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Chateaubriand et

Madame de Custine, by
E. Chdieu de Robethon and Franois-Ren de
Chateaubriand and Marquise de Custine This eBook is for
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Title: Chateaubriand et Madame de Custine Episodes et
correspondance indite
Author: E. Chdieu de Robethon Franois-Ren de
Chateaubriand Marquise de Custine
Release Date: August 24, 2007 [EBook #22384]
Language: French
Character set encoding: ISO-8859-1
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CHATEAUBRIAND ET MADAME DE CUSTINE ***

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de France (BnF/Gallica)

CHATEAUBRIAND ET MADAME DE CUSTINE


PISODES ET CORRESPONDANCE INDITE
PAR
. CHDIEU DE ROBETHON
PARIS
LIBRAIRIE PLON
1893

INTRODUCTION.
En publiant, dans ce volume, les lettres indites dont
l'ensemble constitue la correspondance de
Chateaubriand avec Madame la marquise de Custine,
nous nous sommes propos d'clairer d'un jour nouveau
la priode trs accidente et trs intressante de leurs
relations et de leur vie intime, qui embrasse prs de
vingt annes, et s'tend mme au del, jusqu' la mort
de Madame de Custine en 1826.
Cette priode a fait surgir beaucoup de rcits divers et
d'apprciations trs inexactes, o le caractre de
Chateaubriand est devenu l'objet des censures les plus
svres et les moins justifies. Tromps par des
documents incomplets et tronqus, entrans par l'esprit
de parti ou par une animosit personnelle, la plupart des
crivains ont charg son portrait des plus sombres
couleurs; ils ont fait de Madame de Custine une victime

de l'inconstance et d'un lche abandon, et de


Chateaubriand un froid adorateur, sans scrupule, sans
remords et sans piti. Tout cela n'est pas exact.
Et pourtant ces lettres indites, destines faire la
lumire et rtablir la vrit, ces lettres qui empruntent
une grande valeur au nom et la clbrit de leur
auteur, nous avons un instant hsit les publier. Nous
nous disions qu'elles n'ont point t destines par
Chateaubriand la publicit, et que, toujours pris de la
beaut de la forme et de la grandeur du style, il se serait
refus sans doute placer ct de ses autres oeuvres
des pages familires et sans apprt. Il nous semblait
aussi que par un sentiment de discrtion et d'honneur
dont il ne s'est jamais dparti, il se serait gard de
mettre en scne une femme qu'il avait aime. Il a
toujours respect le mystre des passions qu'il a
inspires, et si ce mystre a t quelquefois dvoil,
c'est par celles mmes qui auraient eu le plus d'intrt
s'en couvrir. Ne vaudrait-il pas mieux respecter sur ce
point la volont non pas certaine mais trs probable de
Chateaubriand, que de livrer en pture la curiosit
publique les sentiments intimes d'une femme dont le
nom n'appartient l'histoire que par un acte de
dvouement hroque et de grand courage, et de
rappeler sans ncessit l'attention sur des faiblesses
auxquelles la gloire et l'amour d'un homme de gnie
peuvent servir d'excuse?
Mais une considration domine toutes les autres: si la
vie de Chateaubriand et de Madame de Custine a t
prsente sous de fausses couleurs, et si nous
possdons des documents qui les rectifient, nous devons
les produire. La vie de Madame de Custine est, depuis
longtemps, expose au grand jour dans des oeuvres
nombreuses et brillantes. La publication que nous allons
faire ne saurait donc nuire sa mmoire; tandis qu'elle

disculpe Chateaubriand. Et qui sait si, en les faisant


mieux connatre, elle ne les fera pas aimer tous les deux
davantage?
Cependant, ces quarante lettres indites que Madame
de Custine nous a conserves elle-mme, seraient
presque inintelligibles si on les dtachait du cadre o
elles se sont produites. Il fallait donc rappeler quelquesuns des antcdents de leur auteur, l'pisode de son
mariage, par exemple, o la vrit a besoin d'tre
rtablie et dgage des fables dont on l'entoure. Il fallait
aussi mettre en scne, sans s'carter du sujet principal,
quelques-uns des personnages qui se trouvent mls,
des titres divers, aux relations de Chateaubriand et de
Madame de Custine, comme Madame de Beaumont, M.
Bertin, le duc d'Otrante, malheureusement aussi
Astolphe de Custine, et d'autres encore.
Tel est le cadre que nous nous sommes trac. Il est
restreint, mais il suffit. Comme dit le pote:
humanos mores nosce volenti sufficit una domus.

CHAPITRE PREMIER.
Le portrait et la lgende.--Deux camps opposs.--Le
mariage de Chateaubriand.--L'migration.--Le salon de
Madame de Beaumont.--Le Gnie du christianisme.-Voyage en Bretagne.
Ce n'est pas seulement par les oeuvres littraires qu'ils
livrent au public et qu'ils composent en vue de la
postrit qu'il faut juger les grands crivains. Sans doute
leurs oeuvres capitales, celles dont la clbrit retentit
travers les sicles, suffisent pour faire apprcier la
nature de leur talent, pour mettre en relief les qualits

matresses de leur gnie, et les classer dans l'une ou


l'autre des sphres de l'intelligence, suivant que
l'imagination ou le raisonnement prdomine en eux, et
en fait des potes ou des philosophes, des hommes
d'tat, des orateurs ou des historiens. On connat d'eux,
par leurs livres, l'homme public, au plus haut degr de
puissance o ses qualits spciales ont pu l'lever, mais
son caractre, les tendances particulires de son esprit,
sa nature intime, l'homme priv, en un mot, ne nous
sont entirement rvls que par les plus secrets dtails
de sa biographie, par sa correspondance, surtout par
celle qu'il n'a point crite pour le public.
Et cette tude de l'homme intrieur n'est pas un travail
de pure curiosit: combien d'erreurs ce genre de
recherches ne rectifient-elles pas? Ne sont-elles pas
indispensables pour bien comprendre un crivain dans
ses oeuvres, mme les plus leves? Comment fera-t-on
disparatre, par exemple, si ce n'est par ces documents
intimes, ce qu'il y a de contradictoire et d'inconciliable
entre le portrait gnralement adopt et qui devient
lgendaire d'un Chateaubriand dur, morose, fantasque,
goste, et ses oeuvres empreintes d'une sensibilit si
vive et de sentiments si levs? Ceux de ses amis qui
l'ont le mieux connu nous le peignent, au contraire, dou
des qualits les plus charmantes, la cordialit et
l'enjouement, d'une constance inaltrable dans ses
engagements, d'une gnrosit habituellement prodigue
jusqu' l'excs, et personne plus que lui n'aurait eu le
droit d'crire, comme il l'a fait: Mes amis d'autrefois
sont mes amis d'aujourd'hui et ceux de demain.
Autour de la mmoire de Chateaubriand se sont forms
deux camps opposs; dans l'un, admiration sans bornes,
dans l'autre, dnigrement et implacable condamnation
de l'homme et de ses oeuvres. En quoi il n'est pas
probable que, d'un ct ou de l'autre, tous se trompent

absolument, mais chacun examine le mme sujet par un


ct diffrent. Chateaubriand tait un pote, non un
penseur et un politique; aussi en littrature a-t-il donn
des tableaux et des descriptions dans le style propre la
posie, qui est le langage de l'motion. Qu'y a-t-il
d'tonnant, si l'on exige de lui la profondeur d'une
savante analyse, qu'on s'aperoive aussitt qu'il
remplace en gnral le raisonnement par des images?
C'est en vain, par exemple, qu'on chercherait dans le
Gnie du christianisme une savante apologie, une
dmonstration thologique qui ne s'y trouve pas, et que
l'auteur n'avait pas entreprise. Renferm dans sa sphre,
il est rest pote, et, dans ces limites, il a cr un chefd'oeuvre.
En politique, il en est de mme. La posie et la politique
diffrent essentiellement par leur objet et par la langue
mme qu'elles emploient. La posie, peu importe qu'elle
s'exprime en vers ou en prose, vit dans la sphre des
ides les plus gnrales. La politique, au contraire, n'a
pour objet que des ides particulires, et en cela, elle est
infrieure la posie; elle ne s'exerce que sur des faits
accidentels et contingents. Aussi, le pote, sortant de
son domaine pour entrer dans celui de la politique,
pourra bien y apporter les ides gnrales et les plus
hautes aspirations, mais il se sentira toujours mal l'aise
dans la succession des faits variables qui forment le
champ indfini de l'exprience.
Cette proccupation des images et de la forme potique
poursuivait Chateaubriand jusque dans ses tudes. Il
n'avait pas l'rudition d'un savant, mais il possdait des
connaissances varies trs tendues. Il avait beaucoup
tudi les littratures antiques; il citait les potes grecs
avec une vidente prdilection, beaucoup moins souvent
les potes latins et plus rarement encore les prosateurs,
les historiens ou les philosophes. C'est avec les potes

de la Grce qu'il tait en communion d'ides; c'est,


auprs d'eux qu'il cherchait avec dlices la beaut des
formes, la varit et la magnificence des images et les
secrets d'une harmonie qui n'a t surpasse dans
aucune autre langue. Il puisait surtout avec amour
cette source charmante d'inspirations potiques qui
s'appelle l'Anthologie grecque. Assurment, il aurait
applaudi l'opinion exprime par un savant de nos
jours: L'antiquit grco-latine, disait Littr, avait
amass des trsors de style sans lesquels rien d'achev
ne devait plus se produire dans le domaine de la beaut
idale. L'art antique est la fois un modle et un
chelon pour l'art moderne[1].
La politique, la religion, la posie ont contribu dans des
proportions diverses soulever contre Chateaubriand
l'hostilit persvrante dont nous avons parl. En
politique, le parti libral, tout en cherchant et en
parvenant l'attirer dans son sein et l'y retenir, n'a
point oubli ses dbuts autoritaires et absolutistes, ni
son retour, aprs 1830, aux ides lgitimistes, dont il est
encore aujourd'hui considr comme le reprsentant. Le
parti royaliste, de son ct, lui garde rancune de son
volution vers le libralisme, de ses intimits avec le
parti rpublicain, et fait peser, sur ce qu'il appelle sa
dfection, la responsabilit de la chute d'un trne. Il n'a
donc satisfait personne; il n'est rest l'homme d'aucun
parti; et cela se comprend de la part d'un pote:
l'imagination seule est un guide trompeur, dont la base
est fragile, et qui flotte au hasard parmi les temptes de
la politique.
Ce que l'esprit de parti surtout n'a pu lui pardonner, ce
sont ses sentiments religieux; on en a discut
l'orthodoxie, on en a mme contest la sincrit, et le
plus minent critique de notre temps, mais le moins
orthodoxe des hommes, Sainte-Beuve, s'est attach

avec une sorte d'acharnement dmontrer que


Chateaubriand n'tait mme pas chrtien, et que toute
sa religion forme d'images, de tableaux et de posie,
n'tait qu'une oeuvre d'imagination, presque une
hrsie, en contradiction directe avec les dogmes et
l'austrit du christianisme. Nous ne discuterons pas
cette thse, assez trange sous la plume de son auteur;
nous ferons seulement observer que le sentiment
religieux ne procde pas uniquement des facults de la
logique et du raisonnement, mais qu'il peut tout aussi
bien trouver sa source dans les sentiments du coeur et
les aspirations de l'imagination. Chateaubriand n'tait
pas un dialecticien, c'est vident, mais il tait pote, et
rien ne s'oppose ce qu'un pote soit un chrtien. Le
coeur, a dit Pascal, a ses raisons que la raison ne connat
point: on le sait en mille choses.
Chaque incident de sa vie, ses actions, ses intentions,
ses rapports avec sa famille, sa conduite envers
Madame de Chateaubriand, tout a servi de texte aux
incriminations, disons mieux: aux condamnations
portes contre lui.
Cependant la grande figure de Chateaubriand a survcu
toutes les critiques fondes ou non, et au dnigrement
de parti pris contre sa personne et contre ses oeuvres.
C'est que, en effet, si l'on fait abstraction des cts
faibles qu'on trouve chez tous les hommes autant ou
plus qu'en lui, si, dans son style, on passe condamnation
sur l'exagration de quelques-unes de ses images, en
faveur de toutes les autres, qui sont fort belles, il restera
toujours dans ses oeuvres l'empreinte d'une puissante
facult cratrice, d'une inspiration suprieure qui anime
tous les sujets, les agrandit et les domine, un souffle
potique qui les parcourt et les lve jusqu' l'idal, une
sorte de divination spontane qui devance et prdit les
vnements. Amour du grand et du beau, noblesse et

gnrosit des sentiments, horreur instinctive de tout ce


qui est vil et bas, tels sont quelques-uns des traits qui
caractrisent le gnie de Chateaubriand.
Nous n'entreprendrons pas de rectifier toutes les erreurs
que nous venons de signaler, ni d'crire dans ce but
l'histoire complte d'une vie que les Mmoires d'outretombe nous font parfaitement connatre. Notre tche est
plus borne: nous voulons seulement apporter quelques
documents nouveaux et indits sur une priode de vie
intime, priode limite, mal connue, et par suite mal
comprise.
Cette priode est celle de la liaison qui a exist entre
Madame de Custine et Chateaubriand.
Mais pour placer les faits dans leur vrai jour, il est
ncessaire de nous arrter sur quelques-uns, des
vnements qui l'ont prcde, et qui expliquent la
situation personnelle de Chateaubriand l'poque o
elle a commenc.
Nous avons donc parler d'abord de son mariage, dont
l'histoire a t si trangement dfigure qu'un crivain
l'a qualifi rcemment de singulier mariage sur la foi
d'un rcit qui exige une rectification, une rfutation
premptoire.
*****
Suivons d'abord, en le rsumant, le rcit que
Chateaubriand fait de son mariage dans les Mmoires
d'outre-tombe.
Mademoiselle Cleste de Lavigne-Buisson, ge de dixsept ans, orpheline de pre et de mre, demeurait
Param, prs de Saint-Malo, chez son grand'pre, M. de
Lavigne, chevalier de Saint-Louis, ancien commandant

de Lorient. Un mariage fut dcid par les soeurs de


Chateaubriand entre elle et leur frre. Le consentement
des parents de la jeune fille fut facilement obtenu, dit
Chateaubriand. Un oncle paternel, M. de Vauvert, seul
faisait opposition. On crut pouvoir passer outre. La
pieuse mre de Chateaubriand exigea que la bndiction
nuptiale ft donne par un prtre non asserment. Le
mariage eut lieu secrtement. M. de Vauvert en eut
connaissance et porta plainte. Sous prtexte de rapt et
de violation de la loi, Cleste de Lavigne, devenue
Madame de Chateaubriand, fut enleve, au nom de la
justice, et mise au couvent de la Victoire Saint-Malo,
en attendant la dcision des tribunaux.
La cause fut plaide, et le tribunal jugea l'union valide
au civil, ajoute Chateaubriand. M. de Vauvert se dsista.
Le cur constitutionnel, largement pay, ne rclama plus
contre la premire bndiction nuptiale, et Madame de
Chateaubriand sortit du couvent, o sa soeur Lucile
s'tait enferme avec elle.
Tel est le rcit de Chateaubriand; il est confus,
embarrass, manque sur certains points d'exactitude;
sur d'autres, il est en contradiction avec des documents
authentiques. Mais Chateaubriand n'tait pas un homme
de loi, et par consquent il ne faudrait pas exiger de lui
la prcision d'un procureur sur les questions de lgalit
et de procdure que son mariage a souleves.
Il y a plusieurs rectifications faire son rcit.
La famille de Lavigne, contrairement l'assertion des
Mmoires, ne donnait pas son consentement. Cependant
on passa outre; il n'y eut pas de publicit, pas de bans
publis; qui les aurait publis, puisque, au plus fort du
schisme introduit dans l'glise par la Constituante, les
prtres non asserments n'avaient plus d'glise, qu'ils

taient forcs de fuir ou de se cacher, et qu'ils n'taient


pas plus comptents pour la publication des bans que
pour la clbration du mariage mme? La bndiction
nuptiale, celle que Chateaubriand appelle la premire (il
y en eut donc une seconde!), fut donne sans
l'accomplissement d'aucune des formalits prescrites
par la loi alors en vigueur[2].
Il ne faut donc pas s'tonner que sur la plainte des
parents de Mademoiselle de Lavigne, de M. de Vauvert
ou de tout autre, la justice se soit mue et ait commenc
contre Chateaubriand une procdure pour rapt,
enlvement de mineure, violation de la loi, comme le
disent les Mmoires d'outre-tombe.
Mais les choses en tant venues ce point, la famille,
comme il arrive d'ordinaire en pareil cas, se dsista de
son opposition et de sa plainte, et la justice, se prtant
aux circonstances, accorda des dlais pour donner le
temps de procder un mariage rgulier et lgal.
C'est, en effet, ce qui eut lieu. Dans l'glise paroissiale
de Saint-Malo, le cur constitutionnel et asserment, M.
Duhamel, aprs publication de bans, ou avec dispense
rgulire de publications, clbra publiquement le
mariage de Franois-Auguste de Chateaubriand et de
Cleste de Lavigne. Acte en fut dress le jour mme, 19
mars 1792, et c'est cet acte qui, au point de vue lgal,
constitue l'tat civil des deux poux.
Le mariage ainsi clbr par le prtre comptent, le
tribunal correctionnel, saisi d'une plainte qui se trouvait
dsormais sans objet, n'avait plus qu' prononcer une
ordonnance de non-lieu, ou un acquittement. Mais
Chateaubriand a eu tort de dire que la cause a t
plaide et que le tribunal a jug valide, au civil, la
bndiction nuptiale du prtre inserment; aucun

tribunal n'aurait pu valider un mariage clbr sans


publications, sans publicit, par un prtre incomptent,
c'est l une premire erreur des Mmoires; c'en est une
seconde de prtendre que le cur constitutionnel,
grassement pay, ne rclama plus contre la premire
bndiction nuptiale: il rclama si bien que, la
considrant comme non avenue, il administra la
seconde, ainsi que les registres de l'tat civil de SaintMalo en font foi.
Comment expliquer cependant que les Mmoires
d'outre-tombe aient donn une version si peu exacte des
faits? La rponse est facile: maris lgitimement, mais
non lgalement, par le prtre inserment qu'ils avaient
choisi, contraints par des poursuites judiciaires, M. et
Madame de Chateaubriand ont d se soumettre, comme
une formalit impose, la bndiction du prtre qu'ils
considraient comme schismatique; mais tout en cdant
la ncessit, comme ils l'ont fait, ils n'ont pas moins
continu reconnatre, dans leur for intrieur, leur
premire bndiction nuptiale comme le seul, le vrai lien
religieux qui avait form leur union, et il a rpugn sans
doute Chateaubriand de faire l'aveu dans ses
Mmoires qu'il ait pu tre mari par un prtre
schismatique.
Les mmes faits, cette poque, ont d se produire
frquemment. C'tait une consquence invitable de
cette constitution civile du clerg dcrte par
l'Assemble constituante. Les populations, surtout dans
la Bretagne reste fidle ses prtres perscuts, les
suivaient hors des villes jusque dans les lieux dserts
pour entendre la parole de Dieu et recevoir d'eux les
secours de la religion. Que de mariages bnis par eux
n'a-t-il pas fallu faire rgulariser ensuite pour se mettre
en rgle avec la loi civile!

Il n'y a donc rien d'trange, comme on l'a prtendu, dans


le mariage de Chateaubriand, et personne, sans doute,
ne s'en serait occup si son collgue l'Acadmie
franaise, M. Viennet, n'avait mis en circulation une
historiette que Sainte-Beuve ne pouvait manquer de
recueillir et qu'il a reproduite en ces termes:
M. Viennet, dans ses mmoires (indits) raconte
qu'tant entr au service de la marine vers 1797, il
connut Lorient un riche ngociant, M. Lavigne-Buisson,
et se lia avec lui. Quand l'auteur d'Atala commena
faire du bruit, M. Buisson dit M. Viennet: Je le connais,
il a pous ma nice, et il l'a pouse de force. Et il
raconta comment M. de Chateaubriand, ayant
contracter union avec Mademoiselle de Lavigne, aurait
imagin de l'pouser comme dans les comdies, d'une
faon postiche, en se servant d'un de ses gens comme
prtre et d'un autre comme tmoin. Ce qu'ayant appris,
l'oncle Buisson serait parti, muni d'une paire de pistolets
et accompagn d'un prtre, et surprenant les poux de
grand matin, il aurait dit son beau-neveu: Vous allez
maintenant, Monsieur, pouser tout de bon ma nice, et
sur l'heure. Ce qui fut fait.
Dans ce rcit, la vulgarit du style rivalise avec la
fausset vidente des faits. Par une grossire
mascarade, on fait du prtre orthodoxe appel par la
famille un domestique de Chateaubriand, qui cette
poque n'avait certainement pas de domestiqus son
service personnel. Quant ce mariage exig par l'oncle
Buisson, le pistolet au poing, c'est une pure et absurde
invention: ce mariage n'aurait pas t plus rgulier que
le prcdent, puisqu'il et t clandestin et illgal, et
que, de nouveau, il aurait fallu recourir, pour arriver la
lgalit, un troisime mariage, celui du cur
constitutionnel. Or, en fait de mariages, il n'y en a eu
que deux: celui du prtre orthodoxe, qui a donn lieu

aux poursuites, et celui du cur constitutionnel, clbr


publiquement, rgulirement et dont l'acte existe. Le
mariage du cur constitutionnel exclut donc
ncessairement le prtendu mariage de l'oncle Buisson.
Mais il y a plus: cet oncle Buisson, le riche ngociant de
Lorient, n'a jamais exist: la famille de Lavigne n'a
jamais entendu parler de lui, ni de son voyage SaintMalo, ni de ce mariage main arme.
Dans une visite que nous fmes Sainte-Beuve vers la
fin de sa vie, nous lui demandmes s'il avait quelque
document l'appui du rcit de M. Viennet, dont nous lui
signalmes l'invraisemblance.
C'est l, nous dit-il, tout ce que j'en sais; Viennet
racontait cela, l'Acadmie, qui voulait l'entendre, du
vivant mme de Chateaubriand. Je mis par crit son
rcit, et, pour plus de sret, je lui communiquai mon
manuscrit en le priant de le corriger si j'avais mal
rapport ses paroles. Il n'y changea que quelques mots.
Ce manuscrit, portant les corrections de la main de
Viennet, je l'ai encore l, dans ce secrtaire... Je vous le
montrerai un autre jour. L'tat de souffrance de SainteBeuve ne permettait pas d'insister pour qu'il le montrt
immdiatement, et, en dfinitive, nous ne l'avons jamais
vu. Peut-tre, le retrouverait-on dans les papiers du
clbre critique. C'est le texte mme de cette note
manuscrite, nous a dit Sainte-Beuve, qu'il a reproduit
dans son livre sur Chateaubriand: cependant, dans son
Chateaubriand, Sainte-Beuve ne parle pas de sa note
manuscrite, mais il s'autorise de mmoires indits de
Viennet, ce qui n'est pas la mme chose. Il y a l une
variante que nous ne discuterons pas, mais que nous
signalons, sans y attacher plus d'importance qu'il ne
faut.

Vous devriez, ajouta Sainte-Beuve, tirer au clair cette


affaire du mariage de Chateaubriand, en le rapprochant
de la lgislation de l'poque et des documents que vous
pourriez vous procurer. C'est ce que nous avons fait, et
c'est sur des informations prcises, manant des
sources, les plus respectables, que nous avons crit les
lignes qui prcdent.
*****
Mari au mois de mars 1792, Chateaubriand partit de
Saint-Malo pour l'migration, trois mois aprs, dans le
courant de la mme anne. Toute sa famille approuvait
sa dtermination. Deux de ses soeurs, Lucile (plus tard
Madame de Caux) et Julie (Madame de Farcy), en
compagnie de la jeune Madame de Chateaubriand, le
conduisirent jusqu' Paris. Ils descendirent tous quatre
l'htel de Villette, impasse Frou, prs des Jardins du
Sminaire Saint-Sulpice; des chambres y avaient t
retenues. Ils y demeurrent quelque temps, ensemble,
et le 15 juillet 1792, Chateaubriand s'achemina vers
l'Allemagne o il rejoignit l'arme des princes.
C'est alors que commena entre les deux poux une
longue sparation de huit ou dix annes. La malignit en
a fait un chef d'accusation contre Chateaubriand; on lui
a reproch, avec une apparence de raison, d'avoir oubli
pendant trop longtemps qu'il tait mari! Pour les huit
premires annes, tant que dura l'migration,
l'accusation n'est pas fonde: cette sparation tait une
consquence force. Chateaubriand migr passa
d'Allemagne en Angleterre et ne rentra en France qu'au
printemps de 1800. Jusque-l tout s'explique et se
justifie.
Mais pour la priode qui suivit, de 1800 1804, il ne
semble gure possible de trouver une raison suffisante.

Pendant ces quatre annes, il n'y eut cependant pas de


rupture; M. et Madame de Chateaubriand se virent
quelquefois, assez rarement, et restrent, croyons-nous,
en correspondance. Mais ils demeurrent spars et ne
reprirent pas l vie commune.
Au surplus voici les faits.
Immdiatement aprs son retour de l'migration,
Chateaubriand crivit sa famille pour l'informer de son
arrive. Sa soeur ane, la comtesse de Marigny, se
rendit la premire auprs de lui. Puis, Madame de
Chateaubriand vint son tour: Elle tait charmante, dit
Chateaubriand, et remplie de toutes les qualits propres
me donner le bonheur que j'ai trouv auprs d'elle,
depuis que nous sommes runis. Il est possible qu'
cette poque, en 1800, les ressources manquassent
pour former une installation.
Mais aprs la publication d'Atala, en 1801, et surtout
aprs le Gnie du Christianisme, les circonstances
avaient d changer. Pourquoi la runion des poux ne se
fit-elle pas alors? Ce point est rest obscur; aucune
correspondance, aucun crit de cette poque ne nous
est parvenu. Mais il ne faut peut-tre pas en chercher
l'explication seulement dans les relations trs mondaines
de Chateaubriand, et l'influence qu'elles exercrent sur
sa conduite. Pour clairer, autant qu'il est possible, cette
priode, nous dirons seulement que la charmante et
fidle amie de Madame de Chateaubriand, Lucile, passa
Paris une partie de l'anne 1802, qu'elle tait en
relation avec Chnedoll, le confident le plus intime,
cette poque, des secrets de son frre, qu'elle faisait
partie de la socit de Madame de Beaumont, qu'entre
Paris et Saint-Malo, elle servait d'intermdiaire et
maintenait ainsi un lien d'intimit entre deux personnes
qui lui taient galement chres: son frre et sa jeune

belle-soeur.
M. et Madame de Chateaubriand se virent de nouveau
la fin de 1802, en Bretagne o Chateaubriand fit un
court sjour de vingt-quatre heures. Il tait question, en
ce moment, de sa nomination prochaine au poste de
secrtaire d'ambassade Rome, et l'on comprend qu'il
ft press de rentrer Paris o sa prsence tait
ncessaire. Mais que s'est-il pass pendant ce sjour, si
court ft-il? Aucune lettre, aucun document ne nous
l'apprend. Peut-tre pourrait-on suppler ce silence au
moyen de traditions de famille qui paraissent exister,
mais qui n'ont pas t et ne seront probablement jamais
divulgues. Le champ reste ouvert aux conjectures[3].
La seule chose qui soit connue, c'est la conclusion de
cette entrevue: il y fut convenu que Madame de
Chateaubriand rejoindrait son mari Rome. Joubert
parlait de l'y accompagner.
Mais, comme nous le verrons, ce projet ne fut pas
excut. C'est seulement au printemps de 1804 que M.
et Madame de Chateaubriand se trouvrent enfin runis
Paris pour ne se plus quitter.
*****
Il nous faut maintenant retourner sur nos pas et
reprendre notre rcit un peu plus haut.
Aprs les dures annes d'migration qu'il avait passes
Londres dans la dtresse, comme la plupart de ses
compagnons d'infortune, et pendant lesquelles il avait
trouv le moyen de secourir des hommes encore plus
malheureux que lui, Chateaubriand rentra en France,
comme nous l'avons dit, au mois de mai de l'anne
1800. Il dbarqua Calais avec un passeport au nom de

Lassagne. Madame Lindsay et son parent Auguste de


Lamoignon l'amenrent Paris, et Madame Lindsay
l'installa d'abord dans un petit htel des Ternes, voisin
de sa demeure. Fontanes, avec qui il s'tait li
Londres, vint aussitt l'y chercher, l'emmena chez lui,
rue Saint-Honor, aux environs de Saint-Roch, le
prsenta Madame de Fontanes, et le conduisit chez
son ami Joubert, qui demeurait prs de l dans la mme
rue. Joubert lui donna, pendant quelques jours, une
hospitalit provisoire. Chateaubriand le quitta bientt et,
toujours sous le mme pseudonyme, loua un entresol
dans la rue de Lille, du ct de la rue des Saints-Pres.
On ne pouvait faire un pas dans ce Paris de la fin du
sicle, sans se heurter aux souvenirs de la Terreur;
devant l'migr rentr de la veille, ces souvenirs se
dressaient tout sanglants la place de la Rvolution, o
son frre et sa belle-soeur, avec tant d'autres illustres
victimes, avaient t immols. Ces scnes horribles o
l'on voyait, comme disait son concierge de la rue de
Lille, couper la tte des femmes qui avaient le cou
blanc comme de la chair de poulet, taient prsentes
tous les esprits et la populace en regrettait encore
l'affreux spectacle.
C'est pendant ces tristes jours que Chateaubriand, sans
ressources, peu prs sans domicile, inconnu de tous,
se cachant sous un nom d'emprunt, en attendant sa
radiation de la liste des migrs, fut prsent Madame
de Beaumont, dont le salon, rue Neuve-de-Luxembourg,
en face des jardins du Ministre de la Justice, tait
ouvert, en ce temps de renaissance sociale, une
socit peu nombreuse, mais trs choisie et compose
d'hommes politiques, de littrateurs, d'artistes, dj
connus ou dont le nom tait destin la clbrit.
Chateaubriand se mit au travail avec ardeur, et bientt il

publia (1801) le roman d'Atala. Le succs de ce livre, qui


ouvrit la littrature des voies nouvelles et inaugura le
romantisme, est trop connu pour que nous en retracions
l'histoire; les ditions se multiplirent rapidement, et son
auteur, inconnu la veille, devint la clbrit du
lendemain. Cependant les critiques ne manqurent pas
au nouvel ouvrage et son auteur que l'amiti
passionne et le dvouement enthousiaste de Madame
de Beaumont soutinrent au milieu de tous les orages.
Il en fut de mme pour le Gnie du Christianisme qu'il
publia l'anne suivante. Madame de Beaumont lui offrit,
pendant l't de 1801, l'hospitalit dans sa maison de
campagne de Savigny. C'est l, sur les bords de l'Orge,
sous les auspices et l'inspiration de cette femme
aimable, dont l'me tait si forte et l'imagination si
brillante, que le Comte de Marcellus la jugeait suprieure
mme Lucile; c'est l que le Gnie du Christianisme fut
termin. Madame de Beaumont servait de secrtaire au
pote, lui procurait les livres dont il avait besoin, et
assistait, ravie, toutes les vibrations de ce style
magique qui, disait-elle, lui faisait prouver une espce
de frmissement d'amour, et jouait du clavecin sur
toutes ses fibres.
Bien des annes plus tard, Chateaubriand, voquant le
souvenir de ces jours heureux de Savigny, crira dans
une de ses plus belles pages: Je me rappellerai
ternellement quelques soires passes dans cet abri de
l'amiti... La nuit, quand les fentres de notre salon
champtre taient ouvertes, Madame de Beaumont
remarquait diverses constellations, en me disant que je
me rappellerais un jour qu'elle m'avait appris les
connatre. Depuis que je l'ai perdue, non loin de son
tombeau Rome, j'ai plusieurs fois, du milieu de la
campagne, cherch au firmament les toiles qu'elle
m'avait nommes; je les ai aperues brillantes au-dessus

des montagnes de la Sabine. Le lieu o je les ai vues, sur


les bois de Savigny, et les lieux o je les revoyais, la
mobilit de mes destines, ce signe qu'une femme
m'avait laiss dans le ciel pour me souvenir d'elle, tout
cela brisait mon coeur.
Mais le temps des souvenirs et des regrets n'tait pas
encore venu. Aprs le retour de Savigny Paris, la
socit de Madame de Beaumont se retrouva dans le
salon de la rue Neuve-de-Luxembourg.
L'anne 1802 fut consacre, comme la prcdente, aux
travaux littraires, et la publication du Gnie du
Christianisme.
C'est cette poque, vers le milieu du mois d'octobre,
que Chateaubriand entreprit ce voyage de Bretagne dont
nous avons parl. Le 15 octobre il crivit Chnedoll:
Mon cher ami, je pars lundi pour Avignon, o je vais
saisir, si je puis, une contrefaon (du Gnie du
Christianisme) qui me ruine; je reviens par Bordeaux et
par la Bretagne. J'irai vous voir Vire et je vous
ramnerai Paris o votre prsence est absolument
ncessaire, si vous voulez enfin entrer dans la carrire
diplomatique... Ne manquez pas d'crire rue Neuve-deLuxembourg ( Madame de Beaumont) pendant mon
absence, mais ne parlez pas de mon retour par la
Bretagne. Ne dites pas que vous m'attendez et que je
vais vous chercher. Tout cela ne doit tre su qu'au
moment o l'on nous verra. Jusque-l, je suis Avignon
et je reviens en ligne droite Paris.
On comprend pourquoi Chateaubriand s'entourait de
tant de prcautions et de mystres. Ce voyage de
Bretagne, qui devait ramener l'infidle poux aux pieds
de la femme lgitime, allait peut-tre oprer leur

