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Joseph Bidez

G. Leboucq

Une anatomie antique du cur humain Philistion de Locres et le


Time de Platon
In: Revue des tudes Grecques, tome 57, fascicule 269-273,1944. pp. 7-40.

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Bidez Joseph, Leboucq G. Une anatomie antique du cur humain Philistion de Locres et le Time de Platon. In: Revue des
tudes Grecques, tome 57, fascicule 269-273,1944. pp. 7-40.
doi : 10.3406/reg.1944.3014
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/reg_0035-2039_1944_num_57_269_3014

UNE

ANTIQUE

DU

CUR

HUMAIN

PHILISTION DE LOCHES ET LE IME DE PLATON

On lit dans la Lettre II de Platon Denys II de Syracuse :


Quant Philistion, si tu recours personnellement ses ser
vices,
emploie-le sans hsiter; mais si c'tait possible, prte-le
Speusippe et envoie-le lui ; Speusippe lui-mme t'en prie, et
Philistion m'a promis qu'il viendrait volontiers Athnes si tu
lui en donnais la permission (2) . On ignore si Philistion s'est
rendu Athnes l'invitation de Platon (8).
A l'poque o Littr, le rnovateur de notre connaissance de
la Collection hippocratique, attirait l'attention sur i'anatomie
de l'antique trait Du cur, (ou plutt . ) (4), la question de l'authenticit des Lettres de Platon ne
se posait mme pas : unanimement, les juges les.plus autoriss
les dclaraient indignes de Platon, sinon insignifiantes ou rid
icules (5). C'est pourquoi, dans son interprtation du . ,
(1) [Les premiers placards de cet article partaient pour Gand en septembre
1945, an moment mme o une mort sans souffrances, survenant pendant le
sommeil, interrompait soudain la belle activit scientifique de J. Bidez. La Reuue,
dont il avait t dj Je collaborateur en 1919, au lendemain de la prcdente
guerre, rend ici un pieux hommage la mmoire du regrett savant. La Rd.].
(2) . , el "/?%, /, Si ,
. 1. 7 -'.^- ,
, ?',-:. -; (Platon, uvres compltes, Coll. des Univ.
de France, tome XIII, 1' partie, 1926, 314 e).
(3) Diller, in Pauly's Real Eneycl. s, . Speusippos, col. 2406, 1938.
(4) Voir ci-dessous, p. 8.
(5) Parmi les lettres, dit A. Croiset, deux seulement ont quelque valeur : la
3rae et la 1me qui paraissent avoir t rdiges sur des documents assez prcis et
qui sont des sources utiles pour la biographie de Platon. Quant aux autres, elles
sont ou insignifiantes ou ridicules. En somme, la collection tout entire est
certainement apocryphe; mme dans la 3e et la 7e lettres, on ne trouve abso
lument
rien qui rappelle la manire de Platon. (Passage cit dans l'dition rap
pele ci-dessus la n. 2).

J. B1DEZ

Liltr ne pouvait songer utiliser le tmoignage capital dont


on vient de lire une traduction.
Mais, depuis lors, la critique s'est montre plus circonspecte :
avant de rejeter un document comme apocryphe, on se fait
prsent un devoir d'examiner de prs comment un faussaire
aurait pu russir en inventer les lments. Or, au fur et
mesure que l'on reprend l'tude des Lettres dites de Platon, on
est surpris de constater combien, ligne par ligne et presque
mot par mot, elles cadrent avec tout ce que nous dcouvrons
de la vie et de la personnalit du matre, et Ton trouve de
moins en moins vraisemblable qu'un autre que lui ait pu en
rdiger le texte. C'est ce que nous allons tcher de faire ressort
ir
en ce qui concerne la Lettre II et Philistion.

Avant tout, nous avons mettre sous les yeux du lecteur lo


texte mme de l'anatomie antique du cur dont il va tre
question. Vu l'tat actuel de controverses qui restent pleines
d'obscurits et d'incertitudes, il importe de respecter fidl
ement dans cette reproduction chacune des leons que la tradi
tion manuscrite nous a transmises, sans y rien changer. C'est
ainsi que, dans le titre dj, nous adoptons l'orthographe , qui se retrouve d'ailleurs dans le colophon, bien que le
texte mme du morceau ne prsente que la forme .
Comme on va le voir, en effet, le ~. . est crit en dialecte
ionien, non pas un ionien assimil de faon factice au dia
lecte
des crits hippocratiques, mais sans doute l'ionien tel
qu'il tait en usage l'cole mme de Philistion. En ce
domaine sni-ialement, nous devions nous abstenir de rien
vouloir normaliser. Nous avons pris soin aussi de laisser sub
sister
les traces de l'expos oral du matre, traces qui sont si
manifestes, par exemple, la (in du deuxime chapitre. Quant
la tradition manuscrite elle-mme, l'examen que nous avons
pu faire d'excellentes reproductions photographiques des prin
cipaux
codices nous a fait voir avec quelle mticuleuse circons-

UNE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

pection le dernier diteur du texte, F. C. Unger (1), a procd.


Gomme il l'a dmontr, un seul manuscrit compte, le Vaticanus 276 (V) (pp. 191-192), membranaceus de la fin du
xiie sicle. L'Holkhamensis 282 (0), du xvie sicle, ne doit inter
venir que dans les rares endroits o il peut servir tablir
les leons primitives de V, l o ces dernires ont disparu
sous des surcharges, des grattages ou des ratures. A l'poque
de Littr, ces mauuscrits taient encore inconnus : c'est pour
quoi le texte publi au tome IX des uvres compltes d'IIippocrate est dfectueux en maints endroits. Quant l'dition
d'Unger, bien rares sont les passages o nous avons d nous
en carter (voir ci-dessous).
.
. , (sic),
, . (lire : ?) (lire : ?) . ";,
'.
'.'. , .
II. , \\ ' 6
, '1. '. (lire
) (2), 1, , oloy
'. ' (lire ?) ', - . " '
^' ,
( ),
~ ' , ^
(1) F. C. Unger. Liber hippocraticus . Mnemosyne, Bibliotheca
philologica batava, nova series. Vol. 51, Brill, Lugduni Batavorum, 1923, pp. 1101.
(2) V crit /; puis : le du verbe ayant t
omis dans l'archtype y avait t sans doute suppl dans la marge, puis il fut
fautivement insr dans le mot , au lieu d'tre rattach , ce
qui donne lieu la leon ,, qui est inadmissible.

10

.T. BIDEZ

. ' o '/.
.
''/ ,3'/ (lire
avec Portas) ; , ,
) avacpoprj , (e corr. cod.)
.
III. .
, '/, , ,
"
!., ' -/( ( "
(lire ) (1, ,
1.
. , ;
'. .
IV. 6 , . ',
(== ?) , . , oo '
(., >. , "
' * . "
, /, ( , ^., *
' ) '
/, ' (lire
opiayov avec linger?) (lire ~^^ avec Littr)
,.
V. dclet. l'ngerj '
^ [.. , "
^\ (30 ^^
*
' 6
', duyo ( .
(1) Unger propose de changer '. en 1. ; mais le contexte demande un
verbe signifiant humecter plutt que arroser (voir ci-dessous, p. 2o). Or
le minuscule pouvant avoir peu prs la forme d'un , on a pu lire
(noter la place de l'accent) au lieu de : la correction que nous pro
posons
nous a paru certaine.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

11

VI. Ajj.'- ve 1 ,
' '/^ !.yj ,
<^^> (suppl avec Foes)
(lire avec Unger) *
.
VII. ' -^ ,
(lire avec Unger)
' ' , ( ,
-?,. '. '. (lire
avec Ermerins?) , ','. , '
'. ''- ? ' , .
VIII. '. ( ,;. ^
'. , . ,
', , ,
', , .
', '
'. (lire
avec Littr), (iire avec
Unger) ,
, .
~), " ,
' .
IX. ": , ,
'
, -/]
'
' (lire
avec Unger) [ (lire
avec Vollgraff?) << suppl par
Unger^> ", [ delet Plassart] (1)
, .
. (lire avec Chartier)
(1) [Unger a maintenu ici la ngation; mais elle n'est autre que ov. suppl
par lui avec raison la ligne prcdente : omise l par un copiste, rtablie dans
la marge ou l'interligne, elle a t reporte sept mots trop loin lors d'une nou
velle copie. A. PI. J .

12

J. BIDEZ

^,
(lire ;. avec Unger) '.. (lire : avec Fos), " ,
, ' uoi
'.'
^ (lire avec Lindanus ?)
(lire ) ^
(sic cod. Llolkh.) (lire avec Littr)
(lire avec Unger).
py ,
(?), (?), i)O(p
, , - .^
^ ', ^, (lire '/ avec
Vollgraff) .
XI. ,
(?),
}^
,
'-, . " /ri
^'. ', '
',
^ ojy . "~
[ .^ delet Littr], or^ov '
(lire ; avec ) ( cod.) , -
, , '/ '/
-^-]
..7 o'joh < q-cm y.oik'.T ' , (5 ^//> '
( cod.) ' .
XII. ' ^ ,
(sic cod. ) , (lire
^, avec Unger) '
(lire avec Littr)
(lire avec Littr) \ * ,
, , *

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

13

, , (lire ^ avecGoras)
^ ,,
, . " ^, . .
.
.
J.Bidez,
Associ tranger de l'Institut de France.

Les dbuts de la science anatomique ont t lents et diffi


ciles ; au vi"6 sicle, Alcmon de Crotone, le pre de la biolo
gie,faisait des dissections, mais il n'a gure t suivi ; en tout
cas, le temps a laiss, dans l'uvre des philosophes de la nature
du vme sicle, peu de chose qui puisse apporter une contribu
tion
de quelque importance l'histoire de cette branche de la
science ; tout au plus pourrait-on citer la description trs dfec
tueuse
du systme vasculaire faite par Syennesis de Chypre,
et une autre, un peu moins mauvaise, du Cretois Diogne
d Apollonie ; ces descriptions, dans lesquelles il n'est fait au
cune
distinction entre veines et artres, nous sont connues par
Aristote (Hist, anim., Lib. Ill, 511 b, 512 a). Ilippocrate luimme, le pre de la mdecine, ne semble pas s'tre occup
d'anatomie. Le ivme sicle est celui d'Aristote ; ce gnie a cr
la vaste science de l'anatomie compare, mais il ne s'est gure
intress la structure du corps humain : Les parties int
rieures
de l'homme, dit-il, sont presque compltement incon
nues, si bien qu'il faut s'en rapporter celles des autres an
imaux
dont la nature ressemble le plus celle de l'homme
(H. A. 494 b 22).
Devant ce manque total de recherches en anatomie humaine,
deux ouvrages retiennent spcialement l'attention : le Time
de Platon, et le trait Du cur ou , dont on vient
de lire le texte, trait que nous trouvons actuellement incor
por dans la Collection hippocratique. L'uvre de Platon a
fait l'objet de nombreux et savants commentaires, notamment
par Martin et par Taylor ; par contre, l'anatomie du trait Du

14

G. LEBOUCo

cur n'a pas t jusqu'ici suilisamment recommande l'a


ttention
des historiens.

Les coles de mdecine de la Grce, nous dit Galien,


rivalisaient entre elles pour savoir laquelle l'emporterait par
le nombre de ses dcouvertes ; dans cette lutte, les centres
d'tudes de Cos et Je Cnide tenaient la premire place ; puis
venait celui de Sicile, avec Philistion, Lmpdoele, Pausanias
et leurs compagnons (vol. X, p. S, dit. Kiilin). \\n tenant
compte de l'importance, Malien place donc l'cole sicilienne
immdiatement aprs les clbres coles de Cos et de Cnide ;
de plus, sans tenir compte de l'ordre chronologique, il cite en
premier lieu Philistiou. Au temps d Taiipdoc'e, l'cole tait
tablie Agrigente, mais aprs la prise de cette ville par les
Carthaginois en 401), elle s'tait Fixe Syracuse ; c'est dans
cette ville que Philistion a cr un centre d'activit scientifique
des plus fconds.
Si nous cherchons prciser la personnalit de Philistion,
nous nous trouvons devant une grande indigence de donnes :
la vaste uvre de i a lion, vritable encyclopdie mdicale
de l'Antiquit, ne cite son nom qu' de rares occasions, et
encore, n'est-ce qu' propos de questions d'intrt secondaire,
comme celles qui concernent le rgime alimentaire ; mieux docu
ment,
Galien n'et pas manqu, dans ses uvres synthtiques,
de signaler les dcouvertes de Philistion. L'explication la plus
vraisemblable de cette lacune est qu'au temps de Galien, c'est-dire au nme sicle de notre re, les uvres de Philistion.
taient perdues et n'taient plus connues que par quelques cita
tions d'auteurs. Aucun Irai L ne lui a t attribu avec certi
tude ; Wellmann (I) est pourtant parvenu runir autour de son
nom une vingtaine de fragments doxographiques, dont huit
concernent des questions de biologie, les autres ayant trait au
(1) M. Wellmann, Die Fragmente (1er Sikelischen Aerzle. Berlin, Weidmann,
1901, p. 109 113.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

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rgime ; malgr leur raret, ces tmoignages permettent de


se faire une ide de l'importance de Philistion dans l'histoire
des sciences.

Philistion est n Locres en Grce italique, mais il a vcu


en Sicile. Plutarque dit qu'il s'est acquis beaucoup de gloire
comme mdecin [Quaest. conv. VII 1, p. 699 B). A ce titre, il
est attach au tyran Denys de Syracuse, puis, aprs la mort de
celui-ci en 367, son fils Denys II. Sa renomme s'tend au
loin, et ce n'est pas seulement comme praticien de la mdecine,
mais comme chirurgien : Oribase (Coll. med. XLIX, 4, 38)
dit notamment que Philistion est l'inventeur d'un instrument de
chirurgie ; or la pratique de la chirurgie implique des connais
sancesen anatomie, cL celles-ci ne s'acquirent que parla dissec
tion. Philistion a ainsi fait faire, comme nous le verrons, des
progrs remarquables la science anatomique, qu'Empdocle
dlaissait par scrupules sentimentaux (voir Empdocle, Frag.
136 139). Si Philistion s'oppose au vieux matre Empdocle
quand il dissque des cadavres, d'autre part, il adopte compl
tement ses ides au sujet de la composition de la matire : Le
corps, dit-il, est compos de quatre formes, c'est--dire de qua
tre lments : le feu, l'air, l'eau et la terre ; chacun de ces
lments constitue une nergie : le chaud, le froid, l'humide et
le sec. Les maladies sont le rsultat d'une rupture d'quilibre
entre ces lments. L'air, le pncuma, se rpandant partout le
corps, donne la sant ; la respiration doit se faire, non seul
ement par la bouche et les narines, mais par toute la surface du
corps. C'est la doctrine d'Empdoclc, reprise intgralement
par Philistion (Anon. Land. d. Diels 25, p. 36). rasistrate,
qui vivait un sicle aprs Philistion, n'avait que du ddain
pour tous ces mdecins philosophes qui attachaient une impor
tance quelconque aux quatre lments dans les phnomnes
biologiques, et il ne daignait mme pas discuter la question
(Gai. , , II C. 8).

16

G. LEBOUCQ

Le foyer de culture scientifique qu'est l'cole de mdecine de


Syracuse rayonne dans le monde grec; la renomme de Philistion y attire de nombreux lves et, parmi eux, des personn
alits de marque : Ghrysippe l'Ancien et son disciple Eudoxc,
tous deux Cnidiens, aprs avoir fait un voyage d'tudes en
Egypte, se rendent Syracuse pour s'instruire l'cole de
Philistion. Eudoxe, fils d'Eschine, est un polymathe : il est
astronome, gomtre, mdecin, lgislateur; Archytas lui en
seigne
la gomtrie ; Gbrysippe, la thologie, la cosmologie et la
mtorologie ; c'est pour apprendre la mdecine que son matre
Chrysippe le mne l'cole de Philistion (Diog. Laert.VIII 8, 86).
La prsence des deux Gnidiens l'cole de Sicile produit un
changement considrable dans l'enseignement de la mdecine :
en effet, partir de cette date, c'est--dire vers le dbut du
ivme sicle, on enseigne Syracuse des doctrines propres
l'cole enidienne (1). Parmi les notions qui se sont transmises
de Guide en Sicile, on cite la distinction reconnue entre veines
et artres, dcouverte attribue gnralement au Gnidien Euryphon ; on oublie qu'un sicle avant cet.anatomiste, Alcnion de
Grotone faisait dj la distinction entre les ;, c'est--dire
les artres vides de sang sur le cadavre, et les ,
c'est--dire les veines remplies de sang. D'autres doctrines
sont caractristiques de ia nouvelle cole sieulo-cnidionne de
Philistion : le passage de la boisson dans le poumon et le pri
carde,
la chaleur inne dans le cur, la respiration destine
temprer cette chaleur, le cur considr comme source du
sang, l'intelligence absolue rsidant dans le cur; or toutes
ces doctrines, nous les retrouvons affirmes, sans objections,
dans le Time de Platon, ainsi que dans le trait Du cur incor
por dans la Collection hippocratique ; une rserve, toutefois,
doit tre faite en ce qui concerne le sige de l'intelligence :
(1) M. Wellmann, Spuren Demokrits in Corpus hippocraliciun. Archeion,Vol. XI,
1929, p. 296.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

17

Platon rpartit l'me en trois : celle des besoins et des basses


passions, qu'il colloque sous le diaphragme ; celle des passions
d'un ordre plus lev, qui sigerait dans le cur ; enfin, celle
de l'intelligence ; Platon, adoptant sagement la thse scienti
fiqued'Alcmon, place cette dernire dans le cerveau.

Le fait de mler le nom de Platon ces dbats biologiques


se justifie pleinement : le grand philosophe est un familier
de la cour des tyrans Denys I et Denys II ; il y a fait trois
sjours. La lettre qu'il crit d'Athnes Denys II, et dont
nous avons cit un extrait ci-dessus, nous donne une ide
de la cordialit des rapports existant entre le philosophe et
le souverain (1). Jaeger (2) estime que cette lettre de Platon
aurait t crite entre son deuxime et son troisime voyage
en Sicile, c'est--dire entre les annes 367 et 363, ce qui cor
respond
l'poque laquelle le philosophe a vraisemblable
ment
crit le T'une.
Nous pouvons ainsi nous reprsenter les circonstances qui
ont amen Platon concevoir cette uvre extraordinaire, en
nous bornant, bien entendu, la partie concernant la biolo
gie: au cours de ses voyages en Sicile, le philosophe s'est li
d'amiti avec le clbre anatomiste Philislion, chef de l'cole
de mdecine; l'occasion est toute trouve de s'instruire dans
la composition du corps humain et le fonctionnement des
organes, science de laquelle il ne possde que de vagues
notions. Rentr Athnes, il rdige ce qu'il vient d'apprendre
et l'incorpore dans une uvre vaste : l'histoire de la formation
du monde et de l'humanit, qu'il intitule Time. Cette fois,
Platon n'use pas de la forme littraire qu'il affectionne, celle
du dialogue; le Time, en effet, n'est qu'un long monologue,
et il n'est pas anim par des objections provoquant des dis(1) Voir page 7.
(2) W. Jaeger, Diokles von Karystos, De Gruyter, Berlin, 1938, p. 9.
REG, LVII, 144, a 209-273.

18

G . LEBOUCQ

eussions entre les auditeurs. Platon ne s'aventure pas sur un


terrain dont il n'est pas matre ; il accepte en bloc les ides
de Philistion ; il ne s'en carte que lorsqu'il s'agit de questions
de psychologie ; l, dans ce domaine ctoyant la philosophie,
le penseur a ses ides personnelles, influences pourtant par
le meilleur des hommes de science, Alcmon de Crotone ;
c'est ce qui apparat clairement lorsqu'il est question du sige
de l'intelligence et des sensations ; ces passages du Time sont
en contraste vident avec les thories siciliennes.
Platon a intitul son uvre Time \ il avait ses raisons pour
ne pas mettre en vedette le nom de Philistion de Locres ;
c'tait peut-tre pour ne pas imputer son ami ses propres
ides", le nom de Time, galement natif de Locres, person
nage
assez obscur, tirait assurment moins consquence (1),

Le trait pi .
Parmi les quelque soixante-dix ouvrages composant la
Collection hippocratique, dont la plupart concernent la pratique
mdicale, il en est quelques-uns qui traitent de science pure et
donnent une ide du dveloppement de la biologie avant l're
de l'cole d'Alexandrie, c'est--dire avant le m0 sicle. Le
. est de ce nombre : en quelques pages, ce petit
ouvrage dcrit l'anatomie du cur avec une prcision qui
non seulement n'est gale dans aucun autre trait hippocrat
ique,
mais ne se retrouvera qu'un sicle plus tard avec Ilrophile et Erasistrate. La mthode de travail, l'ingniosit mise
l'appliquer, l'esprit d;observalion rvlent chez railleur
(1) (iompcrz parle de Time eu ces termes : Homme d'Etat de la ville it
alienne
de Locres, auquel sa culture philosophique a valu la renomme et la con
sidration.
On peut presque allirmer qu'il tait personnellement li avec Pla
ton; aussi ce dernier lui a-l-il prt ses thories sur la nature, dans l'intention
peut-tre de lui payer une dette de reconnaissance, lui-mme et d'autres
reprsentants de l'cole pythagoricienne. (Les penseurs de, la Grce, trad, fr,
2e edit. 19U9, t. 1, p. 530). L'rudit philologue a sans doute raison en ce qui
concerne la partie philosophique du Time; quant celle qui a trait la biolo
gie,il ne nous parat pas douteux qu'elle est inspire par Philistion.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

19

les dons d'un excellent chercheur de laboratoire. D'autre


part, quand il s'agit pour lui d'interprter les dcouvertes
morphologiques et de les placer sur le terrain de la physiolo
gie,
cet auteur ne parvient pas s'affranchir des croyances
de son poque, ce qui fait que ses interprtations contrastent
singulirement avec les faits positifs qu'il a su si bien obser
ver
et dcrire.
L'poque laquelle le . . a t joint la Collection hippocratique est inconnue. Galien semble avoir eu connaissance
de l'ouvrage, quand il cite l'exprience sur le porc auquel on
fait boire un liquide color (vol. V, p. 719, dit. Kiihn).
D'autre part, quand on constate que Galien attribue Erasistrate la dcouverte des valvules cardiaques (vol. V, p. 548) et
l'ide que le sang de tous les vaisseaux prend sa source dans
le cur (vol. V, p. 552), on est en droit de supposer que cet
rudit n'a pas eu sous les yeux le . . tel que nous le lisons
aujourd'hui; l'ouvrage semble avoir t perdu au temps de
Galien et n'avoir t ds lors connu que par quelques citations.
Au cours des sicles qui ont suivi, une trouvaille fortuite
l'aura fait dcouvrir et, en tant qu'ouvrage de mdecine, le
. . aura t joint aux uvres attribues arbitrairement
Hippocrate.

En 1901, le philologue et mdecin \\rellmann (1) a fait du


. . une tude critique, dont la conclusion trs originale est
la suivante : 11 est difficile d'admettre que l'auteur du petit
trait aurait t capable de dcouvrir lui-mme tout ce dont
il parle ; il a srement labour avec un veau qui n'est pas
lui (.sic); les doctrines sur lesquelles il se base tant troitement
lies celles de Platon et de Diocls, qui, tous deux, s'ins
pirent
de l'cole de Sicile, personne ne me trouvera tm
raire si je dclare que le . . a t crit sous l'influence sic
ilienne,
notamment celle de Philistion.
(1) Wellmann, loc. cil., p. 94-107.

20

(i. LEBOUCQ

Remarquons qu'il est dit : sous l'influence de l'cole de


Sicile et non par un auteur sicilien . L'ide de Wellmann
est en effet celle-ci : le . . est mal crit; le style en est lourd,
incorrect, diffus, certains passages sont incomprhensibles, et
cela non du fait des copistes. Ces constatations lui ont suggr
l'ide qu'il ne faut voir dans le ~. . qu'un cahier de notes prises
au cours du professeur, par un lve qui rsume parfois mala
droitement
les explications du matre, (les cahiers de notes
sont ce que les Grecs appelaient des ^, des aidemmoire; le . . serait, dans ce cas, le plus ancien -^
anatomique connu (1). Wellmann ne l'ait d'ailleurs, en ceci,
que reprendre une ide explicitement dveloppe par Liltr (2).
Si le ~. . n'est [tas une uvre originale, mais un cahier
d'tudiant, de quel matre retlte-t-il l'enseignement? Well
mann ne s'avance pas jusqu' prononcer un nom, mais son
ide perce ostensiblement travers toute son tude critique :
il s'agirait du grand anatomiste Diocls de Katystos, que Well
mann croit avoir t un disciple de Philistion et qui, son ins
truction
termine, s'est tabli comme mdecin Athnes, o
son prestige lui a valu le surnom de nouvel llippocrate .
La thse de Wellmann n'a pas eu de contradicteur jusqu'au
jour o parut l'ouvrage tendu de Jaeger cit plus haut, qui
versait au dossier de Diodes un fait nouveau, bouleversant
les ides au sujet du clbre mdecin. Le fait nouveau, c'est la
dmonstration, base sur une solide argumentation, que Dio
cls vivait, non pas au dbut, mais la (in du ive sicle. La
(!) Wellmann, loc. cit., p. 98.
(2) Cinq livres des pidmies , sur sept, ne sont pas autre chose des
observations dcousues, lies noies jetes sans ordre, des souvenirs dposs
pour tre consults ou pour servir de matriaux d'autres ouvrages. Les ides
s'y succdent sans avoir aucune liaison les unes avec, les autres ; les phrases
souvent ne sont pas faites ; quelques mots seulement sont crits, qui aident
l'auteur se rappeler sa pense, mais qui sont, dans beaucoup de cas, des
nigmes presque indchiffrables. On conoit cela trs bien si l'on considre ces
compositions comme des recueils de notes que les auteurs gardaient pour leur
usage et qui n'taient pas destins voir le jour; mais cela ne se conoit plus si
l'on veut y voir de vritables livres. (Littr : uvres d'Hippocrale, Vol 1,
p. 61, 1889).

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

21

preuve premptoire du fait, apporte par Jaeger, est une lettre


de Diocls adresse au roi Antigone ; or cet ancien gnral
d'Alexandre a t tu la bataille d'Ipsos en 301.
La frquence des allusions aux doctrines siciliennes que
l'on constate, d'une part dans le lime, d'autre part dans les
fragments de l'uvre de Diocls, avait convaincu Wellmann
que Platon et Diocls taient tous deux disciples de Philistion, le
chef de l'cole de Sicile durant la premire moiti du ive sicle.
De son ct, C. Fredrich (1) faisait remarquer que les consi
drations
physiologiques du Time s'accordent parfaitement
avec la doctrine de Philistion. Ces philologues allemands con
naissaient
l'existence de la lettre Antigone; mais, imbus de
l'ide prconue que Diocls, vivant au dbut du sicle, n'avait
pu correspondre avec le roi Antigone, ils avaient considr
le document comme apocryphe.

Examinons le . /.. la lumire des faits tablis par Jaeger :


quel est le matre dont les leons sur le cur ont t dfe
ctueusement
reproduites par un de ses lves? L'origine
siculo-cnidienne de l'ouvrage est incontestable ; il ne s'y
trouve pas un fait qui ne soit en rapport avec les doctrines de
cette cole. Or, la fusion doctrinale Gnide-Sicile date, nous
l'avons vu, du dbut du ive sicle ; d'autre part, l'activit
scientifique de Diocls se place au dernier tiers de ce sicle;
Jaeger l'a suffisamment dmontr Le . . ne saurait avoir
t crit qu'au cours des soixante premires annes du
ive sicle A cette poque, le seul anatomiste capable de dcrire
le cur avec l'abondance de dtails exacts que l'on trouve
dans le . ., c'est Philistion. Les fautes et les passages
incomprhensibles trouvent leur explication dans l'hypothse
de --. mise par Wellmann.
On pourrait objecter que les doctrines de Philistion ont sur
vcu
au grand anatomiste, et, partant, qu'il est arbitraire
(1) C. Fredrich, Hippokratische Uiitersuchungen, lift. 15, p. 47, Berlin, 1899.

22

G. LEBOUCQ

d'affirmer que le cahier de notes a t crit aux leons de Philistion plutt qu' celles de l'anatomiste Diocls, qui connaiss
ait,
sans aucun doute, l'uvre du matre syracusain. Quelques
dnominations montrent que les terminologies des deux chefs
d'cole ne se confondaient pas tout fait : l'intelligence sup
rieure,
la du . ., par exemple, est appele - chez
Diocls; / correspond au . Il est vrai,
ce ne sont l, en somme, que des appellations diffrentes de
mmes concepts; mais l'exemple suivant dissipe toute qui
voque
: le . . affirme catgoriquement que les oreillettes du
cur portent abusivement ce nom, car, crit-il,, elles n'enten
dent
pas; Diocls, par contre, parlant de ces oreillettes,
dclare qu'elles peroivent les sons (1). Cette fois, il ne s'agit
pas de diffrences de termes, mais bien de doctrines opposes.
Nous sommes donc en droit d'carter l'hypothse que le . .
pourrait tre un reflet de l'enseignement de Diocls.
Le petit trait Du cur nous fait assister une remarquable
leon d'anatomie humaine, donne l'cole de Syracuse par
Philistion, un des plus grands anatomistes de l'Antiquit.
Son cours ne se bornait assurment pas la seule description
du cur humain; mais le peu que l'on en connat, grce au
cahier de l'lve, suffit nous donner une ide du haut degr
de dveloppement de la science anatomique, un sicle avant
les savants anatomistes de l'cole d'Alexandrie, Erasistrate et
Hrophilc.
Traduction et commentaire du thait.

Le cur, pour la forme, est tel qu une pyramide ; sa couleur


est rouge fonc. H est envelopp d'une membrane lisse contenant
un peu de liquide pareil de urine, si bien que tu croirais que
le cur tourne dans une vessie ; cela est ralis afin qu'il batte
(1) Wellinann, loc, cit., p. 104,

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

23

en bonne garde. Il y a autant de liquide quil en faut pour


remdier la chaleur: le cur secrte cette humeur en buvant,
aspirant, consumant et lchant la boisson du poumon.
Ds le dbut, nous trouvons la marque caractristique de
l'cole sicilienne : cette bonne garde , , trouve son
explication dans le Time de Platon : Le cur, y est-il dit
(70 B), est plac comme au poste de garde; quand l'me
s'irrite, le cur transmet par les vaisseaux l'irritation toutes
les parties sensibles du corps . Or la partie du Time ayant
trait la biologie s'inspire presque uniquement des doctrines
de l'cole de Sicile.
II
En effet, quand homme boit, la plus grande partie de la
boisson passe dans le ventre, car le pharynx a la forme d'un
entonnoir et reoit la masse de tout ce que nous absorbons; la
boisson passe galement dans le larynx, mais seulement une petite
quantit, juste ce qui s'infiltre par la pression du courant ; l'piglotte est en effet un opercule hermtique, qui ne laisserait point
passer autre chose que du liquide.
Unger traduit tort par in slomachum ; la traduction
de Littr est plus exacte : dans le ventre , c'est--dire dans
les intestins. Le terme ,/ dsigne le pharynx, comme
l'indique clairement oy.o~.qv , quale infundibulum. D'autre
part, le terme oesophagus, chez Unger, est un anachronisme :
ce molest employ la premire fois par Aristote(Z)e part, anim.,
II, ch. 3). Plus loin, le terme dsigne le larynx,
comme l'indique le contexte, et non le pharynx; les deux mots
ont souvent t employs l'un pour l'autre dans l'Antiquit :
larynga quam utique etiam pharynga nominant (Galien, De usu
part., yoL III, p. 611, dit. Kihn, 1821-1833).

24

G. LEBOUCQ

Voici la preuve de ce fait; si quelqu'un fait boire de l'eau


souille pur du bleu ou par du minium un animal trs altr,
de prfrence un porc [c'est un animal sans rpugnance ni
soin de propret) ; ensuite, pendant qu'il boit, si tu lui tranches
la gorge, tu la 'trouveras colore par la boisson. Mais cette
opration est pas la porte du premier venu. Il ne faut donc
pas douter que la boisson est bienfaisante au larynx de l homme .
Mais, diras-tu, comment se fait-il que l'eau pntrant avec vio
lence provoque de la gne et une forte toux ? C'est parce que,
dis-je, elle pntre F encontre de la respiration. En effet, ce
qui s'introduit par la pression, e/ tant que filtrant le long de
la paroi, n'entrave pas la respiration de l'air ; au contraire
rhumectation lui rend le cheminement ais.
L'auteur se fait l'avocat d'une mauvaise cause; il faut pour
tant lui accorder que son plaidoyer est adroit; si sa dmonstrat
ion
par le porc gorg est nave, elle a nanmoins le mrite
de prouver qu'il n'accepte pas aveuglment les dogmes, mais
cherche les contrler par l'exprimentation.
La doctrine du passage de la boisson dans le poumon est de
celles qui ont le plus fait l'objet de controverses parmi les
physiologistes des ve et ive sicles: c'est une croyance qui
remonte une haute antiquit; elle a suscit une vive pol
mique
cnlre l'cole de Cnide, qui l'admet, et celle de Cos, qui la
rejette: de Cnide, elle s'est transmise l'cole sicilienne et
Platon l'admet sans rserve : Le poumon est le distributeur
de l'air dans le corps (Time, 84 d); il est creus de cavits
comme une ponge afin de pouvoir recevoir l'air et les bois
sons (70 c, d) Plutarque, dans ses Propos de table, tait exposer
par un des convives les arguments en faveur de cette opinion :
Parmi les tmoins de Platon, j'invoque Philistion de Locres,
homme trs ancien et illustre dans l'art de la mdecine, et
Hippocrate et son lve Dexippe; ils dclarent qu'il n'y a pas
d autre voie pour la boisson que celle indique par Platon.
Dexippe n'ignorait pas le rle si utile de la fameuse piglotte,

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

25

mais propos de celle-ci, il dit qu'au moment de la dglut


ition, la boisson s'coule par la trache-artre, et les aliments
solides sont dirigs vers le pharynx; mais rien de ceux-ci ne
passe par la trache, tandis que le pharynx reoit la fois les
aliments secs et une certaine partie de l'humidit qui y est
mle; il est en effet probable que l'piglotte est place
devant comme un diaphragme et un rpartiteur del trache,
de manire laisser filtrer insensiblement un peu de bois
son, mais en petite quantit pour ne pas troubler la respi
ration (Plut. Quaest. conv. VII 1, p. 699 B).
D'autre part, l'auteur du , un des traits les plus
scientifiques de la Collection hippocratique, s'insurge nergiquement contre cette croyance; il en dmontre l'absurdit,
entre autres, par l'argument dit du cycon, boisson base de
farine : Si cela tait vrai, la farine avale avec le cycon
viendrait obstruer le poumon (Hippocrate, d.LittF, vol. VII,
p. 36). Erasistrate, de son ct, tient le mme raisonnement
(Litfr, vol. I, p. 377). Cette doctrine absurde, que le seul bon
sens devait rejeter, a eu la vie longue : on est stupfait de cons
tater que Vsale s'est donn la peine de la vrifier; voici
comment il termine le dernier chapitre de la H. C. Fabrica .
Si, avant la vivisection, j'administre l'animal une boisson
laquelle est mlange l'une ou l'autre couleur, j'examine
si le liquide color se retrouve dans les ramifications de la
trache.
III
Cette humeur, le cur limine du poumon en mme temps
que fair, (car) il est ncessaire qu'il fasse retourner par la mme
voie suivie l'inhalation, fair qui a servi de remde; il en fait
passer une partie dans sa gaine, le reste, il le laisse aller l'ex
trieur
avec air expir. C'est pour cette raison que le souffle,
quand il revient, humecte le palais; or il revient rgulirement,
car ce ne sont pas l des aliments pour la nature humaine. En
effet, comment l'air et l'eau, qui sont des lments crus, seraient-

26

G. LEROUCQ

ils des aliments pour l'homme ? Ils seraient plutt une compens
ationpour une affection apparente.
L'air inhal charg d'humidit est exhal comme tant inuti
lisable;
cela se comprend; mais l'allusion une compensation
pour une affection apparente est obscure; elle pourrait tre
inspire par le trait hippocratique Des airs, des eaux et des
lieux, qui insiste sur l'intlucnce du climat et du milieu sur la
constitution des habitants. L'auteur semble viser des maladies
produites par une insuffisance d'air ou d'eau. Galien ne fait
aucune allusion cette trange suggestion.
Jusqu'ici, le texte se borne des considrations thoriques
bases sur des doctrines de l'cole de Sicile; c'est avec la des
cription
anato inique du cur que Phiiistion va se rvler
homme de science positive.
IV
Mais ce dont il est question, le cur est un muscle trs puis
sant, non par ses tendons, mais par I'cpt/isseur de su chair. Il a
deux ventricules distincts, contenus dans une seule enveloppe,
l'un par-ci, l'autre par-l. Ils ne sont nullement semblables .
celui de droite gt, inclin en avant, en contact avec l'une des
veines (je dis celle de droite , qui sort des ventricules qui sont
gauche, car le cur tout entier a son sige de ce cot). Le ven
tricule
droit est tout fait ample et bien plus lche que autre ;
il arrive pas la pointe paisse du cur; il >/ est comme cousu
extrieurement.
Cette description du cur dans son ensemble est parfaite;
elle expose avec prcision l'aspect de l'organe en place, aprs
ablation du plastron sternal . Ds prsent, on peut affirmer qu'il
s'agit du cur humain : la remarque que l'organe tout entier
est report du ct gauche en fait foi. C'est la station verticale
qui, faisant s'appuyer le cur sur le diaphragme plutt que

UNE ANAT0M1E ANTIQUE DU CUR HUMAIN

27

sur le plastron sternal, a produit un dplacement vers la


gauche. Le fait est contest par Galien qui, tudiant l'anatomie
humaine sur le singe, place le cur au milieu de la cage thoracique; il donne comme argument sa manire de voir que,
situ dans la rgion axiale du thorax, le cur se trouve plac
dans des conditions plus favorables pour tre refroidi par le
poumon (vol. II, p. 605; III, p. 415; XVII A, p. 1004). Les
gyptiens avaient dj remarqu que le cur humain est
dplac vers la gauche (1). Relevons aussi la remarque judi
cieuse
que la pointe du cur est forme uniquement par le
ventricule gauche.
V
L'autre [le ventricule gauche) se trouve au dessous, exactement
derrire le mamelon gauche o on le sent battre. Il a une paroi
paisse et est plac dans une cavit semblable celle d'un mortier.
De plus il est mollement envelopp par le poumon qui , par ce
revtement, modre l 'excs de chaleur, car le poumon est froid
par nature et, de plus, il est rafrachi par la respiration.
* *
Cette dernire proposition est formule dans le Time{1 C-D)
en termes presque identiques : Les dieux ont voulu protger
le cur en greffant sur lui le tissu du poumon agissant comme
un organe rfrigrant . Ici, nous avons l'autorit de Galien
pour affirmer que le texte du . . exprime l'opinion de Philistion : Quelle est donc cette chose si utile qui vient de la
respiration ? Est-ce la naissance de notre me, comme le dit
Asclpiade? Ou, non pas sa naissance, mais sa force, comme
dit Praxagoras, fils de Nicarque ? Ou est-ce encore un certain
refroidissement de la chaleur inne, comme l'ont dit Philistion et Diocls ? (Gai. IV, 471).
VI
Les deux ventricules sont rugueux l'intrieur et comme un
(1) A. Piankof, Le cur dans les textes gyptiens. Thse Univ. Paris, 1930, p. 18.

28

G. LEBOUCQ

peu corrods, le gauche l'tant plus que le droit, car le feu


inn est pas dans le ventricule droit ; il n'est donc pas ton
nant que le gauche soit rendu plus rugueux, puisqu'il est plein
de feu intempr. C'est pour cette raison qu il est dune texture
serre qui le protge contre l'intensit de la chaleur.
*
* *
Le dogme de la chaleur inne domine toute la physiologie
cardiaque chez Philistion; le ventricule gauche tant peu
prs vide de sang sur le cadavre, c'est l qu'il loge celte cha
leur ou ce feu inn. D'aprs Galien (vol. V, p. 702), Ilippocrate emploie rgulirement l'expression ^ Osoulov, tan
dis que Platon parle de ; dans le . ., Philistion emploie
indiffremment les deux termes : au ch. I : , , au
ch. V , , au ch. VI : / xoj ,
VII
Les ventricules n'ont pas d'ouverture, si ce est lorsqu'on
rsque la partie suprieure des oreillettes et la pointe du
cur. Si l'on pratique ces rsections, deux ouvertures appar
aissent
dans chaque ventricule [car V on sectionne la grosse
veine qui nat d'une veine unique, cette opration gare la vue).
Celles-ci sont la source de la nature humaine, dont les fleuves
arrosent le corps et par lesquels est irrigue habitation de
Pme ; ce sont eux qui apportent aussi la vie homme et, s'ils
viennent tarir, l'homme meurt.
*
Tel est ici le texte, selon Unger; il s'carte notablement de
celui de Littr, qui a fait usage d'un manuscrit dfectueux et
dont la traduction est, par endroits, inexplicable au point de
vue anatomiquc. Unger est parvenu, en collationnant des
manuscrits inconnus l'poque de Littr, donner une tr
aduction
intelligible de certains passages obscurs. Une phrase
pourtant ne trouve pas d'explication satisfaisante :
[ . Cette veine unique, donnant

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

29

naissance la grosse veine (sans doute la veine cave sup


rieure),
serait, d'aprs Unger, la portion de l'oreillette droite
limite par le siilcus terminalis de His dsigne sous le nom
de sinus des veines caves . Pour que l'on ne s'tonne pas
que cette veine cave sectionne ne laisse pas voir deux orifices,
Fauteur du trait dclare qu'elle sort comme d'une seule
veine ; alors, si on l'excise dans sa partie suprieure, aucun
orifice n'est visible, ce qui fait dire que la vue sera trompe. La
phrase qui suit immdiatement rend l'interprtation d'Unger
encore moins vraisemblable : ;
celles-ci sont les sources de la nature humaine dont les
fleuves arrosent le corps . Que dsigne celles-ci , ?
Dans la phrase qui prcde, il n'est question que de la grosse
veine naissant d'une seule; ces fleuves, quels sont-ils? l'aorte
et la pulmonaire sont probablement vises, mais rien ne l'ind
ique
(1). Une saine explication anatomique n'est pas possible ; or,
comme l'auteur donne de nombreuses preuves de sa science, il
n'est pas douteux que nous nous trouvons en prsence d'un
texte profondment altr, vraisemblablement par l'lve qui,
prenant des notes la leon du matre, a mal compris le sens
de ses paroles.
L'affirmation que les gros vaisseaux prennent leur source
dans le cur et sont destins arroser ainsi qu' nourrir tout
le corps, est trs importante; c'est la premire fois qu'un
auteur la formule et Platon l'adopte dans son Time : Le
cur est le nud des vaisseaux et la source du sang qui circule
rapidement dans tous les membres (70 B). A ce sujet, Galien
ne cite comme rfrence que le Time ; il semble ignorer leu. .
La doctrine de Philistion enseignant que le cur est la
source du sang restera un axiome de la physiologie jusqu'au
sicle de Harvey. Andr Vsale crira encore en 1543 : Les
veines fournissent aux organes le sang destin les nourrir ;
(1) [Bien que de l me semble devoir faire difficult pour Tauatomiste, je suis
tent de comprendre : Ces ventricules sont les sources de la nature humaine ;
c'est de l galement que (se rpandent) par le corps les fleuves par lesquels est
irrigue (cette) habitation (de notre me). A. PI.].

30

G. LEBOUCQ

quant aux artres, leur but est de modrer la chaleur inne et


l'esprit vital (Prface de la C. H. Fabrica, p. 3, diL 1725).
Le fait de comparer les vaisseaux des fleuves dtruit l'hypo
thseque Platon aurait eu la notion de la circulation ; une
rivire ne remonte pas sa source ; mais l'ide n'est pas
rejeter, qu'il l'aurait conue en philosophe : les parties san
guines,
a-t-il dit, dissmines dans notre corps, sont forces
d'imiter le mouvement de l'univers (81 A), ressouvenance
de l'ide du microcosme, dont on retrouve encore des survi
vances
au xvie sicle : Ysale, pour dsigner le corps humain,
parlera dans sa Prface de l'auberge dans laquelle sjourne
l'me , comme le fait Philistion en employant le mot au chapitre VII.
VIII
Prs de f origine des veines, des corps mous et creux entourent
les ventricules ; on les appelle des oreillettes, mais ils n'ont pas
de trou comme les oreilles, car ils ne peroivent pas les sons ;
ce sont des organes par lesquels la nature capte air. Je pense
que c'est l'uvre d'un artisan habile, car, considrant que ce
viscre serait de conformation solide par la densit de son rev
tement,
et de l nullement attractif, il lui adjoignit des soufflets,
comme le font les fondeurs leurs fourneaux ; de sorte que, par
ces soufflets, le viscre rgle la respiration. En voici la preuve :
tu peux voir le cur se contracter en totalit, tandis que, isol
ment, les oreillettes se gonflent et s'affaissent.
Ces longues considrations, pour justifier l'hypothse que les
oreillettes serviraient entretenir la chaleur inne, ne prsen
teraient aucun intrt au point de vue biologique, n'tait-ce
qu'elles donnent lieu une constatation des plus importantes :
Philistion pratique la vivisection ; il ouvre la cage thoracique
d'un animal vivant, incise le pricarde pour mettre nu le
cur et observe ses contractions ; aprs quoi, il extrait l'organe
en sectionnant les vaisseaux et constate que les oreillettes con
tinuent
de se contracter alors que les ventricules ont cess de

UNE ANATOMIE ANTIQUE BU CUR HUMAIN

3l

battre. Le fait est rigoureusement exact, les contractions ventriculaires s'arretant bien avant celles des oreillettes, dans le
cur isol comme chez l'individu expirant; l'oreillette droite
est appele, pour cette raison, ultimum moriens. L'histoire de
la biologie ne fournit nulle part l'affirmation si catgorique de
recherches par la vivisection cette poque.
Le texte parat bien laconique pour exposer une dcouverte
de cette importance. Le cahier tout entier prouve que le cours
d'anatomie de Philistion ne se bornait pas des descriptions
thoriques. Le matre, n'en pas douter, a fait, devant ses
lves, la dmonstration que les pulsations cardiaques ne
s'arrtent pas en mme temps dans tout l'organe. On peut se
reprsenter que, pendant le travail de dissection, l'lve, sui
vant attentivement l'opration, a nglig de prendre des notes
et s'est content d'un rsum en quelques mots, tout comme le
font, de nos jours, les tudiants au cours de physiologie.
IX
Pour cette raison, je dis que les petites veines conduisent le
souffle dans le ventricule gauche, et V artre dans l'autre ; les
organes mous sont en effet plus attractifs et susceptibles de se
distendre. Or il importait pour nous que les couches suprieures
du cur soient moins exposes se refroidir ; car la chaleur ne
rside pas dans le ventricule droit, de sorte que, si elles avaient
pas reu un instrument susceptible de parer ce dfaut, cette
chaleur serait entirement domine par rentre de Pair.
Philistion a fort bien dissqu les vaisseaux thoraciques et
a dcrit leurs rapports avec le cur et les poumons; il fait
aussi trs exactement la distinction entre les veines et les
artres, distinction d'ailleurs purement morphologique, base
sur l'paisseur des parois; mais n'ayant aucune notion de la
circulation, il cherche une explication physiologique l'aide
du dogme du feu inn : l'air du poumon se rend au ventri-

32

G. LEBOUCQ

cule gauche par les petites veines () pulmonaires et


exerce une action modratrice sur le feu inn qui a son sige
dans ce ventricule ; dans l'esprit de l'auteur, cet air filtre
donc dans les vaisseaux rencontre du courant sanguin cardiofuge ; d'autre part, rair se rend du poumon au ventricule
droit par l'artre pulmonaire, aussi contre-courant sanguin ;
or ce ventricule, ne contenant pas de feu inn, risquerait de
se refroidir par l'entre de l'air; mais l'artre pulmonaire,
grce sa paroi paisse, se laisse peu distendre et rduit
ainsi l'entre de l'air froid ; c'est l , l'instr
umentfavorable protgeant le ventricule droit contre l'excs
de refroidissement par la respiration.
Wellmann cite un passage de Rufus d'Kphse, dans lequel il
est dit que Philistion, originaire d'Italie, suivant l'usage du
pays, appelle :: aigles les veines temporales remont
ant
vers la tte (W., Frag. 8) ; comme il n'est pas question
de veines superficielles dans le . ., et que les autres termes
employs ne sont autres que '., , , le pas
sage de Rufus doit viser un autre trait que le . .

// nous reste parler des membranes caches du cur, sujet


trs digne d'tre expos : des membranes ainsi, que des fibres
sont tendues dans les ventricules comme des toiles d'araignes,
entourant de toute part les orifices et implantant des filaments
dam la paroi compacte. Il me semble que ce sont ces fibres qui
tendent le cur et ses ventricules, d'o partent les artres. Il ij a
une paire de ces artres aux portes desquelles sont inr/meusement disposes, de chaque cdt';, trois membranes arrondies
leur extrmit en forme de demi-cercle; quand celles-ci s'acco
lent,cest admirable de voir combien elles closent la lumire de
ces artres.
*
Les valvules sigmodes, les cordages tendineux, les muscles
papillaires, rien n'a chapp l'attention de Philistion, qui est

UNE NATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

33

le premier avoir dcrit l'aspect des cavits du cur. Il ne se


borne d'ailleurs pas constater ce que lui ont fait dcouvrir
ses dissections : il cherche comprendre le fonctionnement
de l'organe, nigme qui demandera vingt sicles pour tre
rsolue. Galien attribue la dcouverte des valvules cardiaques
Erasistrate (vol. V, p. 548) ; il prouve ainsi, une fois de
plus, qu'il n'a pas lu le . .
Si quelqu'un, connaissant parfaitement antique cosmos ,
aprs avoir extrait le cur d'un cadavre humain, d'une part
carte les valvules, d'autre part les abaisse, ni l'eau, ni l'air que
l'on injecte, ne pntrera dans le cur; c'est surtout vrai du ct
gauche, o les valvules sont construites avec une prcision parti
culire
: juste titre , car c'est dans le ventricule gauche que
rside l'intelligence de l'homme, ainsi que le principe du reste
de l'me.
* *
Ce passage mrite une attention toute spciale ; voici ce
que dit le texte :
.; Littr traduit par aprs
la mort (L., vol. IX, ch. 10) ; c'est exact, mais il fallait pr
ciser
la mort d'un homme , le terme ne s'appliquant qu'au
genre humain; il est l'quivalent de notre mot dcd . En
traduisant aprs la mort , l'minent hellniste avait sans
doute en vue un cadavre humain ; il est pourtant permis d'en
douter, quand nous constatons qu'il voit dans
une allusion des rites d'aruspices sacrifiant des animaux sur
l'autel, et qu'il renvoie un passage de Galien, dans lequel
l'anatomiste de Pergame expose la manire de procder pour
examiner les organes thoraciques sans sectionner les ctes
(vol. II, p. 603). L'ide d'un rapprochement avec des pra
tiques
religieuses rsulte du sens abusif que Littr donne au
mot ; ce terme signifie : ordre, harmonie, parure, toi
lette , tous sens n'impliquant nullement une ide de pratique
REG, LVI1, 1944, n 269-273,

34

G. LEBOUCQ

sacerdotale. Unger commet la mme erreur en traduisant : si


quis bene sciens ritum antiquum. Par contre Edelstein traduit
moins incorrectement : Wenn eincr welcher die alte Mthode
versteht (1). Mais d'autre part, Unger est plus catgorique
que Littr dans sa traduction de quand il affirme
qu'il s'agit d'un cadavre humain : exempto corde hominis
mortui.
La question a son importance, car l'affirmation que l'on
aurait tait des dissections humaines avant les anatomistes de
l'cole d'Alexandrie est gnralement rejete, notamment par
Edelstein, qui a consacr un long mmoire la question. Sa
thse est que tous les auteurs de l'Antiquit qui ont tudi
l'homme au point de vue biologique ont procd par compar
aison avec ce qu'ils dcouvraient en dissquant des animaux.
S'il s'agit rellement d'une dissection humaine, affirme Edel
stein, c'est que le trait date du milieu ou de la fin du ive sicle.
Le . . aurait pu, la rigueur, avoir t crit vers le milieu
de ce sicle, mais non la fin (voir page 21).
Puisqu'il n'est pas douteux qu'il s'agit d'une dissection
humaine, quelle pratique trs ancienne Philistion l'ait-il
allusion en parlant d'un / ? L'esprit se tourne tout
naturellement vers l'Egypte, berceau de toute civilisation
mditerranenne. Ici, nous sommes amplement documents
par Hrodote et par Diodore de Sicile. Parmi les moyens
employs par les Egyptiens pour conjurer les malfices dont
la susperstition entoure le cadavre humain, figure la mthode
complique de l'embaumement avec un minimum de mutila
tion
apparente du corps, i'videment des cavits abdominale
et thoracique se faisait par une ouverture troite que le
paraschiste pratiquait dans le bas-ventre. Les Egyptiens
donnaient au cur la signification d'un organe sacr, conser
vant
la personnalit du sujet aprs la mort ; c'est pour cette
raison que, dans les temps les plus reculs, en prparant la
(1) L. Edelstein, Gesch. d. Section in d. An tike. Quellen u. Studien z. Gesch.
d. Naturwiss. u. d. Med. Bd. Ill, lift. 2, p. 58 ; Berlin, 1932.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

35

momie, on remplaait le cur, arrach avec les autres viscres,


par un cur artificiel ; plus tard, on l'a laiss en place (1).
L'pyaws serait-il une allusion cette antique manire
d'extraire le cur? Philistion est le premier (aprs Alcmon)
avoir pass outre aux prjugs concernant l'inviolabilit
des cadavres humains. Se serait-il mis l'abri d'une accusation
lourde de consquences, en prtendant procder l'extraction
du cur la manire des prtres gyptiens, c'est--dire selon
leur ? Les Cnidiens Chrysippe et Eudoxe avaient
sjourn en Egypte avant de se rendre Syracuse; seraient-ce
leurs propos, leurs s-ouvenirs de voyage, qui auraient suggr
Philistion d'invoquer le procd gyptien pour se mettre
l'abri de l'inculpation d'une profanation de cadavres? ou tout
au moins de dclarer, en dmontrant, devant ses lves, un
cur humain, que l'organe a t enlev la manire gyp
tienne?
Il y a l une possibilit d'expliquer un texte obscur,
qu'il convient, en tout cas, de signaler l'attention.

Philistion ne se contente pas de dcrire minutieusement les


valvules sigmodes, il veut en comprendre le fonctionnement;
dans ce but, il fait l'exprience suivante : il injecte sous pres
sion de l'eau ou de l'air dans l'aorte, puis dans la pulmonaire,
et constate que rien ne pntre dans le cur, surtout du ct
gauche. La dmonstration est concluante, mais sa manire de
procder est incomprhensible : d'une part, dit-il, on carte
les valvules, d'autre part on les abaisse. Littr et aprs lui
Unger se sont efforcs de corriger le texte des diffrents manusc
ritspour en rendre la traduction conforme la vrit, mais
elle n'en reste pas moins un non-sens physiologique; le fait
de toucher aux valvules te toute valeur la dmonstration. Si
on s'efforait de trouver une explication, on pourrait supposer
que l'ide de l'auteur a t celle-ci : en poussant l'eau dans
(I) A. de Buck, Doodenboek-spreuken betreffende het kart. Ex Oriente Lux :
Jaarbericht n 9. Leiden, 1944, p. 17.

36

G. LEIiOUCQ

une des artres, on pourrait croire que l'obstacle se trouve


galement au niveau des valvules sigmodes de l'autre artre;
or, si on lve cet obstacle suppos, on constate que les valvules
sigmodes d'un des vaisseaux suffisent en oblitrer complte
ment
la lumire Mais l'hypothse la plus vraisemblable est
que nous nous trouvons de nouveau devant un texte d'lve
qui a mal compris l'explication du matre.
Surtout du ct gauche : cette observation faite par un
chercheur qui ne souponne pas l'existence de la circulation
est tout fait remarquable; le fait qu'il note est exact : la
pression dans la circulation pulmonaire n'tant gure que le
tiers de celle de la grande circulation, cette pression plus faible
a cr un systme valvulaire moins puissant. Nous avons
refait l'exprience de l'hilistion en faisant peser sur les
valvules sigmodes d'un cur humain normal le poids de deux
colonnes d'eau de mme hauteur : les valvules de l'artre pu
lmonaire
laissaient suinter l'eau, tandis que les valvules aortiques se montraient, hermtiquement tanches. Par cette
simple remarque surtout gauche , nous pouvons nous
rendre compte de la manire judicieuse et rigoureuse dont
Philistion faisait ses recherches.
Au savant positiviste succde \o philosophe cherchant
comprendre la physiologie cardiaque : L'intelligence de
l'homme, dit-il, rside dans le ventricule gauche, ainsi que le
principe du reste de lame. Cette conception lui est sans doute
venue du fait que, le cur mourant en diastole, le ventricule
gauche est peu prs vide de sang : c'est l que le philosophe
a trou vi'1 l'osnano libre nonr nlacor son fou inn, source do la
vie, ainsi que la , l'intelligence suprieure, et le principe
du reste de l'me , -/. D'aprs Wellmann [loc. cit.,
p. 104), ce terme trouverait son explication dans le passage 44
du Codex Vindicianus concernant Diocls : Le cur est le
sige de l'me; c'est du cur que le transmet au
cerveau les sensations et les hautes facults intellectuelles.
Ces manations parties du cur pour aboutir au cerveau,
seraient , le reste de l'me.

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

37

XI
[L'esprit) ne se nourrit ni d'aliments, ni de boissons provenant
du ventre, mais dun rsidu pur et lumineux provenant de la
dcomposition du sang ; il extrait cette nourriture du rservoir
sanguin le plus proche, mettant des rayons et paissant ainsi
son aliment de la mme manire que le corps tire sa subsistance
des intestins contenus dans le ventre, choses qui ne conviennentpas la nature de t esprit. Mais, pour que les substances conte
nues dans l'artre ne retiennent pas cet aliment en effervescence,
la voie qui y conduit est ferme ; en effet, la grande artre pat
l'estomac ( ) ainsi que les intestins et est pleine d'al
iments qui ne conviennent pas un chef. La preuve que l'esprit
ne se nourrit pas d'un sang tel que nous le voyons, la voici :
quand on gorge un animal, le ventricule gauche ayant t
ouvert, on y constate un vide complet, sauf un peu de srosit,
de bile jaune et les membranes dont j'ai dj parl ; tandis que
ni artre ni le ventricule droit ne sont vides de sang. A mon
avis, ce sont les valvules qui sont cause {du vide de) ces vaisseaux.
*
Ici, Philistion aborde en biologiste le problme abscons de
l'intelligence et de la pense. Gomme la vie, quel que soit
l'aspect sous lequel elle s'affirme, implique la ne'cessit d'tre
entretenue par des aliments, Philistion imagine, comme nour
riture l'esprit, une substance thre manant du sang, le
liquide nourricier par excellence; cette manation subtile est
seule digne d'un chef.
Relevons dans le texte le mot , qui ne figure pas dans
le Time : Platon emploie le terme , cavit abdominale.
Chez Aristote,yaTr/ip dsigne tantotl'estomac, tantt l'utrus (1 ).
XII
Quant au vaisseau qui sort du ventricule droit, lui aussi
est accoupl par la commissure des valvules, mais celles-ci ne
(1) Hyrtl, Onamatologia anatomica, p. 231. Vienne, 188Q.

38

G. LEBOUCQ

l'oblitrent pas compltement parce qu'elles sont trop faibles.


Ce vaisseau s'ouvre du ct du poumon pour lui fournir le sang
destin le nourrir, tandis qu'il est ferm du ct du cur ; mais
pas avec un joint hermtique \ assez cependant pour permettre
l'air de passer, mais pas en grande quantit. De ce ct, en
effet, la chaleur est faible, parce qu'elle est domine par le froid
qui s'y mle. Le sang, par nature, n'est pas chaud, pas plus
qu'aucune autre humeur, contrairement ce que pensent la
plupart des gens; mais il absorbe de la chaleur.
Voil ce qu'il y a dire au sujet du cur.

Rsumons l'uvre biologique de Philistion : deux aspects


sont considrer : l'anatorniste et le physiologiste.
Dans le domaine de la morphologie, Philistion a sa place
parmi les grands anatomistes de l'Antiquit : tout d'abord, il
n'est pas contestable qu'il a fait des dissections humaines; il
nous en donne deux preuves : le cur de l'homme, aflirme-til, n'est pas dans l'axe du corps, mais est dplac vers la gauche.
Ce caractre anthropologique, parfaitement exact, est contest
par Galien qui, lui, ne dissquait que des singes; parmi les
mauvaises raisons qu'il fait valoir pour tayer son point de
vue, il dclare que la position mdiane est plus favorable au
refroidissement par le poumon (vol. III, p. 415). La seconde
preuve que Philistion a fait de l'anatomie humaine est la phrase
, le cur d'un cadavre humain
tant extrait.. . , phrase qui doit convaincre les plus sceptiques.
Les dissections de Philistion ne se bornent pas un examen
sommaire; elles sont faites avec un soin mticuleux, qui lui
vaut d'tre le premier dcrire la structure complique des
cavits cardiaques. Un dtail qui prouve la rigueur de sa
mthode de travail, c'est d'avoir observ que les valvules
sigmodes de Tarire pulmonaire rsistent moins la pression
que celles de l'aorte.
La contribution apporte par Philistion la physiologie est

UNE ANATOMIE ANTIQUE DU CUR HUMAIN

39

loin d'tre ngligeable : son interprtation des faits observs


ne saurait tre que doctrinaire ; lui-mme cre des dogmes : la
chaleur inne rsidant dans ]e ventricule gauche, la respiration
destine miliger cette chaleur, le cur considr comme
tant la source du sang, et le pneuma, celle de l'intelligence;
cette dernire doctrine pourrait d'ailleurs n'tre qu'une rmi
niscence
de Diogne d'Apollonie, qui, lui-mme, a repris cette
conception d'Anaximne. O le mrite de Philistion dans le
domaine de la physiologie est incontestable, c'est dans sa
mthode de recherches et de contrle : il se base, il est vrai,
sur des dogmes, mais il s'en sert comme d'hypothses de travail,
qu'il cherche dmontrer, telle sa nave exprience pour
prouver que la boisson passe par le poumon. Mais ces faibles
ses
s'effacent devant ce fait : c'est Philistion qui a dcouvert
que les ventricules mesurent avant les oreillettes.
Sommes-nous en droit de dcerner le titre de pionnier
Philistion ? Certes, ses prdcesseurs l'cole de Sicile, en y
comprenant mme cet homme extraordinaire qu'est Empdocle, n'ont rien laiss qui puisse tre compar l'uvre de
Philistion; mais il y a, en Grce italique, la grande figure
d'Alcmon de Crotone : les rares fragments qui nous sont
conservs de son uvre suffisent pour faire dcouvrir en lui
le pre del biologie. Plus d'un sicle avant Philistion, Alcmon
faisait des dissections humaines (qui primus aiisus est) et des
expriences de vivisection.
Locres est situe dans l'extrme Sud de l'Italie, rgion sur
laquelle a rayonn le lustre de l'cole de Crotone et qui a donn
les mdecins philosophes Hippon de Rhgium, Timothos,
Hippasos de Mtaponte et le clbre Philolaos de Crotone.
C'est dans cette atmosphre que s'est form l'esprit scientifique
de Philistion. En quittant l'Italie pour se fixer en Sicile, il
s'est assimil les doctrines du grand philosophe de la nature,
Empdocle, notamment celle du rle du cur et du sang dans
les phnomnes psychiques, et il s'en est servi pour expliquer
ses observations de physiologie ; Alcmon lui-mme en tait

40

G. LEBOUCQ

rduit baser sur des hypothses l'explication de ses dcou


vertes gniales.
Par sa mthode d'investigation vraiment scientifique, Philistion se rvle comme tant le continuateur le plus fcond de
l'uvre biologique du grand Crotoniate.

Gand, 1944.

G. Leboucq,
Membre de Acadmie royale
de mdecine de Belgique.