Thayer Consultancy

ABN # 65 648 097 123

Background Briefing: 11th Party Congress, Price Controls, Jetstar Pacific and Relations with the U.S. Carlyle A. Thayer February 2-4, 2010

[client name deleted]  REQUEST:  The  80th  anniversary  of  the  Communist  Party  of  Vietnam  provides  a  suitable  moment  to  assess  how  the  business/economic  climate  will  be  affected  this  year  by  machinations  before  the  Party  Congress  (the  "political  risk"  outlook).  Everyone  seems  to  be  pointing  fingers  at  the  party  congress  as  the  source  of  delays  for  businesses,  or  as  a  reason  why  some  projects  have  been  getting  axed,  but  nobody  has  been  able  to  give  me  concrete  examples.  Is  there  any  evidence  that  the  Finance  Ministry  circular  on  price  controls  is  directly  related  to  the  Congress?  Are  there  other  concrete  examples  of  policies  on  hold,  delayed,  changed,  introduced,  made  more  complicated,  etc.,  due  to  the  Congress?  Generally,  the  sense  in  Hanoi  is  that  there  is  expected  to  be  a  broad  slowdown  in  policymaking  and  licensing/approvals  because  no  official  wants  to  stick  their  neck  out.  Are  there  key  examples  from  the  year  or  two  before  past  Party  Congresses  where  the  political  winds  have  altered  the  investment  environment,  or  deterred  foreign  investors,  etc?  Is there usually a noticeable change in FDI numbers ahead of Party Congresses.  Is it safe to say assume that the rift between conservatives and those pushing for  reform and integration is going to worsen, or become clearer, or more pronounced,  this year because of the party congress?  ANSWER: EVE OF THE 8th NATIONAL PARTY CONGRESS (June 1996)  In  early  1996  it  appeared  that  the  party’s  conservative  faction  had  gained  the  ascendancy  when  it  launched  a  domestic  campaign  to  oppose  ‘social  evils’  such  as  prostitution,  drugs  and  gambling.  The  anti‐social  evils  campaign  targeted  not  only  brothels,  karaoke  bars  and  ‘bia  om’s’  (‘hugging  bars’)  but  western  advertising  and  commercial  logos.  In  a  dramatic  move,  local  officials  in  Hanoi  swept  through  city  streets and painted over billboards and offending advertising signs. Efforts were also  made  to  restrict  further  the  operations  of  foreign  representative  offices.  Calls  were  made  to  strengthen  the  role  of  party  cells  in  joint  ventures.  Warnings  were  issued  that ‘reactionary forces’ were actively seeking to steal state secrets. In a confidential  Secretariat  decree  issued  on  1st  April,  Politburo  member  Dao  Duy  Tung  warned  party  members  to  guard  against  the  effects  of  foreign  ‘broadcasting  programs  and 

2 other  electronic  communications’  which,  he  said,  were  aimed  at  creating  internal  divisions in Vietnam.   The  campaign  against  social  evils  triggered  a  backlash  by  party  reformers  who  resisted  its  excesses.  This  accounted  for  the  uneven  manner  in  which  it  was  implemented nationally. For example, Truong Tan Sang, the head of the Ho Chi Minh  City People’s Committee, downplayed the campaign when interviewed. ‘This is not a  Cultural Revolution or anti‐foreign campaign. When we talk about negative products  and  influences  it  means  things  that  destroy  our  morality  and  national  traditions.  We  cannot  say  that  all  things  that  are  bad  come  from  outside  because  some  are  also  created by Vietnamese people themselves’, he said.  ###  In other words, the impending party congress in 1996 precipitated friction and rivalry  between  party  conservatives  and  those  pressing  for  more  reforms  and  greater  openness. Here are some further examples:  • • While the progressives advocated joint ventures with foreign firms, conservatives  stressed the necessity to have party cells operating in these enterprises.   Party  conservatives  also  stepped  up  pressure  on  South  Korean  invested  firms  targeting  representatives  who  mistreated  Vietnamese  workers.  A  good  cause  on  the face of it, but one with anti‐foreign overtones.  Anti‐foreign sentiments (anti‐global integration sentiment) were whipped up in a  campaign to crack down on foreign advertising (billboards etc.).  In March 1996 press reports noted a slackening of foreign direct investment.  P & O Australia withdrew when it could not negotiate commercially viable terms.  Party  conservatives  wrote  into  party  policy  documents  that  the  state  should  exercise  control  over  the  economy.  This  took  the  form  of  setting  a  target:  state  owned enterprises  and  agricultural cooperatives  should  contribute  60  percent  of  GDP.  Efforts  by  the  Ministries  of  Trade  and  Finance  to  modernize  taxes  and  tariffs  were opposed by party conservatives.   When  the  progressives  pushed  to  open  a  stock  exchange,  hardliners  did  their  best to delay this initiative. 