rapprochement; Madame de Beaumont, qui ne pouvait


se faire cette ide, nous dit Chateaubriand, aurait
prouv de mortelles angoisses si elle en avait t
avertie.
Comme il l'avait annonce Chnedoll, il partit de Paris
le lundi 18 octobre. Il se rendit directement Lyon, o il
fut reu, nous disent les Mmoires d'outre-tombe, par le
fils de M. Ballanche, propritaire, aprs Migneret, du
Gnie du Christianisme, et qui devint son ami. Qui ne
connat aujourd'hui, dit-il, le philosophe chrtien dont les
crits brillent de cette clart paisible sur laquelle on se
plat attacher ses regards comme sur le rayon d'un
astre ami dans le ciel. On ne saurait caractriser avec
plus d'exactitude et de posie le talent littraire de
l'auteur d'Antigone.
Peut-tre devons-nous ce voyage de Lyon et aux
entretiens de l'auteur avec ses imprimeurs la quatrime
dition du Gnie du Christianisme, en neuf petits
volumes in-12, qui parut en 1804. Cette charmante
dition de l'imprimerie Ballanche pre et fils, aux halles
de la Grenette, porte pour pigraphe, qui n'a pas t
reproduite dans l'dition des oeuvres compltes de
1826, cette phrase de Montesquieu: Chose admirable!
La religion chrtienne qui ne semble avoir d'objet que la
flicit de l'autre vie, fait encore notre bonheur en celleci. Esprit des Lois, liv. 24, chap. 3[4].
De Lyon, Chateaubriand passa Avignon, toujours la
poursuite de son contrefacteur qu'il finit par dterrer en
courant de librairie en librairie. Aprs vingt-quatre
heures, ennuy dj de poursuivre la fortune, il
transigea presque pour rien avec le voleur.
Enfin, aprs avoir visit Marseille, Nmes, Montpellier,
Toulouse et Bordeaux, il arriva en Bretagne le 27

novembre. Comme nous l'avons dit, il ne resta qu'un jour


auprs de sa femme et de ses soeurs.
Dans cette courte entrevue dont il serait si intressant
de connatre les dtails, il fut convenu, c'est lui qui nous
l'apprend, que Madame de Chateaubriand le rejoindrait
Rome.
Cependant, six mois plus tard, le 25 mai 1803, au
moment de partir pour sa destination, il crit au pre de
Chnedoll: Une personne doit venir me rejoindre dans
six semaines ou deux mois en Italie. Si vous y consentez,
Chnedoll viendra me rejoindre Rome avec la
personne que j'attends. Le 8 juin suivant, il crit
Chnedoll dans le mme sens: Je crois que vous
pouvez faire vos prparatifs pour accompagner nos amis
cet automne, c'est--dire pour les amener Rome.
Quels taient ces amis? Quelle tait cette personne? Ce
n'tait videmment pas Madame de Chateaubriand, car
il l'aurait nomme. N'tait-ce pas plutt Madame de
Beaumont? Ce voyage de Rome tait-il dj prmdit
entre elle et lui, l'insu de tous leurs amis? Un passage
des Mmoires d'outre-tombe donne beaucoup de
vraisemblance cette hypothse: La fille de M. de
Montmorin (Madame de Beaumont), dit Chateaubriand,
se mourait; le climat d'Italie lui serait; disait-on,
favorable; moi allant Rome, elle se rsoudrait passer
les Alpes. Je me sacrifiai l'espoir de la sauver.
Mais la personne laquelle les lettres Chnedoll font
allusion pourrait tre aussi Madame de Custine, qui
Chateaubriand crivait prcisment la mme poque:
Promettez-moi de venir Rome.
Ainsi Chateaubriand, avec une lgret difficile
justifier, convoquait simultanment trois personnes le

suivre dans la Ville ternelle: Madame de Chateaubriand,


Madame de Beaumont et Madame de Custine. Faut-il
s'tonner que, tomb par ses propres fautes dans
d'inextricables difficults, il ait, cette poque, crit
Fontanes ces lignes quivoques: Voil o m'ont conduit
des chagrins domestiques. La crainte de me runir ma
femme m'a jet une seconde fois hors de ma patrie. Les
plus courtes sottises sont les meilleures. Je compte sur
votre amiti pour me tirer de ce bourbier! Etait-ce bien
lui qu'il appartenait d'allguer ses chagrins
domestiques?
En dfinitive, c'est Madame de Beaumont qui fit le
voyage de Rome. Madame de Custine en fut outre;
nous verrons plus loin comment elle en tmoigna son
humeur. Quant Madame de Chateaubriand, elle avait
l'me trop fire pour aller disputer la place ces deux
rivales: elle ne partit pas.
Les annes de bonheur passent vite, et malgr toute sa
force d'me, Madame de Beaumont, pour qui Ruthires
avait compos cette devise caractristique: Un souffle
m'agite, rien ne m'abat, voyait sa sant dprir; on ne
traverse pas impunment les preuves de la Terreur; le
massacre de son pre le Comte de Montmorin et de
presque toute sa famille lui avait port elle-mme un
coup fatal.
Aussitt que Chateaubriand l'eut quitte pour se rendre
Rome, comme secrtaire d'ambassade auprs du
Cardinal Fesch, Madame de Beaumont quitta Paris pour
aller demander aux eaux du Mont-Dore le rtablissement
de sa sant. Elle tait dj mortellement atteinte. Je
suis, crivait-elle un ami, dans un tat de faiblesse qui
m'te presque la force de dsirer et de craindre. Je
prends les eaux depuis trois jours. Je tousse moins, mais
il me semble que c'est pour mourir sans bruit, tant je

souffre d'ailleurs, tant je suis anantie. Il vaudrait autant


tre morte.

CHAPITRE II.
Dpart pour Rome.--Mort de Madame de Beaumont.-Madame de Custine: ses premiers billets.--Madame de
Chateaubriand Paris.--La rue de Miromesnil et la Butteaux-Lapins.--Les Martyrs.--La premire communion
d'Astolphe.
ce moment mme, Madame de Beaumont se prparait
excuter son projet, que combattirent tous ses amis,
de se rendre Rome et d'y rejoindre Chateaubriand,
malgr les obstacles rsultant de sa sant, malgr
l'imprudence, au point de vue des convenances, d'une
pareille dmarche. Joubert, affectueux et dvou entre
tous, opposa les plus puissantes raisons cette fatale
dtermination; Fontanes, d'un ct, M. Mol, de l'autre,
firent tous leurs efforts pour en prvenir l'excution. Rien
n'y fit. mesure que cette femme mourante allait
dprissant, il semblait qu'en elle les facults de l'me
redoublaient de puissance avec l'exaltation d'un amour
perdu et qui n'avait plus rien de la terre.
Je serai Lyon du 15 au 20 septembre, crivait-elle
Chnedoll. J'y resterai le temps ncessaire pour
arranger mon voyage; ce sera l'affaire de quelques
jours. De Lyon, elle atteignit Milan le 1er octobre; M.
Bertin l'an, qui l'y attendait, la conduisit Florence o
Chateaubriand la rejoignit, et tous trois ils arrivrent
Rome au commencement du mois d'octobre.
Cependant l'tat de Madame de Beaumont s'aggravait
de jour en jour. Ceux qui se rappellent encore ou qui se
rappelaient, il y a quelques annes, Madame de

Beaumont, crivait bien des annes plus tard Charles


Lenormant, la reprsentent comme sans beaut, dtruite
et d'une effrayante maigreur, mais avec une
physionomie trs touchante, et d'une tonnante
supriorit; c'tait une lampe demi teinte qui jetait
ses dernires clarts[5].
Elle mourut Rome le 4 novembre 1803. Chateaubriand
a consign dans des pages immortelles le rcit de ses
derniers moments. Il ressentit une profonde douleur, et
pendant toute sa vie le cher souvenir de Madame de
Beaumont fut pour lui l'objet d'un culte. Il s'tait dvou
cette frle existence, et jusqu'aux derniers moments il
l'avait entoure de ses soins; il a montr pour elle une
rare abngation, une tendresse de sentiment
inpuisable, un dsintressement absolu. Cette
constance l'amiti, dans des circonstances difficiles, au
milieu des embarras d'argent dont nous parlerons,
rfutent premptoirement les accusations de scheresse
de coeur et d'gosme qui lui ont t si souvent
adresses. Il pleura Madame de Beaumont dans toute
l'amertume de sa douleur. On n'a pas senti, disait-il,
toute la dsolation du coeur quand on n'est pas rest
seul errer dans les lieux nagures habits par une
personne qui avait agr votre vie.
Cette douleur tait partage par tous ceux que Madame
de Beaumont avait honors de son amiti, mais
personne ne la ressentit plus profondment que Joubert.
Je ne vous cris rien de ma douleur, crit-il
Chnedoll, elle n'est point extravagante, mais elle sera
ternelle. Quelle place cette femme aimable occupait
pour moi dans le monde! Chateaubriand la regrette
srement autant que moi, mais elle lui manquera moins
ou moins longtems... Vous aurez la relation de ses
derniers moments. Rien au monde n'est plus propre
faire couler les larmes que ce rcit; cependant il est

consolant. On adore ce bon garon en le lisant, et quant


elle, on sent, pour peu qu'on l'ait connue, qu'elle et
donn dix ans de sa vie pour mourir si paisiblement et
pour tre ainsi regrette.
Un passage de cette lettre de Joubert exige des
explications: Chateaubriand regrette srement Madame
de Beaumont autant que moi, mais elle lui manquera
moins ou moins longtems. Cette assertion vraie dans
un sens ne l'est pas dans un autre, et c'est ici que des
faits mis aujourd'hui en pleine lumire nous rvlent
clairement Chateaubriand avec toute la mobilit de ses
passions et toute la persvrance de ses amitis. On ne
peut nier ses faiblesses, l'inconstance de ses dsirs,
l'entranement qui l'emportait sans cesse vers des
passions nouvelles. Mais ces passions se transformaient
vite en un sentiment plus lev et plus pur d'affection
pleine de tendresse, d'inaltrable amiti qui durait
autant que la vie.
C'est donc avec une vrit absolue, si l'on veut
distinguer entre la mobilit de ses passions et la
persistance de ses amitis, qu'on a pu dire de lui que
personne n'a peut-tre montr plus de suite et de
fidlit dans ses affections; qu'il se donnait trs
srieusement et pour ainsi dire sans retour; qu'il a
montr toujours une exquise dlicatesse de sentiments,
un dsintressement toute preuve, une constance et
une rectitude remarquable dans le commerce de
l'amiti.
Ce jugement port par un homme qui l'a bien connu, se
trouve justifi pour Madame de Beaumont. Il ne le sera
pas moins pour d'autres liaisons qui ont suivi ce premier
attachement.
D'ailleurs Chateaubriand avec sa disposition tout dire

de lui, le mal comme le bien, nous a rvl lui-mme


quel avait t l'tat de son me au milieu des
attachements de son orageuse jeunesse. Il raconte dans
ses Mmoires que le 21 janvier 1804, il tait all prier
sur le tombeau de Madame de Beaumont, en faisant ses
adieux Rome, et il ajoute: Mon chagrin ne se flattait-il
pas en ces jours lointains que le lien qui venait de se
rompre serait mon dernier lien? Et, pourtant, que j'ai
vite, non pas oubli, mais remplac ce qui me fut cher!
Ainsi va l'homme de dfaillance en dfaillance.
L'indigence de notre nature est si profonde, que dans
nos infirmits volages, pour exprimer nos affections
rcentes, nous ne pouvons employer que des mots dj
uss par nous dans nos anciens attachements. Il est
cependant des paroles qui ne devraient servir qu'une
fois; on les profane en les rptant.
En effet, Chateaubriand avait dj remplac, avant
mme qu'il et la pleurer, la femme qu'il avait tant
aime et dont la mmoire devint le culte de toute sa vie.
Avant la mort de Madame de Beaumont un autre
attachement tait dj form: la liaison de
Chateaubriand avec Madame de Custine avait
commenc.
*****
Un voile mystrieux enveloppe encore les premiers
dbuts des relations de Chateaubriand et de Madame de
Custine. Quand se sont-ils connus? Comment est n ce
long attachement qui a travers tant de fortunes
diverses, et que la mort seule a bris? Le biographe le
plus rcent de Madame de Custine[6] pense que
Chateaubriand la vit pour la premire fois chez Madame
de Rosambo, allie de son frre an; ces deux victimes
de la Terreur s'taient connues la prison des Carmes. Il
est probable cependant que leur premire rencontre

remonte un peu plus haut, peut-tre jusqu' l'anne


1801, et qu'elle a eu lieu dans des circonstances trs
diffrentes.
Les Mmoires d'outre-tombe, sans en fixer la date
prcise, semblent nous offrir un indice rvlateur.
Rappelons-nous la page charmante o Chateaubriand
raconte qu'aprs l'apparition du Gnie du Christianisme,
au milieu de l'engouement des salons, il fut enseveli
sous un amas de billets parfums. Si ces billets, dit-il,
n'taient aujourd'hui des billets de grand'mres, je serais
embarrass de raconter avec une modestie convenable
comment on se disputait un mot de ma main, comment
on ramassait une enveloppe crite par moi, et comment,
avec rougeur, on la cachait, en baissant la tte, sous le
voile tombant d'une longue chevelure. Ce dernier trait
s'appliquait videmment une seule personne et un
fait particulier; c'est une motion unique que le pote a
ressentie ce larcin, gage indiscret d'un naissant amour,
qui se drobait sous le voile d'une longue chevelure.
N'y a-t-il pas dans ce passage une allusion voile
Madame de Custine? Cette longue chevelure, nous la
connaissons; nous la retrouvons bien souvent dans les
Mmoires d'outre-tombe, mais dsormais sans mystre.
Chateaubriand semble en avoir fait pour Madame de
Custine une sorte d'aurole, un charme distinctif qui
n'appartient qu' elle. Parmi les abeilles, nous dit-il, qui
composaient leur ruche ( son retour de l'migration),
tait la Marquise de Custine, hritire des longs cheveux
de Marguerite de Provence, femme de saint Louis, dont
elle avait du sang. J'assistai sa prise de possession de
Fervaques, et j'eus l'honneur de coucher dans le lit du
Barnais, de mme que dans le lit de la reine Christine
Combourg.

Et plus tard, aprs de longues annes, quand il verra


pour la dernire fois celle qui avait affront l'chafaud
d'un si grand courage, quand il la verra la taille
amincie par la mort, ce qui fera une fois de plus l'objet
de son admiration, c'est la beaut de cette tte orne
de sa seule chevelure de soie.
N'est-il pas vident que ces divers passages des
Mmoires d'outre-tombe s'appliquent la mme
personne? Et si cette conjecture est fonde, n'en doit-on
pas conclure qu'il y avait eu au moins une entrevue
avant celle dont les salons de Madame de Rosambo
furent tmoins, et que sans doute aussi quelque billet
parfum avait t crit pour l'obtenir?
Dans tous les cas, la premire correspondance connue
de Chateaubriand avec Madame de Custine ne remonte
qu'au commencement de l'anne 1803, l'poque o,
nomm secrtaire d'ambassade auprs du cardinal
Fesch, il se prpare partir pour Rome. Elle se compose
de dix lettres ou plutt de dix billets adresss Madame
de Custine, s'chelonnant quelques jours d'intervalle
les uns des autres, et qui sont tous compris entre la date
de la nomination au poste de secrtaire d'ambassade et
le dpart pour Rome.
Cette correspondance, nous n'avons pas la reproduire:
elle a t publie[7], il faut la lire dans le texte original
qui en a t donn. Mais comme elle est en quelque
sorte le prologue et le point de dpart de la longue
intimit dont nous allons voir se dvelopper toutes les
phases, il est ncessaire, d'en prsenter au moins une
courte analyse.
En voici les traits saillants.
Chateaubriand trs assidu, trs pressant mme auprs

de Madame de Custine, est repouss d'abord, mais ses


avances sont accueillies bientt avec moins de rigueur. Il
vient d'obtenir, dit-il, un sursis son dpart pour Rome;
il supplie Madame de Custine de ne pas partir pour son
chteau de Fervaques, comme elle en a l'intention:
L'ide de vous quitter me tue, dit-il, au nom du ciel ne
partez pas! En effet, Madame de Custine ne partit pas:
elle alla le trouver dans sa chambre, l'htel d'tampes,
rue Saint-Honor, deux pas de la demeure de Madame
de Beaumont, rue Neuve-de-Luxembourg. Cette
dmarche, un peu lgre, le rendit encore plus pressant,
comme Madame de Custine devait s'y attendre, comme
elle l'esprait peut-tre. La passion redouble en effet
dans les billets qui suivent: Promettez-moi le chteau
d'Henri IV! ce chteau o le Barnais avait couch, o il
avait aim la dame de Fervaques. Promettez-moi de
venir Rome! Plus loin il rpte encore: Songez, je
vous prie, au chteau d'Henri IV; cela peut me consoler.
Dans sa passion il va jusqu' qualifier la visite de
Madame de Custine dans sa chambre d'htel, de sainte
apparition. Ce sont dj les lettres d'un amant heureux,
ou bien prs de l'tre.
Chateaubriand, aprs quelques dlais, dut enfin partir
pour Rome o il arriva le 25 juin 1803. Le sjour qu'il y fit
et qui dura moins d'une anne, du mois de juin au mois
de fvrier suivant, fut marqu par le douloureux
vnement de la mort de Madame de Beaumont, par de
nombreuses difficults politiques et de grands embarras
d'argent. Nous aurons revenir sur ce sujet dans le
cours de notre rcit.
Madame de Beaumont s'teignit sans avoir souponn
que Ren lui ft infidle; les plaintes que lui arrachaient
ses douleurs et les regrets de la vie n'ont pas t mls
du moins l'amertume d'un amour trahi. Et remarquons
ici l'attitude de Chateaubriand; elle est caractristique:

entre l'amie malade, la femme mourante qui n'attend


plus rien de ce monde, et sa nouvelle passion pour la
reine des roses, comme disait Boufflers, toute brillante
de jeunesse et de beaut, quel est son choix? O porte-til son dvouement? C'est Madame de Beaumont que
sa tendresse reste fidle; il lui sacrifie tout et rend,
force de soins, la paix ses derniers moments.
Il ne faut donc pas trop lgrement riger en victimes de
son gosme les femmes qui l'ont aim; laquelle a-t-il
dlaisse? Assurment, ce n'est pas Madame de
Beaumont, nous l'avons vu, ni Madame de Custine, nous
le verrons plus tard, et la correspondance le dmontrera.
Nous ne voulons pas dire que l'infidlit, ce qu'il appelait
lui-mme ses dfaillances, ne succdt assez vite
chaque nouvel amour, mais ce qui ne s'teignait jamais
en lui, quand une fois il s'tait donn, c'tait une
suprme tendresse de coeur, un inaltrable sentiment
d'affection pure, pleine de dlicatesse et de douceur.
Pendant l'anne du sjour en Italie, la correspondance
avec Madame de Custine continua sans interruption.
Mais aucune des lettres ne nous en a t conserve;
nous dcouvrirons peut-tre par quel motif, par quel
dpit elles ont toutes t supprimes.
*****
son retour de Rome, au mois de fvrier 1804,
Chateaubriand descendit rue de Beaune, l'Htel de
France. Sa femme, sa jeune veuve, comme il l'appelait,
qu'il nous dcrit, dans ses mmoires, si charmante
l'poque de leur union, lorsqu'il la reconnaissait de loin
sur le sillon ( Saint-Malo), sa pelisse rose, sa robe
blanche et sa chevelure enfle du vent, vint l'y
rejoindre, o mme elle l'y avait prcd.

Cette installation de la rue de Beaune n'tait que


provisoire. Nomm ministre de France dans le Valais,
Chateaubriand devait prochainement se rendre son
poste. La mort tragique du duc d'Enghien (20 mars
1804) vint tout changer. Chateaubriand envoya sa
dmission Talleyrand, ministre des affaires extrieures,
par une lettre qu'il avait soumise d'abord Madame de
Custine, et dont le texte, avec la rponse du ministre,
nous a t conserv[8].
Il ne fut plus question, ds lors, de quitter Paris, mais
tout au contraire d'y former un tablissement dfinitif. Il
fallut donc chercher une installation; on la trouva ds le
mois d'avril, rue de Miromesnil, n 1119, au coin de la
rue Verte, aujourd'hui rue de la Ppinire. On numrotait
alors les maisons par quartier et non par rue.
Dans le vieux Paris, tel qu'il tait au commencement de
ce sicle, le petit htel que Chateaubriand allait habiter,
deux pas du faubourg Saint-Honor, tait presque la
campagne. Voici la description qu'il nous en donne:
Le petit htel que je louai fut occup depuis par M. de
Lally-Tollendal et Madame Denain, la mieux aime,
comme on disait du temps de Diane de Poitiers. Mon
jardinet aboutissait un chantier, et j'avais auprs de
ma fentre un grand peuplier, que M. de Lally-Tollendal,
afin de respirer un air moins humide, abattit lui-mme
de sa grosse main. Le pav de la rue se terminait alors
devant ma porte; plus haut, la rue o le chemin montait
travers un terrain vague que l'on appelait la Butte aux
lapins. La butte aux lapins, seme de quelques maisons
isoles, joignait droite le jardin de Tivoli, gauche le
parc de Monceaux. Je me promenais assez souvent dans
ce parc abandonn...
M. et Madame de Chateaubriand s'installrent dans ce

petit htel de la rue Miromesnil avec un certain luxe.


Joubert, dans une lettre du 10 mai 1804, donne
Chnedoll quelques dtails intressants.
Madame de Chateaubriand, lui Chateaubriand, les bons
Saint-Germain que vous connaissez[9], un portier, une
portire et je ne sais combien de petits portiers, logent
ensemble rue de Miromesnil dans une jolie petite
maison. Enfin, notre ami est le chef d'une tribu qui me
parat assez heureuse. Son bon gnie et le ciel sont
chargs du reste.
Immdiatement aprs son retour Paris, Chateaubriand
avait repris ses relations avec Madame de Custine, et
quoiqu'il y et dans l'esprit de chacun d'eux le souvenir
d'un froissement et de trs vives contrarits, une
parfaite harmonie se rtablit entre eux. Pour Madame de
Custine, la rivalit de Madame de Beaumont n'existait
plus; la prsence de Madame de Chateaubriand, il est
vrai, pouvait lui porter ombrage, mais il semble qu'elle
en prit assez facilement son parti. Les relations
devinrent plus intimes que jamais; celles de 1803 n'en
avaient t que le prlude.
C'est de ce petit htel de la rue de Miromesnil que partit
la premire lettre de la longue correspondance que
Chateaubriand entretint avec son amie, et dont jusqu'ici
le public n'a connu que quelques rares fragments.
Nous publions quarante lettres indites de cette
correspondance, qui, si nous ne nous trompons, jettent
sur l'homme de gnie qui les a crites, et sur la femme
aimable qui elles taient adresses, une trs vive
lumire. Toutes ces lettres sont de la main mme de
Chateaubriand, de cette grande criture dont on ne peut
plus oublier les traits quand on les a vus une fois. Les
dix-neuf premires portent en tte, de la main de

Madame de Custine, un numro d'ordre. Dans cette


srie, du n 1er au n 19, il nous en manque trois qui ont
port les n 7, 12 et 14. Le n 7 a t publi par M.A.
Bardoux dans son livre sur Madame de Custine; les deux
autres probablement n'existent plus. partir de la dixneuvime les lettres n'ont plus de numro d'ordre, et
comme, en gnral, elles ne sont pas dates, le
classement en est quelquefois difficile.
Elles sont pour la plupart timbres de la poste.
Cette correspondance, qui n'a pas sa contre-partie,
parce que Chateaubriand ne conservait aucune lettre, a
pass des mains de Madame de Custine entre celles de
son fils Astolphe, puis en septembre 1857, date de la
mort de celui-ci, entre les mains de ses hritiers. Dix ou
onze ans plus tard, le libraire de qui nous les tenons en
devenait acqureur.
Voici la premire de ces lettres indites:
Paris, mercredi 30 mai 1804.
J'tais la campagne quand votre billet de Fervaques
m'est arriv; on avait nglig de m'envoyer la
campagne. Ne soyez pas trop fche de mon silence.
Vous savez que j'cris malgr mes dgots pour le genre
pistolaire, et vous avez fait le miracle. Je m'ennuie fort
Paris et j'aspire au moment o je pourrai jouir encore
de quelques heures de libert, puisqu'il faut renoncer au
fond de la chose. Bon Dieu! Comme j'tais peu fait pour
cela! Quel pauvre oiseau prisonnier je suis! Mais enfin le
mois de juillet viendra, je ferai un effort pour courir un
peu tout autour de Paris, et puis j'irai un peu plus loin.
Ce sera comme dans un conte de fe: Il voyagea bien
loin, bien loin (et les enfants aiment qu'on appuie sur le
mot loin), et il arriva Fervaques. L logeait une fe qui

n'avait pas le sens commun. On la nommait la princesse


Sans-Espoir, parce qu'elle croyait toujours, aprs deux
jours de silence, que ses amis taient morts ou partis
pour la Chine et qu'elle ne les reverrait jamais.
J'achverai l'histoire dans le dpartement du Calvados.
Mille joies, mille souvenirs, mille esprances. Je vous
verrai bientt. crivez-moi. Embrassez nos amis: Ecrivez
Fouch.
Madame de Custine, ne Sabran, au chteau de
Fervaques, par Lisieux, Calvados.
Remarquons ce passage: J'aspire au moment o je
pourrai jouir de quelques heures de libert, puisqu'il faut
renoncer au fond de la chose. Bon Dieu! comme j'tais
peu fait pour cela! Quel pauvre oiseau prisonnier je
suis! Chateaubriand fait videmment allusion son
mariage, sa runion encore toute rcente avec
Madame de Chateaubriand et la rpugnance que la
vie de mnage lui inspirait. Il a mme dit quelque part,
que c'est pour chapper ce sort et rester indpendant
qu'il avait accept un poste diplomatique et qu'il tait
parti pour Rome. Retomb sous le joug, un peu malgr
lui, quels regrets de la libert perdue, le pauvre oiseau
prisonnier n'exhale-t-il pas!
Plus tard, quand Ren aura dpass la saison des orages
et que les annes auront apport le calme cette me
trouble, il tiendra un tout autre langage, et rendant
Madame de Chateaubriand un solennel hommage, il
inscrira clans les Mmoires d'outre-tombe ces graves
paroles:
Retenu par un lien indissoluble, j'ai achet d'abord au
prix d'un peu d'amertume les douceurs que je gote
aujourd'hui. Je n'ai conserv des maux de mon existence

que la partie ingurissable. Je dois donc une tendre et


ternelle reconnaissance ma femme, dont
l'attachement a t aussi touchant que sincre. Elle a
rendu ma vie plus grave, plus noble, plus honorable, en
m'inspirant toujours le respect, sinon toujours la force de
mes devoirs.
Chateaubriand termine sa lettre, ainsi que plusieurs
autres de celles qui vont suivre, en demandant son
amie d'crire Fouch, alors ministre de la police. C'est
en faveur de M. Bertin l'an, et non de Chnedoll,
comme on l'a cru, qu'il rclamait cette intervention.
Sur ce point quelques mots d'explication sont
ncessaires. M. Bertin fut perscut comme royaliste
pendant la Rvolution. En 1800, sous prtexte de
quelque complot, il fut arrt par mesure administrative
et enferm dans la prison du Temple. Mais il ne subit
aucun jugement, aucune condamnation. Il quitta le
Temple pour tre relgu l'le d'Elbe. Le rpublicain
Briot, qui remplissait dans cette le des fonctions
administratives, lui accorda, ou plutt lui fit accorder la
permission d'achever son ban en Italie, o la rsidence
de Florence, puis celle de Rome lui fut assigne.
C'est Rome que M. Berlin se lia d'une troite amiti
avec Chateaubriand. C'est lui qui, sur la demande de son
ami, alla, comme nous l'avons dit, jusqu' Milan au
devant de Madame de Beaumont, et qui la conduisit
Florence o Chateaubriand l'attendait.
Il assista la mort de cette noble et malheureuse
femme, pisode que les Mmoires d'outre-tombe, ont
retrac dans des pages si sublimes, les plus loquentes
que Chateaubriand ait crites et qui assurent au
souvenir de son amie la piti et le respect de la
postrit.

Enfin, c'est M. Berlin qui a donn l'ide du bas-relief que


Chateaubriand fit lever Rome sur la tombe de
Madame de Beaumont.
Chateaubriand se plaisait rappeler les dbuts de sa
liaison avec Berlin l'an: C'est avec lui, disait-il, que je
visitai les ruines de Rome, et que je vis mourir Madame
de Beaumont, deux choses qui ont li sa vie la
mienne[10].
Las de l'exil et de ses sollicitations sans rsultat pour
obtenir son rappel, Bertin prit le parti assez aventureux
de rentrer en France, sans autorisation, mais avec un
passeport que Chateaubriand lui avait dlivr
complaisamment Rome.
Cela se passait au commencement de 1804, au moment
mme o Chateaubriand, de son ct, quittait Rome et
rentrait Paris.
Bertin, qui, malgr son passeport, n'tait pas en rgle,
fut oblig de se tenir cach, aprs son retour, tantt
dans sa maison de la valle de Bivre, tantt Paris.
C'est pour ce proscrit, pour son ami malheureux,
injustement perscut que Chateaubriand demande
avec instance Madame de Custine d'intercder auprs
de son grand ami Fouch.
On a pens que ces sollicitations taient rclames en
faveur de Chnedoll; mais elles ne pouvaient
s'appliquer lui qui n'tait alors ni perscut, ni
malheureux, qui n'avait rien dmler avec la police et
pour qui Fouch ne pouvait rien aucun titre; de plus,
cette poque Chnedoll n'tait pas encore connu de
Madame de Custine, qui il ne fut prsent que le 15
aot suivant par Chateaubriand.

Quoique M. Bertin ne soit nomm dans aucune des


lettres, c'est bien de lui et non de Chnedoll qu'il s'agit;
la suite de la correspondance ne permet aucun doute
cet gard.
On se demande quelles relations pouvaient exister entre
Madame de Custine, la patricienne, victime de la Terreur,
et Fouch, le jacobin terroriste, car c'est bien de Fouch,
l'ancien oratorien, du proconsul de la Convention
nationale qu'il s'agit ici, du Fouch aprs les crimes,
comme dit Sainte-Beuve.
Madame de Custine avait miraculeusement chapp
l'chafaud, mais tous ses biens et ceux de sa famille
avaient t confisqus. Elle avait t dtenue dans la
prison des Carmes, o elle s'tait lie d'amiti avec
Josphine de Beauharnais. Josphine devenue la femme
du gnral Bonaparte recommanda son amie Fouch,
ministre de la police l'poque du dix-huit Brumaire.
L'ancien collgue de Collot d'Herbois, Fouch, s'efforait
alors, sinon d'oublier son pass, du moins de le faire
oublier aux autres, en affectant une modration relative:
Aucune des mesures exiges par la sret publique,
disait-il, ne commande aujourd'hui l'inhumanit,
comme si l'inhumanit et l'atrocit des meurtres
pouvaient jamais tre commandes par la sret
publique.
Il avait rendu, parat-il, de grands services Madame de
Custine et lui avait fait restituer la partie de ses biens
que l'tat n'avait pas vendue. En 1804, Fouch, devenu
ministre de la police, tait rest son ami. Nous n'avons
rien de leur correspondance avant 1814, mais les lettres
qu'il lui adressa cette date ont t publies[11]; elle
contiennent des formules d'une familiarit qu'on regrette
d'y rencontrer.

Quoi qu'il en soit, Madame de Custine crivit Fouch,


suivant la demande qui lui en tait faite. Chateaubriand
l'en remercie quelques jours aprs par la lettre suivante:
Mille remercments de votre lettre F... (Fouch). Mille
remercmens de vos souvenirs. J'irai certainement
Fervaques. Vos bonnes gens pourtant me touchent peu,
et la race humaine est si mchante que je commence
ne plus m'en soucier du tout. Vous vivez en paix! et
nous, nous sommes trs malheureux ici. Je n'ai, je vous
assure, pas le courage de vous parler de moi, de nos
projets. J'ai l'esprit trop proccup. Ma vie est fort triste
ici. Je vais errer dans le champ de bl qui est notre
porte, et quand j'ai entendu chanter l'alouette, je rentre
pour voir un nid de merles, qui est dans mon jardin et
dont les petits viennent de s'envoler. Ils sont bien
heureux. Vous voyez que nous sommes tous deux
occups d'oiseaux.
Tresnes a fait une trs vilaine action, je me rserve de lui
en parler la campagne.
Je pars l'instant pour Champlatreux et je vais passer
deux jours chez Mathieu[12]. Je n'y porte pas des
dispositions fort gaies, et je ne sais si je pourrai y rester
mme ces deux jours, tant il y a d'incertitude dans mes
ides, et de tristesse dans le fond de mon me.
J'attends des lettres de vous; elles me consolent et me
font franchir avec moins d'ennuis les moments que je
dois encore passer loin de vous.
Mille choses aux amis.
Jeudi, 18 Prairial (7 juin 1804).
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.

Madame de Custine avait quitt la rue Martel, o elle


demeurait en 1803, pour la rue Verte, au coin de la rue
de Miromesnil, en face du petit htel qu'habitait
Chateaubriand. Le champ de bl qui est notre porte
fait allusion la proximit de leurs demeures. Aussi
Chateaubriand a-t-il soin de souligner le mot.
Il s'agit dans cette lettre du Marquis de Tresne,
traducteur de Virgile et de Klopstock, le mme qui, en
1795, Hambourg, pendant l'migration, prsenta son
ami Chnedoll Rivarol. La liaison qui en rsulta fait
l'objet d'un rcit trs intressant de Chnedoll, que
Sainte-Beuve a reproduit dans le second volume de
Chateaubriand et son groupe littraire. Nous ignorons
quelle est la trs vilaine action du Marquis de la Tresne
laquelle Chateaubriand fait allusion.
*****
Les lettres de Chateaubriand se succdent rapidement.
En voici une pleine d'enjouement et de charmants
dtails qui a sa place marque dans sa vie littraire,
parce qu'elle prcise la date, presque le jour, du 7 au 18
juin 1804, o vint clore dans son gnie la premire
pense du pome des Martyrs. C'est dans ce petit htel
de la rue de Miromesnil qu'il en crivit les premires
lignes; c'est sous les ombrages des jardins, de Monceaux
qu'Eudore, Vallda, Cymodoce lui apparurent pour la
premire fois.
Il fait sur le ton du badinage l'analyse de la premire
bauche encore informe qui bientt se dessinera,
prendra corps, et d'o, malgr les dfauts vidents du
livre, jailliront des flots de posie, d'loquence et de
passion dans le plus beau langage qu'on ait parl depuis
le XVIIe sicle.

C'est aussi sur le ton du badinage qu'il rpond au rcit


que Madame de Custine lui a fait de la premire
communion de son fils Astolphe, Fervaques. Une ide
srieuse cependant, un sentiment lev et sincre, dont
il faudra toujours tenir compte quand on jugera
Chateaubriand, se dgage de ses paroles lgres et
termine la lettre par une note grave.
Paris, 29 Prairial (18 juin),
Eh! bien, vous voil donc bien triste! Et pourquoi? Parce
que vos oiseaux sont morts! Eh! qui est-ce qui ne meurt
pas? Parce que mes merles se sont envols? Vous savez
que tout s'envole commencer par nos jours. Ceci
ressemble de la posie, et l'on voit bien que je
griffonne quelque chose. Je vous porterai les deux
premiers livres de certains martyrs de Diocltien dont
vous n'avez aucune ide. C'est une jeune personne
infidle comme il y en a tant (mais ici fidle signifie
chrtienne, et infidle le contraire). C'est un jeune
homme trs chrtien, autrefois trs perverti, qui
convertit la jeune personne; le diable s'en mle, et tout
le monde finit par tre rti par les bons philosophes du
sicle de Diocltien, toujours pleins d'humanit.
Tout cela fait que je ne dors point, que je ne mange
point, que je suis malade, car toutes les fois qu'il
m'arrive de me livrer la muse, je suis un homme perdu;
heureusement l'inspiration vient rarement. Voil qu'au
lieu d'aller courir tout autour de Paris, comme je voulais,
je reste rue de Miromesnil, sans songer rien, croyant
que mon mnage, qui me cote douze mille francs par
an, ira toujours, quoique je n'aie pas un sou.
Oh l'heureuse vie que celle des habitants de ce monde!
Pour moi, je ne voudrais pas le rformer, il va si bien!
Savez-vous que je ne me soucie gure de votre

communion? Je trouve que vous l'avez fait faire trop


prcipitamment votre fils. Je parierais qu'il ne sait pas
un mot des principes de la religion. Les petites filles en
blanc taient crasseuses, le cur est une bte, tout cela
est clair. Tout cela n'est bon que lorsque les enfants ont
t longuement et sagement instruits, que quand on leur
fait faire leur premire communion non par devoir
d'usage, mais par religion. Vous faites communier votre
fils qui n'observe pas seulement la simple loi du
vendredi et qui ne va peut-tre pas la messe le
dimanche.
Voil ce que vous avez gagn raconter cela un pre
de l'glise, trs indigne sans doute, mais toujours de
bonne foi, faisant d'normes fautes, mais sachant qu'il
fait mal et se repentant ternellement.
Adieu, chre, humiliez-vous devant cette folle lettre.
Attendez-moi Fervaques vers la fin de juillet; crivezmoi et crivez Fouch.
Mille choses aux amis.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Il faut avouer que, malgr cette dernire phrase,
Chateaubriand, pour un pre de l'glise, manque un peu
trop de srieux. Madame de Custine lui avait fait, sans
doute, de la premire communion de son fils un tableau
mdiocrement difiant: Chateaubriand accepte son rcit
(et en cela il a tort); puis s'levant des considrations
plus hautes, il lui reproche de n'avoir pas suffisamment
prpar son fils ce grand acte de la vie religieuse (et
en cela il a raison).
Probablement il ne connaissait pas et n'avait jamais vu

le prtre que, sur le rapport de Madame de Custine, il


traite si ddaigneusement, c'tait l'abb Franois Millet,
qui, chapelain l'poque de la Rvolution, avait refus
de prter serment la constitution civile du clerg. Il
migra en Angleterre et subit les dures annes de l'exil,
comme Chateaubriand lui-mme, qui a pu le rencontrer
sans le connatre dans les rues de Londres. Rentr en
France le 13 Messidor an V (1er juillet 1797) aprs la
Terreur, il fut install cur de Fervaques le 22 Ventose an
XI (13 mars 1803), et mourut le 23 juin 1807.
Rien ne prouve que cet ecclsiastique, qui a souffert
pour la foi, soit responsable et du costume un peu
rustique des petites filles en blanc, et de la mauvaise
prparation du jeune marquis. Si cet enfant a fait sa
premire communion plutt par devoir d'usage, que par
religion, qui la faute?
Madame de Custine ne montra pas, ce qu'il parat, un
got trs prononc pour le plan des Martyrs.
Chateaubriand va lui rpondre ce sujet. Il n'en
continuait pas moins son travail avec activit, puisque
ds le 20 juin, il en lisait le premier livre Champlatreux.
Voici en effet ce que, cette date, M. Mol crivait
Joubert:
Chateaubriand est ici avec sa femme. Ils y sont fort
aimables et d'une manire simple. Vous connaissez sans
doute le premier livre des Martyrs de Diocltien. Je l'ai
entendu aujourd'hui avec grand plaisir.
Nous verrons par la lettre qui suit que Madame de
Custine avait crit Fouch en faveur de Bertin, et que
cette dmarche produisit quelques promesses, qui
restrent sans rsultat.
Chateaubriand annonce sa visite Fervaques pour la fin

du mois de juillet.
Vous avez bien tort de me prcher sur mon got pour
mon nouvel ouvrage. Cela ne me dure gures, et j'ai
dj tout laiss l depuis une quinzaine de jours. Pour
travailler avec suite et got, il faut tre dans une
position sinon trs brillante, du moins tranquille; et ce
n'est pas quand on est sans avenir, qu'on travaille pour
un avenir qui ne viendra pas. D'ailleurs il faudrait
beaucoup de livres, beaucoup d'tudes, beaucoup de
chimres pour me faire oublier les personnes que j'aime.
Je ne sais encore si on a fait quelque chose pour mon
ami[13], comme on nous l'a promis. Il est la
campagne, et il ne me parat pas que sa position soit
change.
Je vous ai donn ma parole d'aller vous voir, et
certainement je ferai le voyage, selon toutes les
apparences vers la fin du mois de juillet o nous entrons
demain. Vous savez que je ne suis pas libre, et il peut
arriver tel accident de route on d'affaires qui me retarde
de huit ou dix jours. Il suffit que je sois sr de vous voir
pour que vous ne m'accusiez pas de mensonge.
Vous voyez par le ton de ce billet que je suis trs srieux
et fort triste. Outre les sujets de peine que vous pouvez
deviner, j'ai la fivre depuis deux jours; cela durera peu;
quelques doses de quinine me remettront sur pied.
Bonjour, chre. Je suis charm que vous soyez heureuse
dans votre bon chteau, et j'ai grande envie de vous y
voir.
Mille choses nos amis.
Vendredi, 29 juin.

Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par


Lisieux, Calvados.

CHAPITRE III.
Rupture avec Madame de Custine.--Rconciliation.-Voyage de Fervaques. Chnedoll.--Dpart pour la
Bourgogne. Joubert.--Nouveau voyage Fervaques.-Jalousies de Madame de Custine.
Jusqu'ici la correspondance de Chateaubriand et de
Madame de Custine, s'est droule avec calme, dans les
termes d'une intimit pleine de confiance et d'abandon,
sans exprimer, peut-tre, une passion aussi exalte que
celle des billets qui ont prcd le voyage de Rome. On
voit clairement que les situations sont changes:
Chateaubriand sollicitait alors; maintenant tous les droits
lui sont acquis. Mais au milieu de cet amour pass
l'tat chronique, aucun nuage ne s'est encore annonc
l'horizon.
Tout coup la scne change; la tempte clate; un
incident nouveau s'est produit qui rouvre une ancienne
et profonde blessure. Chateaubriand, atteint jusqu'au
fond du coeur, crit avec amertume ce qu'on va lire.
Lundi, 16 juillet.
Je ne sais si vous ne finirez point par avoir raison, si tous
vos noirs pressentiments ne s'accompliront point. Mais je
sais que j'ai hsit vous crire, n'ayant que des choses
fort tristes vous apprendre. Premirement, les
embarras de ma position augmentent tous les jours et je
vois que je serai forc tt ou tard me retirer hors de
France ou en province; je vous pargne les dtails. Mais
cela ne serait rien si je n'avais me plaindre de vous. Je

ne m'expliquerai point non plus; mais quoique je ne croie


pas tout ce qu'on m'a dit, et surtout la manire dont on
me l'a dit, il reste certain toutefois que vous avez parl
d'un service que je vous priais de me rendre lorsque
j'tais Rome, et que vous ne m'avez pas rendu. Ces
choses-l tiennent l'honneur, et je vous avoue
qu'ayant dj le tort du refus, je n'aurais jamais voulu
penser que vous eussiez voulu prendre encore sur vous
le plus grand tort de la rvlation. Que voulez-vous? On
est indiscret sans le vouloir, et souvent on fait un mal
irrparable aux gens qu'on aime le mieux.
Quant moi, madame, je ne vous en demeure pas moins
attach. Vous m'avez combl d'amitis et de marques
d'intrt et d'estime; je parlerai ternellement de vous
avec les sentimens, le respect, le dvouement que je
professe pour vous. Vous avez voulu rendre service
mon ami[14], et vous le pouvez plus que moi puisque
Fouch est ministre. Je connais votre gnrosit, et
l'loignement que vous pouvez ressentir pour moi ne
retombera pas sur un malheureux injustement
perscut. Ainsi, madame, le ciel se joue de nos projets
et de nos esprances. Bien fou qui croit aux sentimens
qui paraissent les plus fermes et les plus durables. J'ai
t tellement le jouet des hommes et des prtendus
amis, que j'y renonce; je ne me croirai pas, comme
Rousseau, ha du genre humain, mais je ne me fierai plus
ce genre humain. J'ai trop de simplicit et d'ouverture
de coeur pour n'tre pas la dupe de quiconque voudra
me tromper.
Cette lettre trs inattendue vous fera sans doute de la
peine. En voil une autre sur ma table que je ne vous
envoie pas et que je vous avais crite il y a sept ou huit
heures. J'ignorais alors ce que je viens d'apprendre, et le
ton de cette lettre tait bien diffrent du ton de celle-ci.
Je vous rpte que je ne crois pas un mot des dtails

honteux qu'on m'a communiqus, mais il reste un fait:


on sait le service que je vous ai demand, et comment
peut-on savoir ce qui tait sous le sceau du secret dans
une de mes lettres, si vous ne l'aviez pas dit vousmme?
Adieu.
Cette lettre, crite sur les quatre cts d'une feuille de
papier in-quarto, avait pour enveloppe une autre demifeuille du mme papier portant pour adresse Au
Chteau de Fervaques, comme la lettre qui prcde et
celle qui la suit.
Il serait intressant de connatre la rponse que fit
Madame de Custine aux reproches ports contre elle
avec une argumentation si serre. Mais Chateaubriand
ne conservait pas les lettres que lui adressaient ses
belles amies; plus discret qu'elles, il ne laissait derrire
lui rien qui pt les compromettre; elles n'avaient pas
toujours pour elles-mmes autant de prudence.
Il faut donc essayer de deviner par la lettre suivante ce
que cette rponse de Madame de Custine peut avoir t.
Il semble qu'au lieu de se disculper directement, elle
aurait oppos l'attaque une contre-attaque, et que,
oprant une diversion habile, elle aurait rejet les torts
sur une personne qu'elle se plaignait de se voir prfrer
et dont la perfidie aurait machin cette dnonciation.
Chateaubriand ne fut pas convaincu par cette dfense,
mais sa colre tait dj tombe; il rpondit amrement
encore, mais en laissant, comme on va le voir, une porte
ouverte la rconciliation.
Il ne s'agit pas de comparaison, car je ne vous compare
personne, et je ne vous prfre personne. Mais vous

vous trompez si vous croyez que je tiens ce que je vous


ai dit de celle que vous souponnez; et c'est l le grand
mal. Si je le tenais d'elle, je pourrais croire que la chose
n'est pas encore publique; or ce sont des gens qui vous
sont trangers qui m'ont averti des bruits qui couraient.
Il me serait encore fort gal, et je ne m'en cacherais pas,
qu'on dit que je vous ai demand un service. Mais ce
sont les circonstances qu'on ajoute cela qui sont si
odieuses que je ne voudrais pas mme les crire et que
mon coeur se soulve en y pensant. Vous vous tes trs
fort trompe si vous avez cru que Madame... m'ait
jamais rendu des services du genre de ceux dont il
s'agit[15]; c'est moi, au contraire, qui ai eu le bonheur
de lui en rendre. J'ai toujours cru, au reste, que vous
avez eu tort de me refuser. Dans votre position, rien
n'tait plus ais que de vous procurer le peu de chose
que je vous demandais; j'ai vingt amis pauvres qui
m'eussent oblig poste pour poste, si je ne vous avais
donn la prfrence. Si jamais vous avez besoin de mes
faibles ressources, adressez-vous moi, et vous verrez si
mon indigence me servira d'excuse.
Mais laissons tout cela. Vous savez si jusqu' prsent
j'avais gard le silence, et si, bien que bless au fond du
coeur, je vous en avais laiss apercevoir la moindre
chose, tant tait loin de ma pense tout ce qui aurait pu
vous causer un moment de peine ou d'embarras. C'est la
premire et la dernire fois que je vous parlerai de ces
choses-l. Je n'en dirai pas un mot la personne, soit
que cela vienne d'elle ou non. Le moyen de faire vivre
une pareille affaire est d'y attacher de l'importance et de
faire du bruit; cela mourra de soi-mme comme tout
meurt dans ce monde. Les calomnies sont devenues
pour moi des choses toutes simples; on m'y a si fort
accoutum que je trouverais presque trange qu'il n'y en
et pas toujours quelques-unes de rpandues sur mon
compte.

C'est vous maintenant juger si cela doit nous


loigner l'un de l'autre. Pour bless, je l'ai t
profondment; mais mon attachement pour vous est
toute preuve; il survivra mme l'absence, si nous ne
devons plus nous revoir.
Je vous recommande mon ami[16].
Paris, 4 Thermidor (23 juillet).
Madame de Custine, dans sa rponse, chercha, parait-il,
expliquer le refus du service que Chateaubriand lui
avait demand pendant son sjour Rome, par les
motifs qui l'avaient dtermine. Ces motifs, c'tait
probablement la destination suppose de la somme que
Chateaubriand lui demandait; il s'agissait d'un prt de
quatre ou cinq mille francs, et sans doute elle s'tait
sentie froisse l'ide de subvenir aux dpenses
ncessites par la prsence Rome de Madame de
Beaumont. Enfin elle expliquait sans doute la rvlation
qu'elle avait faite du service demand et refus, par
l'intervention de certaines gens qui lui avaient arrach
son secret en usant de perfides manoeuvres. Peut-tre
aussi sa lettre contenait-elle un certain nombre de
rcriminations plus ou moins fondes, que
Chateaubriand n'admettait pas.
Il rpondit par une lettre date du 1er aot 1804, lettre
trs importante qui manque notre collection, mais qui
a t publie dans le livre trs intressant de M.
Bardoux[17], et qui, sur l'original, doit porter en tte
l'annotation habituelle de Madame de Custine, avec le
chiffre 7 comme numro d'ordre.
Voici cette lettre:
Je vois qu'il est impossible que nous nous entendions

jamais par lettre. Je ne me rappelais plus pour quel objet


je vous avais demand ce service; mais, si c'est pour
celui que vous faites entendre, jamais, je crois, preuve
plus noble de l'ide que j'avais de votre caractre n'a t
donne; et c'est une grande piti que vous ayez pu la
prendre dans un sens si oppos; je m'tais tromp.
Au reste, pour finir tout cela, j'irai vous voir; mais mon
voyage se trouve ncessairement retard. Je ne puis
avoir fini mes affaires au plus tt Paris que le 12 du
mois; je partirai donc de Paris de lundi prochain en huit,
je serai une autre huitaine errer chez mes parents de
Normandie, de sorte que j'arriverai Fervaques du 20 au
30 aot. Vous sentez que je vous donnerai des faits plus
certains sur ma marche avant ce temps-l.
Ce que nous avons recueilli de tout ceci, c'est que les
langues de certaines gens sont dtestables, qu'il ne faut
pas s'y fier un moment, et que notre grand tort est
d'avoir eu quelque confiance dans leur amiti. De ma
vie, du reste, je n'aurais t pris au pige o vous vous
tes laiss prendre; car de ma vie, je ne confierai
personne l'affaire d'un autre, et surtout quand il sera
question de certains services; mais ensevelissons tout
cela dans un profond oubli, dnouons sans bruit avec les
gens dont nous avons nous plaindre, sans leur
tmoigner ni humeur ni soupon. Heureusement que
leurs mauvais propos sont arrivs dans un temps o
l'opinion m'est trs favorable, de sorte qu'ils sont morts
en naissant. C'est nous ne pas les rveiller par nos
imprudences. Je n'ai pas dit mot personne de ce que je
vous avais crit, et j'espre que vous, de votre ct,
vous avez gard le silence.
Adieu; j'ai encore bien de la peine vous dire quelques
mots aimables, mais ce n'est pas faute d'envie.

Savez-vous que j'ai vu votre frre[18] et votre mre?


Celui-ci a trop d'esprit pour moi.
Le dbut de cette lettre est dur assurment. Mais on
comprend le sentiment qui l'a dict. Chateaubriand avait
puis toutes ses ressources auprs de Madame de
Beaumont mourante; il ne pouvait pas et pour rien au
monde il n'aurait voulu interrompre les spasmes de son
agonie pour lui exposer sa dtresse, pour lui demander
un crdit et se faire rembourser en quelque sorte des
soins qu'il avait prodigus. N'y avait-il pas l une
question de dlicatesse et d'honneur, et n'est-ce pas
une grande piti comme il le dit, que Madame de
Custine ne l'ait pas compris? Elle n'a vu qu'une rivale l
o elle ne devait plus voir qu'une femme infortune et
mourante.
Cependant, malgr l'aigreur du dbut, Chateaubriand
s'adoucit: il ne demande qu' pardonner, tout oublier,
et la lettre se termine par un mot charmant. Le postscriptum renouvelle la demande de pressantes
dmarches auprs de Fouch en faveur de l'ami
malheureux et perscut (M. Bertin).
Cette lettre prise isolment et spare de celles qui la
prcdent et qui l'expliquent, tait inintelligible. Aussi
est-il naturel qu'elle ait t interprte contre-sens:
Le Chateaubriand quinteux, personnel, mfiant, a-t-on
dit, est tout entier dans cette lettre. Voil le sens qu'on
y a trouv! Aussi que de lamentations en faveur de
l'adorable victime de cet homme sans coeur! Et
pourtant, dans tout cela, Madame de Custine n'tait pas
une victime; le beau rle n'tait mme pas de son ct:
mue par une mesquine jalousie, elle avait fini, dans de
vulgaires commrages, par trahir l'amiti.
Dans cette circonstance, comme dans toutes les autres,

dans la vie prive, comme dans la vie politique, l'opinion


se montrait facile tout pardonner Chateaubriand, ses
imprudences, ses erreurs, ses fautes mme. D'o lui
venait cette persistance des faveurs de l'opinion? C'est
que partout dans sa vie, on sentait l'inspiration d'une
me chevaleresque et d'un coeur gnreux.
Chateaubriand partit de Paris pour Fervaques, comme il
l'avait annonc, le 13 aot. Il en informe le jour mme
Madame de Custine par le billet suivant:
Je n'ai que le temps de vous dire que je pars l'instant
pour la Normandie, et que je serai chez vous en huit ou
dix jours compter de la date de cette lettre. Je vous
crirai sur les chemins. Mille bonjours. N'oubliez pas F...
(Fouch).
Paris, le 13 aot 1804.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Deux jours aprs, il crit de Mantes cet autre billet, et
pour la premire fois il introduit Chnedoll auprs de
Madame de Custine.
Mantes, 15 aot.
Me voil Mantes, c'est--dire quinze lieues plus prs
de vous. Je serai Fervaques lundi prochain. Trouvezvous mauvais que j'y aie donn rendez-vous un de nos
voisins, mon ami intime, M. de Chnedoll, avec qui j'ai
affaire? C'est un homme d'esprit, pote, etc. Vous voyez
que voil un horrible dmenti vos prophties. Ah! mon
Dieu, quand voudrez-vous me croire et quand aurez-vous
le sens commun! J'aime vous aimer; c'est Madame de
Svign qui dit cela.

Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par


Lisieux, Calvados.
Comme on le voit, avant l'arrive de Chateaubriand
Fervaques, la paix tait dj faite.
Cette lettre dmontre premptoirement qu'avant cette
date du 15 aot, dans les recommandations Fouch, il
ne s'agissait pas de Chnedoll dont, jusque-l, Madame
de Custine ne connaissait pas mme le nom.
Le mme jour, Chateaubriand crit Chnedoll pour lui
donner rendez-vous au chteau de Fervaques[19]:
Mantes
Je m'approche de vous et sors enfin du silence, mon cher
Chnedoll: je n'ai os vous crire de peur de vous
compromettre pendant tout ce qui m'est arriv (lors de
sa dmission envoye le jour mme o le duc d'Enghien
a t fusill). Que j'ai de choses vous dire! Quel plaisir
j'aurai vous embrasser, si vous voulez ou si vous
pouvez faire le petit voyage que je vous propose! Je vais
passer quelques jours chez Madame de Custine au
chteau de Fervaques, prs de Lisieux, et vous voyez par
la date de ma lettre que je suis dj en route. J'y serai
d'aujourd'hui en huit, c'est--dire le 22 aot. La dame du
logis vous recevra avec plaisir, ou, si vous ne voulez pas
aller chez elle, nous pourrons nous voir Lisieux.
Ecrivez-moi donc au chteau de Fervaques, par Lisieux,
dpartement du Calvados. Vous n'en devez pas tre
plus de quinze ou vingt lieues.
Tchons de nous voir, pour causer encore, avant de
mourir, de notre amiti et de nos chagrins. Je vous
embrasse les larmes aux yeux. Joubert a t bien
malade et n'a pu rpondre une lettre que vous lui

criviez. Tout ce qui reste de la petite socit[20]


s'occupe sans cesse de vous. Madame de Caux (Lucile
soeur de Chateaubriand) est trs mal.
Le sjour de Chateaubriand Fervaques ne fut pas de
longue dure; arriv le 22 chez Madame de Custine, il en
repart le 29, et le mme jour il lui adresse de Lisieux ce
billet:
Lisieux, huit heures et demie du soir.
Le courrier est pass il y a une heure... La diligence ne
part que demain onze heures. Je m'ennuie dj si loin
de vous, et je pars en poste pour Paris. J'y serai demain
midi. Plus je m'loigne de vous, plus je me rapproche; je
me dpche donc d'arriver. Mille bndictions. Salut la
bonne dame de Cauvigny. J'embrasse Chnedoll. Le
chapitre de Lisieux est en grande rumeur pour la calotte
du dfunt.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques,
Fervaques.
La date de ce billet est fixe par sa dernire phrase. Ce
jour mme, 11 Fructidor an XII (29 aot 1804), tait mort
Lisieux 5 heures du matin, l'ge de 82 ans, l'exchanoine Jacques Monsaint. C'tait un vieux prtre
asserment qui, lors de la constitution civile du clerg,
avait livr les archives de l'vch au clerg
schismatique. Lorsque le 15 aot 1802, la cathdrale de
Saint-Pierre de Lisieux fut rendu au culte catholique[21],
il ne fut pas compris dans son clerg. Le 29 aot 1804, il
s'agissait sans doute de dcider si la spulture religieuse
lui serait accorde. De l grande rumeur du clerg et de
la ville, mais non du chapitre, comme le dit
Chateaubriand: ce chapitre n'existait plus.

Madame de Custine, de son ct, s'est trompe en


attribuant ce billet un numro d'ordre qui en fixerait la
date au mois d'octobre 1804, la suite d'un second
voyage Fervaques. Nous le rtablissons la date qui
lui appartient, la suite du voyage du mois d'aot.
Aprs cet incident, Chateaubriand prit la poste et arriva
Paris, d'o, trois jours aprs, il adressa Madame de
Custine la lettre suivante:
Lundi, 3 septembre.
Je suis arriv vendredi six heures du soir. Samedi j'ai
t occup avec des libraires. Dimanche, le juge de paix
de M. Pin n'a pas voulu recevoir l'argent; il a remis la
chose aujourd'hui lundi. Demain donc, je vous enverrai
le reu de 249 francs.
Je regrette Fervaques, les carpes, vous, Chnedoll, et
mme Madame Auguste. Je voudrais bien retrouver tout
cela en octobre; je le dsire vivement. Avez-vous autant
envie de me revoir? Notre ami est-il debout? Je voudrais
bien lui faire passer de mon quinquina. Tchez donc de
faire niveler le billard, d'arracher l'herbe pour qu'on voie
les brochets, d'avertir les gardes de sommer le voisin de
Vire et la voisine de Caen de se rendre au rendez-vous,
d'engraisser les veaux, de faire pondre aux poules des
oeufs moins gris et plus frais; quand tout cela sera fait et
que M. Giblin aura mis mort le dernier des Guelfes,
vous m'avertirez, et je verrai s'il est possible de me
rendre Fervaques pour 15 pices de 20 francs.
condition toutefois que le professeur allemand[22],
tribun de son mtier, ait repris la route du tribunat.
Bonjour, grand merci, joie et sant, mille choses
Chnedoll. Est-il encore avec vous? Mille choses votre
bon fils. Je prie Dieu de conserver Madame de

Cauvigny son naturel, sa gat, sa propret, sa rondeur


et sa gentillesse. On parle fort de son vol Paris.
Ecrivez-moi.
Tout vous.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Cette lettre crite sur le ton du badinage o
Chateaubriand, esprit srieux, ne russissait gures,
dchira le coeur de Madame de Custine. La rponse
attriste et plaintive qu'elle y fit, s'est retrouve en
copie dans les papiers de Chnedoll, devenu son ami,
et en qui elle avait une entire confiance. Cette rponse
a t publie par Sainte-Beuve.
On avait cru d'abord qu'elle tait adresse Chnedoll;
Sainte-Beuve a souponn que le destinataire n'tait
autre que Chateaubriand; et il a eu raison. C'est en effet,
certainement, la rponse la lettre assez trange qui
prcde. La voici:
J'ai reu votre lettre: j'ai t pntre, je vous laisse
penser de quels sentiments. Elle tait digne du public de
Fervaques, et cependant je me suis garde d'en donner
lecture. J'ai du tre surprise qu'au milieu de votre
nombreuse numration, il n'y ait pas eu le plus petit
mot pour la grotte et pour le petit cabinet orn de deux
myrtes superbes. Il me semble que cela ne devait pas
s'oublier si vite. Je n'ai rien oubli, pas mme que vous
n'aimez pas les longues lettres.
Votre ami est encore ici, mais il part demain. J'en suis
plus triste que je ne puis vous dire: je ne verrai plus rien
de ce que vous aurez aim. Il y a des endroits dans votre
lettre qui m'ont fait bien du mal.

Cette lettre, qui n'est ni signe ni date, doit tre du 5


dcembre 1804.
Mais comment Chnedoll a-t-il pu en avoir une copie?
Assurment ce n'est pas par Chateaubriand, qui retenu,
bien plus que quelques-unes de ses belles amies, par la
discrtion, tait incapable d'abuser d'une lettre
compromettante.
C'est donc par Madame de Custine elle-mme que la
communication a t faite au confident de tous ses
secrets. En fait de confidences, elle n'avait pas une
grande rserve, si nous en jugeons par cette
conversation que rapporte Sainte-Beuve:--Voil, disaitelle, le cabinet o je le recevais!--C'est ici qu'il tait
vos genoux?--C'est peut-tre moi qui tais aux siens.
Dans cette conversation, ne serait-ce pas Chnedoll
qu'elle avait pour interlocuteur? Et n'est-ce pas du
mme cabinet aux deux myrtes superbes qu'elle
faisait ainsi les honneurs?
Il semble que ce sjour Fervaques, la fin du mois
d'aot, n'aurait pas t sans orages; le plaisir et les
larmes s'y seraient succd, s'il faut placer cette date
l'anecdote raconte par Chnedoll:
Un jour, dit-il, en revenant d'une promenade en calche
o il (Chateaubriand) aurait t assez maussade pour
elle, elle aperut un fusil avec lequel nous avions chass
le matin; elle fut saisie d'un mouvement de joie et de
fureur, et fut prs de s'envoyer la balle au travers du
coeur.
Il faudrait sur ces querelles de mnage entendre les
deux parties: Madame de Custine accuse, mais nous
n'avons pas la dfense de Chateaubriand, qui, il faut le

reconnatre, n'tait pas toujours aimable. C'est mme


dans ce caractre de Ren, si impressionnable et si
mobile, o se heurtent tant de contrastes, un des cts
qu'il faut connatre. Pour l'tudier, la tche est d'autant
plus facile qu'il nous a donn lui-mme tous les
lments de son portrait, et que rien ne manque la
franchise de ses aveux.
Comme on l'a dit, ou plutt comme on l'a rpt d'aprs
les Mmoires d'outre-tombe, Chateaubriand avait eu une
enfance triste et pleine de contrainte. perdument pris
des rves d'une imagination ardente, il tait port au
ddain par la passion de la solitude. Il n'tait peu prs
sensible qu' la tendresse des femmes. Consol d'abord,
puis adul par elles, il prit envers elles l'habitude de la
domination, et cette disposition malheureuse qui le
portait tourmenter celles qui prenaient lui un intrt
passionn. Non par calcul, mais par ennui, par caprice,
par impatience de tout frein, il n'pargnait pas aux plus
chres de ses amies les accs de son ennui et de sa
mauvaise humeur. Une fois sur cette pente, il arrivait
des durets dsolantes envers les personnes dont, il
s'tait fait aimer, durets dont il ne se repentait que
quand il n'en tait plus temps[23].
Ces durets, l'anecdote que nous venons de rapporter,
indique que Madame de Custine les a subies, et le
tmoignage plein d'motion de Chateaubriand lui-mme
nous montre que d'autres aprs elle ont eu en souffrir.
Depuis que j'ai perdu cette personne (il s'agit cette fois
de Madame de Duras), je n'ai cess, en la pleurant, de
me reprocher les ingalits dont j'ai pu affliger
quelquefois des coeurs qui m'taient dvous. Veillons
bien sur notre caractre! Songeons que nous pouvons,
avec un attachement profond, n'en pas moins
empoisonner des jours que nous rachterions au prix de
notre sang. Quand nos amis sont descendus dans la

tombe, quel moyen avons-nous de rparer nos torts?


Nos inutiles regrets, nos vains repentirs sont-ils un
remde aux peines que nous leur avons faites? Ils
auraient mieux aim de nous un sourire pendant leur
vie, que toutes nos larmes aprs leur mort.
Quel contraste entre les affections tendres et
gnreuses qui sont au fond du coeur, et les
emportements d'un caractre qui ne sait pas et ne veut
pas se contraindre! Qui osera dire cependant qu'un
homme capable de tels aveux et d'une pareille
dlicatesse de sentiments soit un mchant homme?
*****
Que rpondit Chateaubriand la lettre de Madame de
Custine que nous avons donne plus haut? Il semble
quelquefois qu'il aurait nglig de lire les lettres
auxquelles il rpondait. Cette fois, il ne tient nul compte
des sentiments douloureux et des plaintes de Madame
de Custine; il lui crit comme s'il ne s'tait rien pass,
sans un seul mot de rparation. Il annonce pour le mois
d'octobre un nouveau voyage Fervaques. Il dcoche,
en passant, une pigramme Madame de Custine
propos d'un paiement qu'il s'est charg de faire pour
elle: on voit que l'affaire de Rome et sa divulgation lui
sont restes sur le coeur. Enfin il annonce le troisime
livre des Martyrs.
Voici la lettre:
Votre lettre m'a charm. Vous tes une trs aimable
personne. Je mdite toujours un second voyage, mais il
faut du temps et de la patience! Je ne puis partir que le
15 de dcembre pour la Bourgogne. Je tcherai d'tre
chez vous du 20 au 25 d'octobre. Cela vous convient-il?

Voil le billet du juge de paix. Dimanche il ne voulait pas


de mon argent; lundi il refusa mes louis, mardi mon billet
de banque; enfin il a pris son parti. C'est une fatalit que
l'argent entre nous.
La pauvre Madame Bertin a la fivre putride. Je ne sais
qui prsentera votre lettre[24]. Comment nous tirer de
l?
Et le cher malade? Voil un beau temps qui doit le gurir.
Veut-il de mon quinquina?
Il faudra que Chnedoll vienne cet automne
Fervaques, d'o je le ramnerai Paris. Le pauvre
garon! je l'aime bien tendrement. Convenez que je vous
ai fait connatre un aimable voisin. Vous avez sans doute
perdu vos htes? Madame de Cauvigny court les
champs; Chnedoll est retourn chez M. Saint-Martin
pre. Moi, je suis au diable. Mais votre mre doit tre
avec vous; c'est encore une de mes infidlits[25]. Vous
savez combien j'aime Mademoiselle de Saint-Lon; mais
j'ai perdu la Piti que j'avais d'elle (La Piti de Delille,
1803).
Je fais un troisime livre. Nous verrons comment il sera
Fervaques.. Je mange du melon, j'enrage et je me porte
bien. Dieu vous conserve en joie et en esprance; si cela
est possible, crivez-moi.
Samedi, 8 septembre 1804.
Mille joies tous les amis.--sans excepter Madame Jenny.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Le 15 septembre, il part avec Madame de Chateaubriand
pour la Bourgogne, c'est--dire pour Villeneuve-sur-

Yonne, o ils doivent passer quelques mois chez M. et


Madame Joubert. Au moment mme o il montait en
voiture, il crit Madame de Custine pour l'en avertir et
lui demander de lui faire connatre l'poque la plus
tardive qu'elle fixe pour son retour Paris, afin qu'il se
dirige l-dessus[26].
Il n'entre pas dans le plan que nous nous sommes trac
de faire connatre les rapports d'intimit, d'une
constance inaltrable, qui ont exist entre ces deux
familles: M. et Madame de Chateaubriand, M. et Madame
Joubert. Il faudrait pour cela faire revivre dans son
ensemble cette socit peu nombreuse, mais si brillante,
dont Joubert, Fontanes, Chnedoll taient l'me,
intelligences leves qui ont laiss leur empreinte plus
ou moins marque dans l'histoire littraire de leur
temps, sans parler de Chateaubriand qui les dominait
tous par le gnie, et dont le puissant rayon nous claire
encore.
Cette socit d'lite offre aux tudes du moraliste, peu
prs dans toute leur varit, les types les plus levs qui
puissent honorer l'humanit.
On y trouverait par excellence l'image gracieuse et pure
de Madame de Chateaubriand, de cette femme d'un si
grand esprit et de tant de vertu, reste si longtemps
obscure et mconnue, mais dont heureusement l'histoire
nous a t donne dans un des livres les plus attrayants
qu'on puisse lire. Ses mmoires, car ct des
Mmoires d'outre-tombe, qu'elle ne lisait pas, elle avait
aussi les siens, auxquels son mari faisait souvent des
emprunts, ainsi que de nombreuses correspondances
ont t publis[27]; ces oeuvres lui assignent dans le
groupe des femmes littraires un rang auquel, pendant
sa vie, toute consacre la religion et la charit, elle
n'avait aucune prtention.

Madame de Custine ne faisait pas partie de la socit


Joubert. Chnedoll, le seul de ce groupe que
Chateaubriand lui ait fait connatre, est entr avec elle
dans des relations suivies, et il parat avoir eu les secrets
rciproques d'une liaison dont Chateaubriand vitait,
dans son monde lui, de soulever les voiles.
Voil donc Chateaubriand install Villeneuve chez son
ami Joubert. Il y passa un mois en prmditant de faire
incognito un voyage Fervaques. Ds le 9 octobre, il
crit Guneau de Mussy: Je pars pour Paris
d'aujourd'hui en huit. J'y vais passer quinze jours; puis je
reviens Villeneuve pour le 4 novembre, jour fameux
dans ma vie et dans celle de Joubert (c'tait
l'anniversaire de la mort de Madame de Beaumont). Ma
femme reste ici m'attendre. Nous ne retournerons
Paris que vers la fin de dcembre, lorsque toutes les
ftes, qui me sont des deuils seront passes. Il s'agit
des ftes du couronnement qui ont eu lieu en effet, le 2
dcembre 1804.
Quelques jours aprs, il crit Madame de Custine:
(Villeneuve-sur-Yonne).
Je pars, d'ici le 15 octobre. Je serai le 16 Paris; le 21 je
me mettrai en route pour Fervaques o je serai le 22. Ne
m'crivez plus ici; j'ai peur mme qu'une lettre n'y arrive
lorsque je n'y serai plus.
Je vous cris ces trois lignes mal mon aise, et je me
dpche d'en finir.
Mille bonjours.
Je viens d'crire Chnedoll.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par

Lisieux, Calvados.
On comprend pourquoi Chateaubriand recommande
Madame de Custine de ne plus lui adresser ses lettres
Villeneuve, o Madame de Chateaubriand tait encore.
Il se rendit Fervaques au jour indiqu, mais Chnedoll
ne fut pas exact au rendez-vous: il n'arriva que quelques
jours aprs le dpart de son ami.
Chateaubriand quitta Fervaques le 26 ou le 27 et
adressa immdiatement Madame de Custine la lettre
suivante:
(Paris), dimanche, 28 octobre.
Je vais me remettre en route l'instant pour Villeneuve.
J'ai quitt votre chteau de hiboux avec une peine fort
grande. Je serais fch de le voir trop souvent, car je
crois que je m'y attacherais mal propos. Tchez d'en
sortir promptement et de revenir parmi les vivans.
Songez que vous serez ma voisine et que je pourrai vous
voir toutes les fois que vous le dsirerez. Nous avons
tous besoin de vous ici, moi, mon ami, votre mre.
Adieu, crivez-moi Villeneuve. Dites mille choses nos
amis. Amenez Madame de Cauvigny avec vous. Que de
choses nous disons des gens que nous avons vus
Fervaques. Mille bonheurs! Avez-vous entendu parler de
Chnedoll? J'ai aussi oubli ma clef dans ma chambre.
Rapportez-l moi.
vous pour la vie.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Madame de Custine, nous l'avons dit, avait quitt la rue
Martel pour installer ses pnates rue Verte, en face de la

rue de Miromesnil, la porte mme de Madame de


Chateaubriand. Ce choix pouvait tre fort commode pour
elle, mais il semblait blesser un peu les convenances. Il
ne faudrait pas cependant lui en faire un reproche trop
svre: on trouve, en effet, dans ce caractre spirituel et
enjou de Madame de Custine un sentiment, au fond
toujours le mme, qui flotte de la lgret la tmrit,
mais qui de la tmrit s'lve parfois jusqu'
l'hrosme. Quelle fermet d'me n'avait-elle pas
montre quand, en 1794, au milieu des commissaires
d'une section rvolutionnaire qui perquisitionnaient chez
elle et fouillaient tous ses meubles, elle traait une
mordante caricature de l'un d'eux, mettait les rieurs de
son ct et sauvait ainsi sa vie! Et de quelle tmrit
hroque n'avait-elle pas fait preuve quand, en 1793
protgeant de sa prsence son beau-pre le gnral de
Custine devant le tribunal rvolutionnaire, elle avait d'un
si grand courage, comme dit Chateaubriand, brav
l'chafaud! C'est en faveur de cet hrosme que bien des
lgrets lui seront pardonnes; il y a dans sa vie des
pages qui lui assurent le respect et la sympathie de la
postrit.
Dans la mme lettre, nous remarquons ce passage:
Que de choses nous disons des gens que nous avons
vus Fervaques! qui Chateaubriand a-t-il pu dire tant
de choses, lui qui n'a fait que traverser Paris?
Probablement la mre de Madame de Custine, la
Marquise de Boufflers, s'il a eu le temps de la voir.
Chateaubriand se rend Villeneuve sans perdre de
temps. Il y reoit, presque son arrive, une missive de
Madame de Custine (le petit griffon). Elle lui renvoie une
lettre fort suspecte qu'elle a reue pour lui: une lettre de
femme! Ren se tire comme il peut de ce mauvais pas
dans la rponse qu'il lui adresse:

Quel radotage que le petit griffon crit en me renvoyant


une lettre d'une soeur bretonne qui veut venir voir le
couronnement! J'espre qu'on a reu de Paris un griffon
tout autrement aimable. Tchez donc de quitter votre
retraite. Le temps approche de la runion. Je ne puis pas
crire plus long et plus longtems.
Villeneuve-sur-Yonne 1er novembre.
Madame de Custine au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Si Madame de Custine avait quelquefois souffrir, ce qui
n'est pas douteux, du caractre maussade de
Chateaubriand, celui-ci, son tour, tait souvent
impatient de ses plaintes, de ses jalousies, de ses
exigences. On va en juger:
Je suis certainement dsol d'avoir manqu Chnedoll,
et je ferai tout ce qu'il est possible de faire pour passer
quelques jours avec lui; mais aussi vous me perscutez
trop.
Puis-je faire plus que je n'ai fait? J'ai t deux fois vous
voir contre tout sens commun; j'ai rest avec vous aussi
longtems et plus longtems que je ne le pouvais; je vous
assure que je suis fch de vos plaintes trs injustes. Je
ne sais plus comment faire pour vous tre agrable en
quelque chose. Tchez de voir que vous n'avez pas la
raison de votre ct, et sachez-moi un peu de bien de
mes voyages, que, je vous le proteste, je n'aurais pas
faits pour d'autres que pour vous.
Mais parlons de choses plus agrables. Dites
Chnedoll que je l'attends cet hiver, au mois de janvier,
qu'il faut absolument qu'il vienne passer quelque temps
chez moi Paris, qu'il faut que nous nous retrouvions

encore au moins quelques moments ensemble. Eh! bon


Dieu, quand serons-nous matres de ne nous pas quitter
un seul instant? Vous, ternelle grondeuse, quand
revenez-vous Paris? Quand quittez-vous votre chteau?
Je parie que vous me ferez encore la mine! Mais je vous
dclare que si vous me recevez avec une mine
renfrogne, vous ne me verrez qu'une fois, car je suis
enfin lass de vos perptuelles injustices. Allons, la paix.
Arrivez, rparez vos torts, confessez vos pchs; je vous
reois en misricorde. Mais que le pardon soit sincre.
Un million de bonjours, de joies, de souvenirs. Amitis
nos amis, mme mon ennemie Madame de Cauvigny.
Embrassez Chnedoll trois fois pour moi, mais pourtant
en mon intention.
N'oubliez pas mon proscrit[28]. vous, vous et pour la
vie.
Villeneuve-sur-Yonne, 9 novembre 1804.
Madame de Custine, au chteau de Fervaques, par
Lisieux, Calvados.
Rapprochons la premire partie de cette lettre si dure de
ton, si hautaine, si menaante en apparence, des lignes
finales qui font contraste, tant elles sont caressantes et
presque tendres. Nous retrouvons dans d'autres
circonstances analogues, avec d'autres personnes,
Madame Rcamier par exemple, le mme procd; nous
voyons le mme homme tour tour violent, imprieux,
appelant une rupture qu'il ne veut pas, puis conciliant,
aimant et si plein de douceur que, comme dit Madame
de Custine, on lui croirait un bon coeur, et ce bon
coeur, il l'avait en effet. Ce mange voulu, prmdit
tait un trait de caractre: il semblait repousser celles
qu'il dsirait le plus retenir, mais retenir soumises sa
domination, son humeur, ses caprices.

Pour analyser ses sentiments souvent si complexes et


qui semblent parfois se contredire, il est certains faits
qu'il ne faut pas perdre de vue.
Chateaubriand, beaucoup plus aim, ce que l'on
prtend, qu'il n'aimait lui-mme, portait dans ses
amours le mme sentiment de dfiance que ces femmes
qui craignent d'tre aimes plus pour leur fortune que
pour elles-mmes; il avait pour les passions qu'il inspirait
beaucoup de scepticisme; un soupon le poursuivait:
Est-ce bien lui qu'on aimait, ou n'tait-ce pas sa
renomme, sa gloire, la potique aurole qui couronnait
son nom?
Ce soupon qui le suivait dans tous ses attachements, il
en a fait lui-mme l'aveu dans les Mmoires d'outretombe en racontant l'histoire si touchante de son amour
pour Charlotte Ives.
--...Je devais croire tre aim. Depuis cette poque, (son
migration en Angleterre), je n'ai rencontr qu'un
attachement assez lev pour m'inspirer la mme
confiance. Quant l'intrt dont j'ai paru tre l'objet
dans la suite, je n'ai jamais pu dmler si des causes
extrieures, si le fracas del renomme, la parure des
partis, l'clat des hautes positions littraires ou
politiques n'tait pas l'enveloppe qui m'attirait des
empressements.
Quel est, aprs les chastes amours de Charlotte Ives, cet
autre attachement qui a pu inspirer Ren la mme
confiance? Le comte de Marcellus, en commentant ce
passage, dclare qu'il a pu le deviner peut-tre, mais
qu'il doit imiter la discrtion du matre, et se taire.
Nous sommes donc rduits des conjectures. Il est
vident qu'il n'est pas question de Madame de
Chateaubriand, puisque son mariage est antrieur de

deux annes ses relations avec Charlotte, o il s'est


montr bien lger; il ne semble pas non plus que ce soit
Madame de Custine que Chateaubriand a pens
lorsqu'il crivait ces lignes en 1838: l'origine de leur
liaison pouvait lui laisser quelque dfiance, quoiqu'il ait
conserv avec elle jusqu' la fin des relations trs
suivies; probablement, c'est de Madame de Beaumont
qu'il s'agit ici, car elle l'avait aim avant sa gloire.
Le jugement de deux femmes d'une extrme distinction
et de beaucoup d'esprit, achvera l'analyse du caractre
personnel que Chateaubriand lui-mme vient de nous
rvler.
La soeur du duc de Richelieu. Madame de Montcalm veut
prmunir le Comte de Marcellus, nomm secrtaire
d'Ambassade Londres, contre les dceptions qu'il
rencontrerait auprs de son ambassadeur, s'il se livrait
lui sans rserve. Voici comment elle s'exprime:
N'esprez pas vous l'attacher. Chez ces gnies qui
expriment si bien le sentiment, le sentiment rside peu.
Leur estime, leur confiance ne mne pas l'affection.
Trop ardemment pris des chimres qu'ils se crent au
dedans d'eux-mmes, ils n'aiment rien au dehors. Par
une pntration qui leur est propre, ils jugent de primeabord ceux qui les approchent. Ds lors, quand ils se
sont empars de vous, ils se mettent l'aise, car ils
savent que pour vous garder jamais, ils n'ont pas
mme besoin de la rciprocit.
Madame la duchesse de Duras, qui permettait
Chateaubriand de l'appeler sa soeur, ajoute un trait
ce tableau: M. de Chateaubriand, disait-elle, ne gte
pas ses amis. J'ai peur qu'il ne soit un peu gt par leur
dvouement. Il ne rpond jamais rien qui ait rapport ce
qu'on lui crit, et je ne suis pas sre qu'il le lise[29].
Madame de Custine en savait quelque chose.

On peut adresser Chateaubriand tous, ces reproches et


bien d'autres sans doute. Veut-on dire qu'il a pch par
l'excs de l'amour-propre et de la vanit, par
l'orgueilleuse exagration de son indpendance,
qu'emport vers le monde idal par les lans d'une
imagination toute-puissante et sans contrle, il
retombait ensuite, meurtri par les faits, dans les
dceptions, la tristesse et l'ennui? Nous l'admettrons
sans peine.
Mais y eut-il jamais une me plus gnreuse, plus prise
du beau et du sublime? Qui a jamais t dou d'une plus
grande tendresse de coeur, car ces sentiments qui
sortaient de son me, qui taient son gnie, qui taient
lui-mme, comment les aurait-il exprims, s'il ne les
avait ressentis?
Ramen bientt la ralit des choses, il se sentait
arrt par le doute; une sorte de scepticisme s'emparait
de lui, et il ne lui restait plus que l'inconstance et le
dgot. Avec une pareille nature, plus l'imagination est
forte, plus les chutes sont profondes; c'est qu'en effet,
l'imagination seule est un guide peu sr et que la
direction de la vie humaine ne doit pas lui appartenir.
Faut-il s'tonner qu'on trouve ainsi un homme double
dans Chateaubriand, l'un dou de tant de charmes, de
tant d'esprit et de bont, l'autre brusque et morose,
absolu, imprieux, et pour prendre ses expressions
mmes, mobile comme le nuage, imptueux comme la
tempte? Sans doute, les femmes qu'il captivait avaient
souffrir; il en faisait ses esclaves et leur infligeait le
poids crasant de ses dceptions et de ses caprices.
qui s'en prendre? lui sans doute, mais elles aussi:
l'expiation nat de la faute; c'est ainsi que ces belles
adores portaient la peine de leurs folles amours, et que
le chtiment venait elles par leur adorateur. Croit-on

qu'elles l'en aimaient moins pour cela? Non sans doute.


Comment n'auraient-elles pas prfr de monotones
tendresses les lans soudains et troublants de passions
grandes et vagues comme l'infini, qui emportent l'me
jusqu'au pur idal! Quelle femme ne voudrait possder
ces dons de la vie suprieure mme au prix de peines
amres et de quelques douleurs!
Au surplus, veut-on avoir le portrait de Chateaubriand
dans ce qu'on pourrait appeler son tat normal? Joubert,
crivant M. Mol, va nous le donner: Chateaubriand,
que je vois la moiti de la journe, me fait peu
compagnie; mais ce n'est pas sa faute: c'est celle de ma
lthargie. Je serais fort aise que vous le voyiez ici, pour
juger de quelle incomparable bont, de quelle parfaite
innocence, de quelle simplicit de vie et de moeurs, et
au milieu de tout cela, de quelle inpuisable gat, de
quelle paix, de quel bonheur il est capable, quand il n'est
soumis qu'aux influences des saisons, et remu que par
lui-mme. Sa femme et lui me paraissent ici dans leur
vritable lment. Quant lui, sa vie est pour moi un
spectacle, un objet de contemplation; il m'offre vraiment
un modle, et je vous assure qu'il ne s'en doute pas; s'il
voulait bien faire, il ne ferait pas si bien[30]. Voil un
portrait qui rfute bien des dnigrements et corrige bien
des injustices.

CHAPITRE IV.
Mort de Madame de Caux.--Le voyage d'Orient.--La
Valle aux Loups.--Armand de Chateaubriand.--Madame
de Custine Rome.--Le docteur Korelf.--Fouch duc
d'Otrante.
Le jour mme o Chateaubriand crivait Madame de
Custine la lettre qu'on a lue plus haut, mourait Paris la

plus chre de ses soeurs: Lucile, Madame de Caux, dont


la sant, longtemps chancelante, n'avait cess d'empirer
depuis que Chateaubriand, trois mois auparavant, avait
crit Chnedoll: Lucile est trs malade.
Cette femme illustre a occup trop de place dans la vie
de son frre pour que nous mentionnions sa mort
comme un simple incident, sans nous y arrter, au moins
un instant. Un portrait par Chateaubriand, deux lettres
d'elle, quelques lignes enthousiastes de Chnedoll,
suffiront pour nous faire connatre cette noble figure et
nous apprendre la respecter.
Dans la premire rdaction des Mmoires de sa vie,
commence en 1809, Chateaubriand trace le portrait de
Lucile 17 ans.
Elle tait grande et d'une beaut remarquable, mais
srieuse; son visage ple tait accompagn de longs
cheveux noirs; elle attachait souvent au ciel des regards
pleins de tristesse et de feu. Sa dmarche, sa voix, sa
physionomie avaient quelque chose de rveur et de
souffrant... Je l'ai souvent vue, un bras jet sur sa tte
comme une statue antique, rver immobile et inanime;
retire vers son coeur, sa vie ne paraissait plus au
dehors et son sein mme ne se soulevait plus. Par son
attitude, sa mlancolie, sa beaut, elle ressemblait un
gnie funbre.
Chnedoll, qui lui avait t prsent Paris en 1802,
s'prit perdment de cette me dlicate et passionne.
Il lui demanda sa main; Lucile n'accueillit pas sa
demande et lui refusa toute esprance de mariage; mais
elle lui accorda son amiti, amiti trs tendre, telle que
peut tre celle d'une femme qui, tout en aimant
beaucoup, veut rester chaste et pure. Ce sentiment trs
particulier, qui n'excluait pas une familiarit

respectueuse et reposait sur une confiance sans bornes,


est peint admirablement dans cette lettre de Lucile
Chnedoll:
Rennes, ce 2 avril 1803.
Mes moments de solitude sont si rares que je profite du
premier pour vous crire, ayant coeur de vous dire
combien je suis aise que vous soyez plus calme. Que je
vous demande pardon de l'inquitude vague et
passagre que j'ai sentie au sujet de ma dernire lettre!
Je veux encore vous dire que je ne vous crirai point le
motif que j'ai cru, la rflexion, qui vous avait engag
me demander ma parole de ne point me marier.
propos de cette parole, s'il est vrai que vous ayez l'ide
que nous pourrions tre un jour unis, perdez tout fait
cette ide: croyez que je ne suis point d'un caractre
souffrir jamais que vous sacrifiiez votre destine la
mienne. Si, lorsqu'il a t, ci-devant, entre nous question
de mariage, mes rponses ne vous ont point paru ni
fermes ni dcisives, cela provenait seulement de ma
timidit et de mon embarras, car ma volont tait, ds
ce temps-l, fixe et point incertaine. Je ne pense pas
vous peiner par un tel aveu qui ne doit pas beaucoup
vous surprendre, et puis, vous connaissez mes
sentiments pour vous: vous ne pouvez aussi douter que
je me ferais un honneur de porter votre nom; mais je
suis tout fait dsintresse sur mon bonheur, et votre
amie; en voil assez pour vous faire concevoir ma
conduite envers vous.
Je vous le rpte, l'engagement que j'ai pris avec vous
de ne point me marier a pour moi du charme, parce que
je le regarde presque comme un lien, comme une
espce de manire de vous appartenir. Le plaisir que j'ai
prouv en contractant cet engagement est venu de ce
que, au premier moment, votre dsir cet gard me

sembla comme une preuve non quivoque que je ne


vous tais pas bien indiffrente. Vous voil maintenant
bien clairement au fait de mes secrets; vous voyez que
je vous traite en vritable ami.
S'il ne vous faut, pour rendre vos bonnes grces aux
muses, que l'assurance de la persvrance de mes
sentiments pour vous, vous pouvez vous rconcilier pour
toujours avec elles. Si ces divinits, par erreur, s'oublient
un instant avec moi, vous le saurez. Je sais que je ne
puis consulter sur mes productions un got plus clair
et plus sage que le vtre; je crains simplement votre
politesse. Quant mes Contes, c'est contre mon
sentiment, et sans que je m'en sois mle, qu'on les a
imprims dans le Mercure. Je me rappelle confusment
que mon frre m'a parl cet gard; mais je n'y fis
aucune attention, ni ne rpondis. J'tais au moment de
quitter Paris; j'tais incapable de rien entendre, de
rflchir rien: une seule pense m'occupait, j'tais tout
entire cette pense. Mon frre a interprt pour moi
mon silence d'une faon fcheuse. Je vous sais gr de
l'espce de reproche que vous me faites au sujet de
l'impression de mes Contes, puisqu'il me met lieu de
connatre votre soupon et de le dtruire. Soyez bien
certain que je n'ai point consenti la publicit de ces
Contes, et que je ne m'en doutais mme pas. J'espre
que quand vos affaires de famille seront termines, vous
vous fixerez Paris. Ce sjour vous convient tous
gards, et je voudrais toujours que votre position soit la
plus agrable possible. Adieu. Vous voudrez bien, quand
il en sera temps, me mander votre dpart de Paris, afin
que je n'y adresse pas mes lettres. Je compte encore
rester quinze jours dans cette ville-ci. Aprs cette
poque, adressez-moi vos dpches Fougres, l'htel
Marigny.
Quoique vos dpches soient les plus aimables du

monde, ne les rendez pas frquentes; j'en prfre la


continuit. Vous devez tre fort paresseux et moi-mme
je suis fort sujette la paresse. Je vous recommande
surtout de me faire part de tous vos soupons mon
gard; cette preuve d'intrt me sera infiniment
prcieuse.
Lucie vint de Bretagne se fixer Paris dans le courant de
l'automne. Son frre l'avait tablie d'abord dans un
appartement de la rue Caumartin, qu'elle quitta bientt
pour aller demeurer rue du faubourg Saint-Jacques, chez
les dames Saint-Michel, dont Madame de Navarre tait la
Suprieure. De cette maison de retraite, elle adressait
son frre des lettres pleines d'motion, empreintes de la
plus vive tendresse et d'une exaltation de sensibilit qui
touchait au dsespoir. Ces lettres passionnes et
douloureuses dnotent l'tat d'une me atteinte par de
profondes souffrances.
Il n'est pas certain que Lucile ait maintenu jusqu' la fin
le pacte qu'elle avait form avec Chnedoll et qu'elle
soit reste fidle cette persvrance de sentiments
qu'elle lui avait promise. Une des dernires lettres
adresses par elle son frre, permettrait d'en douter.
Voici cette lettre qui peint l'tat de cette me prte
quitter la terre; elle est trs touchante:
Me crois-tu srieusement, mon ami, l'abri de quelque
impertinence de M. Chnedoll? Je suis bien dcide
ne point l'inviter continuer ses visites; je me rsigne
ce que celle de mardi soit la dernire. Je ne veux point
gner sa politesse. Je ferme pour toujours le livre de ma
destine, et je le scelle du sceau de la raison; je n'en
consulterai pas plus les pages, maintenant, sur les
bagatelles que sur les choses importantes de la vie. Je
renonce toutes mes folles ides; je ne veux m'occuper
ni me chagriner de celles des autres; je me livrerai

corps perdu tous les vnements de mon passage


dans le monde. Quelle piti que l'attention que je me
porte! Dieu ne peut plus m'affliger qu'en toi. Je le
remerci du prcieux, bon et cher prsent qu'il m'a fait
en ta personne et d'avoir conserv ma vie sans tache:
voil tous mes trsors. Je pourrais prendre pour
emblme de ma vie la lune dans un nuage, avec cette
devise: souvent obscurcie, jamais ternie. Adieu, mon
ami. Tu seras peut-tre tonn de mon langage depuis
hier matin. Depuis t'avoir vu, mon coeur s'est lev vers
Dieu, et je l'ai plac tout entier au pied de la croix, sa
seule et vritable place.
Compltons le portrait de Lucile par quelques lignes que
Chnedoll a consacres son amie, ds qu'il eut la
pleurer: Auprs de cette femme cleste, je n'ai jamais
form un dsir; j'tais pur comme elle; j'tais heureux de
la voir, heureux de me sentir prs d'elle. C'tait l'espce
de bonheur que j'aurais got auprs d'un ange... Celui
qui n'a pas connu Lucile ne peut savoir ce qu'il y a
d'admirable et de dlicat dans le coeur d'une femme.
Elle respirait et pensait au ciel. Il n'y a jamais eu de
sensibilit gale la sienne. Elle n'a point trouv d'me
qui ft en harmonie avec la sienne; ce coeur si vivant et
qui avait tant besoin de se rpandre a fini par dvorer sa
vie[31].
*****
Pendant le sjour de son frre Villeneuve, Madame de
Caux changea encore une fois de rsidence. O alla-telle? Nul ne le sait. Mais les soins du bon Saint-Germain,
l'ancien domestique de Madame de Beaumont, la
suivirent partout. Ce vieux et fidle serviteur assista seul
ses derniers moments. Elle mourut Paris le 9
novembre 1804. Pauvre femme, d'une si grande me,
qui a touch presque au gnie, et qui poursuivie par les

traits d'une fable odieuse, n'a pas trouv le repos mme


dans la mort[32].
Saint-Germain annona par quelques lignes la mort
subite de sa matresse Chateaubriand qui en fit part
presque aussitt Madame de Custine.
Villeneuve-sur-Yonne.
Depuis ma dernire lettre, j'ai prouv une des plus
grandes peines que je puisse encore ressentir dans cette
vie. J'ai perdu une soeur que j'aimais plus que moi-mme
et qui me laissera d'ternels regrets. Cette solitude qui
se fait tous les jours autour de moi m'effraye, et je ne
sais qui comblera jamais le vide de mes jours. Je suis
sans avenir, et bientt mme je vais tre oblig de me
retirer dans quelque coin du monde, car ma fortune ne
me permettra plus de vivre Paris, et je ne prvois pas
comment jamais je deviendrai plus heureux sous ce
rapport. Que deviendrai-je? Je n'en sais rien. Il ne me
reste plus qu' dsirer le bonheur de ceux que j'aime.
Tchez donc d'tre heureuse! Tchez de dlivrer mon
ami[33]. Aimez moi un peu, si vous pouvez. J'ai tant rv
de bonheur, et je me suis si souvent tromp dans mes
songes que je commence prendre votre rle, tre
tout fait sans espoir. Mille tendresses.
Quand serez-vous Paris?
2 frimaire, 23 novembre.
Madame de Custine, au Chteau de Fervaques, par
Lisieux.
La mort de Lucile avait frapp Chateaubriand comme
d'un coup de foudre. Le souvenir de sa jeunesse, les
grves de Saint-Malo, ou le mail et les bois de
Combourg, les promenades solitaires o ils tranaient

tristement sous leurs pas les feuilles sches, durent lui


apparatre avec le souvenir de sa compagne, de la
protectrice de son enfance, de celle qui avait partag
ses tristesses et ses rves. En elle il pleurait une sainte
de gnie, que l'garement n'empchait pas de s'orienter
vers le ciel.
La douleur de Madame de Chateaubriand ne fut pas
moins vive; elle ne versait pas moins de larmes, mais
ses regrets empruntaient sa pit des accents
diffrents: Toute meurtrie des caprices imprieux de
Lucile, elle ne vit qu'une dlivrance pour la chrtienne
arrive au repos du Seigneur.
Dans la lettre que nous avons dj cite, Joubert, de son
ct, rend tmoignage de l'affliction de ses deux amis:
Il (Chateaubriand) a perdu depuis huit jours sa soeur
Lucile, galement pleure de sa femme et de lui,
galement honore de l'abondance de leurs larmes. Ce
sont deux aimables enfants, sans compter que le garon
est un homme de gnie.
*****
partir de la lettre par laquelle Chateaubriand annonce
la mort de sa soeur, celles qui suivent, tiquetes de la
main de Madame de Custine, ne portent plus comme les
prcdentes un numro d'ordre crit par elle, et comme
le plus souvent Chateaubriand ne les a pas dates, le
classement en est difficile. Cependant en rapprochant
chacune d'elles d'autres lettres manant soit de Joubert
et de ses correspondants, soit de Chnedoll et de
Madame de Custine elle-mme, on arrive, pour presque
toutes, une date approximative certaine. Les Mmoires
si intressants de Madame de Chateaubriand surtout[34]
nous ont t d'un grand secours pour ce classement.

Cependant une question se pose naturellement ici:


Pourquoi ces lettres, tiquetes prcdemment par
numros d'ordre, cessent-elles de l'tre? Serait-ce un
indice de refroidissement dans les relations rciproques?
Nullement: l'intimit, entre Chateaubriand et Madame de
Custine n'a jamais t plus grande que dans le courant
de l'anne 1805 et les six premiers mois de 1806,
jusqu'au dpart de Chateaubriand pour l'Orient.
Toutefois il faut reconnatre que les lettres deviennent
plus rares; mais il faut attribuer ce fait au sjour que
Chateaubriand et Madame de Custine ont fait
simultanment Paris pendant cette priode: ils se
voyaient et ne s'crivaient pas.
Quant la persistance de leurs relations, des documents
nombreux et trs certains vont nous en donner la
preuve.
M. et Madame de Chateaubriand quittrent la maison de
Joubert, Villeneuve-sur-Yonne, dans les premiers jours
du mois de janvier 1805 et rentrrent dans leur maison
de la rue de Miromesnil qui venait d'tre vendue et qu'ils
devaient bientt quitter.
Le 12 janvier, Chateaubriand crit Chnedoll pour
l'informer de son retour et l'inviter venir le voir Paris.
... Je suis enfin revenu de Villeneuve pour ne plus y
retourner cette anne. Je vous attends; votre lit est prt;
ma femme vous dsire. Nous irons nous battre dans les
vents, rver au pass et gmir sur l'avenir. Si vous tes
triste je vous prviens que je n'ai jamais t dans un
moment plus noir: nous serons comme deux Cerbres
aboyant contre le genre humain. Venez donc le plus tt
possible. Madame de C... (Custine) doit vous avoir un
passeport[35]. Venez; le plaisir que j'aurai vous
embrasser me fera oublier toutes mes peines.

L'invitation adresse Chnedoll resta sans effet; il ne


vint pas Paris. Prs de trois mois s'coulrent, et
Madame de Custine, sur le point de partir pour
Fervaques, lui crit la date du 28 mars: ... Ce que j'ai
de la peine vous pardonner, c'est que vous me ne dites
rien de Fervaques. Vous ne me promettez pas d'y venir
et longtems. Notre ami dit qu'il y passera six semaines,
mais je ne suis pas femme prendre ces choses-l. Je
suis plus folle que jamais, et je suis plus malheureuse
que je ne puis dire. Le Gnie (Chateaubriand) se rjouit
de vous voir. Il prend part vos douleurs, et quand il
parle de vous, on serait tent de croire qu'il a un bon
coeur.
Notons ce dernier trait dont tous ceux qui n'aiment pas
Chateaubriand ont fait contre lui un grand usage. Il est
clair qu'en crivant ces lignes, Madame de Custine tait
de bien mauvaise humeur. Entre Delphine et Ren que
s'tait-il donc pass? Il serait curieux de reproduire une
de ces scnes qui troublaient de temps autre leur
intimit; quelques lignes de chacun d'eux nous rend la
tche facile: L'une se plaignait sans cesse, clatait en
jalousies et en reproches, s'emportait, pleurait, puis se
mettait bouder; L'autre, Ren, peu patient de sa
nature, prenait ses airs sombres, rappelait son amie au
sens commun, menaait d'une rupture et partait. Mais
toute cette colre ne durait pas, et quelque billet,
laconique comme celui-ci, servait de prambule une
prompte rconciliation:
demain, Grognon,
Madame de Custine.
Dans l'intervalle, Madame de Custine avait trouv le
temps d'pancher dans quelque lettre ses larmes et ses
fureurs, contre un bourreau qui la rendait plus

malheureuse que jamais et dont aussi plus que jamais


elle tait folle.
Il ne faut pas prendre au tragique, comme l'ont fait les
biographes, ces querelles passagres, lgers orages du
printemps, qui chez l'une n'teignaient pas l'amour et
qui laissaient subsister chez l'autre une durable amiti.
Ce court billet ne porte ni date ni adresse; une date tait
inutile: Chateaubriand ne l'crivait pas pour la postrit,
et quant l'adresse, la femme de chambre qui devait le
remettre sa matresse n'en avait pas besoin. Mais quel
est ce signe mystrieux, cette toile, qu'on y remarque
et que Ren n'a reproduit nulle part dans sa
correspondance?...
*****
Voici un autre billet, sans date, qui doit se placer peu
prs l'poque o nous sommes arrivs, c'est--dire
avant que Madame de Custine quittt le quartier de la
rue Miromesnil:
Madame de Custine, rue de Miromesnil, 19, Place
Beauveau.
J'irai vous demander dner. Je ne pourrai tre chez vous
avant cinq heures ou cinq et demie. J'aurais rpondu
votre lettre, si je n'avais prfr vous porter la rponse
moi-mme. Je vous cris ce mot chez Bertin et nous
parlons de vous.
Mercredi.
Si Chateaubriand faisait de si frquentes visites, des
visites journalires Madame de Custine, il tait aussi
de toutes ses soires, et la plupart du temps, quand elle
recevait dner un personnage intressant quelque

titre, il tait son commensal.


C'est ainsi qu'un jour il dna chez elle avec l'abb Furia,
adepte des rveries mystiques de Swedenborg et des
thories magntiques de Mesmer. L'abb Furia entreprit
de tuer un serin en le magntisant; mais,le serin fut le
plus fort, et l'abb, hors de lui, fut oblig de quitter la
partie, de peur d'tre tu par le serin. Chateaubriand,
qui raconte cette scne plaisante, ne croyait pas plus au
magntisme, o la part du charlatanisme l'emportait
considrablement sur celle de la vrit, qu'il ne croirait
de nos jours aux tables tournantes et aux pratiques
superstitieuses qui en drivent. Le nom de l'abb Furia a
reparu ces annes dernires en cour d'assises propos
d'un procs criminel. Il parat qu'il a encore des disciples.
Une autre fois (mais plus tard, probablement en 1807),
le clbre Gall, toujours chez Madame de Custine, dit
Chateaubriand, dna prs de moi sans me connatre, se
trompa sur mon angle facial, me prit pour une grenouille,
et voulut, quand il sut qui j'tais, raccommoder sa
science d'une manire dont j'tais honteux pour lui. Il
est permis de supposer que Chateaubriand a un peu
exagr ce qu'il y eut de ridicule dans ce singulier
diagnostic. Mais, quel que soit le discrdit o est tombe
sa phrnologie, Gall tait un homme srieux que l'esprit
de systme n'a pu pousser jusqu' l'extravagance. Dans
tous les cas, cette anecdote reut, ce qu'il parat,
quelque publicit, car, environ quatorze ans avant que
Chateaubriand la racontt dans les Mmoires d'outretombe, le docteur Gall la dmentait dj: Dans un dner
o je me trouvais Londres, en 1823, avec le docteur
Gall, dit le comte de Marcellus, il se dfendit vivement
de sa bvue envers M. de Chateaubriand, que celui-ci
m'avait raconte, et il prit fort au srieux l'histoire de la
grenouille.

*****
Revenons Madame de Custine. Elle partit pour
Fervaques, o chateaubriand alla la rejoindre le 24
juillet. Ds le lendemain de son arrive, elle adresse
Chnedoll une nouvelle lettre: Colo (Chateaubriand)
est ici depuis hier; il vous dsire et nous serons tous
charms de vous voir. Comme son ordinaire, il dit qu'il
ne restera que quelques jours. Aussi, si vous voulez
encore le trouver ici, aussitt ma lettre reue, mettezvous en route et arrivez le plus tt que vous pourrez.
Cette lettre, que nous abrgeons, est suivie de quelques
lignes de Chateaubriand: Vous savez peut-tre, mon
cher ami, que le voyage de Suisse est manqu, du moins
pour moi[36]. Je suis Fervaques; j'y suis pour quinze
jours: vous seriez bien aimable d'y venir. Nous tcherons
de nous rappeler ces vers que vous me demandez.
Venez donc, mon cher ami, nous parlerons de notre
automne. Mais venez vite, car vous ne me trouveriez
plus.
Chnedoll se rendit cette double invitation. Il vit
Fervaques son ami qui lui fit part de ses projets de
voyage en Orient. Par discrtion sans doute et par
mnagement, Chnedoll n'en avertit pas Madame de
Custine.
C'est seulement l'anne suivante, dans le courant de
l't, que Chateaubriand alla lui-mme lui annoncer ce
fatal voyage, dont la nouvelle devait lui briser le coeur.
La lettre qu'elle adressa immdiatement Chnedoll
mrite d'tre reproduite; nous l'empruntons au livre de
Sainte-Beuve sur Chateaubriand:
Fervaques, ce 24 juin 1806.

Enfin je reois de vos nouvelles; j'y avais rellement


renonc. C'tait si bien fini, que vous n'avez rien su et
que vous savez rien du tout. Le Gnie est ici depuis
quinze jours; il part dans deux, et ce n'est pas un dpart
ordinaire, ce n'est pas un voyage ordinaire non plus.
Cette chimre de Grce est enfin ralise. Il part pour
remplir ses voeux et dtruire tous les miens. Il va
accomplir ce qu'il dsire depuis longtems. Il sera de
retour au mois de novembre ce qu'il assure. Je ne puis
le croire. Vous savez si j'tais triste l'anne dernire:
jugez donc de ce que je serai cette anne. J'ai pourtant
pour moi l'assurance d'tre mieux aime; la preuve n'en
est gure frappante: il part d'ici dans deux jours pour un
grand voyage. Je ne vous engage donc point venir
prsent; mais si, dans le courant de l't, vous vous en
sentez le courage, vous me ferez plaisir, et d'aprs ce
que vous venez d'apprendre, vous serez, je pense,
rassur sur l'effet que pourrait faire votre tristesse. Je
vous quitte, car vous savez dans quelles angoisses je
dois tre; je ne puis causer plus longtems.
La chre souris (Madame de Vintimille) est ici.
Tout a t parfait depuis quinze jours, mais aussi tout est
fini.
Tout n'tait pas fini cependant, comme la suite des faits
nous l'apprendra. Aprs ce voyage en Orient qui lui
causa tant d'motions, Madame de Custine retrouvera
tout ce qu'elle croyait avoir perdu, dans un sentiment
nouveau, non moins sincre et non moins tendre, mais
transform: celui de l'amiti, de cette amiti particulire
qui garde toujours l'empreinte du sceau de l'amour. Le
calme succdera-t-il pour elle aux orages du coeur?
Nous retrouverons partout, dans les lettres de
Chateaubriand, l'expression de sa tendre affection qui
persistera jusqu' la fin.

*****
Le voyage d'Orient avait t dcid en 1806. M. et
Madame de Chateaubriand allrent d'abord en Bretagne
faire leurs adieux leur famille, et le 15 juillet ils
partirent ensemble pour Venise. L ils se sparrent: le
29 juillet, Chateaubriand quitta Venise pour gagner
Trieste o il s'embarqua le 1er aot, et Madame de
Chateaubriand, accompagne de Ballanche, qui tait all
la rejoindre, revint l'htel de Coislin attendre le retour
de son mari.
Chateaubriand, dans le cours de son voyage, n'crivit
personne. Madame de Chateaubriand passa dans les
transes de l'inquitude les longs mois qui suivirent.
Sans doute, Madame de Custine prouvait aussi, comme
ses lettres l'indiquent, les chagrins de l'absence. Mais
peut-on supposer que moins de quatorze jours aprs le
dpart du voyageur, dj folle de terreur parce qu'elle
n'avait pas reu de nouvelles de lui, elle se soit rendue
en suppliante chez Madame de Chateaubriand pour lui
en demander? Elle aurait recul sans doute devant une
pareille dmarche; le sens parfait des convenances, qui
rgnait dans le monde o elle vivait, aurait suffi pour l'en
dtourner.
Cette supposition, blessante pour Madame de Custine,
repose sur deux mots obscurs de deux lettres de
Madame de Chateaubriand M. et Madame Joubert,
dates l'une du 29 juillet, l'autre du 24 aot 1806, dans
lesquelles elle se plaint de ce que la chre comtesse ne
l'abandonne pas assez. O est la preuve que la chre
comtesse soit Madame de Custine? cette poque celleci n'tait mme pas Paris, mais Fervaques o elle
attendait Chnedoll. Il est probable que la chre
comtesse n'tait autre que Madame de Coislin qui, en

qualit de voisine, imposait, peut-tre un peu plus que


de raison, Madame de Chateaubriand sa prsence, ses
consolations et son amiti. Ces deux dames habitaient,
place de la Concorde, dans la maison du garde-meuble.
*****
Le voyage de Chateaubriand, de son dpart de Trieste le
1er aot 1806, son retour Bayonne le 5 mai 1807,
dura exactement neuf mois et quelques jours. Il avait
visit Athnes, Sparte, Constantinople pays de forte et
d'ingnieuse mmoire; il avait accompli le plerinage
de Jrusalem, tait revenu par Alexandrie, Tunis et
l'Espagne et avait ainsi fait le tour complet de la
Mditerrane. Il se plaisait s'appliquer ce vers du
pote:
Diversa exsilia et diversas qurere terras,
fier qu'il tait d'avoir vu d'autres cieux et ajout de
nouveaux et sublimes souvenirs aux hasards de sa vie
errante.
*****
son retour, il reprit ses relations avec Madame de
Custine, dont le zle et le dvouement furent bientt mis
l'preuve dans une circonstance o Chateaubriand
faillit tre frapp par les colres de Napolon.
Tout le monde connat l'article du Mercure (4 juillet
1806), o se trouve cette phrase loquente:
Lorsque, dans le silence de l'abjection, l'on n'entend
plus retentir que la chane de l'esclave et la voix du
dlateur; lorsque tout tremble devant le tyran, et qu'il
est aussi dangereux d'encourir sa faveur que de mriter
sa disgrce, l'historien parat charg de la vengeance

des peuples. C'est en vain que Nron prospre, Tacite est


dj n dans l'empire; il crot inconnu auprs des
cendres de Germanicus, et dj l'intgre Providence a
livr un enfant obscur la gloire du matre du monde.
Napolon sentit l'allusion et s'irrita. La foudre, dit
Joubert, resta quelque temps suspendue; la fin le
tonnerre a grond; le nuage a crev: tout cela a t vif
et mme violent. Aujourd'hui tout est apais.
Cependant la rdaction du Mercure fut change, et
Chateaubriand, par l'intermdiaire du Prfet de police, M.
Pasquier, reut l'ordre de s'exiler quelques lieues de
Paris.
Madame de Custine avait fait ce qu'elle avait pu auprs
du grand ami, l'invitable Fouch, pour carter le
danger. Mais il est fort douteux que celui-ci soit
intervenu dans cette affaire, qui se traita entre
l'Empereur et Fontanes. La colre de Napolon ne dura
pas, puisque, peu de temps aprs, il faisait nommer le
coupable membre de l'Acadmie franaise.
C'est cette poque que Chateaubriand acheta prs de
Sceaux, Aulnay, la maison de la Valle-aux-Loups, au
milieu des bois, dans un site solitaire, o rien ne
rappelait le voisinage de la capitale. Ce lieu dsert avait
alors des beauts agrestes qui ne se rencontrent plus
que dans quelques-unes de nos provinces, en Auvergne,
ou en Bretagne. Nulle part les rves et la mlancolie ne
pouvaient trouver de plus mystrieux asiles que sous les
grands chnes de ce bois d'coute-la-pluie, dont on lit
sur les vieilles cartes le nom pittoresque.
Tous ces alentours n'existent plus; les gorges profondes,
les chemins creux et ravins, les chnes centenaires, les
chtaigniers aux vastes ombrages, tout a disparu, tout
est dnud, nivel, morcel. L'me de la solitude, la

posie de ces lieux sauvages a fui sans retour.


Un souvenir intressant que Madame de Chateaubriand
a consign dans ses Mmoires, se rattache cette
proprit, qui avait appartenu, dit-elle, un brasseur
trs riche de la rue Saint-Antoine. Ce brasseur, au
moment de la Rvolution, avait rendu un assez grand
service la famille royale. En reconnaissance, la reine lui
fit dire un jour qu'elle irait visiter sa brasserie d'Aulnay.
Le bonhomme ne trouvant pas sa chaumire assez belle
pour recevoir sa souveraine, fit construire en trois jours
le petit pavillon qui se trouve sur un des coteaux du
jardin et qui tait effectivement de trop magnifique
fabrique pour le reste de l'habitation.
En 1807, la Valle-aux-Loups tait dans toute sa beaut.
Une lettre de Joubert Chnedoll, du 1er septembre,
nous en donne une description intressante:
Il (Chateaubriand) a achet au del de Sceaux un
enclos de quinze arpents de terre et une petite maison. Il
va tre occup rendre la maison logeable, ce qui lui
cotera un mois de temps au moins, et sans doute aussi
beaucoup d'argent. Le prix de cette acquisition, contrat
en main, monte dj plus de 80,000 francs. Prparezvous passer quelques jours d'hiver dans cette solitude,
qui porte un nom charmant pour la sauvagerie: on
l'appelle dans le pays: Maison de la Valle-aux-Loups. J'ai
vu cette Valle-aux-Loups; cela forme un creux de taillis
assez breton et mme assez prigourdin. Un pote
normand pourra s'y plaire. Le nouveau possesseur en
parat enchant, et, au fond, il n'y a point de retraite au
monde o l'on puisse mieux pratiquer le prcepte de
Pythagore: Quand il tonne, adore l'cho.
C'est dans cette solitude champtre que Chateaubriand
mit la dernire main son pome des Martyrs. On

montre encore, dans un des sites les plus pittoresques


du parc, le pavillon isol qui formait son cabinet d'tude
et de travail.
Depuis, M. le duc de Doudeauville, propritaire de la
Valle-aux-Loups, a fait de l'enclos un grand parc; un
peu au del de la petite maison, il a lev une
splendide demeure. Tout ce qui rappelle le grand
crivain a t respect; le pavillon o furent crits les
Martyrs et l'Itinraire existe toujours; la maison qui
semble en effet si petite, et qui pourtant a suffi pour
cette socit d'lite qui y assistait ravie la lecture des
chefs-d'oeuvre, n'est plus habite, mais elle est remplie
de fleurs et de plantes rares; deux cariatides apportes
d'Orient y rappellent Athnes et la Grce; des arbres
mmes que Chateaubriand avait plants, souvenirs de
ses voyages et des lointains pays, quelques-uns
survivent encore, chargs du poids des ans.
C'est dans les Mmoires d'outre-tombe qu'il faut lire la
description de la Valle-aux-Loups. Ce vallon doit toute
son illustration aux admirables pages de Chateaubriand.
C'est l qu'il crivit les Martyrs, les Abencerrages,
l'Itinraire, Mose; c'est l qu'il tait, nous dit-il, dans des
enchantements sans fin... Un jour les jeunes arbres qu'il
y avait plants protgeraient ses vieux ans! Mais ce
voeu n'a pas t exauc; dans un moment de dtresse, il
dut vendre sa chre retraite, et depuis, il n'a cess
d'exhaler ses plaintes de l'avoir perdue: De toutes les
choses qui me sont chappes, la Valle-aux-Loups est
la seule que je regrette; il est crit que rien ne me
restera!
Le pome des Martyrs, dont nous avons vu natre la
premire pense au mois de juin 1804, tait termin; il
ne s'agissait plus que d'en faire la publication, pour
laquelle l'auteur traita, vers la fin de 1808, avec

Lenormant. Cette publication ne se pouvait accomplir


sans formalits: il fallait d'abord que le livre passt par la
censure, qui exigea des corrections ou des suppressions.
Pour faire lever l'embargo, Madame de Custine usa,
comme d'habitude, de son crdit, peut-tre plus
apparent que rel, auprs de son grand ami, de
Fouch, qui promit tout, ne fit rien, et promena
Chateaubriand et sa protectrice travers toutes les
transes, de l'esprance la crainte, jusqu' ce qu'il et
finalement la main force par une puissance suprieure
la sienne.
Aprs plusieurs billets qui marquent bien ces
alternatives[37], Chateaubriand crit Madame de
Custine la lettre suivante:
Chre belle, mille pardons, nous sommes dans les tracas
jusqu'au cou. Nous remporterons la victoire, mais on
nous fait toutes les difficults possibles. Je ne cesse de
courir ainsi que Bertin. Le matre a parl, il a lou le
livre; d'o nous esprons que les Etienne seront
vaincus[38]. Mais la philosophie pousse des
rugissements. Encore deux ou trois jours et nos affaires
seront arranges. Votre grand ami s'est un peu moqu
de nous. J'irai vous voir entre quatre et cinq heures.
Dites-moi si vous y serez.
madame,
Madame de Custine, rue de Miromesnil, au coin de la rue
Verte.
Cette lettre parat antrieure de quelques jours celle
que M. Bardoux a publie et dans laquelle nous lisons:
Le grand ami (Fouch) s'est jou de nous. L'ordre
d'attaquer vient de lui, vous pouvez en tre sre. Eh

bien, il n'y a pas grand mal: l'article est bte et ridicule,


et il y a tant de louanges d'ailleurs, que je souhaite
n'avoir jamais de pire ennemi. Vous tes bonne et
aimable, tranquillisez-vous. Je ne fais que rire de cela.
Cela m'amuse d'tre attaqu littrairement par ordre et
par un mouchard.
Chateaubriand se flatte, dans la premire lettre, que les
Etienne seront favorables ou garderont le silence; dans
la seconde au contraire, ces esprances sont dues:
l'article d'Hoffman a dj paru. Chateaubriand prtend
qu'il s'en amuse et qu'il ne fait qu'en rire; mais, en
ralit, son amour-propre froiss en souffrit cruellement.
Pour nous qui jugeons distance et tout la fois la
critique et l'oeuvre critique, il nous semble qu'il n'y
avait pas lieu de s'mouvoir autant, et que, sans doute,
Hoffman tait trop peu la hauteur du grand style
pique des Martyrs pour se faire juge d'un pareil livre.
Si nous avions faire ici une tude littraire, nous
ferions remarquer quel point tout ce qui drive de
l'imagination et de la sensibilit, tout ce qui fait la
grandeur de Chateaubriand: la magnificence des
descriptions et le sentiment profond des passions
humaines, l'enthousiasme du beau et de l'idal,
chappait compltement ce critique, aussi bien qu'
ceux qui avaient jug prcdemment Atala, Ren, le
Gnie du christianisme. Tout cela, c'est--dire tout un
ct de l'me, ils l'ignorent, ils ne le voient pas, ils n'en
ont aucune ide. Quel nombre effrayant de proslytes
n'ont-ils pas laisss dans le monde!
Ce pome des Martyrs n'a pas obtenu le succs que son
auteur en attendait. La partie mythologique, longue,
froide et languissante, nuit beaucoup l'intrt gnral.
L'ouvrage par lui-mme et par ses pisodes est trs

potique et trs beau. J'ai peur, dit Chateaubriand la


fin de la prface, que la Divinit qui m'inspire ne soit une
de ces Muses inconnues sur l'Hlicon, qui n'ont point
d'ailes et qui vont pied. Est-ce Delphine que
s'adressait ce discret hommage?
*****
Nous venons de voir, vers la fin de 1808, Madame de
Custine montrer pour les Martyrs le mme zle que
Madame de Beaumont, autrefois, pour le Gnie du
christianisme; nous allons retrouver, quelques mois plus
tard, son intervention non moins affectueuse dans une
circonstance bien autrement douloureuse et tragique.
Armand de Chateaubriand, naufrag sur les ctes de
Normandie, avait t arrt le 9 janvier 1810. Quand
Chateaubriand, son cousin, en fut inform, Armand tait
dj depuis treize jours dtenu dans les prisons de Paris.
Un conseil de guerre fut runi par les ordres de ce mme
gnral Hulin qui avait prsid au jugement du duc
d'Enghien. Armand, accus de conspiration royaliste, fut
condamn mort.
Dans l'intervalle, Chateaubriand, malgr sa rpugnance,
demanda une audience Fouch; Madame de Custine l'y
accompagna: Fouch les joua une fois de plus; il nia
d'abord qu'Armand ft arrt; puis, ensuite, forc d'en
convenir, il s'excusa en prtextant qu'il n'tait pas
certain de son identit. Enfin, pour rassurer
Chateaubriand, il lui annona que son cousin tait trs
ferme, et qu'il saurait trs bien mourir! Mot cruel et
tout fait digne du proscripteur qui avait dirig les
gorgements de Lyon.
Chateaubriand crivit l'Empereur pour demander la
grce de son cousin, mais dans sa lettre, peut-tre un

peu trop fire, quelques mots dplurent Napolon:


Chateaubriand me demande justice, il l'aura, dit-il en
froissant la lettre, et Fouch pressa l'excution.
Averti seulement cinq heures du matin, Chateaubriand
arriva quelques minutes trop tard au lieu du supplice,
pour voir une dernire fois son malheureux parent; il le
trouva encore palpitant et dfigur par les balles.
Rentrant Paris, c'est chez Madame de Custine qu'il alla
d'abord; il lui adressa ce billet: J'arrive de la plaine de
Grenelle. Tout est fini. Je vous verrai dans un moment,
et le mme jour il lui porta le mouchoir tremp de sang
qu'il avait rapport du lieu de l'excution.
Aprs cette catastrophe, Chateaubriand se retira la
Valle-aux-Loups. Il y passait peu prs tous les ts.
L'anne 1810 fut consacre, comme les prcdentes,
des occupations littraires. Dans le courant de l't, il fit
avec Madame de Chateaubriand une visite au chteau
de Mrville, habit par la famille de Laborde.
En 1811, qu'il qualifie dans ses Mmoires l'une des
annes les plus remarquables de sa vie, il publia
l'Itinraire de Paris Jrusalem, qui obtint un succs
bien plus clatant que les Martyrs et sembla mme avoir
dsarm la critique. Cette mme anne, il fut appel
occuper l'Acadmie franaise le fauteuil que MarieJoseph Chnier avait laiss vacant[39].
On sait quels orages survinrent la suite de cette
lection. Chateaubriand avait fait les visites d'usage
ses nouveaux collgues; il prpara son discours de
rception, mais ce discours qu'il communiqua
l'Acadmie, ne fut point admis et souleva de nouveau
contre lui les colres de Napolon.

En relisant distance ce morceau littraire, on se


demande si, en embrassant son sujet d'un point de vue
plus lev, Chateaubriand n'aurait pas pu, tout en
formulant avec la mme fermet ses griefs, viter les
dangers qu'il allait courir et qu'il avait d prvoir. Mais
peut-tre tout ce bruit ne lui dplaisait pas. Il refusa de
faire des corrections l'oeuvre censure ou d'en
composer une autre, et sa rception fut indfiniment
ajourne.
Pendant cette priode, les relations avec Madame de
Custine continuaient comme par le pass, peut-tre
mme n'avaient-elles jamais t plus suivies. De ce
discours de rception qui n'avait pu tre prononc,
l'opposition s'tait empare; il en circulait des copies;
Madame de Custine en avait une qu'elle envoya par son
fils Astolphe Madame de Stal Coppet.
*****
Madame de Custine prenait donc toujours aux affaires de
Chateaubriand le mme intrt qu'auparavant, et
cependant vers la mme poque, elle s'tait cr
d'autres distractions: elle voyageait et faisait de
nouvelles connaissances.
En 1811, pendant que Chateaubriand retir la Valleaux-Loups suivait des yeux sur son coteau de pins, la
comte qui courait l'horizon des bois et qui, belle et
triste, tranait comme une reine son long voil sur ses
pas, Madame de Custine parcourt la Suisse et l'Italie;
elle passe le mois de juin Naples et l'hiver suivant
Rome, o elle runit autour d'elle une socit choisie.
Sans aucun doute, une pense constante l'accompagnait
dans la ville ternelle; un Anglais, M. Fraser-Frisell, en
correspondance avec Chateaubriand, lui donnait de son
ami des nouvelles dont celui-ci n'tait pas assez

prodigue envers elle. Rome, elle forme avec Canova


une liaison assez intime pour que son fils ost lui dire:
Savez-vous qu'avec votre imagination romanesque,
vous seriez capable de l'pouser!--Ne m'en dfie pas,
rpondit-elle sur le mme ton, s'il n'tait devenu marquis
d'Ischia, j'en serais tente. Sans doute le sang
aristocratique de Marguerite de Provence se rvoltait en
elle l'ide d'une msalliance avec un marquis d'aussi
frache date.
Elle avait emmen de Paris pour veiller la sant de son
fils un jeune mdecin allemand avec qui elle tait lie
depuis cinq ou six ans: le docteur Koreff, dbutant alors
dans une vie d'aventures, qui ne sont pas toutes son
loge. Koreff, qui, en fin de compte, a laiss une
mmoire discute, pour ne rien ajouter de plus, tait, au
dire de personnes qui l'ont connu, trs laid, trs peu
sympathique d'aspect, parlant le franais avec un accent
germanique trs prononc; vif, intelligent d'ailleurs,
railleur et sardonique; il y avait en lui quelque chose
d'quivoque et d'indfinissable qui n'inspirait pas la
confiance. Tel qu'il tait cependant, il avait ses partisans,
et Madame de Custine resta en correspondance avec lui
pendant de longues annes. Elle l'aimait beaucoup, et
son amiti tait marque, comme toutes ses affections,
par une ardeur extrme et une tendresse de sentiments
qui, avec une sorte d'agitation nerveuse, et des accs de
douloureuse mlancolie, formaient le trait
caractristique de sa nature intime. Le portrait qu'elle a
trac de cet ami est trop favorable celui-ci pour que le
reproduire ne soit pas un devoir. En mme temps qu'il
montre l'tat de l'me aimante, enthousiaste et
souffrante de l'une, il peut, dans une certaine mesure,
dfendre l'autre contre la svrit des jugements dont il
a t l'objet.
Voici ce qu'crivait, quelques annes plus tard, en 1816,

Madame de Custine une de ses plus intimes et de ses


meilleures amies d'Allemagne, Madame de Varnhagen:
Imaginez que je n'ai pas signe de vie de Koreff. Depuis
nombre d'annes, lorsque nous sommes spars, je lui
cris deux fois par semaine, et lui autant, sans jamais y
manquer! C'est un ami de dix ans au moins, prouv par
le temps, par mille douleurs qu'il a senties, qu'il a
partages; enfin, ce sont de ces sentiments qu'on a le
droit de croire indestructibles!... Je lui ai crit dix fois
sans humeur, sans me dcourager... rien ne m'a russi...
Ma vie est trouble par ce profond chagrin. Je ne puis
perdre si lgrement un ami sur qui je croyais pouvoir
compter, parce qu'il m'en a donn des preuves que je
n'oublierai jamais... J'tudie, mais sans courage; mon
me ne peut s'lever au-dessus de la douleur sous
laquelle je succombe... Je souffre dans le fond de mon
me.
Koreff rpond enfin et se justifie; Madame de Custine est
console et pardonne tout: Je n'avais jamais eu me
plaindre de son inexactitude; voil pourquoi j'tais si
inquite. Pendant des annes de sparation, il n'a jamais
pass huit jours sans m'crire. Enfin voil, grce vous,
dit-elle, ce petit fil renou. C'est bien peu de chose en
apparence et c'est cependant beaucoup pour vivre. Vous
le connaissez, et vous savez qu'il est de ces esprits qui
comprennent tout, qui, par leur lumire, embellissent la
vie, l'clairent, la colorent et lui donnent une vritable
valeur. Aussi, j'tais au fond d'un abme obscur depuis
que je n'avais plus signe de vie de lui.
Madame de Custine tait, comme on le voit, beaucoup
plus dtache de Chateaubriand qu'on ne le suppose.
*****
Chateaubriand demeura, comme d'habitude, tout l't,

la Valle-aux-Loups; il revint le 23 octobre Paris pour y


passer l'hiver. Aprs avoir pris momentanment son gte
l'htel de Lavalette, rue des Saints-Pres, il se fixa rue
de Rivoli. Nos soires, dit Madame de Chateaubriand,
taient fort agrables: M. de Fontanes et M. de Humboldt
taient nos plus fidles habitus. Nous voyions aussi
beaucoup Pasquier et Mol. C'est dans les mmoires
mmes de Madame de Chateaubriand qu'il faut lire le
portrait de Fontanes, trac avec beaucoup d'esprit et de
verve comique[40].
Au mois d'octobre 1813, M. et Madame de
Chateaubriand quittrent Aulnay et revinrent Paris. Ils
prirent un appartement dans la mme rue que l'anne
prcdente, rue de Rivoli, en face de la premire grille
des Tuileries, c'est--dire prs de la rue qui porte
aujourd'hui le nom du 29 juillet, sur l'emplacement de
cette ancienne et sinistre salle du mange o la
Convention avait, en 1793, condamn Louis XVI, au lieu
mme o dix ans auparavant Chateaubriand avait
entendu crier la mort du duc d'Enghien. On ne voyait
alors dans cette rue que les arcades bties par le
gouvernement et quelques maisons s'levant et l
avec leur dentelure de pierres d'attente. La rue de
Rivoli n'tait encore trace que jusqu' la hauteur du
Pavillon de Marsan.
On tait la veille de la plus formidable catastrophe qui
ait agit notre sicle et tous les esprits sentaient
approcher la fin de l'Empire. Chateaubriand prparait
alors son clbre crit: Bonaparte et les Bourbons, qui
parut au mois d'avril 1814. C'est aussi dans les
Mmoires de Madame de Chateaubriand qu'il faut lire les
dtails de la composition et de la publication de ce livre,
des imprudences du mari, des angoisses de la femme,
qui crut un instant avoir perdu le manuscrit que
Chateaubriand laissait traner, et qu'elle avait pris sous

sa garde.
Madame de Custine, effraye par l'imminence des
vnements et la grandeur du danger, ne fut pas tmoin
de cette publication. Ds les premiers jours de janvier,
elle avait quitt Paris et s'tait rfugie Berne. Ce fut
seulement la fin du mois de mai que, rappele par son
fils, elle rentra en France, aprs la premire
Restauration. Son fils Astolphe lui reprsentait combien
son retour tait urgent et de quel crdit elle allait jouir
dans le parti royaliste rappel aux affaires. Pour Madame
de Custine, la passion dominante c'tait les intrts de
son fils, dont elle voulait sauvegarder l'avenir, et qui,
comme nous le verrons plus tard, tait alors l'objet de
toutes ses proccupations, de toutes ses anxits
maternelles. Aux motifs de retour que lui donnait
Astolphe, il s'en ajoutait un autre: Fouch, devenu duc
d'Otrante sous l'Empire, tait, depuis un mois dj,
revenu Paris; il allait sans doute jouer un rle dans les
vnements; elle pouvait retrouver en lui le protecteur
d'autrefois.
*****
Le duc d'Otrante, l'ancien ministre de la police impriale,
disgraci en 1811, avait t envoy comme gouverneur
des provinces enleves l'Autriche, et presque relgu
en Illyrie. Jusqu'en 1814, tant que dura l'Empire, il resta
l'tranger, dans une sorte d'exil, observant les
vnements et attendant l'occasion de reparatre sur la
scne politique.
peine l'abdication de l'Empereur Fontainebleau, le 11
avril 1814, fut-elle connue, qu'il rentra prcipitamment
en France et renoua des relations avec tout ce qu'il avait
connu de personnes influentes dans tous les partis.
Madame de Custine occupait alors dans le monde

royaliste, parmi les familles de l'ancienne cour, une


situation trs leve, o elle pouvait lui tre utile. Aussi
est-ce elle qu'il s'adressa tout d'abord; et en effet, elle
le servit puissamment.
Le duc d'Otrante affichait alors les sentiments royalistes
les plus prononcs. Il entama avec Madame de Custine
une correspondance trs active[41] dans laquelle on a
cru voir un Fouch transform, devenu vertueux et
sentimental, ayant surtout, ce qu'il prtend, l'horreur
du sang, et rsolu ne vivre dsormais que pour les
affections domestiques. Ces lettres ont, en effet, une
certaine apparence de bonhomie. Mais il ne faut pas
accepter sans contrle les sentiments qu'elles
expriment.
Ce qui frappe d'abord en les lisant, c'est qu'elles ne sont
pas crites pour Madame de Custine seule; elles sont
videmment destines tre montres, colportes. Ce
sont autant de dclarations de principes dont Madame
de Custine devra faire usage auprs de ses puissants
amis.
Quel fond y a-t-il faire sur les protestations de Fouch,
que devient ce dvouement absolu au gouvernement
des bourbons et la personne du roi, quand on voit,
deux jours aprs le 20 mars, Fouch accepter de
l'Empereur le ministre de la police? On a expliqu cette
brusque volution par des engagements qu'il aurait pris
envers le parti royaliste de n'user du pouvoir qui lui tait
rendu que pour renverser le gouvernement imprial. Qui
donc trahissait-il, de Napolon ou des Bourbons? Car il
trahissait ncessairement l'un ou l'autre parti, sinon tous
les deux.
N'oublions pas que pendant qu'il prodiguait les
assurances de dvouement la monarchie, et qu'il

crivait, pat exemple, Madame de Custine des phrases


comme celles-ci: Croyez que le gouvernement militaire
qui va nous envahir (au retour de l'le d'Elbe) ne sera pas
de longue dure. Qu'on s'occupe surtout sauver la
personne du roi... La perte du roi nous serait funeste...
Le roi a l'affection des Franais; il a mrit leur estime
par sa haute modration; ceux qui l'abandonnent
aujourd'hui le regretteront bientt; sa vie est ncessaire
pour le prsent et l'avenir; n'oublions pas que pendant
qu'il crivait ces lignes, Fouch tait l'me de deux
complots, recruts l'un dans l'arme, l'autre parmi les
anciens conventionnels et que le but commun des deux
conjurations tait d'enlever Louis XVIII par un coup de
force, le 1er mai, l'ouverture des Chambres.
Fouch menait de front, en ce moment, trois
conspirations: contre Louis XVIII; contre Napolon; contre
la conspiration dont lui-mme tait le chef et qu'il tait
tout prt vendre.
Le retour de l'le d'Elbe drangea tous les projets, et
Fouch redevint ministre de l'Empire. Il n'tait pas plus
tt install dans ses fonctions qu'il entama contre
l'Empereur des ngociations secrtes avec la cour de
Vienne. Il offrit au prince de Metternich d'organiser la
rgence au nom du roi de Rome et de forcer l'Empereur
l'abdication. L'Empire sans Empereur, c'tait dj le
programme de la double conspiration dont nous venons
de parler. Napolon souponna cette intrigue; il organisa
contre son ministre de la police une contre-police; une
lettre du prince de Metternich fut intercepte et la
preuve de la trahison fut bientt acquise. Napolon
dmasqua Fouch, le menaa de le faire pendre, et
finalement le laissa au ministre.
Cependant les vnements marchaient avec une
foudroyante rapidit: l'Empire succomba. Fouch

atteignit l'apoge de sa fortune aprs Waterloo.


Prsident du Gouvernement provisoire, il put se croire un
moment l'arbitre des destines de la France. Mais il se
trompait: le rtablissement des Bourbons se fit sans lui,
et, comme rsultat final, contre lui. Napolon l'avait
prdit: Fouch trompe tout le monde; il sera le dernier
tromp et pris dans ses propres filets. Il joue la Chambre;
les allis le joueront, et vous aurez de sa main Louis XVIII
ramen par eux.
C'est ce qui arriva. Aussitt que le rtablissement des
Bourbons parut invitable, Fouch qui n'avait cess de
les envelopper de ses trames, et qui tait parvenu se
faire considrer par la Cour de Gand comme l'homme
indispensable, se retourna absolument de leur ct.
Louis XVIII, contraint par son entourage, fit de lui son
ministre de la police. Le systme ou l'utopie que Fouch
voulait faire prvaloir et par lequel il prtendait assurer
la stabilit du trne, c'tait ce qu'il appelait l'alliance de
la monarchie avec la rvolution; en d'autres termes, il
voulait subordonner le gouvernement monarchique aux
lments rvolutionnaires.
Que Madame de Custine ft la dupe de Fouch, cela
n'est pas douteux. Mais ce qui est certain, c'est qu'elle
lui tait toute dvoue et qu'elle partageait ses ides, ou
du moins ce qu'il lui en avait fait connatre. Ils avaient
ensemble une correspondance trs active, et Fouch la
voyait tous les jours.
On comprend que, dans ces circonstances, les relations
de Madame de Custine avec Chateaubriand qui avait
pour Fouch une profonde aversion, soient devenues
moins frquentes. Elles n'taient pas interrompues
cependant, et Madame de Custine se prta mme un
rapprochement sollicit par Fouch. Un jour Louis XVIII
avait demand Chateaubriand ce qu'il pensait du

retour de Fouch aux affaires: Sire, la chose est faite, je


demande la permission de me taire.--Non, non, dites.--Je
ne fais qu'obir aux ordres de Votre Majest: je crois la
monarchie finie.--Eh bien, Monsieur de Chateaubriand, je
suis de votre avis. Cette boutade eut du succs. Fouch
en fut inform; il pria Madame de Custine de lui mnager
une entrevue avec son ami: Ne pourriez-vous pas, lui
crivit-il, nous donner un petit dner sans crmonie et
sans importance? Le dner eut lieu, mais il fut sans
rsultat. Il prouve cependant que Madame de Custine
restait dans les mmes termes que prcdemment avec
Chateaubriand dont l'attachement trs sincre lui restait
toujours fidle.
La suite de la correspondance de Fouch avec Madame
de Custine[42] nous le montre assailli par des attaques
de plus en plus violentes, luttant en dsespr pour le
pouvoir qui lui chappe, et jouant avec audace le rle
d'un innocent perscut:
Je fermerai, crit-il, la bouche mes amis et mes
ennemis. Qu'on me laisse le temps d'tablir une doctrine
monarchique; qu'on ne demande pas de moi des
violences qui ne sont pas dans mon caractre!--Il y a
un an, on ne parlait que du pass; on tait impitoyable
pour les petites fautes de la Rvolution... Les passions
nous jettent sans cesse dans le pass; je ne me laisserai
pas distraire par leurs bruits. Ces bruits taient en effet
d'une extrme violence: on le traitait de monstre souill
de tous les crimes.
Quelques jours plus tard, il adresse Madame de
Custine ce billet: Comme je sais que beaucoup de gens
que vous voyez, portent un tendre intrt Labdoyre,
dites-leur qu'il est arrt. Mot cruel, sous un air d'ironie
et d'indiffrence, qui en rappelle un autre plus atroce
encore de ce mme proconsul de la Terreur: Nous

clbrerons la victoire de Toulon; nous enverrons ce soir


deux cent cinquante rebelles sous le fer de la foudre. Le
fer de la foudre!
Enfin Fouch tomba du pouvoir le 21 septembre 1815,
aprs un ministre de trois mois. Atteint par la loi d'exil
porte contre les rgicides qui avaient accept des
fonctions dans les cent jours, il sjourna d'abord
Dresde pendant neuf mois, puis Prague, et finit par se
rfugier Trieste, aprs avoir vainement sollicit un asile
en Angleterre.
Ses dernires lettres Madame de Custine, aprs sa
disgrce, sont encore curieuses parcourir. Tant qu'il
espre continuer la lutte et ramener lui la fortune, il lui
adresse d'habiles plaidoyers: Quelle faute a-t-il donc
commise depuis que Louis XVIII lui a pardonn, depuis
surtout que, rappel aux affaires, il a rendu la
monarchie tant de signals services? Pourquoi une
ordonnance d'exil, quand il a sauv la France et replac
le roi sur le trne?--Mais il n'a pas de petites passions;
il ne conserve aucun ressentiment; il n'opposera que la
rsignation et la modration ses ennemis, et il accepte
d'eux le repos auquel ils le
condamnent.--Heureusement, ajoute-t-il, rien ne dure
sous le ciel; tout s'puise. Les mchants eux-mmes se
lassent de faire le mal.
Le 8 octobre 1816, il crit une dernire fois celle dont il
loue la constante amiti et dont le coeur reste toujours
le mme lorsque tout change autour d'elle.--Je
suppose, dit-il, que vous tes actuellement Fervaques;
je voudrais y passer quelques jours avec votre ami
(Chateaubriand), vous lire mes mmoires[43]; vous y
verrez que je n'ai souffert que du bien que j'ai fait.
Voil le testament politique du duc d'Otrante!

On a tent, timidement il est vrai, en faveur de Fouch,


une rhabilitation partielle. On abandonne aux svrits
de l'histoire l'homme public et surtout le proconsul de la
Terreur, mais on dfend le caractre de l'homme priv.
Charles Nodier, qui l'a connu en Illyrie, nous le montre
vivant avec la bonhomie d'un simple bourgeois, affable,
accueillant, exerant le pouvoir avec douceur et
modration, quoiqu'il y conservt les habitudes de
dissimulation de toute sa vie; portant le costume le plus
simple, redingote grise, chapeau rond, bottes ou gros
souliers; se promenant pied au milieu de ses enfants,
la main ordinairement lie la main de sa jolie petite
fille; saluant qui le saluait, sans prvenance affecte,
comme sans morgue et sans tiquette, s'asseyant
bonnement o il tait fatigu, sur le banc d'une
promenade ou sur le seuil d'un difice. Il tait enclin
rendre service et l'on trouvait en lui un mlange des
sympathies les plus officieuses de la bont.
Ce jugement de Charles Nodier est conforme aux
souvenirs conservs par la famille du clbre
conventionnel. Y avait-il donc en lui deux hommes
diffrents, dont l'un restait accessible aux sentiments du
coeur, aux affections tendres, peut-tre mme l'amiti,
dont l'autre, au contraire, s'tait fait un systme de
scepticisme et d'gosme sans scrupule et sans remords,
tranant aprs lui la perfidie et la trahison, ne reculant
devant aucun moyen, mme la violence et le sang, pour
s'assurer la richesse et le pouvoir? Trs habile d'ailleurs,
plein de ressources et d'audace, dou parfois d'un grand
bon sens.
L'homme n'est jamais compos d'une seule pice, et
quelque dprav qu'il soit, en quelque dgradation du
sens moral qu'il ait pu tomber, on trouve encore, dans
un secret repli, quelque reste de sentiments humains,
qui n'ont pas pri. On voudrait y trouver aussi le

remords! La mme anomalie qui nous est signale dans


Fouch, semble avoir exist de mme chez quelques-uns
de ses contemporains les plus sanguinaires. Mais jusqu'
quel point cette excuse, cette attnuation tire des
sentiments de l'homme priv justifie-t-elle les crimes de
l'homme public? N'aggrave-t-elle pas au contraire la
condamnation qui doit le frapper? Plus il aura t dou
naturellement de sentiments humains, plus il sera
coupable d'avoir touff le cri de sa conscience et
transform volontairement en une cruaut froide sa
douceur inne.
La dfense propose par Nodier n'est donc rien moins
que concluante. Nous la donnons cependant telle qu'elle
est, avec sa conclusion: Qui oserait penser, dit-il en
rappelant un service qu'il avait reu de Fouch, qu'un tel
procd pt partir d'un mchant homme? Je conviendrai
de beaucoup de choses avant de convenir que Fouch a
t bien jug par ses contemporains. L'histoire et Dieu le
jugeront.--C'est ainsi qu'on branle l'autorit de
l'histoire, par des faits de la vie prive qui ne prouvent
rien pour la vie publique, et qu'on prpare un dmenti
aux faits les plus certains, au tmoignage direct des
gnrations qui ont souffert, la voix mme des
victimes.
Fouch est mort dans l'exil, Trieste, le 25 dcembre
1820. Ses restes ont repos dans le cimetire de cette
ville, pendant plus d'un demi-sicle, l'ombre de
l'antique cathdrale byzantine de San-Giusto. Dans cet
asile de paix et de misricorde, une simple dalle couvrait
sa tombe. Depuis, il a t exhum et ramen en France
par les soins pieux de sa famille; il a t inhum, le 22
juin 1875 dans le cimetire de Ferrires, prs des lieux
o s'levait le vieux chteau, aujourd'hui dtruit, qu'il
habita jadis aux jours de sa prosprit et des splendeurs
phmres de sa fortune.

CHAPITRE V.
Ambassade de Berlin. Koreff.--Voyage Fervaques.-Ambassade de Londres.--Voyage d'Astolphe en
Angleterre.--Chateaubriand ministre des affaires
trangres.--Dmarches pour la Pairie.--Lettre Madame
de Genlis.--L'infirmerie Marie-Thrse. La belle Polonaise.
Chateaubriand, nomm ambassadeur en Prusse, partit le
1er janvier 1821 pour Berlin. Il ne fit qu'un sjour de
courte dure dans cette rsidence, revint Paris, avec
un cong pour le baptme du duc de Bordeaux, et le 30
juillet, M. de Villle, alors son ami, ayant quitt le
ministre, il le suivit dans sa retraite et donna sa
dmission.
Les Mmoires d'outre-tombe n'ont pas de pages plus
intressantes et d'un sentiment plus lev que celles o
Chateaubriand rend compte de sa vie dans la capitale de
la Prusse, de l'accueil qu'il y reut, des amitis qu'il y
forma. Parmi les portraits qu'il a tracs, il suffit de citer
les noms de la duchesse de Cumberland, qui fut plus
tard reine de Hollande, et qui voulut confier l'ducation
de son fils, de Guillaume de Humbolt, frre de son
illustre ami le baron Alexandre, d'Ancillon, d'Adalberg
de Chamisso. Nous ne pouvons nous y arrter, mais nous
devons reproduire les lignes suivantes consacres
deux hommes que nous connaissons dj par leurs
relations avec Madame de Custine, le prince de
Hardenberg et le docteur Koreff qui lui avait fait perdre la
tte: M. Hardenberg, beau vieillard, blanc comme un
cygne, sourd comme un pot, allant Rome sans
permission, s'amusant de trop de choses, croyant
toutes sortes de rveries, livr en dernier lieu au
magntisme entre les mains du docteur Koreff que je
rencontrais cheval, trottant dans les lieux carts,

entre le diable, la mdecine et les muses.


Dans sa correspondance officielle avec le ministre des
affaires trangres, M. Pasquier, Chateaubriand se vante
de ne point faire, comme ses prdcesseurs, de petits
portraits et d'inutiles satires: Il a tch, dit-il, de faire
sortir la diplomatie du commrage. Ces portraits et ces
satires o il excellait, il les a rservs pour ses
Mmoires! Il semble par ce qui prcde, qu'il n'avait
pour Koreff, l'ami de Madame de Custine, qu'une
mdiocre sympathie.
Rendu par sa dmission la vie prive, Chateaubriand
retrouva-t-il Paris son amie de Fervaques? Nous
n'avons rien de prcis sur ce point; nous savons
seulement que Madame de Custine a pass cet t de
1821 en Normandie et que Chateaubriand devait aller l'y
voir.
La lettre suivante adresse Fervaques dmontre par
ses termes mmes que la correspondance n'avait pas
t interrompue entre Chateaubriand et son amie; elle
suppose, au contraire, l'change de lettres antrieures
qui n'ont pas t retrouves. Le ton est le mme, les
formules d'affectueuse amiti sont les mmes, et les
voyages de Fervaques continuent comme par le pass;
tout porte croire que les relations sont restes trs
tendres.
Encore une esprance trompe! Je vous avais dit que
j'irais vous voir aprs le 15 octobre; l'ouverture
prochaine des chambres et du procs de Maziau vient
tout dranger. Cependant, comme je m'accroche tout
dans la vie pour ne pas faire un complet naufrage, il
serait possible que je fusse libre Nol; mais n'aurezvous pas quitt les champs? Vous tes bien heureuse d'y
vivre!

Mille tendresses aux amis, et mme au vieux chteau.


J'aime ses murs, ses eaux et son antique chambre de
Henri IV (quoiqu'on m'ait un peu gt le bon roi force
de m'en parler dans les derniers temps). vous cet
attachement qui vous poursuit partout et dont je vous
accable depuis je ne dirai pas combien d'annes.
Paris, 20 octobre 1821.
Le procs dont il est ici question est celui d'Antoine
Maziau, impliqu dans la conspiration militaire du 19
aot 1821. Maziau, arrt aprs le procs des principaux
accuss, fut jug sparment. Traduit devant la Cour des
Pairs, le 19 novembre pour proposition, non agre, de
complot, il fut condamn, le 24, cinq ans
d'emprisonnement.
Les Chambres avaient t convoques par ordonnance
royale du 6 octobre, pour le 5 novembre.
Ce voyage de Fervaques qui n'avait pu se faire vers le 15
octobre cause de l'ouverture des Chambres et du
procs Maziau, se fit un mois plus tard dans le courant
du mois de novembre. Nous n'avons d'autre dtail sur
les quatre jours passs auprs de Madame de Custine
que la lettre suivante crite par Chateaubriand son
retour:
J'ai laiss la paix et le bonheur Fervaques. J'ai trouv ici
tous les ennuis et les tracasseries de la terre, maladie,
politique, tourments, etc. Je suis bien plaindre et les
quatre jours de votre solitude m'ont rendu les misres
accoutumes plus insupportables. Si vous me regrettez,
moi je vous regrette jamais. Je reois votre lettre. Mille
choses tout le monde de ce bon chteau. Je suis bien
touch, bien reconnaissant de leurs sentiments pour
moi, et je leur rends tous leurs loges. Vous voyez que je

suis bien dcourag. vous, toujours vous. Il n'y a que


le courrier de Lisieux que je conserverai dans mon
royaume. Pensez moi. Si Madame de Cauvigny est
arrive, dites-lui qu'elle a bien mal pris son temps et le
mien.
Mardi, 27 novembre 1821.
Chateaubriand, nomm le 22 janvier 1822, ambassadeur
Londres en remplacement du duc Decazes, partit de
Paris pour se rendre son poste le 2 avril suivant.
Madame de Custine avait t tenue au courant de toutes
les ngociations relatives cette nomination.
Chateaubriand lui annona son dpart par le billet
suivant, affectueux et familier:
Enfin c'est fini. On est trs bien pour votre monsieur.
Nous nous reverrons Fervaques.
Mille choses aux amis.
Il arriva le 4 au soir Douvres o il fut reu avec les
honneurs ordinaires de seize coups de canon l'entre
et la sortie de la ville, et de quatre factionnaires la
porte de l'htel o il tait log; et de l, magnifique
ambassadeur, comme il dit, il se rendit Londres. Il
tait videmment trs sensible tous ces honneurs qu'il
raconte sans en rien omettre. Madame de
Chateaubriand, qui craignait pour sa sant le climat de
l'Angleterre, ne l'accompagnait pas.
Deux mois plus tard, vers la fin de juin, une double lettre
de Madame de Custine et de son fils annonait
Chateaubriand le voyage qu'Astolphe se proposait de
faire en Angleterre et en cosse. Il s'agissait, non pas,
comme on l'a dit, d'une simple excursion de quelques
jours pour que le fils rapportt sa mre, que l'on

suppose sans doute avec raison encore jalouse, des


nouvelles de l'ambassadeur qui tardait trop lui crire,
mais d'un voyage de plus de deux mois, du 20 juillet au
30 septembre, qu'Astolphe allait entreprendre.
Ds le 2 juillet, Chateaubriand rpond la lettre de
Madame de Custine:
Londres, ce 2 juillet 1822.
Cette lettre rpondra la fois Astolphe et vous. Je me
rjouis fort de l'arrive du nouveau-venu. J'espre qu'il
sera plus sage que moi et surtout plus heureux. Je serai
charm de voir Astolphe; j'aurais grand dsir de
l'accompagner en cosse, mais les affaires me
retiendront vraisemblablement Londres. Il faut
qu'Astolphe, en arrivant, descende chez Grillon,
Albemarle Street, ou chez Brunet, Leicester Square, d'o
il viendra chez moi; on lui trouvera un logement dans
mon voisinage, et il djeunera et dnera l'Ambassade.
S'il restait l'auberge, il se ruinerait. Que vous tes
heureux de vous runir dans le grand chteau au mois
d'octobre! Que ne donnerais-je pas pour m'y trouver
avec vous! Je suis combl dans ce pays, mais j'aime
mieux Fervaques.
vous depuis longtemps et pour jamais. Mille choses
tous, sans oublier le petit Magot.
J'ai fait de mon mieux pour Julien et son compagnon de
voyage.
Nouvelles lettres de Madame de Custine et d'Astolphe;
nouvelle rponse de Chateaubriand.
Astolphe, partit vers le 20 juillet, laissant aux soins de sa
mre Fervaques, la jeune marquise de Custine sa
femme, et son fils Enguerrand, g de six semaines. Il

avait lui-mme cette poque 29 ou 30 ans. Il arriva le


22 Boulogne o il passa quelques jours, et s'embarqua
Calais sur un bateau vapeur. Aprs six heures
d'agonie, par un gros temps, il arriva Douvres. Pendant
cette rude traverse, il eut des convulsions si affreuses
qu'il perdit connaissance et que, s'il faut l'en croire, il a
t mort un instant. Il lui manquait cette qualit du
voyageur que Chateaubriand, breton et malouin,
possdait au suprme degr: il n'avait pas le pied marin.
Dbarqu Douvres, il prvint de son arrive
Chateaubriand, qui le mme jour adressa Madame de
Custine la lettre suivante:
Londres, vendredi 26 juillet 1822.
Je reois l'instant un mot d'Astolphe, dat de Douvres.
Il s'annonce pour ce soir ou demain. Je lui ai fait arrter
un logement auprs de moi. Soyez tranquille pour sa
personne. Je vous en rponds corps pour corps, ainsi
qu' sa femme et M. ***.
J'ai reu vos lettres; dans pas une d'elles, vous ne me
nommez la personne dont vous me recommandez
l'affaire; il m'est impossible de reconnatre maintenant
cette affaire dans les cartons o elle est mle avec les
autres. Ne serait-ce point M. Lafont-de-La-Dbat, dont,
vous m'auriez parl? Ah! le maudit homme. Je n'entends
parler que de lui, et il me fait crire par tous les saints.
Si c'est lui, dites ses amis que je fais tout ce qu'il m'est
possible de faire.
Astolphe ou moi vous crirons. S'il va en cosse, il aura
nombreuse compagnie, car le roi y va. Il y trouvera aussi
Madame Alfred de Noailles, et M. de Saluces. Ainsi votre
grand fils ne sera pas perdu!

vous pour toujours.


Mille choses l'ami et Madame Ast. (Astolphe de
Custine).
Astolphe partait pour ses voyages avec de mauvaises
dispositions, le dsenchantement et l'ennui: source
d'inspiration peu fconde! Il le reconnaissait lui-mme:
Plus je vois le monde, crit-il, plus je reconnais qu'il n'y
a rien de neuf sur la terre pour un coeur vide.--Je me
sens vieilli pour les voyages, et cette dcouverte
m'attriste.--J'ai perdu la fracheur de l'imagination avec
la fleur de la jeunesse; ah! oui, je suis bien vieux
aujourd'hui. N le 22 mars 1790, il avait trente-deux
ans!
Avant d'arriver Londres, il est dj fatigu: l'pret du
vent, la triste couleur du ciel, la pluie presque
journalire, le dcouragent. Pour surcrot de malheur,
pas une me qui veuille entendre son anglais! Il se
demande pourquoi il est venu chercher ces embarras!
Londres, dit-il, est le temple de l'ennui, les Anglais,
toujours en mouvement, ne remuent que dans la crainte
de se figer, car, au fond, ils ne s'intressent rien de ce
qu'ils ont l'air d'aimer. Dans ce pays, ce qui n'est pas
continuellement agit, moisit.
Mais peut-tre quand les relations de famille et la
bienveillance de son ambassadeur l'auront introduit dans
les salons, portera-t-il des jugements plus srieux sur le
monde anglais? nullement: un salon anglais lui parat
ennuyeux comme tout autre, mais un peut plus
gothique: des figures froides, des manires raides, qui lui
rappellent les personnage de Richardson. Les
personnages de Richardson, c'est dj quelque chose!
Assiste-t-il un djeuner donn par le duc de Wellington

au duc d'York? Le thtre de la fte est une espce de


jardin anglais qui domine le fameux arsenal de
Woolwich. C'est, dit-il, une guinguette des environs de
Paris, o l'on aurait entass ple-mle des bombes, des
pontons et des affts de canon.
Rien Londres ne l'intresse, si ce n'est la brasserie
Barclay-Perkins, qui le frappe non d'admiration, mais
d'tonnement. Il parcourt la cit et il ne conoit pas
qu'il reste l'envie ou la force de s'amuser un homme
qui passe sa vie dans les tnbres: l'air que l'on y respire
est l'lment de l'ennui. l'ouverture du Parlement, il
ne voit qu'une mascarade qui excite tantt son rire,
tantt son impatience. En rsum, notre voyageur n'a
trouv en Angleterre que des hommes pleins de
petitesses, de prjugs et de ridicules, et des femmes de
mauvaise humeur.
Pour tre juste, il ne faudrait cependant pas faire peser
toute la responsabilit de ces apprciations singulires
exclusivement sur leur auteur. Nous ne devons pas
oublier que nous avons affaire ici l'un de ces fils de
Ren, qui, atteints de la maladie du sicle, dsenchants
de tous les spectacles, fatigus ds l'enfance du poids
de la vie, se croient vous par une fatalit inexorable au
malheur et au dsespoir. Pour eux l'enthousiasme est
sans but et sans objet, et surtout il est ridicule. Rien ne
peut secouer leur apathique indiffrence, ni les faire
sortir de leur ddain. Ainsi le voulait la mode et cette
sorte de langueur morale, vritable anmie qui a suivi la
fivreuse priode d'nergie, de mouvement et d'action
de la Rvolution et de l'Empire.
Il faut tenir compte aussi des prjugs et de la vanit
nationale, qui sont de tous les temps et de tous les pays,
et dont Astolphe, pas plus qu'un autre, n'tait exempt. Il
se sentait dpays loin des salons de Paris, loin des

moeurs et des lgances de la France; il ne comprenait


rien d'autres usages, des modes diffrentes, et c'est
trs srieusement qu'il se demandait s'il est possible de
vivre dans un pays qui ne reconnat pas nos lois de la
mode et du bon ton. Il n'y a rien, en tout cela,
d'extraordinaire; tous les jours nous avons des exemples
de ce genre d'exclusivisme et de cette exagration
d'amour-propre national. Mais ce qui peut paratre plus
tonnant c'est que Chateaubriand lui-mme n'tait pas
trs loign de partager sur ce point les ides de son
protg, lui qui crivit quelques annes plus tard: La
France est le coeur de l'Europe; mesure qu'on s'en
loigne, la vie sociale diminue; on pourrait juger de la
distance o l'on est de Paris par le plus ou le moins de
langueur du pays o l'on se retire. En Espagne, en Italie,
la diminution du mouvement et la progression de la mort
sont moins sensibles: dans la premire contre, un autre
monde, des arabes chrtiens vous occupent; dans la
seconde, le charme du climat et des arts,
l'enchantement des amours et des ruines, ne laissent
pas le temps de vous opprimer. Mais, en Angleterre,
malgr la perfection de sa socit physique, en
Allemagne, malgr la moralit des habitants, on se sent
expirer.--C'est exactement, abstraction faite de la
supriorit du style, ce que Custine avait dit.
Htons-nous d'arriver en cosse, cette terre potique o
la nature dans sa majestueuse indpendance offrira,
Astolphe l'espre du moins, de grands spectacles. En
cosse, dit-il, tout l'attire, tout l'intresse, tandis qu'en
Angleterre tout le repousse. Il prouve donc cette fois un
mouvement d'exaltation, presque d'enthousiasme. Le 18
aot, il arrive dimbourg au milieu d'une grande fte
nationale: George IV l'y avait prcd avec toute sa cour.
C'tait la premire visite depuis les Stuarts que l'cosse
recevait de son roi. Aussi l'affluence tait immense; tous
les clans des Highlands semblaient s'tre donn rendez-

vous dans l'Athnes du Nord. Au milieu de la joie


populaire, l'aristocratie cossaise ouvrait partout ses
chteaux avec une somptueuse hospitalit. Occasion
unique peut-tre pour un tranger d'avoir une vue
d'ensemble de la population et des moeurs d'un grand
pays!
Mais dj pour Astolphe arriv de la veille, le
dsenchantement a commenc. Cette foule le fatigue, et
il ne se plat que dans la solitude. Ces ftes ridicules et
souvent burlesques l'importunent. Il s'est aperu bien
vite que l'habillement national, dont les cossais sont si
fiers, est plus barbare que romain, et que leurs petits
tabliers et leurs genoux dcouverts les feraient prendre
pour des sauvages retenus prisonniers en Europe.
Dcidment, Astolphe n'a pas gagn beaucoup quitter
l'Angleterre pour l'cosse, Londres pour dimbourg.
Pendant qu'il passe son temps dans ces dispositions
atrabilaires, Chateaubriand qui a reu de ses nouvelles,
s'empresse de les transmettre Madame de Custine:
Comme il est possible qu'Astolphe, au milieu de tous ses
plaisirs d'cosse, ne sache comment vous crire, je veux
vous tirer d'inquitude. Il est arriv en bonne sant
dimbourg; il va s'enfoncer dans les montagnes, d'o il
reviendra par Glasgow Londres. Dormez en paix; il ne
peut lui arriver le plus petit mal.
J'ai reu vos lettres. Je vous verrai Fervaques cet
automne; je reviens de partout, vous le savez, et on ne
peut se soustraire mon ternel attachement.
Mille tendresses.
Compliments l'ami.
Londres 23 aot 1822.

Remarquons ici, comme dans les lettres qui vont suivre


et dans celles qui ont prcd, la sollicitude de
Chateaubriand pour notre voyageur et presque la
tendresse qu'il lui tmoigne. C'est sa mre bien plus,
sans doute, qu' lui-mme, qu'Astolphe en tait
redevable; et cependant, ces sentiments, qui ont
quelque chose de paternel, ont persist jusqu' la fin, et
rsist de bien rudes preuves.
Astolphe quitte dimbourg aprs une semaine et part
pour Glasgow. Il manque, par ngligence, malgr les
rendez-vous qu'il avait donns, une excursion aux les de
Mull, d'Iona et de Stafla, et il entreprend son voyage des
Highlands.
Nouvelle lettre de Chateaubriand Madame de Custine:
Toutes vos lettres et celles de votre belle-fille m'arrivent
pour Astolphe; je les adresse Glasgow o il a
recommand de les envoyer. Mais comme il est dans les
montagnes, n'esprez pas avoir des nouvelles
immdiatement. Je vous en avertis pour empcher votre
imagination de trotter. Je sais indirectement des
nouvelles de votre grand fils par les personnes qui
arrivent d'Edimbourg; il se porte merveille: soyez en
paix. Bonjour et vous pour la vie.
Londres, le 30 aot 1822.
En quittant les environs de Glasgow, Astolphe nous
dcrit ainsi le pays qu'il vient de parcourir:
Les ctes occidentales de l'cosse sont un admirable
thtre de naufrages. Des montagnes sombres et
dchires qui forment une multitude de baies sombres
et profondes, un ciel sombre comme la nature qu'il
claire, une suite d'cueils qui s'tendent perte de

vue, avec quelques chappes sur la haute mer, d'o


l'on sent souffler le vent tout-puissant qui laboure
l'ocan Atlantique: telle est dans ces contres affreuses
la scne offerte aux regards et aux mditations du
voyageur. La nature n'y a plus qu'une couleur: le noir,
dont les nuances plus ou moins fonces servent rendre
distinctes les diverses formes des objets; l'eau est noire,
les montagnes sont noires, le ciel est noir, et dans ce
paysage d'encre, tout se dtache en noir, car les voiles
teintes qu'on aperoit sur l'horizon se dtachent ellesmmes en noir sur un fond gristre.
Cependant Astolphe se rappelle de temps autre qu'il
est dans la patrie d'Ossian, et alors il cherche ressaisir
quelque inspiration: Quand les tnbres du soir se
rpandent sur ces paysages dsols, le coeur de
l'homme s'ouvre la tristesse, et la posie la plus
mlancolique devient l'expression naturelle de ses
sentiments intimes. Le deuil de la nature semble appeler
du fond de son me les penses douloureuses; il s'tablit
entre lui et le dsert une vague harmonie qui peut
inspirer le pote, mais qui dcourage l'homme vulgaire.
Aprs avoir travers en diagonale les Highlands, notre
voyageur pntre jusqu' Inverness, la ville la plus
septentrionale de l'cosse; Cherchez sur la carte, dit-il;
j'espre que vous aurez froid en la voyant, et il termine
par cette sentence mlancolique: Les voyages sont un
plaisir que la rflexion dtruit et que l'habitude mousse.
Je m'attriste ds que je cesse de m'tourdir, et je sens
que la varit laquelle j'aspirais en parcourant le
monde, est encore moins difficile trouver chez soi que
l'amiti chez les trangers.
En revenant Londres, Astolphe n'y trouva plus
Chateaubriand, qui, appel reprsenter la France au
Congrs de Vrone, tait rentr Paris pour y passer

quelque temps avant de se rendre son poste. Astolphe


reprit le chemin de Brighton, et le 30 septembre il
rentrait en France; son absence avait dur deux mois,
sans grand profit pour lui-mme et pour les lecteurs de
ses voyages.
Aprs le Congrs de Vrone, Chateaubriand, de retour
Paris, reprit ses relations assidues avec Madame de
Custine, qui, comptant avec raison sur le dvouement de
son ami et sur le crdit qu'elle-mme possdait la
Cour, avait entrepris de faire de son fils un Pair de
France, ou tout au moins, s'il n'tait pas possible
d'atteindre immdiatement ce rang lev, de lui crer
des titres par de hautes fonctions diplomatiques.
Chateaubriand approuva ces projets et peut-tre en fut-il
l'inspirateur.
Quand il arriva au ministre avec M. de Villle, au mois
de dcembre 1822, la confiance de Madame de Custine
dans le succs de ses esprances s'en accrut encore, et
bientt, renonant pour Astolphe cette sorte de stage
dans la diplomatie, qui, une premire fois, lui avait assez
mal russi, elle sollicita directement la Pairie avec
l'ardeur fivreuse et l'obstination qu'elle mettait toutes
choses. Elle esprait qu'une vie occupe, une haute
situation politique, la pratique des grandes affaires
exerceraient une influence heureuse sur ce caractre
difficile et mal rgl d'Astolphe, qui lui causait tant
d'inquitudes pour l'avenir.
Madame de Custine ne sollicitait pas seulement pour son
fils; ses recommandations s'tendaient beaucoup de
ses amis, et Chateaubriand les recevait ordinairement
avec toute sa bonne humeur. Mais ce qu'elle ne perdait
jamais de vue, c'taient les intrts qu'elle avait coeur.
Voici une lettre qui en fait foi:

Je ferai ce que je pourrai pour votre Sous-Prfet. Mais je


n'y aurai pas grand mrite, car on n'en est pas du tout
aux distinctions, et les royalistes si mchants ne
mangeront personne. Ce qui me tient plus au coeur,
c'est Astolphe. S'il y a des Pairs, il en sera; mais y aura-til des Pairs? J'en doute; dans tous les cas, un peu plus
tt, un peu plus tard, la Pairie ne peut lui chapper. Je
crois que vous me retrouverez encore ici; on a besoin de
moi pour achever la session. Ainsi, je ne vous dis pas
adieu. Je n'ai pas t pouss dans la route que je devais
suivre pour tre heureux; mais il est trop tard, et il faut
que j'achve la route par ce faux chemin.
Mille tendresses vous; mille souvenirs tous les amis.
Dimanche, 27 janvier 1823.
Cette lettre tait renferme dans une enveloppe qui
devait porter l'adresse, et qui n'a pas t conserve.
Madame de Custine tait alors Fervaques, c'est du
moins ce que semble indiquer cette phrase: Il est
probable que vous me retrouverez ici, c'est--dire
Paris, o elle devait revenir bientt.
Elle tait sans doute de retour peu de temps aprs, et
dj son amiti jalouse, (tait-ce seulement de l'amiti?)
avait clat en plaintes, quand elle reut de
Chateaubriand la lettre suivante:
Oui, je suis all voir un soir votre voisine que je n'avais
pas vue depuis un an et qui grognait. Depuis ce temps,
j'ai t enferm, travaillant jour et nuit. Avant lundi, jour
de mon discours la Chambre, je ne serai pas libre.
Aprs, je serai tout vous.
Mille choses aux amis.
Jeudi [20 fvrier].

Madame la marquise de Custine.


Le discours que Chateaubriand prparait alors et que,
comme nous le verrons, il pronona le 25 fvrier devant
la Chambre des Dputs, en sa qualit de ministre des
affaires trangres, tait relatif l'emprunt de cent
millions, pour subvenir aux dpenses de la guerre
d'Espagne.
Si Chateaubriand et Madame de Custine ne se voyaient
pas tous les jours, leur correspondance, du moins, tait
presque quotidienne. Ds le lendemain, nouvelle lettre
Madame de Custine qui, sans doute, venait de faire part
son ami de quelque bruit de salon sur sa situation
prcaire au ministre, sur la divergence de vues de ses
collgues, sur leur opposition plus ou moins avoue.
Cette hostilit qu'on lui signale, Chateaubriand n'en
convient pas:
Quel tas de btises! Villle et moi sommes trs bien
ensemble et il n'y a nulle querelle. Je n'ai pu lire mon
discours puisque je n'en ai pas encore une ligne d'crite
et qu'il y a huit jours que je n'ai pas vu Madame de
Duras. Moquez-vous de tout cela comme je m'en moque
et vivez en paix.
21 [fvrier].
Madame la marquise de Custine.
Le mardi 25 fvrier, Chateaubriand pronona enfin son
discours qui eut en France et dans toute l'Europe un
immense retentissement. La premire personne qu'il en
informa fut Madame de Custine: Le discours est au
Journal des Dbats. Me voil un peu plus libre, j'irai vous
voir[44].
Notons en passant que c'est dans le cours de cette

discussion de l'emprunt de la guerre d'Espagne, que


Manuel fut expuls de la Chambre des Dputs pour
avoir fait l'apologie du rgicide.
Pendant que Chateaubriand changeait avec Madame de
Custine la correspondance qu'on vient de lire, il
n'oubliait pas les relations qu'il avait conserves dans le
monde littraire. Nous trouvons la date o nous
sommes arrivs, une lettre, jusqu' ce jour indite, que
l'auteur d'Atala adressait Madame de Genlis. On se
souvient du rle que cette femme clbre avait accept
dans un des projets de mariage d'Astolphe, lorsque, de
1815 1820, sa mre remuait ciel et terre pour lui
trouver une femme. C'est elle qui avait ngoci avec la
fille du gnral Moreau une union qui faillit se conclure:
ses bons offices mritaient assurment de la part
d'Astolphe plus de reconnaissance qu'ils n'en obtinrent
plus tard.
Madame de Genlis se rapproche donc de trop prs aux
personnages de notre rcit, pour qu'il ne nous soit pas
permis de la rappeler ici et de rectifier quelques-uns des
jugements qui sont aujourd'hui trop facilement accepts
contre elle.
Voici ce que Chateaubriand lui crit:
Que je vous dois d'excuses, Madame! Me pardonnerezvous mon impolitesse et mon silence? Madame Rcamier
vous aura dit tout ce que je voudrais faire et la triste
ncessit o je me trouve rduit. Je pourrai disposer de
deux mille francs le 1er septembre. C'est bien peu de
chose pour un ouvrage aussi utile. Mais peut-tre auraije plus de fonds le dernier quartier de l'anne, et je ne
pourrais mieux les employer qu' vous donner le moyen
d'instruire et de charmer le public accoutum vous
admirer.

Aussitt, Madame la Comtesse, que j'aurai un moment


de libre, je m'empresserai d'aller vous offrir mes
hommages.
Chateaubriand, 23 mars 1823.
L'ouvrage dont Madame de Genlis s'occupait alors et
dont il est question dans cette lettre, c'tait une dition
nouvelle de l'Encyclopdie, compltement transforme
et reconstruite sur d'autres bases. Dans cette oeuvre
immense, elle se chargeait de refaire tous les articles de
Diderot, de revoir toute la mythologie; de faire le
prospectus, en y substituant des principes tout opposs
ceux dont s'taient inspirs les crivains du XVIIIe
sicle.
Madame de Genlis demeurait alors la place Royale; elle
avait 78 ans, et, comme elle le dit, le manque de
persvrance n'avait jamais t son dfaut. Ce n'est pas
par prsomption, ajoutait-elle, qu'elle avait os former
une telle entreprise; elle obissait des convictions
religieuses, et, Dieu aidant, elle esprait mener bien,
ou du moins mettre en bonne voie cette oeuvre
colossale. On lui avait donn l'esprance que
Chateaubriand protgerait l'entreprise de tout son
pouvoir; il le lui avait promis lui-mme, et certainement
alors il en avait le projet[45]. La lettre de
Chateaubriand tmoigne la fois de sa bienveillance
pour l'oeuvre et de son respect pour son auteur: la vie
de Madame de Genlis avait fait honneur aux lettres;
elle avait instruit et charm les gnrations; elle tait
en possession d'une grande clbrit.
Aujourd'hui l'exception de ses mmoires, dont la
lecture est intressante, ses livres ont pass de mode:
c'est le destin des oeuvres lgres; le roman surtout est
soumis aux variations du got; ce qui a le plus charm

une poque par la peinture de ses moeurs, de ses ides


et de son langage est jug faux et insupportable par la
gnration qui la suit, quoique le plus souvent la forme
seule ait chang. Mais quand la vogue a cess, quand la
clbrit s'est vanouie et que l'oeuvre mme a pri,
quelque chose survit encore: il reste le souvenir d'une
gloire qui a eu sa raison d'tre, d'une imagination o
s'est reflte l'me d'un sicle, d'un coeur l'unisson de
celui des contemporains. Celle qui, aprs avoir vcu de
sa plume pendant des jours difficiles, forme 78 ans le
projet, le rve si l'on veut, de refaire l'Encyclopdie,
mrite assurment autre chose que le ddain et le
dnigrement.
Ce qui caractrise surtout Madame de Genlis, ce sont les
qualits du coeur: elle tait bienveillante; elle ne voyait
les choses que par leurs beaux cts, et les hommes que
par le mrite particulier qu'elle croyait reconnatre en
eux; point de mauvais sentiments, point de haine ou
d'aversion; son optimisme s'tendait tout et survivait
aux dceptions, sans que jamais sa croyance au bien ft
branle. Cette heureuse disposition ne doit-elle pas
inspirer au moins la sympathie pour sa mmoire?
Il resterait expliquer, si ce dtail avait de l'intrt,
comment la lettre de Chateaubriand Madame de Genlis
a pu passer dans les mains de Madame de Custine et
faire partie de sa collection. Aucun signe ne l'indique. En
tte de la lettre, sur le ct, on lit: auteur d'Atala, et au
bas: Chateaubriand. Ces mots crits au crayon ne sont
pas de la main de Madame de Custine. Il est probable
que Madame de Genlis l'avait donne Astolphe, qui l'a
runie celles que sa mre avait conserves.
Madame de Custine ne perdait pas de vue un seul
instant ses sollicitations en faveur de son fils; elle les
multipliait sous toutes les formes. Le 24 mars, elle crit

Chateaubriand qu'elle est alle la veille aux Tuileries,


que Monsieur lui a demand ce que faisait son fils, et
que lorsqu'elle lui rpondit: rien, elle a vu un grand
embarras se peindre sur sa physionomie. Il n'y a, dit-elle,
que la diplomatie qui convienne Astolphe; ce chemin
de la Pairie serait moins difficile que de l'obtenir de but
en blanc; cela ne paratrait pas si extraordinaire. C'est
ma sollicitation, ajoute-t-elle, que Fouch a fait Pair M.
de Brz; convenez qu'il serait piquant que vous ne
puissiez en faire autant pour Astolphe.
Comme on le voit, Madame de Custine est une intrpide
solliciteuse; elle reconnat que la nomination de son fils
pourrait paratre extraordinaire; et, en effet, des titres
personnels, il n'en avait pas; par sa famille, il n'en avait
pas davantage; qu'est-ce que la monarchie devait son
grand pre, gnral de la rpublique, et son pre? Tous
deux avaient pri victimes de la cause qu'ils avaient
servie, et non pour le service de la royaut. Mais
qu'importe? ce que Fouch avait pu faire, pourquoi
Chateaubriand ne le ferait-il pas? Ce parallle avec
Fouch tait peut-tre un peu risqu et dpassait la
mesure. Mais Chateaubriand ne se fcha pas; il rpondit
le lendemain d'un ton de bonne humeur: Mes amis
d'autrefois sont mes amis d'aujourd'hui et de demain. Je
dnerai avec vous lundi prochain. Nous parlerons
d'Astolphe[46].
Il est probable que Chateaubriand promit quelque
nouvelle dmarche qu'il ne put pas faire. C'est ce qui
rsulte du billet suivant:
[Mardi], 1er avril 1823.
Eh! bien, voyez quelle fatalit! Je ne puis. Je suis, dans
ce moment, compltement brouill avec Corbire. Ne le
dites mme pas. Si je me raccommode, je suis vous.

J'ai revu votre bonne et spirituelle Polonaise


l'Infirmerie. Elle est meilleure que vous.
vous pourtant.
Ch.
C'est de l'Infirmerie de Marie-Thrse, fonde
l'extrmit de la rue d'Enfer, par les soins de Madame de
Chateaubriand, qu'il est ici question. Cet asile destin
aux prtres gs et infirmes, recevait aussi, cette
poque, des femmes malades ou convalescentes. Les
Mmoires d'outre-tombe en donnent un exemple
touchant: J'ai vu, dit Chateaubriand, une Espagnole,
belle comme Dorothe, la perle de Sville, mourir seize
ans de la poitrine dans le dortoir commun, se flicitant
de son bonheur, regardant en souriant avec de grands
yeux noirs demi-teints, une figure ple et amaigrie,
Madame la Dauphine, qui lui demandait de ses nouvelles
et l'assurait qu'elle serait bientt gurie. Elle expira le
soir mme, loin de la Mosque de Cordoue et du
Guadalquivir, son fleuve natal. Cette jeune fille tait
une orpheline dont Madame de Chateaubriand avait fait
sa fille adoptive. L'Infirmerie de Marie-Thrse a gard
son souvenir; les deux vnrables soeurs qui la
soignaient, et qui lui survivent aprs plus d'un demisicle, disent qu'elle tait charmante. Elle repose dans le
mme caveau que sa mre adoptive, sous l'autel de la
chapelle de l'Infirmerie, ct de sa bienfaitrice. Aucune
inscription ne rvle son nom:
Nomen frustra inquiri, Ora ut scriptum sit in coelo.
Mais quelle est cette bonne et spirituelle Polonaise que
Chateaubriand a revue l'Infirmerie? Ne serait-ce pas la
mme personne qu'il avait vue vingt-trois ans
auparavant, l'poque printanire des billets parfums,

quand, par politesse, ou par curieuse faiblesse, il allait


remercier chez elles les dames inconnues qui lui
envoyaient leurs noms avec leurs flatteries? Parmi les
plus charmantes, il y eut une Polonaise qui l'attendit
dans des salons de soie: mlange de l'Odalisque et de
la Valkyrie, elle avait l'air d'un perce-neige blanches
fleurs ou d'une de ces lgantes bruyres qui
remplacent les autres filles de Flore, lorsque la saison de
celles-ci n'est pas encore venue. De 1800 1823, bien
des printemps s'taient succd, bien des hivers aussi:
les lgantes bruyres et les perce-neige s'taient un
peu fans; la ravissante odalisque elle-mme avait
chang; mais de tous les dons de sa jeunesse, elle en
avait conserv deux: l'esprit et la bont; que peut-on
souhaiter de plus? Elle tait, parait-il, l'amie de Madame
de Custine; mais nul ne se la rappelle l'Infirmerie: Tout
passe en ce monde et s'oublie!
Revenons notre lettre du 1er avril. Elle ne fit qu'irriter
l'impatience de Madame de Custine, qui insiste et veut
faire des dmarches quand mme. Le lendemain
Chateaubriand lui rpond avec plus de laconisme.
Puisque vous le voulez, soyez donc dix heures et
demie ma porte. Je vais chez le roi 10 heures 3/4.
Jeudi matin (3 avril).
Cette fois Madame de Custine clate. Elle se rpand en
plaintes et en reproches. Probablement au lieu de se
rendre la porte du Ministre des affaires trangres
pour un entretien de dix minutes, elle envoie une lettre
courrouce, que nous ne connaissons d'ailleurs que par
la rponse que voici:
Mon indiffrence! Vous n'y croyez pas. Mes bienfaits!
Vous vous moquez de moi. Je n'en ai point rpandre et

je ferais pour Astolphe ce que je ne ferais pas pour moimme. Si j'avais le temps de vous expliquer pourquoi je
ne puis vous demander l'Intrieur, vous seriez
convaincue que je ne mets point d'indiffrence, dans
l'impossibilit absolue o je me trouve d'crire ni M.
Capelle, ni M. Corbire.
J'irai vous voir avant votre dpart.
Vendredi matin (4 avril).
Madame la Marquise de Custine.
Il est clair que malgr tout ce mouvement, avec toute
l'irritation qu'elle ressent, les affaires de Madame de
Custine ne marchent pas aussi vite qu'elle le voudrait. Le
bon vouloir de Chateaubriand ne lui suffit pas; elle le
poursuit, elle le harcle. Aprs quelque temps de ce
mange d'une femme qui exige tout, mme l'impossible,
Chateaubriand, cette fois impatient, lui rpond:
Oserai-je vous prier de n'tre pas si folle?
J'crirai M. de Polignac. Il n'y a point de Pairs en l'air
prsent.
Le vieil ami.
Samedi, 20 avril.
Une nouvelle proccupation pour Madame de Custine
tait venue s'ajouter toutes les autres: sa belle-fille, la
jeune marquise de Custine, femme d'Astolphe, tait
gravement malade et sa sant donnait, en ce moment,
les plus srieuses inquitudes.
C'est ces craintes, trop bien fondes, dont Madame de
Custine lui avait fait part, que Chateaubriand fait allusion

dans la lettre qui suit:


Je suis dsol de vos chagrins. Je suis fort content des
affaires d'Espagne, et vous voyez que je n'ai pas besoin
de consolation except des vtres quand vous tes
malheureuse. J'irai vous voir bientt.
Mercredi (28 avril).
Madame de Custine.
Dans la lettre suivante, Chateaubriand renouvelle
l'expression de sa sympathie pour les chagrins de
Madame de Custine. Il lui crit:
5 juin.
Il m'est survenu des convives, et j'ai t oblig
d'ajourner les sangsues. Je suis toujours trs souffrant.
J'arrangerai l'affaire d'Astolphe. Je le plains et je vous
plains. Je verrai si je puis faire quelque chose pour votre
Monsieur de Constantinople.
vous!
Madame de Custine.
Il y a-t-il un rapport entre ce Monsieur de Constantinople
et un Monsieur de Tripoli dont il va tre question? Est-ce
la mme personne? Voici deux lettres qui ne portent pas
de date, mais qui semblent devoir se placer ici. Elles
sont toutes les deux trs affectueuses pour Madame de
Custine, et la seconde est charmante. Quelle que soit
leur vraie place, elles nous montrent combien, pendant
le ministre de Chateaubriand, en 1823, les relations
avec Madame de Custine ont t actives, soit qu'elle
sollicitt pour son fils ou pour des protgs.

Je vous rpondrais bien sur votre M. de Tripoli, si je me


souvenais de quoi il est question. Dites toujours que je
ferai tout ce que je pourrai, et cela est vrai, puisque c'est
vous qui demandez ou plutt qui ordonnez. Me voil un
peu dbarrass. Attendez-vous ma visite.
Jeudi matin.
Madame de Custine.
Voici la seconde lettre:
Votre Monsieur est insupportable, je ferai cependant ce
que vous voulez. Je ne partirai que dimanche. Je
penserai toujours la dame qui doit passer l'ternit
avec moi.
Vendredi soir.
Madame la marquise de Custine.
Tout en sollicitant pour autrui, Madame de Custine ne
cessait pas de poursuivre ses instances en faveur
d'Astolphe. Elle supplie de nouveau Chateaubriand
d'activer ses dmarches, d'y mettre plus d'ardeur; elle
l'accuse mme d'indiffrence. Il rpond, la date du 6
juillet, par une lettre presque semblable celle qu'il
avait crite le 4 avril prcdent dans les mmes
circonstances: Voil vos injustices. Vous savez dans
quel misrable esclavage je vis. J'espre vous voir cet
automne. Puis-je oublier Astolphe? Le temps qui console
de tout ne me console pas de vous quitter; mais vous
verrez qu'on me fuit en vain et qu'on me retrouve
toujours.
On se demande en lisant ces lettres, s'il est bien prouv
que l'amour de Chateaubriand pour la dame de ses
penses se soit jamais rduit une simple amiti. Ne

semble-t-il pas au contraire que leur amour ait t plus


fort que le temps? Madame de Custine avait alors 53
ans; sous ses cheveux blancs, elle avait conserv toutes
ses grces, son charmant sourire, ses yeux caressants,
et mme sa jalousie; et Chateaubriand, qui adorait
l'Anthologie, ne pouvait manquer de partager les ides
du pote qui a clbr en vers si ravissants l'automne de
la vie et la douceur des dernires amours[47]. Il y a des
femmes aimes du ciel, qui ne vieillissent jamais: les
annes en passant sur leurs ttes, n'y dposent que
leurs printemps. Cette expression charmante de
Chateaubriand, rapporte par le comte de Marcellus,
cache un sens vrai sous l'apparence d'une galanterie
lgre.--Il en fut ainsi pour Madame de Custine jusqu'au
jour o, comme nous le verrons, les malheurs d'Astolphe
brisrent sa vie.

CHAPITRE VI.
La jeune marquise de Custine. Sa mort.--Aventure
d'Astolphe.--Chateaubriand dans l'opposition.--Voyage en
Suisse.--Mort de Louis XVIII.--Voyage de Madame de
Chateaubriand La Seyne. Massillon.--Madame de
Custine en Suisse. Sa mort.
Madame de Custine se prparait partir pour Fervaques,
quand, le lendemain de cette lettre du 7 juillet 1823,
mourut entre ses bras, aprs deux ans de mariage, la
jeune marquise de Custine, femme d'Astolphe. Elle tait
ge de vingt ans. Un billet de Madame de Custine, que
Chateaubriand n'ouvrit qu'en tremblant, parce qu'il
pressentait une affreuse nouvelle, lui annona
l'vnement. Il rpondit immdiatement par quelques
mots pleins d'motion: Astolphe, ajoutait-il, est jeune, il
se consolera, mais vous[48]!

De cette union si promptement brise, il restait un fils,


Enguerrand de Custine, frle rejeton qui suivit sa mre
au tombeau et ne vcut que quelques annes.
... Vagitus et ingens infantum que anim fientes...
Nouveau deuil pour cette maison malheureuse o la
mort tait entre!
Nous n'avons que trs peu de dtails sur cette jeune
marquise de Custine, qui venait de disparatre avant
l'ge, et qui a pass sur la terre sans y laisser de trace,
drobe, peut-tre par un bienfait de la Providence, aux
chagrins de la vie. Chateaubriand ne manquait jamais
dans ses lettres, de lui adresser une formule de politesse
et un souvenir. Sa belle-mre, Madame de Custine, qui
l'avenir rservait d'autres douleurs, parait l'avoir
vivement regrette. De ce moment redoublrent toutes
ses tristesses.
Madame de Custine, en effet, n'tait pas heureuse. Elle
avait eu rcemment la douleur de perdre sa mre; elle
venait de perdre sa belle-fille; son fils, dont les
sentiments ne rpondaient pas aux siens, tait pour elle
un sujet d'inquitudes et d'alarmes. Son me ardente ne
trouvait de tous cts que le dsenchantement et
l'ennui. Il y avait en elle une sorte d'inquitude inne,
une tristesse qui ne s'explique que trop par les scnes
tragiques de sa jeunesse, des alternatives de tendresse
et de dsesprance (le mot est de Chateaubriand) et
quelque chose aussi d'imprieux et d'pre, voil par ses
grces affables, qui se traduisait souvent en plaintes, en
exigences, presque en accusations.
La preuve que nous en avons dj donne se trouve
confirme par une lettre o Madame de Custine semble
se peindre mieux qu'en aucune autre[49]. Assurment,

entre elle et Chateaubriand la correspondance ne


chmait gures, mais cela mme ne lui suffisait pas:
Ses lettres s'garent peut-tre dans les bureaux des
affaires trangres, et cette ide lui est insupportable!
Elle imagine donc de les faire remettre directement par
un ami commun, M. Bertin; elle va jusqu' solliciter ses
bons offices auprs de Chateaubriand! Dans la lettre
qu'elle lui crit et qu'il faudrait lire tout entire, elle
clate en reproches amers: Elle esprait, dit-elle, que
depuis qu'ils taient si malheureux, M. de Chateaubriand
penserait plus eux... Mais rien n'a le pouvoir de le
forcer penser ses amis, C'est pourtant bien triste de
voir un homme rempli de moyens et d'esprit (Astolphe),
condamn une nullit complte: ne serait-ce pas
l'affaire d'un ami puissant de l'en faire sortir?
Un sentiment touchant inspire cette lettre et peint
l'agitation d'esprit de son auteur. Mais Madame de
Custine, dans l'ardeur de ses proccupations
maternelles, rend-elle bien justice Chateaubriand? N'y
a-t-il pas de sa part un excs d'obsession? Nous avons
vu qu'elle exige de lui des dmarches alors mme qu'il
lui dmontre qu'elles manquent d'-propos: Vous ne
voulez pas croire, lui dit-il, qu'il n'est pas question de
Pairs; je vous donnerai pour Villle tous les mots que
vous voudrez, mais je crois que vous choisissez mal
votre temps[50].
Nanmoins, ces mouvements d'irritation de Madame de
Custine n'taient que passagers. Chateaubriand les
calmait d'un mot: J'irai vous voir! et l'harmonie tait
aussitt rtablie.
Madame de Custine tait Fervaques; Chateaubriand
avait promis d'aller lui faire une visite la fin de
l'automne. Ce projet manqua par des causes fortuites
que la lettre suivante nous fait connatre:

Vous aurez vu par l'estafette que vous aurez reue et par


mes lettres envoyes poste restante Lisieux que je
m'tais mis en route pour vous tenir parole. J'ai t suivi
de toutes les misres. Ma voiture a cass, et c'est la
premire fois que cela m'arrive. J'ai t rejoint par un
courrier et oblig de revenir sur mes pas. Croiriez-vous
que, malgr tout cela, je ne suis pas dcourag, et que,
malgr la msaventure, si vous prolongez votre sjour
Lisieux, je ne renonce pas aller vous voir. Mais pour le
moment, je ne le puis, et mon second voyage serait
remis au mois de dcembre. Faites-moi le plaisir de me
renvoyer mes lettres[51]. Plaignez-moi et croyez tout
ce que je suis pour vous et pour Astolphe. Mille choses
l'ami.
Paris, mercredi 5 novembre 1823.
Ni l'estafette reue, ni les lettres poste restante, ni
mme les voitures verses, ne portrent la conviction
dans l'esprit inquiet de Madame de Custine. Elle
continua ses plaintes; elle accusa Chateaubriand de lui
faire des histoires et de lui envoyer de mauvaises
dfaites: ne voulait-il donc plus faire d'Astolphe un Pair
de France? Chateaubriand lui rpond par la lettre
suivante:
Je vous ai dit cent fois et je vous le rpte, je pense que
la vraie carrire d'Astolphe est la Pairie, et il est
impossible dsormais qu'il l'attende longtemps. De la
Pairie on va tout; un peu de patience; il est bien loin
d'avoir les annes o j'ai commenc ma vie politique.
Sans doute, j'aurais t plus heureux Fervaques, si je
puis tre heureux quelque part. La solitude me plat,
mais souvent la vie m'ennuie. C'est un mal que j'ai
apport en naissant; il faut le souffrir puisqu'il n'y a point
de remde.

Vous me faites une histoire dans votre dernier billet, que


tout le monde a faite ici. Cela n'a pas le sens commun;
j'allais Fervaques; j'tais prt vous voir, lorsque j'ai
t rappel, et pour avoir seulement quitt Paris vingtquatre heures, j'ai trouv mille contes un ou deux, et
politiques en l'air, comme si les premiers taient de mon
ge, et que les seconds eussent le moindre fondement.
Je ne puis plus faire un pas qu'on n'imagine que tout va
se briser. Eh! bien, croiriez-vous que, malgr vos
injustices et les bavardages publics, je rve encore de
faire dans ce moment mme une course Fervaques! Je
ne le pourrai probablement pas, mais enfin je ne puis me
dpartir de ma douce chimre.
Mille choses tendres vous et aux amis.
2 dcembre 1823.
Il ne parat pas que Chateaubriand ait fait, dans le
courant du mois de dcembre, une visite Fervaques,
comme il l'avait annonc. Il tait alors trs proccup de
la candidature d'Astolphe la Pairie, et pendant un
moment, il crut mme qu'il allait russir; mais le succs
espr n'arriva pas. Dans la lettre suivante, il rend
compte Madame de Custine de l'ajournement de ses
esprances.
Mercredi, 24 dcembre 1823.
J'avais de grandes esprances. Elles ont t trompes
pour le moment. Le Roi n'a voulu nommer, je crois, que
des dputs, des militaires et des hommes de sa maison
et de celles des Princes. Mais j'ai la promesse pour
Astolphe pour une autre circonstance qui n'est pas trs
loigne. Ne croyez pas que je vous oublie et que vous
n'tes dans ma vie au nombre de mes plus doux et de
mes plus imprissables souvenirs.

Mille tendresses tous.


Ch.
Cette lettre du 24 dcembre 1823 est la dernire dans
laquelle il soit question de la candidature d'Astolphe.
C'est aussi la dernire de toute sa correspondance avec
Chateaubriand que Madame de Custine ait conserv.
*****
On voit quelle tait cette date la situation d'Astolphe: il
occupait la cour et dans le monde le rang le plus
honorable; son esprit, la distinction de ses manires lui
assuraient partout le plus favorable accueil; la
bienveillance du Roi et des Princes lui tait acquise; il
tait la veille d'tre Pair de France, suivant la promesse
que Chateaubriand en avait reue; tout semblait lui
sourire; un des mariages prpars par les soins de sa
mre allait sans doute effacer les deuils de sa famille et
lui rendre les joies du foyer domestique.
Cette perspective de bonheur qui s'offrait lui et qui
aurait d combler ses voeux, s'vanouit tout d'un coup,
et ce n'est pas, comme on a eu tort de le dire,
l'ingratitude du gouvernement de la Restauration, c'est
lui-mme, lui seul qu'il doit imputer d'avoir tout perdu.
Il est des choses qu'on voudrait pouvoir ne pas crire et
qu'il faut pourtant raconter, au moins sommairement,
pour rtablir la vrit des faits. Empruntons-en le rcit
un homme dont l'attachement a survcu aux fautes
mmes de son ami, et dont l'me honnte et simple a
fait preuve jusqu' la fin d'une extrme partialit en
faveur d'Astolphe. Nous voulons parler de M. Varnhagen
d'Ense.
Un accident terrible, dit M. Varnhagen, vint mettre en

moi tout Paris. On trouvait, un beau matin, dans les


environs de cette ville, un jeune homme gisant dans les
champs, sans connaissance, dpouill de tous
vtements et meurtri en diffrentes parties du corps. Ce
jeune homme n'tait autre que Custine, qui paraissait
avoir t la victime d'un crime. On ne le dsignait pas
hautement mais on prononait nettement son nom en
cachette, et la calomnie se complaisait en
chuchotements qui devaient nuire la rputation d'un
homme qui comptait des adversaires aussi bien dans les
rangs du monde libral que dans ceux de l'aristocratie.
Indign d'une pareille mchancet, il se retira quelque
temps du grand monde, s'adonnant d'une manire plus
srieuse la littrature, et il entreprit diffrents
voyages...[52].
Cette narration, malgr des rticences calcules et
d'videntes contradictions, n'est malheureusement que
trop claire. C'est en vain que Varnhagen mnage autant
qu'il peut ses expressions, craignant de trop soulever les
voiles; il voudrait mme ne pas croire aux faits qu'il
rapporte. Mais comment s'expliquerait-on que Custine,
victime d'un crime, comme Varnhagen l'allgue en
hsitant, n'ait manifest son indignation contre la
mchancet qu'en se retirant pour quelque temps du
monde! et que, courbant la tte devant la calomnie, il ait
abandonn sans retour ses prtentions la Pairie et ses
projets de mariage?
Ce qu'il y a de certain c'est qu'il s'agissait d'une de ces
affaires inavouables qui laissent un stigmate ineffaable
dans la vie d'un homme. Custine fut victime d'un
honteux rendez-vous qu'il avait provoqu lui-mme, et
qu'on n'avait accept que pour lui infliger un chtiment
exemplaire. Exact ce rendez-vous, Custine y trouva
cinq ou six adversaires. Maltrait, battu, laiss nu au
milieu des champs, il rentra dans Paris sous le manteau

d'un cocher de fiacre et n'eut rien de plus press que de


porter plainte. C'est par cette imprudente dmarche que
le scandale clata publiquement. Une enqute fut
commence; elle tablit d'autant plus vite la vrit des
faits que les agresseurs, appartenant un corps d'lite
de l'arme, se dclarrent eux-mmes. Ils ne furent pas
poursuivis. Cette affaire eut, en effet, comme dit M. de
Varnhagen, un immense retentissement, qui dure
encore.
Naturellement, partir de ce jour, il ne fut plus question
pour Astolphe, ni de la Pairie, ni de mariages. Ces
projets, auxquels avaient pris part quelques-unes des
plus nobles familles de France, tombrent du coup dans
le nant. Nous lisons dans les Souvenirs trs intressants
de Madame la comtesse de Sainte-Aulaire, cette simple
phrase qui, la lueur d'vnements subsquents,
devient sinistre et serre le coeur: Je retrouvai Paris ma
chre Marie Mendelsohn (gouvernante de Mademoiselle
Fanny Sebastiani); on pensait alors marier Fanny; je fus
charge de lui parler de M. de Custine: heureusement,
cette ide n'eut pas de suite et M. de Praslin fut choisi.
Heureusement! Quelle ironie du sort! On ne savait pas
alors ce que l'avenir tenait en rserve; on ne prvoyait
pas un autre drame plus terrible encore que celui de M.
de Custine: l'horrible tragdie qui devait assombrir les
dernires annes du rgne de Louis-Philippe... Nul ne
peut fuir sa destine!
*****
On peut juger du dsespoir de Madame de Custine.
Cette catastrophe qu'elle avait prvue peut-tre et
redoute depuis longtemps depuis le jour de l'trange
passion d'Astolphe pour un jeune homme de Darmstadt,
passion dont la bonne et honnte famille de Varnhagen
avait t tmoin sans en suspecter le caractre, enlevait

la pauvre mre tout la fois ses projets d'avenir, ses


esprances, son amour du monde, ses relations avec la
Cour. Il ne lui restait rien que les derniers jours d'une vie
dsenchante, solitaire et sans but.
La situation tait-elle donc sans remde? Dans le
premier effarement, une sorte de conseil de famille fut
runi, dont Chateaubriand faisait partie avec deux autres
amis de Madame de Custine. Chateaubriand, dit-on,
proposa un remde hroque: On pouvait, peut-tre,
sauver les apparences en les bravant, et rduire au
silence les auteurs des mauvais propos par un duel
clatant; sinon, il fallait quitter la France pour n'y plus
rentrer. Custine adopta en partie, mais en partie
seulement, cet avis: il s'absenta pour quelque temps et
voyagea!
Madame de Custine, dans la tristesse et le deuil, se
retira Fervaques et s'loigna chaque jour davantage de
ce monde o elle avait tant brill par sa beaut, sa grce
et son esprit. Elle n'interrompit cependant pas sa
correspondance avec Chateaubriand, mais partir de
cette poque, elle cessa de conserver ses lettres, qui ne
devaient plus contenir que de pnibles dtails, des
conseils, des consolations relatives la malheureuse
affaire d'Astolphe. C'est un sujet dont la pauvre mre
n'avait garde de perptuer le souvenir.
Au milieu de ces vnements. Chateaubriand, au faite
des honneurs et de la popularit, conservait dans le
ministre Villle la direction du ministre des affaires
trangres. L'avenir tait alors plein de promesses. Le
gouvernement de la Restauration avait atteint son plus
haut degr de puissance et de gloire: la guerre
d'Espagne termine par de brillants succs, la France
replace son rang dans le concert europen,
l'opposition vaincue aux lections des 25 janvier et 6

mars 1824, tout semblait assurer au Ministre une


longue priode de paix et de stabilit.
Combien cependant cette apparente scurit tait
trompeuse! Une invincible antipathie entre M. de Villle
et Chateaubriand, dissimule, voile tant que leurs
intrts dans la lutte politique avaient t les mmes,
s'tait rvle et avait grandi aussitt qu'ils avaient
partag le pouvoir. Les rivalits et de profonds
dissentiments n'avaient pas tard se produire.
Comment aurait-il pu en tre autrement entre deux
hommes d'tat de nature si divergente? M. de Villle,
comme il le proclamait lui-mme avec un ddain
ironique, tait peu fait pour les grands horizons; il
reprochait Chateaubriand d'tre plein de chimres, et
de se perdre dans les espaces. Chateaubriand, de son
ct, avec ses profondes intuitions, qui souvent lui
dcouvraient l'avenir, mprisait l'troit esprit de
l'homme d'affaires et ses vues courte chance. La
politique de l'un ne pouvait donc tre celle de l'autre;
l'une tait celle du gnie avec son enthousiasme, ses
lans passionns et ses aspirations indfinies; l'autre
plus terre--terre, tait celle de la pratique, qui suffit le
labeur de chaque jour et qui s'en acquitte honntement,
habilement, avec une rgularit persvrante. Esprits
entiers tous les deux: M. de Villle, pas plus que
Chateaubriand, ne supportant la contradiction et
n'admettant aucune supriorit.
M. de Villle s'tait montr trs oppos la guerre
d'Espagne que Chateaubriand par son ascendant avait
fait entreprendre, dont il prpara, dirigea, surveilla les
oprations avec une extrme nergie, et beaucoup
d'habilet, qu'il considrait comme son oeuvre et
comme sa gloire. M. de Villle avait t froiss de ses
succs; il ne l'tait pas moins des ftes fastueuses du

ministre des affaires trangres, qui, dans le monde


aristocratique d'alors, clipsaient et rendaient ridicules
ses rceptions plus modestes.
L'hostilit des deux ministres et les dissentiments au
sein du ministre remontaient presque l'poque de sa
formation. Nous en trouvons mme la preuve dans les
lettres de Chateaubriand qu'on vient de lire: ds le mois
de fvrier, deux mois aprs son entre dans le Cabinet,
Madame de Custine l'avait mis sur ses gardes et l'avait
averti des bruits qui couraient: Quel tas de btises!
avait rpondu Chateaubriand; Villle et moi sommes trs
bien ensemble. Il est probable que, malgr ses
dngations, les rumeurs n'taient pas sans fondement;
mais Chateaubriand n'tait pas oblig de l'avouer,
mme Madame de Custine. Cependant, quelques
semaines plus tard il est moins rserv, et le 1er avril il
lui crit: Je suis compltement brouill avec Corbire;
ne le dites pas; trois jours aprs, il l'avertit qu'il est
dans l'impossibilit de correspondre avec les deux
ministres Capelle et Corbire. Or Corbire et Villle
c'est tout un; brouill avec l'un, il y avait peu de chance
qu'il ft l'ami de l'autre. Loin de s'amliorer, ses rapports
avec ses collgues ne firent ensuite que s'aigrir et
s'envenimer.
Les choses taient en cet tat, quand le 6 juin 1824, jour
de la Pentecte, Chateaubriand en arrivant aux Tuileries,
o il allait faire sa cour au roi, reut la lettre suivante:
J'obis aux ordres du roi en transmettant votre
Excellence une ordonnance que le Roi vient de rendre:
Le sieur comte de Villle, prsident de notre Conseil des
ministres, est charg par intrim du portefeuille des
affaires trangres, en remplacement du sieur Vicomte
de Chateaubriand.

On ne comprendrait pas que M. de Villle, ordinairement


si mesur, se ft laiss emporter tout coup un degr
d'exaspration tel qu'il signifit aussi brutalement un
collgue son expulsion. Chateaubriand n'avait pas mme
t prvenu; les formes les plus vulgaires de la politesse
semblaient avoir t supprimes de propos dlibr; ni
les services rendus, ni la haute situation de l'homme
politique, ni la gloire de l'crivain, ni les dangers
vidents d'une pareille mesure, qui ressemblait presque
un coup d'tat, n'avaient t pris en considration.
Il y a l une nigme dont M. de Villle nous donne la cl
dans ses Mmoires: la mesure prise dans la matine du
6 juin tait le rsultat d'un ordre formel du roi lui-mme.
Le roi, dit-il, me fait demander dix heures du matin. Je
m'y rends. peine la porte de son cabinet est-elle
ferme, qu'il me dit: Villle, Chateaubriand nous a
trahis; je ne veux pas le voir ma rception. Je fais
observer au roi le peu de temps qui restait: tout est
inutile. Il me fait dresser aussitt l'ordonnance sur son
propre bureau, chose qu'il n'aurait jamais faite en toute
autre circonstance. Il la signe et je vais l'expdier. Mais
on ne trouve pas M. de Chateaubriand chez lui; il s'tait
dj rendu dans les appartements de S.A.R. Monsieur,
attendant ce prince pour lui prsenter ses hommages:
c'est l seulement qu'on peut lui remettre l'ordre du roi
qui le rvoque de ses fonctions.
M. de Villle dclare n'avoir jamais su qui avait rvl au
roi l'hostilit de Chateaubriand au projet de conversion
de la rente et la part qu'il avait prise au rejet de cette loi
devant la Chambre des Pairs. Cependant Chateaubriand
ne s'en cachait pas, et son opposition n'tait un secret
pour personne dans aucun des salons qu'il frquentait,
et surtout dans celui de Madame de Custine.
Il rsulte de ces dtails, ignors de Chateaubriand, que

l'initiative de sa rvocation appartient personnellement


au roi, non M. de Villle. Mais il est permis de croire
que M. de Villle s'y prta sans se faire beaucoup prier.
Dans les explications qu'il eut ce sujet avec Berryer, il
en accepte toute la responsabilit comme de son oeuvre
personnelle et sans dcouvrir la personne du roi, ce qui
tait son devoir. Quant la mesure en elle-mme, il y
trouvait la satisfaction, trs impolitique d'ailleurs, de
rancunes invtres.
On peut lire dans les Mmoires d'outre-tombe et les
crits, du temps, les dtails et les consquences
immdiates de cet vnement inattendu. Le scandale fut
immense, et Chateaubriand n'tait pas homme
supporter patiemment une telle offense. L'explosion de
sa colre fut terrible: Avec cela, dit-il en montrant une
plume, j'craserai le petit homme. Il tint parole, et la
guerre sans trve ni merci fut dclare. Il souleva contre
M. de Villle une formidable opposition; le petit
homme fut renvers, mais, dans sa chute il entrana la
monarchie.
Aussitt que Madame de Custine apprit la disgrce de
son ami, elle lui adressa, toujours aimante et toujours
dvoue, ces touchantes paroles: Vous savez que,
quelles que soient mes peines, je ressens avant tout les
vtres. Venez, comme autrefois, vous reposer
Fervaques. Que de souvenirs et de sentiments tendres
dans ces simples mots! Il ne parat pas cependant que
Chateaubriand se soit rendu Fervaques comme
Madame de Custine l'y conviait. Ds le 21 juin, quinze
jours aprs sa chute, il commena contre le ministre
cette opposition implacable qui devait l'entraner bien au
del du but qu'il voulait atteindre, jusqu'au
renversement de la monarchie par une rvolution.
Comment Chateaubriand, avec ses antcdents

politiques, oubliant l'implacable opposition qu'il avait


faite au ministre Decazes et aux libraux, a-t-il pass,
par une brusque transformation et des alliances
nouvelles, dans les rangs de ces ouvriers en ruines,
comme il les appelle, qui formaient le parti d'attaque
sous la Restauration? cette question et au reproche
qu'on lui adresse d'avoir contribu la chute de la
monarchie, il rpond par des aveux et des regrets:
Euss-je devin le rsultat, dit-il, certes je me serais
abstenu; la majorit qui vota la phrase sur le refus de
concours (adresse des 221) ne l'et pas vote si elle et
prvu la consquence de son vote. Personne ne dsirait
srieusement une catastrophe, sauf quelques hommes
part. Puis rejetant sur l'instabilit des choses humaines
les faits accomplis, il ajoute tristement: Aprs tout, ce
n'est qu'une monarchie tombe; il en tombera bien
d'autres. Je ne lui devais que ma fidlit, elle l'aura
jamais.
Il ne s'tait fait d'ailleurs aucune illusion, mme au plus
fort de son opposition, sur les fatales inconsquences o
il se laissait entraner, et avec sa sincrit habituelle, il
en faisait l'aveu: Je vais toujours seul je ne sais o,
disait-il, tantt conduisant l'opinion, tantt pouss par
elle. Quelquefois je l'gare, d'autres fois elle m'gare
elle-mme, et il me faut la suivre contre-coeur. Je ne
me fais point illusion sur moi-mme: je me creuse un
abme o je m'enfonce tous les jours plus avant. Il tait
mu en prononant ces paroles, et lui qui ne pleurait
jamais devant personne, il essuya quelques larmes[53].
Sans doute pour un homme d'tat qui doit porter devant
l'histoire la responsabilit de ses actes et mme des
consquences qu'il n'a pas prvues, l'apologie de
Chateaubriand paratra insuffisante, et lui-mme il l'a
senti quand il a reconnu, dans ses Mmoires, la faute
qu'il avait commise en s'alliant aux hommes de ce parti

imprvoyant qui, monarchiste au fond du coeur, aprs


avoir renvers la monarchie de Louis XVI, allait renverser
celle de Charles X, et qui prparera plus tard la chute de
Louis-Philippe; parti d'utopistes, gnreux sans doute, se
disant et se croyant modrs, mais qui, comme on l'a
dit, prparent les rvolutions sans les vouloir, et qui,
rvant le bien, conduisent au mal.
C'est de cette poque que date la grande popularit de
Chateaubriand dans le parti libral, son public avait
chang; il runit autour de lui une socit d'crivains
pour donner de l'ensemble ses combats. Les lettres
d'adhsion, les protestations de dvouement portant les
noms de l'opposition la plus avance et la plus hostile
la monarchie lui arrivent de toute part. Les hommes de
lettres du parti populaire s'empressaient, de leur ct,
lui former une cour, se relayer auprs de lui,
l'entretenir sans cesse, ne pas le laisser un instant seul
avec lui-mme. On sentait de quelle importance tait la
conqute d'un tel nom, et l'on redoutait de la part de
cette noble et mobile nature une dfection, quelque
retour soudain aux sentiments chevaleresques et
monarchiques. Pauvre grand homme! qu'il tait loin de
se croire ainsi pi, gard vue, squestr par des
hommes qu'il regardait comme ses amis, au profit d'une
cause qui n'tait pas la sienne! Il se croyait le chef d'un
parti; il en tait l'instrument.
Cependant les suffrages fort suspects de ses anciens
antagonistes taient bien faits pour l'inquiter. J'ai
surpris plus d'une fois dans son me, dit le comte de
Marcellus, un tonnement ml de regrets pour les
tmoignages d'admiration et d'estime qui lui venaient de
ce ct. Avec une droiture qui l'honore grandement il a,
sans hsiter, reconnu ses torts: Je crus trs
sincrement, dit-il, remplir un devoir en combattant la
tte de l'opposition, trop attentif au pril que je voyais

d'un ct, pas assez frapp du danger contraire. Eussje devin le rsultat, je me serais abstenu. Pour me punir
de m'tre laiss aller un ressentiment trop vif peuttre, il ne m'est rest qu' m'immoler moi-mme sur le
bcher de la monarchie. Quel homme d'tat a jamais
pouss plus loin la franchise de ses aveux?
Pendant que Chateaubriand, tout en protestant de son
amour pour la monarchie et de son dvouement au roi,
poursuivait les ministres de ses invectives, il prparait la
premire dition complte de ses oeuvres et consacrait
toute son ardeur la plus noble et la plus lgitime des
causes: l'affranchissement de la Grce.
Quelques semaines aprs avoir quitt le ministre, il
partit pour la Suisse o il rejoignit Madame de
Chateaubriand qui tait alle l'y attendre. Au bord du lac
de Neuchatel, dans ces campagnes charmantes, il
retrouvait les souvenirs de Jean-Jacques Rousseau qui s'y
tait promen en habit d'Armnien. Du haut des
montagnes, il se plaisait contempler le lac de Bienne
et les horizons bleutres; enfin il s'tait fix Fribourg
quand la maladie du roi le rappela prcipitamment
Paris.
Louis XVIII mourut le 16 septembre 1824, survivant de
trois mois seulement la rvocation de son ministre des
affaires trangres. Presque immdiatement,
Chateaubriand publia sa brochure: Le roi est mort, vive
le roi, qui semblait annoncer un changement dans ses
dispositions, et peut-tre la fin de ses hostilits. Aprs la
publication de cette brochure, il retourna chercher en
Suisse Madame de Chateaubriand, qu'il ramena bientt
Paris.
L'anne suivante, il assista Reims au sacre du roi
Charles X (29 mai), sans que, en cette circonstance

solennelle, il se fit un rapprochement qu'on aurait pu


esprer, et l'opposition contre les ministres reprit avec
une nouvelle ardeur.
*****
Les choses taient en cet tat vers la fin de 1825.
Madame de Chateaubriand, atteinte ds cette poque
d'une bronchite chronique, tait alle passer l'hiver dans
le midi de la France. Elle avait choisi pour rsidence la
petite ville de La Seyne, simple village, crivait-elle, sur
le golfe qui termine la rade de Toulon. La description
qu'elle en donne est charmante: La Seyne est entoure
de petits coteaux, bien dessins et plants de vignes, de
cyprs et d'oliviers. Du village, on a la vue de la mer et
de la rade, et, si l'on monte un peu, celle de la pleine
mer, couverte de vaisseaux qui se croisent, et d'une
quantit de petits btiments et de bateaux pcheurs,
monts les uns par d'honntes marins, les autres par
d'honntes forats, dont les habits rouges sont d'un effet
trs agrable tout au travers des voiles.
C'est l qu'elle passa l'hiver. Son sjour y fut signal par
des bienfaits: La Seyne vivait une pauvre famille,
portant un illustre nom, mais dans un tel tat de
dnuement que la mre tait oblige de garder la
chambre faute de vtements. Madame de
Chateaubriand sollicita en faveur des deux fils
l'intervention de l'vque d'Hermopolis auprs du roi,
qui ignorait certainement que des neveux de Massillon
mouraient de faim sous le rgne d'un descendant de
Louis XIV. La requte de Madame de Chateaubriand fut
accueillie comme elle ne pouvait manquer de l'tre, et
ses deux jeunes protgs, hritiers d'un grand nom,
virent s'ouvrir devant eux une carrire honorable. La
famille Massillon avait t ruine par la Rvolution et par
les guerres de l'Empire[54].

Le sjour du midi ne fut pas favorable Madame de


Chateaubriand. Elle retourna Lyon; son mari alla l'y
rejoindre pour la conduire Lausanne, o, contrairement
aux pronostics des mdecins, sa sant se rtablit. Elle
tait dans cette ville le 20 mai 1826. Chateaubriand y
fixa sa rsidence; il y voyait Madame de Montolier, qui,
retire sur une haute colline, mourait dans les illusions
du roman, comme Madame de Genlis, sa
contemporaine.
*****
De son ct, Madame de Custine, trs retire du monde,
trs dsintresse de la politique, si ce n'est quand
Chateaubriand y tait personnellement en cause, passait
des annes entires Fervaques, s'y enveloppant de
deuil et de solitude. Un charme ml d'amertume
l'attachait ces lieux qui lui rappelaient les rves et les
illusions de ses belles annes. Elle se plaisait encore,
comme autrefois, parmi ces arbres qu'elle avait plants,
et que, en des jours plus heureux, elle avait consacrs
aux souvenirs de ses amis, en les dsignant par le nom
de chacun d'eux. Sa sant s'tait profondment altre:
on et dit qu'elle ne pouvait survivre la ruine de ses
esprances.
Au commencement de l't de 1826, trs souffrante et
portant dj sur ses traits amaigris les signes d'une fin
prochaine, elle voulut revoir la Suisse, aller y chercher
des eaux salutaires, et y ressaisir peut-tre la vie qui lui
chappait.
Elle partit accompagne de son fils et de M. Bertsoecher
que Koreff lui avait autrefois donn comme prcepteur
d'Astolphe, et qui lui tait rest attach. Elle arriva en
Suisse. De Lausanne, Chateaubriand se rendit auprs
d'elle et la vit pour la dernire fois. Il nous raconte lui-

mme en termes mus cette entrevue qui ressemblait


des adieux funbres, et dans ses Mmoires, crits
longtemps aprs, il l'entoure encore de toute la
tendresse de ses sentiments et de toute la posie de ses
souvenirs: J'ai vu, dit-il, celle qui affronta l'chafaud
d'un si grand courage, je l'ai vue plus blanche qu'une
Parque, vtue de noir, la taille amincie par la mort, la
tte orne de sa seule chevelure de soie, me sourire de
ses lvres ples et de ses belles dents, lorsqu'elle
quittait Scherons, prs Genve.
Madame de Custine continua sa route. Bex, elle
descendit la pension de l'Union, petit htel avec des
bains d'eaux salines, situ prs de l'glise et adoss de
hautes montagnes.
*****
C'est de ce dernier asile que Bertsoecher annona le 25
juillet Chateaubriand que son amie avait cess de
vivre: Elle a rendu son me Dieu sans agonie, ce
matin onze heures moins un quart. Elle s'tait encore
promene en voiture hier au soir. Rien n'annonait une
fin si prochaine. Nous nous disposons pour retourner en
France avec les restes de la meilleure des mres et des
amies. Enguerrand (le petit-fils de Madame de Custine)
reposera entre ses deux mres... nous passerons par
Lausanne, o M. de Custine ira vous chercher, aussitt
notre arrive.
Ce programme fut excut de point en point.
Chateaubriand ne dit pas qu'il ait assist, Bex, une
veille funbre; il dit seulement: J'ai entendu le cercueil
de madame de Custine passer, la nuit, dans les rues
solitaires de Lausanne, pour aller prendre sa place
ternelle Fervaques: elle se htait de se cacher dans
une terre qu'elle n'avait possde qu'un instant, comme

sa vie.
*****
On a conserv longtemps Bex le souvenir de la pauvre
malade, de la bonne dame, qui y avait rendu si
doucement le dernier soupir, et l'intrt qu'elle avait
inspir lui survcut. On montrait encore, il y a quelques
annes, l'htel de l'Union, la chambre qu'elle avait
habite, et un cachet qu'elle y avait laiss; on donnait
des empreintes de ce cachet aux voyageurs qui en
faisaient la demande. Il portait en trs fins caractres la
devise: Bien faire et laisser dire. C'tait une variante de
celle des Custine: Fais ce que dois, advienne que pourra,
qui, du reste, ne leur appartenait pas en propre. Mais
tait-ce bien le cachet de Madame de Custine? N'tait-ce
pas plutt celui d'Astolphe, qui se rsignait si bien
laisser dire, mais qui se conformait moins exactement
la premire partie de la devise?
*****
Madame de Custine, ne le 18 mars 1770, avait, au
moment de sa mort, 56 ans. La gravit de sa vie,
consacre depuis longtemps aux oeuvres de
bienfaisance, la solitude de ses dernires annes, son
renoncement aux choses de ce monde, tout donne un
dmenti aux assertions trop romanesques de ses
biographes qui lui font entreprendre son voyage de
Suisse pour y poursuivre un amant, auquel elle n'avait
plus confier que les derniers accents de ses afflictions
et son adieu suprme.
*****
Avec elle se termine la priode la plus brillante de la vie
de Chateaubriand et l'un des pisodes les plus

passionns des amours de sa jeunesse. Dsormais, la


politique absorbera l'ardeur de ce grand esprit, jusqu'au
jour o le souffle des rvolutions aura dtruit sans retour
ce gouvernement de la Restauration qu'il avait servi ou
cru servir, et auquel, en fin de compte, il est au fond du
coeur rest fidle. tranger aux affaires publiques
partir de 1830, il n'a pas cess d'crire. Si sa main,
comme il le dit, tait lasse, ses ides du moins n'avaient
pas faibli; il les sentait toujours vives comme au dpart
de la course. Presque aussi riche d'inspirations qu'aux
plus belles annes de sa jeunesse, il a su crer encore
de nouvelles formes et de nouvelles couleurs, et, moins
ingrat qu'on ne l'a dit, il a consign dans son oeuvre de
prdilection, les Mmoires d'outre-tombe, avec
l'hommage d'une discrtion respectueuse, le cher
souvenir de Madame de Custine.

APPENDICE.
Aprs la mort de sa mre, Astolphe de Custine vendit le
chteau de Fervaques o il avait t lev, et qui passa
en d'autres mains.
Puisque nous avons suivi le marquis de Custine pendant
son enfance, sa jeunesse et son ge mr, jusqu'au
moment de la catastrophe qui brisa sa carrire et
abrgea par le chagrin la vie de sa mre, il est
intressant de tracer de lui un portrait plus complet et
de le conduire jusqu' sa fin.
Il tait tout enfant, quand son pre, Philippe de Custine,
condamn mort par le tribunal rvolutionnaire, refusa
absolument de sauver sa vie par une vasion que
Madame de Custine, toujours prte quand il s'agissait de
dvouement, avait prpare, mais qui faisait courir les
plus grands dangers ses librateurs. Astolphe ne

manquait donc pas, dans sa famille, d'exemples


d'honneur et d'hrosme. En 1814, l'ge de 24 ans, il
assista au congrs de Vienne en qualit d'attach
l'ambassade du Prince de Talleyrand. Mais il ne put
garder ce poste, et avec sa mobilit habituelle, il
renona la diplomatie. L'anne suivante nous le
retrouvons Francfort avec sa mre, qui s'tait
dtermine le rejoindre, bien plus pour lui donner des
soins, car il tait malade de corps et d'esprit, que pour
se soigner elle-mme.
C'est vers cette poque et dans cette ville que Madame
de Custine fit la connaissance de Madame de Varnhagen
d'Ense, qui, par son me porte l'idal, nous apparat
comme la personnification la plus sympathique de la
rveuse Allemagne. Entre ces deux femmes dont l'une
tait souffrante, et l'autre pleine de tendresse, une
intime amiti s'tablit. Leur correspondance, qui dura
jusqu'en 1820, claire d'une trs vive lumire les traits
de l'une et de l'autre et surtout de Madame de Custine.
Ici se place l'affection bizarre dont Custine, comme nous
l'avons dit, s'prit tout coup pour un jeune homme de
Darmstadt. Ce dernier, dit navement Varnhagen, nous
paraissait assez insignifiant, mais Custine, homme
nergique et rsolu dans tout ce qu'il abordait, parlait
avec passion de cet ami dont l'intimit lui faisait
prouver, par une commotion du coeur et de l'me, une
satisfaction et une jouissance telles que nous n'en
trouvons d'autres exemples que dans l'antiquit.
L'exemple de ces amours des hros de l'antiquit ne
rassurait pas Madame de Custine, qui, en sa qualit de
franaise, tait beaucoup plus clairvoyante que les
Varnhagen; elle ne s'criait pas comme eux: Quelle
noblesse de sentiments, quelle puret dans cette douce
intimit de l'me, quel feu la fois brlant et sombre!
Elle tait assige de terreurs et de noirs

pressentiments.
Nous arrivons la priode des mariages dont nous
avons parl: Madame de Custine remuait ciel et terre
pour marier Astolphe. Esprait-elle, en lui donnant une
femme, le soustraire ses garements? Il y a
quelquefois dans les familles un gosme effrn qui ne
se fait pas scrupule de sacrifier autrui aux chances de
rformes bien alatoires d'un tre indigne. tait-ce le cas
de Madame de Custine? Nous n'osons pas l'affirmer.
Bien des projets de mariage furent mis en avant, entre
autres avec la fille du gnral Moreau et la fille du
gnral Sebastiani, qui devint la malheureuse duchesse
de Choiseul Praslin. On dit mme que Madame de Stal,
l'intime amie de Delphine, dont elle avait donn le nom:
Delphine, l'un de ses romans, et un instant l'ide
d'introduire Astolphe dans sa famille.
Il se fiance enfin, Paris, nous dit Varnhagen, dans son
livre dj cit, avec une des plus riches et des plus
notables hritires; mais, la stupfaction gnrale, il
rompt tout coup ses fianailles, sans que personne pt
en imaginer le motif, dont il gardait le secret. Dans une
nouvelle intitule Aloys, il raconte et explique cette
aventure sous une forme romanesque. Ce mauvais
roman d'Aloys, publi d'abord sous le voile de
l'anonyme, est une des plus vilaines actions de Custine.
Sous forme de roman, avec des situations et des noms
peine dguiss, il insulte et calomnie la famille mme
dont la bienveillance s'est gare sur lui. Il outrage sa
mre, dguise sous le titre de tante: esprit sans
tendue et sans fermet, qui ne pouvait juger son
caractre, qui s'affligeait, dit-il, de ma tristesse sans
en deviner la cause, que ma froideur aigrissait, sans
l'clairer sur la maladie de mon coeur... combien je
mprisais ses vues troites, et combien sa sagesse

borne me paraissait misrable!


Ces pages et beaucoup d'autres du roman d'Aloys sont
toute une rvlation: nous comprenons maintenant ce
que Madame de Custine cachait si discrtement, nous
comprenons ses dsespoirs de mre, au milieu des
altercations, des emportements, dans cet enfer de la vie
intime que lui faisait son fils.
Voici maintenant le portrait, assez russi dans son genre,
de Madame de Genlis, dont il n'avait jamais eu qu' se
louer: C'tait une personne commune; elle avait toute
la bont qui s'accorde avec la mdiocrit; elle pouvait
faire beaucoup de mal par son besoin de parler
continuellement des autres: il est vrai qu'elle prtendait
s'occuper de leurs affaires pour leur avantage; mais sa
manire de l'apprcier tait rarement la leur; elle n'en
tait que plus persuade de la ncessit de les
contraindre avoir raison comme elle. Cette providence
du commrage s'tait fait un code de lois sociales...
heureusement pour nous, sa position dans le monde ne
lui donnait pas l'autorit ncessaire...! elle voulait tre le
tyran du bien... on ne la supportait que parce qu'elle
permettait qu'on se moqut d'elle.
Quant aux explications que, suivant Varnhagen, Custine
donne sur la rupture de son mariage, elles sont
abominables, et sans doute personne ne prendra la
peine de les chercher dans son roman.
Malgr tout cela, Astolphe mri par l'ge, voyageant,
crivant, donnant son avis sur les affaires de Rome,
rapportant ses conversations avec les cardinaux, et
correspondant avec M. Thiers, puis avec la Princesse
Mathilde, avait encore l'accs des salons. Sa tenue tait
irrprochable, sa distinction aristocratique parfaite, et il
avait beaucoup d'esprit. Quel que ft le pass, c'tait

toujours le marquis de Custine, le descendant d'une


grande race.--Un jour, Philarte Chasles tait en visite
chez la comtesse Merlin; survint un inconnu dont la
conversation tantt enjoue, tantt srieuse, souvent
leve, tait blouissante.--Quand l'inconnu se fut retir
avec l'aisance et l'lgance d'un homme du monde, Qui
est-ce donc? demanda Philarte? Sa parole est un feu
d'artifice!--Oui, un feu d'artifice tir sur l'eau, reprit la
Comtesse; il y a un fonds si triste, des profondeurs si
noires! c'est Custine![55]
Le marquis de Custine mourut Saint-Gratien, le 29
septembre 1857.

NOTES
[1: Prface du Dictionnaire de la langue franaise.]
[2: En vertu de la loi du 14 septembre 1791, le clerg
constitutionnel restait charg des actes de l'tat civil,
jusqu' ce que la loi institut d'autres fonctionnaires, ce
qui n'eut lieu que par la loi du 20 septembre 1792.]
[3: propos du mystre de cette vie conjugale de
Madame de Chateaubriand, une hypothse se prsente
naturellement l'esprit. Elle expliquerait, tout, et serait
bien touchante. Mais ce n'est qu'une hypothse! Nous
ne la donnerons pas: il faudrait trop de dtails pour en
montrer la vraisemblance.]
[4: Celle jolie dition Ballanche est devenue trs rare.
Elle est surtout recherche par les bibliophiles cause
des gravures de C. Boily, qui reproduisent avec un
sentiment exquis le texte qui les a inspirs.]
[5: Souvenirs d'enfance et de jeunesse de

Chateaubriand.]
[6: M. A. Bardoux.]
[7: Madame de Custine, d'aprs des documents indits,
par M. A. Bardoux.]
[8: V. Madame de Custine, par M. A. Bardoux.]
[9: Ce sont les gens de Madame de Beaumont, que
Chateaubriand avait pris son service.]
[10: Comte de Marcellus. Chateaubriand et son temps.]
[11: Madame de Custine, par M.A. Bardoux.]
[12: Louis Mathieu, comte Mol, Pair de France; qui a
jou un rle considrable sous la Monarchie de Juillet.]
[13: M. Bertin.]
[14: M. Bertin.]
[15: Est-ce Madame de Beaumont qu'il fait allusion?
Ces suppositions de Madame de Custine auraient t
bien blessantes pour Chateaubriand.]
[16: M. Bertin.]
[17: Madame de Custine d'aprs des documents indits.]
[18: Le Comte Elzar de Sabran.]
[19: Lettre publie par Sainte-Beuve: Chateaubriand et
son groupe littraire.]
[20: La socit de Madame de Beaumont.]
[21: La rouverture de l'glise et la restauration du culte

catholique fut prside par l'abb de Crquy, docteur en


thologie, ancien vicaire-gnral de Monseigneur de la
Ferronnaye, vque de Lisieux.]
[22: M. Berstoecher, prcepteur d'Astolphe de Custine.]
[23: Ch. Lenormant, Souvenirs d'enfance et de jeunesse
de Chateaubriand.]
[24: Une lettre de Madame de Custine Fouch, que
Madame Bertin devait prsenter elle-mme. Cela ne
dmontre-t-il pas premptoirement que les sollicitations
auprs de Fouch rclames par Chateaubriand dans
toutes ses lettres avaient bien pour objet son ami
Bertin?]
[25: Ce n'est pas, sans doute, celle-l que Madame de
Custine lui reprochait. Mais il y en avait d'autres dont
elle se plaignait plus juste titre.]
[26: Cette lettre, qui doit porter le n 12, a t publie
par M. Bardoux: Madame de Custine, d'aprs des
documents indits.]
[27: Nous sommes redevables de cette belle publication:
Madame de Chateaubriand, d'aprs ses mmoires et ses
correspondances, M. G. Pailhs. Bordeaux, 1887. Nous
devons personnellement M. G. Pailhs toute notre
reconnaissance.]
[28: M. Bertin.]
[29: Comte de Marcellus, Chateaubriand et son temps.]
[30: Lettre de Joubert: 18 novembre 1804.]
[31: Papiers de Chnedoll publis par Sainte-Beuve.]

[32: Sainte-Beuve a sur la conscience cette fable-l.


C'est lui qui l'a cre, et la malignit publique s'en est
empare. Sur quelle pauvret d'arguments elle repose!
Que de soupons perfides et sans base, que d'arguties
striles, inania verba! Tandis qu'il est si facile, avec un
peu d'exprience du coeur humain, d'tablir par une
analyse exacte des sentiments intimes et par des indices
irrfragables, qu'il n'y a absolument rien de commun
entre Lucile et l'amour d'Amlie! Pourquoi cet
acharnement tout fltrir, uniquement pour enlever leur
couronne aux Grces et la pudeur l'amour fraternel?]
[33: M. Bertin.]
[34: Madame de Chateaubriand, d'aprs ses mmoires
et sa correspondance, par M. G. Pailhs.]
[35: Le rgime des passeports dont la Convention avait
dot la France au nom de la libert, n'a t aboli que
sous le rgne de Napolon III.]
[36: Ce voyage de Suisse se fit plus tard. Il faut en lire le
rcit dans les mmoires si intressants et si spirituels de
Madame de Chateaubriand, publis par M. G. Pailhs.]
[37: Ces billets indits ont t publis par M. Bardoux:
Madame de Custine.]
[38: Le Journal des Dbats confisqu et devenu le
Journal de l'Empire avait Etienne pour directeur politique
et Hoffman pour directeur littraire.]
[39: Chnier tait mort le 10 janvier 1811.]
[40: Madame de Chateaubriand, par M. G. Pailhs.]
[41: V. Madame de Custine, par M. A. Bardoux.]

[42: Publie par M. A. Bardoux: Madame de Custine.]


[43: Ces mmoires n'ont jamais paru.]
[44: Madame de Custine, par M. Bardoux.]
[45: Mmoires de Madame de Genlis.]
[46: Ces deux lettres, ainsi que d'autres sur le mme
sujet, ont t publies par M. A. Bardoux, Madame de
Custine d'aprs des documents indits.]
[47: Philodme, Anthol. Palat. V. 13.]
[48: Cette lettre, ainsi que la prcdente, a t publie
par M. A. Bardoux: Madame de Custine.]
[49: Madame de Custine, d'aprs des documents
indits.]
[50: Madame de Custine, d'aprs des documents
indits.]
[51: Les lettres qui taient arrives pour lui
Fervaques.]
[52: Lettres du marquis A. de Custine Varnhagen
d'Ense et Rahel Varnhagen d'Ense, accompagnes de
plusieurs lettres de la comtesse Delphine de Custine et
de Rahel Varnhaen d'Ense.--Bruxelles, 1870.]
[53: Comte de Marcellus: Chateaubriand et son temps.]
[54: Madame de Chateaubriand: lettres indites M.
Clausel de Coussergue, par M. G. Pailhs.]
[55: Mmoires de Philarte Chasles.--Chnedoll avait
dj dit propos de sa conversation avec Rivarol, qui il

avait t prsent le 5 septembre 1795: Un feu


d'artifice tir sur l'eau--brillante et froide. Suivant
Sainte-Beuve, qui il faut toujours revenir en fait
d'informations, c'est au duc de Lauraguais que le mot
appartient.]

End of the Project Gutenberg EBook of Chateaubriand et


Madame de Custine, by E. Chdieu de Robethon and
Franois-Ren de Chateaubriand and Marquise de
Custine
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CHATEAUBRIAND ET MADAME DE CUSTINE ***
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