems de buscar la aplicacin civil mediante ge se debe reducir tanto como se pueda la cantidad de
neracin de electricidad, poseen una importante compomaterial radiactivo utilizado as como el generado en
nente militar ya que permiten, tras la prohibicin de enla propia instalacin;
sayos nucleares en supercie, realizar pruebas a escala diminuta (para los parmetros del armamento nuclear).
se debe anular en lo posible el riesgo derivado de la
Aunque existen mltiples diseos tanto con el uso de lseres como de aceleradores de partculas, los proyectos
ms importantes hasta el momento en el mundo son el

manipulacin de los materiales radiactivos generados, ya sea en forma de combustible nuevo o reciclado o como residuos radiactivos;

3.3

Generacin de electricidad

19

se deben denir cules son las mejores formas de


gestionar esos vertidos.
Para ello se est investigando en el uso de materiales de
baja activacin, utilizando aleaciones que no son comunes en otras aplicaciones. Este aspecto podra disminuir
la cantidad de residuos radiactivos generados, pero adems en caso de accidente donde parte de los materiales se fundieran por las altas temperaturas, el inventario
radiactivo emitido tambin sera menor. Adems, la estrategia de diseo se centra en conseguir que todos los
radioistopos generados sean de semiperiodo corto (menor de 10 aos). Si no se consiguiera, las estrategias a
seguir seran idnticas a las estudiadas en el caso de los
reactores de sin.
Hasta los aos 1990 no se haba planteado realmente este
problema, por lo que los materiales vlidos para la fusin se pensaba que eran los aceros austenticos (SS316L
y SS316-modTi) y ferrticos/martensticos (HT-9 y DIN
1.1494/MANET). Las investigaciones se haban centrado en la gestin de residuos, dejando de lado el estudio de
los posibles accidentes. A partir de los 90 se plantea que
deban contemplarse varios problemas en la optimizacin
de los materiales de baja activacin, subrayndose principalmente el aspecto de la seguridad frente accidentes
adems del clsico de la gestin de los residuos. A partir de los aceros convencionales propuestos para fusin se
propusieron versiones de baja activacin, resultado de la
sustitucin de elementos que daban lugar a una radiactividad alta por otros metalrgicamente equivalentes y de
baja actividad inducida.

GTR para el Voyager.


90

Sr.

Estos generadores suelen poseer duraciones de varias dcadas, y son extremadamente tiles en aplicaciones en las
que otras soluciones no sirven. Por ejemplo, en zonas donde es difcil el mantenimiento o sustitucin de las bateras y adems no existe suciente luz solar o viento. Se
han utilizado en faros cercanos al polo norte en la antigua
Unin Sovitica y se utilizan frecuentemente en sondas
espaciales. Una de sus aplicaciones ms curiosas puede
ser su uso en marcapasos.

Las soluciones que se adopten en la fusin inercial o en


la magntica en principio no tendrn que ser iguales. As
se han desarrollado aleaciones de vanadio, titanio y cromo que presentan mejores comportamientos en la fusin
inercial que en la magntica. Se sabe que los materiales En algunas sondas espaciales que deben permanecer a
cermicos tienen mejor comportamiento que los aceros muy baja temperatura se utiliza simplemente su capacien ambos tipos de fusin.
dad de generar calor, obviando la posibilidad de generacin elctrica.
Generacin de calor y electricidad a partir de El 15 de octubre de 1997 se lanz la misin CassiniHuygens con destino a Saturno y Titn, en la que se enotras reacciones nucleares
sambl uno de estos dispositivos.[39]
Un mtodo ampliamente utilizado en aquellas aplicaciones en las que se requiere un aporte elctrico de baja co- Seguridad
rriente, con una larga duracin, es el uso de Unidades de
calor mediante radioistopos (RHU por sus siglas en in- En estos dispositivos la seguridad se basa en dos sistemas
gls) acoplados a una serie de termopares que proporcio- principalmente:
nan una corriente elctrica, los llamados generadores termoelctricos de radioistopos.
Por un lado asegurar su integridad a partir de su viEn este caso se aprovecha la radiactividad emitida por los
gilancia continua,
ncleos de algunos istopos. Los istopos considerados
Por otro lado, conseguir que el material radiactivo
ms interesantes para este tipo de aplicacin son aquellos
empleado sea altamente inaccesible, mediante proque emiten partculas alfa (como por ejemplo el 241 Am
o el 210 Po), ya que se reaprovechan ms ecientemente
tecciones, sellos o incluso utilizando composiciones
las radiaciones emitidas, y es ms sencillo su manejo. Sin
cermicas que no reaccionan fcilmente con otros
embargo tambin se han utilizado emisores beta, como el
elementos.
3.3.3

20

TRATAMIENTO DE RESIDUOS NUCLEARES

En el caso de los GTR situados en zonas de alta inaccesibilidad, como los utilizados en faros instalados cerca de
los polos, se supona que la propia inaccesibilidad de las
zonas aseguraba su integridad. Esto sin embargo no ha
impedido que sucedieran varios accidentes.

radiactivos. Para ellos se desarroll una regulacin especca, gestionndose de formas diferentes en funcin
del tipo de radiactividad que emiten y del semiperiodo
que poseen. Esta regulacin engloba todos los residuos
radiactivos, ya procedan de instalaciones de generacin
En el caso de los utilizados en satlites espaciales, la se- de electricidad, de instalaciones industriales o de centros
guridad de los materiales radiactivos se asegura al mante- mdicos.
ner una vigilancia continua en las instalaciones, tanto en Se han desarrollado diferentes estrategias para tratar los
la construccin como en el montaje de los satlites. Una distintos residuos que proceden de las instalaciones o disvez lanzados al espacio, evidentemente se hace imposi- positivos generadores de energa nuclear:
ble su mal uso. Sin embargo, en algunas ocasiones se han
usado GTR en satlites en rbita alrededor de la Tierra.
Baja y media actividad.[40] En este caso se trata de
Cuando esa rbita se hace inestable es posible que el saresiduos con vida corta, poca radiactividad y emisotlite caiga de nuevo, fundindose en su mayor parte en
res de radiaciones beta o gamma (pudiendo contener
la reentrada. Este, junto a un posible accidente en el lanhasta un mximo de 4000 Bq g1 de emisores alfa
zamiento son los principales problemas de seguridad en
de semiperiodo largo). Suelen ser materiales utilieste caso. En total se han producido 6 accidentes conozados en las operaciones normales de las centrales,
cidos de este tipo (el ltimo en 1996 en una sonda rusa).
como guantes, trapos, plsticos, etc. En general se
Para evitar la dispersin del material radiactivo que conprensan y secan (si es necesario) para reducir su votienen se fabrican en materiales cermicos (insolubles y
lumen, se hormigonan (jan) y se embidonan para
resistentes al calor), rodeado de una capa de iridio, otra
ser almacenados durante un periodo de 300 o de 500
de bloques de grato de alta resistencia y un gel que le da
aos, segn los pases, en almacenamientos controresistencia ante una posible reentrada en la atmsfera.
lados. En Espaa este almacenamiento se encuentra
Para los GTR utilizados como marcapasos el principal
problema se encuentra en la prdida de informacin acerca de los pacientes en los que se han utilizado, imposibilitando as su debido seguimiento. Por este motivo, existe
la posibilidad de que el paciente, tras su fallecimiento,
fuera incinerado, incinerando con ello el propio dispositivo y su material radiactivo.
Las fuentes radiactivas de los GTR sobre los que se ha
perdido el control (principalmente tras la cada de la
URSS) son el principal motivo de preocupacin por su
posible uso en atentados terroristas (como parte de una
bomba sucia), y por este motivo se realizan grandes esfuerzos a nivel internacional por recuperarlas y ponerlas
bajo control de nuevo.

en la provincia de Crdoba (El Cabril).


Alta actividad.[40] Estos residuos tienen semiperiodo largo, alta actividad y contienen emisores de radiaciones alfa (si son de semiperiodo largo solo si
superan concentraciones de actividad de 4000 Bq
g1 ). Se generan en mucho menor volumen pero
son altamente nocivos inmediatamente despus de
ser generados. Generalmente, aunque no son los nicos, se trata de las propias barras de combustible de
los reactores de sin ya utilizadas. Para ellos se han
desarrollado diversas estrategias:

Tratamiento de residuos nucleares

En general, cualquier aplicacin industrial genera


residuos. Todas las formas de generacin de energa nuclear tambin los generan. Tanto los reactores nucleares
de sin o fusin (cuando entren en funcionamiento)
como los GTR generan residuos convencionales que
son trasladados a vertederos o instalaciones de reciclaje, residuos txicos convencionales (pilas, lquido Diagrama mostrando varios sistemas de almacenamiento de resirefrigerante de los transformadores, etc.) y residuos duos de alta actividad en el almacenamiento de Yucca Mountain.
radiactivos. El tratamiento de todos ellos, con excepcin
hecha de los residuos radiactivos, es idntico al que se da
1. Almacenamiento temporal: en las piscinas de las
a los residuos del mismo tipo generado en otros lugares
propias centrales (a veces llamados ATI), durante la
(instalaciones industriales, ciudades,...).
vida de la central (habitualmente 40 aos), o en almacenamientos construidos a propsito. En Espaa
Es diferente el tratamiento que se emplea en los residuos

21
an se encuentra en proyecto el ATC), el cual se emplazar en la localidad de Villar de Caas (Cuenca)
habiendo generado gran descontento entre la ciudadana al no haber consenso.

5 Regulacin nuclear

2. Reprocesamiento: en este proceso se lleva a cabo


una separacin fsico-qumica de los diferentes elementos, separando por una parte aquellos istopos
aprovechables en otras aplicaciones, civiles o militares (plutonio, uranio, cobalto y cesio entre otros).
Es la opcin ms similar al reciclado. Sin embargo en el proceso no todos los elementos reciclados
son totalmente reaprovechables, como por ejemplo
el neptunio o el americio. Para estos, en un volumen
mucho menor que el inicial, es necesario an el uso
de otras opciones como el almacenamiento geolgi- Junta de Gobernadores del OIEA.
co profundo.
La regulacin nuclear puede separarse en cuatro grandes
3. Almacenamiento Geolgico Profundo (AGP): este grupos:
proceso consiste en estabilizar las barras de combustible gastadas en contenedores resistentes a trata1. Funciones de los reguladores nacionales,
mientos muy severos que posteriormente se introducen en localizaciones similares a las minas, ya exis2. Residuos,
tentes (como en el caso de minas profundas), o cons3. Seguridad y
truidas para tal n. Suelen estar en matrices geolgicas de las que se sabe que han sido estables duran4. Proteccin radiolgica.
te millones de aos. Las ms comunes son calizas,
granticas o salinas. Los tcnicos estiman que estos
AGP deberan poder preservar ntegros los residuos Las bases cientcas de toda la regulacin internacional
propios y recopilaciodurante los miles de aos en que sigan siendo t- existente se fundan en estudios [43]
nes
llevadas
a
cabo
por
la
CIPR,
UNSCEAR[44] o el
xicos sin afectar a las personas de la supercie. Su
[45]
principal defecto es que sera muy difcil o impo- NAS/BEIR americano. Adems de estos, existen una
y desarrollo en segurisible recuperar estos residuos para su uso til en el serie de agencias de investigacin
[46]
dad,
como
pueden
ser
la
AEN
o el EPRI.[47] A partir
caso de que tcnicas futuras puedan aprovecharlos
de todas ellas, existen dos organismos internacionales que
ecientemente.
desarrollan las bases para la legislacin: el OIEA (a nivel
[48]
[49]
4. Transmutacin en centrales nucleares de nueva ge- internacional) y EURATOM (en Europa).
neracin (Sistemas Asistidos por Aceleradores o en
reactores rpidos): estos sistemas usan torio como
combustible adicional y degradan los desechos nucleares en un nuevo ciclo de sin asistida, pudiendo
ser una alternativa ante la dependencia del petrleo,
aunque debern vencer el rechazo de la poblacin.
El primer proyecto ser construido alrededor del
2014 (Myrrha). Esta tcnica se estima aceptable para aquellos radioistopos de semiperiodo largo para
los que no se ha hallado ninguna aplicacin todava.
Esos istopos ms problemticos son los transurnicos como el curio, el neptunio o el americio. Sin embargo para emplear esta tcnica se precisan mtodos
adicionales, como el reprocesado previo.[41][42]
Para gestionar los residuos radiactivos suele existir en cada pas un organismo creado exclusivamente para ello.
En Espaa se cre la Empresa Nacional de Residuos Radiactivos, que gestiona los residuos radiactivos de todo
tipo generados tanto en las centrales nucleares como en
el resto de instalaciones nucleares o radiactivas.

Tambin existen algunos organismos nacionales, que


emiten documentacin dedicada a cada uno de los campos, que sirven de gua a otros pases. As ocurre por
ejemplo con la NCRP, la NRC o la EPA americanas, la
HPA inglesa (antiguamente NRPB) o el CEA francs.
Adems de estas regulaciones especcas, existen otras
leyes y acuerdos que tienen en mayor o menor medida
relacin con la energa nuclear. As por ejemplo las leyes
de calidad del agua o la convencin OSPAR. Aunque
en el Protocolo de Kyoto, que trata sobre las industrias
que emiten gases de efecto invernadero, no se menciona
la energa nuclear, s aparece en otros documentos referentes al calentamiento global antropognico. As, en los
acuerdos de Bonn de 2001,[50] se establecieron los mecanismos de compraventa de emisiones de gases de efecto
invernadero y los mecanismos de intercambio de tecnologas, excluyendo ambos explcitamente a la energa nuclear. De este modo, no se pueden reducir las cuotas de
emisin de los pases altamente industrializados mediante
la venta de tecnologa nuclear a pases menos desarrollados, ni se pueden vender las cuotas de emisiones a pases

22

que funden sus bajas emisiones en la energa nuclear. El


IPCC, sin embargo, s recomienda en su cuarto informe
el uso de la energa nuclear como una de las nicas formas
(junto a las energas renovables y la eciencia energtica)
de reducir la emisin de gases de efecto invernadero.[51]

6
6.1

Situacin por pases


En Espaa

En 1965 se construy la primera central nuclear en


Espaa, la Central nuclear Jos Cabrera. Actualmente
se encuentran en funcionamiento siete reactores nucleares en Espaa: Almaraz I y II, Asc I y II, Cofrentes,
Vandells II y Trillo.

CONTROVERSIA SOBRE LA ENERGA NUCLEAR

6.3 En Japn
El Estado de Japn comenz su actividad con reactores
nucleares en la dcada de 1970, y a fecha de 2014 cuenta con 54 reactores nucleares en total. La energa nuclear
lleg a producir el 30% de la electricidad en el pas. Sin
embargo, en el ao 2011 el accidente de Fukushima y sus
consecuencias llevaron al gobierno japons a cancelar el
plan nuclear previsto, que proyectaba doblar el nmero
de reactores en el pas, y a tomar la decisin prescindir
de la energa nuclear. Actualmente (2014) solo se mantienen activos dos reactores en todo el pas, que el gobierno
considera seguros.

7 Controversia sobre la energa nuclear

Se encuentran desmanteladas, en proceso de desmantelamiento o en parada denitiva por accidente, n de su vida 7.1 Ventajas
til o expiracin de licencia: Vandells I, Jos Cabrera y
Las centrales nucleares generan aproximadamente un terSanta Mara de Garoa.
cio de la energa elctrica que se produce en la Unin
Se paralizaron las obras o se abandonaron los proyecEuropea, evitando as la emisin a la atmsfera de 700
tos por la llamada moratoria nuclear de las centrales de
millones de toneladas de dixido de carbono por ao
Lemniz, I y II, Valdecaballeros I y II, Trillo II, Escatrn [cita requerida]
y del resto de emisiones contaminantes asoI y II, Santilln, Regodola y Sayago.
ciadas con el uso de combustibles fsiles.
El porcentaje de energa elctrica producida en Espaa es
Por otra parte, la aplicacin de la tecnologa nuclear a la
muy dependiente de la produccin hidroelctrica anual,
medicina ha tenido importantes aportaciones: emisiones
la cual depende fuertemente de la pluviometra. As, en
de radiacin para diagnstico, como los rayos X, y pael ao 2002 un tercio, el 33,9% de la energa elctrica
ra tratamiento del cncer como la radioterapia; radiofrproducida en Espaa lo fue en nucleares con un total de
macos, que principalmente consiste en la introduccin de
[52]
63.016 GWh., mientras que en el ao 2009, el porcensustancias al cuerpo, que pueden ser monitoreadas desde
taje fue del 19 %.[53]
el exterior. En la alimentacin ha permitido, por medio
de las radiaciones ionizantes, la conservacin de alimentos. Tambin se ha logrado un aumento en la recoleccin
de alimentos, ya que se ha combatido plagas, que creaban
6.2 En Argentina
prdidas en las cosechas.[cita requerida]
La Comisin Atmica de energa de Argentina (Comisin Nacional de Energa Atmica, CNEA) se cre en
1950 y dio lugar a una serie de actividades centradas en
la investigacin y desarrollo de la energa nuclear, incluyendo la construccin de varios reactores nucleares de investigacin. Actualmente estn operando cinco reactores
de investigacin con la previsin de construir un sexto
reactor.
En 1964 Argentina empez a interesarse plenamente en
la energa nuclear y realiz un estudio de viabilidad para
construir una planta en la regin de Buenos Aires de 300
a 500 MW. La poltica del pas se basaba rmemente por
el uso de reactores nucleares de agua pesada utilizando
uranio natural como combustible. Las ofertas ms atractivas y que nalmente se aceptaron fueron las de Canad y
Alemania. Como resultado se construy la central nuclear
Atucha en Lima, partido de Zrate, a 115 km al noroeste
de Buenos Aires.

En la agricultura, se pueden mencionar las tcnicas radioisotpicas y de radiaciones, las cuales son usadas para
crear productos con modicacin gentica, como dar mayor color a alguna fruta o aumentar su tamao.[cita requerida]

7.2 Desventajas
Existe un alto riesgo de contaminacin en caso de
accidente o sabotaje.
Se producen residuos radiactivos que son difciles de
almacenar y son activos durante mucho tiempo.
Tiene un alto y prolongado coste de las instalaciones
y mantenimiento de las centrales nucleares.
Puede usarse con nes no paccos.

23

Referencias

[1] En ingls estos signicados estn claramente diferenciados por los trminos "nuclear energy" y "power energy",
respectivamente.
[2] Tyler Miller, G. (2002). Introduccin a la ciencia ambiental. Madrid: Thomson. p. 116.
Quiz los tres mecanismos menos ecaces en su consumo de energa que tienen amplio uso en el mundo son [...] y las plantas
de energa nuclear [...] (que desaprovechan
el 86% de la energa de su combustible nuclear y probablemente el 92% cuando se incluye la energa necesaria para manejar los
residuos radiactivos y desmantelar las centrales nucleares fuera de uso).)
.
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[4] Los comienzos de la era atmica: Carta de Einstein a Roosevelt
[5] Web del proyecto Myrrha
[6] Condiciones de Lawson para construir un reactor de fusin
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[7] Resumen de la patente GB817681
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[11] Denicin de arma segn el Diccionario de la RAE
[12] Estudio sobre un vehculo nuclear pulsado. De General
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[13] Proyecto Ddalo hacia la estrella Barnard (en ingls)
[14] Proyecto Longshot: Una sonda a Alfa Centauri (en ingls)

[22] WNA (20-03-2008), World Nuclear Power Reactors


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[25] Nmero de reactores de cada tipo en el mundo (en ingls)
[26] Micro reactor de Toshiba (en ingls)
[27] Tema de Seguridad del concurso-oposicin para el acceso
al Consejo de Seguridad Nuclear (primer ejercicio)
[28] Tema de Seguridad del concurso-oposicin para el acceso
al Consejo de Seguridad Nuclear (tercer ejercicio)
[29] Proyecto nal de carrera de Raquel Callarisa. De la g.
5.4 (pg. 40)
[30] Sucesos noticables en 2000, 2001 y 2003
[31] Consumer Eroski, Sucesos noticables en 2002, acceso 1
de diciembre de 2007.
[32] El Mundo, Sucesos noticables en 2004 y 2005, acceso 1
de diciembre de 2007.
[33] Resolucin cuarta de la comisin de economa y hacienda
Del congreso de los diputados de fecha 17 de diciembre
de 2003, por la que se insta al CSN para que remita un
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de sucesos noticables e informacin al pblico y su implicacin en la experiencia operativa interior y exterior.
[34] R. Callarisa. Proyecto Fin de Carrera. Mtodos de anlisis de sucesos noticables en centrales nucleares para su
valoracin como sucesos iniciadores de accidentes y su
clasicacin en la escala de seguridad INES. Aplicacin
en las centrales nucleares catalanas. (2005).
[35] Web del CSN con informacin sobre la escala INES y las
implicaciones de cada uno de los grados denidos

[15] Patente de un diseo de cohete de radioistopos

[36] Energy from fusion. EURATOM (EUR 19315). (en ingls)

[16] Artculo corto de Ford sobre el modelo Ford Nucleon

[37] Cuarto informe del IPCC (grupo de trabajo III)(en ingls)

[17] Departamento de Energa de Estados Unidos. Iniciativa de


hidrgeno nuclear (en ingls)

[38] ITER: futuro de la energa con la fusin atmica. Entrevista a uno de los directores de ITER

[18] Ciencia y desarrollo. El hidrgeno y la industria nuclear

[39] Algunos videos del ensamblaje del RTG que incorpora la


sonda Cassini-Huygens

[19] Foro Internacional sobre Generacin IV. (en ingls)


[20] European Fusion Development Agreement (EFDA). (en
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[21] Greenhouse Emissions of Nuclear Power nuclearinfo.net
(en ingls)

[40] Gua de Seguridad 111 del OIEA: Clasicacin de los residuos radiactivos. (en ingls)
[41] Partitioning and Transmutation: Making Wastes Nonradioactive. Breve descripcin de la transmutacin. Oak Ridge
Laboratory. (en ingls)

24

10 ENLACES EXTERNOS

[42] Pgina web de la AEN donde puede encontrarse informacin adicional sobre la transmutacin (en ingls)
[43] Annals of the ICRP. Recomendaciones de la ICRP (en
ingls).

10.1 Organismos reguladores


Consejo de Seguridad Nuclear de Espaa

[44] Publicaciones de UNSEAR (en ingls)

Comisin Nacional de Energa Atmica de Argentina

[45] Resumen del BEIR VII (en ingls)

Comisin Chilena de Energa Nuclear

[46] Banco de datos nucleares de la AEN (en ingls)


[47] Web del Electric Power Research Institute (en ingls).

10.2 Proyectos internacionales

[48] Publicaciones cientcas y tcnicas del OIEA (en ingls).

Proyecto Iter

[49] Coleccin de documentos de la Unin Europea en materia


nuclear (en ingls)

Proyecto europeo MYRRHA (Multi-purpose hYbrid Research Reactor for High-tech Applications)

[50] Mecanismos de exibilidad establecidos en los acuerdos


de Bonn
[51] 4 informe del IPCC (Grupo III). (en ingls)
[52] informe REE del 2003
[53] {{cita web - |url =http://www.ree.es/sistema_electrico/
informeSEE.asp - |ttulo =Informes anuales REE - |fechaacceso =26 de marzo de 2010 - |editorial =REE - }}

Bibliografa
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10.3 Organizaciones antinucleares


Informe del partido de los verdes europeos del estado de la industria nuclear mundial
WISE en espaol. Base de datos con informacin
til para las campaas antinucleares de los grupos
de presin
Grup de Cientics y Tcnics per una Energa No
Nuclear (en cataln)
GreenPeace: seccin nuclear
Greenpeace Argentina. Mayak: Media vida marcada
por los daos de la energa nuclear
Ecologistas en Accin

Jos Garca Santesmases (1978). Fsica General.


10.4
Paraninfo. ISBN 84-283-0973-6.

Organizaciones pronucleares

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O programa nuclear brasileiro. Gryphus (en portugus).

10

Enlaces externos

Wikiquote alberga frases clebres de o sobre


Energa nuclear. Wikiquote

Wikimedia Commons alberga contenido multimedia sobre Energa nuclearCommons.

Foro Nuclear Espaol

Energa nuclear: el poder del tomo


Web general sobre energa nuclear
Sociedad Nuclear Europea (en ingls)
Yo soy nuclear

10.5 Otros
Energa nuclear... s o no?
Juan Jos Gmez Cadenas, Epicentro. Es posible
un debate nuclear sin retrica?, Revista de Libros,
160, abril de 2010.
Los usos paccos de la energa nuclear. 8 de agosto
de 2005. Biblioteca del Congreso Nacional de Chile.

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11
11.1

Text and image sources, contributors, and licenses


Text

Energa nuclear Fuente: http://es.wikipedia.org/wiki/Energ%C3%ADa%20nuclear?oldid=82136977 Colaboradores: Llull~eswiki, Mac,


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23, Manw, Mafores, Tirithel, Mutari, Jarisleif, Montehermoso-spain, Javierito92, Ijayala, HUB, DaniDa~eswiki, Antn Francho, Ghon
tala, Restaurado, Carlosediazp, Xinese-v, Quijav, Eduardosalg, Armandoballen, Buddy Foster, Leonpolanco, Pan con queso, Botito777,
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Idiazabal26, Leitoxx, , Deisy Moreno, Pene pa ti, Addbot, Balles2601, Joelsurisjsr, JMontesinos09, PichuladeGatoatravesaconmayo,
Raul.santisteban, JacobRodrigues, Sad Edgar, Younnie, Gordas69, Fer48, Lourdes Sada, Prolactino, Jarould, Melina deniss, Matiia, Javitha
De Malik, Mariana ap0821, Mporres, Lectorina, Mojame ala, Loli bel, Saragavin777 y Annimos: 847

11.2

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2.0 fr Colaboradores: Trabajo propio Artista original: Work by Rama

26

11

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11.3

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