Early last month, the Vatican released a document titled “Document Regarding Certain  Aspects Of Church Doctrine.”  The purpose of this short paper written in the form of five  questions with answers is simple.

  The Roman Catholic Church wishes to restate its  position on the issues surrounding the act of being “Church.”   Press agencies normally ignore this type of document because these articles are rather dry  and uninteresting.  However, this paper was different because it included the phrase,  “These ecclesial Communities which, specifically because of the absence of the  sacramental priesthood, have not preserved the genuine and integral substance of the  Eucharistic Mystery cannot, according to Catholic doctrine, be called  ‘Churches’ in the  proper sense.”   This sentence along with a preceding one that said, “It follows that these  separated churches and Communities, though we believe they suffer from defects, are  deprived neither of significance nor importance in the mystery of salvation.” caused  responses from both our denomination and the Missouri Synod.   In order to understand the Roman Catholic’s position and our disagreements with them,  we need to look at their definition of “Church.”  From the viewpoint of the Roman  Catholics, the Church’s location is intrinsically tied to the bishops of the Roman Catholic  Church.  This doctrine was first stated by St. Ignatius of Antioch (born near 50 AD and  died between 98 and 117) in his letter to the Smyrneans.  St. Ignatius writes: “Wherever  the bishop appear, there let the multitude be; even as wherever Christ Jesus is, there is the  Catholic Church. It is not lawful either to baptize, or to hold a love­feast (Holy  Communion) without the consent of the bishop…”  It is clear from Ignatius’ definition written almost nineteen hundred years ago that the  Roman Catholic Church requires the office of the bishop and without this one person the  Church does not exist and in the absence of his blessings, the sacraments are invalid.  While we Lutherans generally hold the early writings of the Church in high regard, we  think that Ignatius is wrong because we believe that God determines both the location of  the Church and the validity of the sacraments.  For us, this conclusion is one of utmost  importance because it clearly is a question of trust.  Do we believe that God guarantees  God’s promises or does it take a man?   The preface of the Gospel according to St. John states that Christ is the Word of God who  comes into the world that it might be saved.  We believe that we can proclaim God’s Word  of life only because God gives us this power.  We cannot force God to do this.  Rather  God comes to us and gives us the Word to speak because God wants to bring light to the  darkness.  The same idea is found in the Lutheran understanding of the sacraments.  We  cannot require the Holy Spirit to come when the pastor speaks the words, “You are 

baptized in the Name of the Father, the Son, and the Holy Spirit.”  Instead, God  participates in the sacrament of Baptism because God fulfills the promise that we will be  baptized in the Holy Spirit.  When Holy Communion is served to the congregation, the  pastor cannot make Jesus come to us in and through the bread and the wine.  Jesus is  there with us because He honors His Word. This understanding of the Word and the sacraments forced Martin Luther and Philipp  Melanchthon to disagree with the Roman Catholics and to define the Church as the  location where the Gospel is correctly taught and the sacraments are given in accordance  to God’s command.  We teach and believe that we can truly be called a Church because  we trust in the promises of God to gather us into Christ’s Body instead of relying on the  presence of a person.

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