You are on page 1of 3

  

home   :    ancient Greece   :   index    :    article by Jona Lendering ©

Apollonius of Tyana
The charismatic teacher and miracle worker Apollonius lived in the first  Philostratus ' Life of
Apollonius  
century AD. He was born in Tyana and may have belonged to a branch of  Local traditions  
Apollonius' Letters  
ancient philosophy called neo­Pythagoreanism. He received divine honors in  Apollonius' books  
the third century. Although the Athenian sophist (professional orator)  Maximus of Aegae  
Moeragenes  
Philostratus wrote a lengthy Life of Apollonius, hardly anything about the  Damis of Nineveh  
sage is certain. However, there are several bits and pieces of information that  Evaluation of the sources  
Contemporaries  
may help us reconstruct something of the life of this man, who was and is  'Divine men'  
Magic in what sense?  
frequently compared to the Jewish sage and miracle worker Jesus of Literature
Nazareth. 

Statue of a sophist from  This is the seventh part of an article in nine pieces. 
the reign of  Septimius
Severus  (Izmir)  

Evaluation of the sources   
  
Having discussed what little we know about the pre­Philostratean traditions, 
  
we can try to add things up, using four criteria of authenticity. 
  
  
1. Independent confirmation: when an author who is not primarily 
  
interested in Apollonius confirms something in a source on Apollonius, 
  
we may assume that we are approaching the historical truth. 
  
2. Multiple attestation: when independent, pre­Philostratean traditions 
  
about Apollonius are in agreement, we may be reasonably certain that 
  
they contain some historical truth. The problem with this method is, of 
  
course, that it is not always easy to establish independence. 
  
3. Embarrassment: embarrassing  information about the man from 
  
Tyana also has a claim to historical reliability. 
  
4. Consistency: sometimes the truth of statement can be confirmed after 
  
other facts have been established. 
  
  
Using these criteria, we can say that the following elements are almost certain: 
  
  
l Apollonius was considered a magician. Independent 
  
confirmation: it is taken for granted by Cassius Dio, Lucian (the latter 
  
referring to a disciple) and Anastasius Sinaitica [note 8]. Fourfold 
  
attestation: to be found in the Reminiscences of Moeragenes, in the 
  
memoirs of Damis, in the Letters of Apollonius, and in the Antiochene 
  
tradition. Embarrassment: Philostratus clearly felt uncomfortable with 
this, and three times offers apologies. 
 
l Apollonius performed healings. Independent confirmation: taken 
for granted by Cassius Dio, Lucian (both referring to Apollonius' 
disciples) and Anastasius Sinaitica [note 8]. Fivefold attestation: to 
be found in the infancy narrative by Maximus of Aegae, in the Tyanean 
tradition, the story about the plague in Ephesus, the story of the rabies 
patient in Tarsus, and in Damis. 
l Apollonius lived in the second half of the first century. 
Independent confirmation: Lucian mentions a disciple of Apollonius 
who lived in the first half of the second century. Sixfold attestation: 
Moeragenes, Letters of Apollonius (especially 58, a consolation of a 
Roman governor whose governorship can be dated in 82/83), Damis, 
Anastasius Sinaitica [note 8], mentioned by one Domninus [note 9]. 
Consistency: Apollonius must have been a contemporary of 
Euphrates of Tyre (and Domitian). 
l Apollonius was a neo­Pythagorean philosopher. Independent 
attestation: Lucian, Life of Alexander. Fourfold attestation: to be 
found in the Letters of Apollonius, implied in the title of one 
Apollonius' publications, to be found in Damis, which presupposes a 
conflict with Stoicism and Cynicism. Consistency: the ideas 
expressed in the fragment of On sacrifices resemble what is known of 
first century Pythagoreanism [note 10]. 
l Apollonius wrote a book On sacrifices. This cannot be established 
by the criteria used, but  it is quoted by Porphyry. 
l Apollonius wrote a book On astrology. Twofold  attestation: On 
astrology is mentioned by Moeragenes and Damis. Embarrassment: 
Philostratus expresses his disbelief about the existence of On 
astrology. 

The following elements are likely: 

l Apollonius wrote a book on Pythagoras' doctrines (or a 
biography). Independent confirmation: Probably used by 
Iamblichus and Porphyry. 
l Apollonius traveled to India. Threefold attestation: Damis, Letter 
59, mentioned in Porphyry, The Styx [note 11]. (Independent 
confirmation from India remains possible.) 
l Apollonius traveled to Egypt. Twofold attestation: Damis, John 
Malalas. 

The following elements may be very ancient elaborations: 

l Apollonius could predict the future: Twofold attestation: 
Mentioned in the Ephesian tradition and Damis. Embarrassment: 
Philostratus tries to explain this away. 
l Euphrates of Tyre and Apollonius were quarreling.  Threefold 
attestation: To be found in the Letters of Apollonius; Moeragenes 
and Damis tell the same story. 
l Apollonius tried to reform certain cultic practices. Twofold 
attestation: First, there is the quote from On sacrifices;  furthermore, 
it is expressed in the Letters of Apollonius. 
l The story of Apollonius' vision of the murder of Domitian: 
Independent confirmation: Philostratus has picked up the story in 
Ephesus, and Cassius Dio tells it too. 
l The story about the birds' language:  Independent confirmation: 
Philostratus claims to have heard this story at Ephesus and there is a 
different account of it in Porphyry's treatise On abstinence. 
l Apollonius' relation to the common cults was strained: 
Embarrassment: Philostratus tries to explain away failures (at the 
oracle of Trophonius, at Eleusis, and on Crete). 

The following elements cannot be substantiated: 

l Apollonius was a champion of Greek culture. Only to be found in 
the Letters of Apollonius. 
l Apollonius traveled to Hispania: Only to be found in Damis . 

Stated briefly, it is almost certain that Apollonius lived in the second half of the 
first century, was a magician and cured several people. Probably, he adhered 
to the neo­Pythagorean philosophy, and published books On astrology and 
On sacrifices. This may have brought him into conflict with the 
institutionalized religion and philosophy. 
  

Apollonius and his contemporaries
There remain several questions that cannot be solved. To start with, in the 
LoA, we read short Platonic dialogues, encounter a self­defense like the 
apology of Socrates (LoA 8.7), and learn that Apollonius was a very 
moderate man (LoA 1.8). Elements like these are suspicious: Philostratus may 
have added these commonplace stories in order to prove that Apollonius was 
a real philosopher. 

On the other hand, many ancient philosophers did model their lives to earlier 
examples. For example, when the Roman philosopher Seneca was forced to 
commit suicide, he choose to imitate Socrates by drinking hemlock. We will 
never know who was responsible for the philosophical anecdotes in the LoA, 
the Tyanean or his biographer. 

Another problem is the parallelism of the lives of Apollonius and Pythagoras. 
In other sources, Pythagoras is said to have been initiated in all religious rites 
and mysteries, to have descended in a cave, to have visited Babylonia and 
Egypt, to have been able to remember former incarnations, to have abstained 
from wine and meat, to have worn a special dress, to have kept a vow of 
silence for five years, to have been on two places at the same time, to have 
confronted a tyrant, and to have died in a temple at a venerable old age. For 
all these stories, we find parallels in the LoA [note 12]. 

There are three explanations for these parallels: 

1. It may be that Philostratus or one of his sources has modeled the life of 
Apollonius to the life of Pythagoras.  
2. It may be the other way round, because many stories about the life of 
Pythagoras were written after the death of Apollonius. 
3. Another explanation is that Apollonius imitated Pythagoras. 

We are unable to choose between these three solutions. 

A final problem is what to make of elements that are without parallel. To 
repeat an earlier example, Philostratus frequently mentions Apollonius' 
prayers to the sun, something for which we do not find antecedents in the 
Pythagorean literature. Maybe, Philostratus found this information in one of 
his sources, or maybe, he invented it, because it was a popular theme in the 
third century. In this case, the first alternative is to be preferred, because the 
second option would imply that Philostratus read some contemporary 
philosophers, which is extremely unlikely. 

Another example is Apollonius' abstinence from sex. This is really 
unprecedented in Greek society, and the inevitable conclusion is that 
Apollonius of Tyana has invented celibacy.
Part eight
 
 home   :    ancient Greece   :   index