• • • •

• •

MINISTRY OF FINANCE AND PRICE CONTROLS  The  recent  circular  by  the  Ministry  of  Finance  on  price  controls  reflects  the  differing  views  between  party  conservatives  and  those  pressing  for  economic  reform  and  global  integration.  Ever  since  Vietnam  faced  rising  inflation  in  late  2007,  party  conservatives  have  been  critical  of  Prime  Minister  Nguyen  Tan  Dung’s  handling  of  the  economy.  In  late  2008,  at  a  party  plenum,  there  were  even  calls  for  him  to  resign.   Prime  Minister  Dung  had  bridled  at  the  influence  exercised  by  three  older  deputy  prime  ministers  including  Nguyen  Sinh  Hung.  In  June  2006,  Dung  tried  to  reduce  the  number  of  deputy  prime  ministers  and  appoint  two  younger  members  (Nguyen 

3 Thien  Nhan  and  Hoang  Trung  Hai).  He  was  stymied  and  as  a  result  of  a  compromise  the number of deputy prime ministers was increased from three to five. Hung polled  second  best,  after  Pham  Gia Khiem,  in  a  vote  by  National  Assembly deputies.  Dung’s  two nominees scored third and fourth.  Name  of  Minister  Deputy  Prime  Votes  Cast/Number  Present 
475/489  438/489  414/489  391/489  358/489 

of 

Deputies  Percent 
97.13%  89.57%  84.66%  79.96%  73.21% 

Pham Gia Khiem  Nguyen Sinh Hung  Truong Vinh Trong  Nguyen Thien Nhan  Hoang Trung Hai 

Nguyen  Sinh  Hung  is  the  former  minister  of  finance  and  retains  influence  over  that  ministry.  As the eleventh party congress nears more in‐fighting of this nature can be expected.  Hung is very likely to be retired due to his age (65 in 2010).  Yes  the  rift  between  conservatives  and  those  pushing  for  reform  is  likely  to  become  more  pronounced  because  both  groupings  will  try  to  exert  influence  over  policy  documents  now  being  drafted  (long‐term  strategy  for  socio‐economic  development,  political  report,  party  platform)  and  they  will  vie  to  influence  personnel  selection.  The end result is usually a compromise. This can be discerned by comparing the draft  policy  documents  when  they  are  released  for  public  comment  and  the  final  versions  that  are  adopted  by  the  congress.  Each  group  will  read  into  these  policy  documents  what they will.     In 1996 it got vicious with two conservative members of the Politburo (Dao Duy Tung  and Nguyen Ha Phan) expelled from the Politburo prior to the congress as a result of  in‐fighting. They had taken on the more established reformist prime minister Vo Van  Kiet.  NEW DEVELOPMENTS  Ever  since  reunification  in  1976  there  has  been  a  disconnect  between  the  mechanisms  to  replace  state/government  leaders  and  party  leaders.  The  disconnect  was  caused  by  the  fact  that  elections  for  the  National  Assembly  were  held  the  year  following  a  party  congress.  This  meant  that  government  incumbents  who  were  retired  from  the  seats  on  the  party  Central  Committee  at  a  national  congress,  were  kept  in  state/government  office  as  lame  ducks  until  the  new  National  Assembly  convened  after  the  elections  and  selected  the  new  Cabinet.  This  disconnect  led  to  policy  immobilism  in  those  ministries  where  the  incumbent  minister  remained  in  office after retiring from the Central Committee.   At  the  last  party  congress  in  2006,  with  the  APEC  Summit  looming  at  the  end  of  the  year,  Vietnam  conducted  a  hurried  Cabinet  reshuffle  after  the  national  party 

4 congress  to  ensure  that  new  leaders  could  participate  at  the  APEC  Summit.  Then  after  the  APEC  Summit,  another  Cabinet  reshuffle  was  carried  out  following  national  elections and the convocation of a new National Assembly.  This  time,  Vietnam  will  align  the  national  party  congress  with  the  elections  for  the  National  Assembly.  Details  have  yet  to  be  announced.  But  the  current  National  Assembly will cut short its term so elections can be held to select a new Cabinet. The  new ministers will have been elected/re‐elected to the party Central Committee.  The  issue  of  leadership  turnover  will  become  pressing  as  the  year  progresses.  At  the  moment  a  party  sub‐committee  is  busy  determining  who  should  retire  and  who  should be appointed to the new Central Committee. Since there are age restrictions,  incumbents  who  will  be  too  old  to  be  re‐elected  are  already  planning  their  retirement.   REQUEST:  I  heard  the  other  day  that  there  were  rumours  Jetstar  Pacific's  problems  may  be  rooted  in  a  dispute  between  PM  Nguyen  Tan  Dung  and  DPM  Nguyen  Sinh  Hung  which  may  or  may  not  be  directly  related  to  the  congress.  What  is  your  assessment?  ANSWER: JETSTAR PACIFIC  Jetstar Pacific had its origins in Pacific Airlines, a domestic joint venture with national  carrier, Vietnam  Airlines,  as  the  majority  stakeholder.  Pacific  Airlines  was  founded  in  1990  and  represented  an  attempt  by  progressives  to  introduce  competition  in  Vietnam’s  domestic  aviation  industry.  It  was  not  successful.  Pacific  Airlines  accumulated  debts  of  US  $10  million  after  ten  years  of  operation.  Conservative  who  favoured  the  monopoly  position  of  the  Vietnam  Airlines  appeared  indifferent  to  Pacific Airlines economic plight. After all state subsidies kept employees at their jobs.  Then  Qantas  moved  in  and  negotiated  a  joint  venture  with  the  State  Capital  Investment  Corporation.  After  several  years  of  difficulties,  Jetstar  Pacific  began  to  turn  a  profitable  by  aggressive  price  cutting  and  advertising.  Officials  at  Vietnam  Airlines  and  their  conservative  supporters  then  schemed  to  undermine  Jetstar  Pacific.  In  2009,  Vietnam  Airlines  suddenly  directed  its  tankers  to  stop  providing  jet  kerosene  to  Jetstar  Pacific.  This  immediately  impacted  on  travellers  who  were  stranded.  No  less  than  Prime  Minister  Nguyen  Tan  Dung  intervened  to  order  an  end  to this squabble.  Jetstar  Pacific  suffered  further  harassment.  In  July  2009,  the  Ministry  of  Transport  order  Qantas  to  replace  its  brand  name  and  logo.  It  was  alleged  that  the  livery  was  too  Australian  by  some  accounts,  or  that  the  fading  orange  star  degraded  the  gold  star symbol of the nation, by other accounts.  Jetstar Pacific’s problems were caused by its financial success after mid‐2009 when it  turned  a  profit  after  cutting  costs  and  increasing  market  share  (18%  to  25%)  at  the  expense  of  Vietnam  Airlines.  Jetstar  Pacific’s  aggressive  promotion  of  cheap  fares  rankled.  In  Jetstar  Pacific's  case  conservatives  seized  on  two  issues  to  further  their  cause.  The  pointed  to  the  losses  suffered  by  the  State  Capital  Investment  Corporation,  the  major  shareholder,  due  to  fuel  hedging  practices  by  the  expatriate  directors.  Secondly,  conservatives  used  the  high  salaries  paid  to  Jetstar’s  board  of  directors and CEO as another pressure point. 

5 Does  this  have  anything  to  do  with  the  forthcoming  party  congress?  I  doubt  it  but  it  does  reflect  the  tensions  in  the  party  that  will  surface  as  socio‐economic  policies  for  the next ten and twenty years are hammered out.  REQUEST:  Finally,  how  does  the  U.S.  Congress  react  to  crackdowns  on  dissent  in  Vietnam?  That  seems  like  a  potentially  major  issue  this  year,  given  the way  the  Party's been handling dissidents lately.  ANSWER: US CONGRESS AND HUMAN RIGHTS  I  do  not  think  that  Vietnam’s  crackdown  on  political  dissent  will  result  in  any  meaningful  sanctions  by  the  U.S.  Congress.  There  is  a  known  mass  of  congressmen  and  senators  who  will  support  legislation  critical  of  Vietnam.  But  the  State  Department continually rejects calls to place Vietnam back on the list of Countries of  Particular  Concern  because  there  is  incremental  progress  in  improving  religious  freedom  (as  distinct  from  human  rights).  Senator  Jim  Webb  has  criticized  Vietnam  but  also  entered  a  plea  not  to  isolate  Vietnam.  Human  rights  concerns  are  being  trumped  by  optimism  in  Washington  that  Vietnam  is  emerging  as  a  strategic  player  in  the  region  and  will  cooperate  with  the  United  States  to  a  greater  extent  than  before. 

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful