Apollonius of Tyana | Religious Belief And Doctrine | Religion And Belief

   home   :    ancient Greece   :   index    :    article by Jona Lendering ©

Apollonius of Tyana
The charismatic teacher and miracle worker Apollonius lived in the first  century AD. He was born in Tyana and may have belonged to a branch of  ancient philosophy called neo­Pythagoreanism. He received divine honors in  the third century. Although the Athenian sophist (professional orator)  Philostratus wrote a lengthy Life of Apollonius, hardly anything about the  sage is certain. However, there are several bits and pieces of information  that may help us reconstruct something of the life of this man, who was and  is frequently compared to the Jewish sage and miracle worker Jesus of Nazareth.
Statue of a sophist from the  reign of  Septimius Severus   (Izmir) Philostratus ' Life of Apollonius   Local traditions   Apollonius' Letters   Apollonius' books   Maximus of Aegae   Moeragenes   Damis of Nineveh   Evaluation of the sources   Contemporaries   'Divine men'   Magic in what sense?   Literature

Philostratus' Life of Apollonius
The longest and most important source on the life of Apollonius is a vie  romancée by the Athenian author Philostratus (c.170­c.245 CE). It  describes the sage of Tyana as a superhuman, neo­Pythagorean philosopher  who tried to reform cultic practices in modern Greece, Turkey and Syria.  We learn that he had several disciples, traveled extensively, met important  Roman officials (a.o. the emperors Vespasian, Titus, and Domitian), and  discussed with several other philosophers. The author of the Life of  Apollonius (LoA) takes a special stand against the accusation that the man  from Tyana had been a magician and stresses that the miracles that  Apollonius performed were the result of his superior knowledge, not of  wizardry (summary).    The LoA is not a biography in our sense. It is written by a professional  orator who wanted to show that the divine Apollonius was above all a  champion of the Greek culture and a wise philosopher. Unfortunately,  Philostratus had little affinity with philosophy; when the sage of Tyana  speaks his words of wisdom, they are very hackneyed (e.g., an emperor  must act as emperor as far as his imperial duties require, but as a private  citizen as far as his own person is concerned) or even silly (e.g., although  the soul wants to ascend to heaven, mountaineering does not bring it closer  to God). Philostratus' lack of interest in philosophy and his own  preoccupation with rhetoric, make the LoA a very unreliable source, as was  already recognized by the Byzantine scholar Photius (more...).  However, it is possible ­but difficult­ to study the sources of Philostratus'  book and try to see a little bit more of the true Apollonius. Philostratus  mentions several sources: 
l l l l


The  plain of Tyana

local traditions from towns like Ephesus, Tyana, Aegae, and Antioch;  Apollonius' own letters and books;  a book about Apollonius' infancy by Maximus of Aegae;  the memoirs of his disciple Damis of Nineveh. 

Finally, he refers to the Memorabilia of Apollonius of Tyana, magician  and philosopher, written by one Moeragenes. According to Philostratus,  this book is utterly unreliable because its author does not know enough  about the man from Tyana.  In this article, we will try to analyze the pre­Philostratean traditions and try  to find out which parts of the LoA antedate Philostratus. When these older  accounts are independent from each other and in agreement, we may  assume that they contain some element of historical truth. The result will be  a portrait of Apollonius rather different from the one offered by Philostratus. Part two  home   :    ancient Greece   :   index  

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful