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G,

a lardonado en 1922 con el


Premio Nobel de Fsica, N IE LS BOHR (1885-1962) fue uno de los
grandes cientficos de nuestro siglo; su teora de la constitucin del
tomo y de los espectros atmicos (1913), sus investigaciones sobro
la tabla peridica de los elementos (1921-1922), su modelo nuclea
de la gota lquida (1936) y su teora de la fisin (1939) constituye
momentos importantes en la historia de la fsica contemporne
Pero, adems de un maestro de las tcnicas de su disciplina, Niels
Bohr fue tambin un filsofo de la naturaleza; as lo demuestran los
cuatro ensayos recogidos en este volumen (originalmente publicados
entre 1925 y 1929), que analizan mediante un lenguaje accesible al
pblico en general las implicaciones epistemolgicas de la teora
cuntica. LA TEORIA ATOMICA Y LA DESCRIPCION DE LA
NATURALEZA reproduce la famosa conferencia pronunciada en el
Congreso de Como de 1927, en la que Bohr formul por vez primera
su interpretacin de la fsica cuntica como parte de un sistema ms
amplio y general que denomin filosofa de la complementaridad.
La introduccin de M IG U EL FE R R E R O M ELG A R suministra las
claves necesarias para entender el pensamiento de Bohr, que tan
grande influencia ha ejercido sobre la filosofa del siglo X X y que
resulta imprescindible para comprender la historia de esa gran
sntesis del microcosmos que es la mecnica cuntica.
y--'

^ .

Alianza Editorial

Cubierta Daniel Gil

Titulo original:
A tom ic Theory an d th e D escrip tion o f N atu re
In trodu cto ry Survey

F o u r E ssa y s w ith

Professor Aage Bohr


Prlogo, traduccin y notas: Miguel Ferrero Melgar
Ed. cast.: Alianza Editorial, S. A ., Madrid, 1988
Calle Miln, 38, 28043 M adrid; telf. 200 00 45
ISB N : 84-206-2525-6
Depsito legal: M. 2.782-1988
Compuesto en Fernndez Ciudad, S. L .
Impreso en Lavel. Los Llanos, nave 6. Humanes (Madrid)
Printed in Spain

IN D IC E

P r lo go .......................................................................................

La teora atmica y la descripcin de la naturaleza

47

Prefacio a la reimpresin de1 9 6 1 .......................................

50

Introduccin..............................................................................

52

I.
II.

La teora atmica y la m ecnica...................

72

El postulado cuntico y el desarrollo reciente de la


teora atm ica.................................................................

97

I II .

El cuanto de accin y la descripcin de la naturaleza

133

IV.

La teora atmica y los principiosfundamentales de


la descripcin de la naturaleza......................
142

PRO LO G O

Cuenta Jorge Luis Borges en Ficciones que es un desvaro


laborioso y empobrecedor escribir vastos libros para explicar
una sola idea que cabe expresar en unos pocos minutos. Mejor
es, dice, simular que esos libros existen y hacer una breve re
sea de ellos. As, nos relata la siguiente historia.
Encontrndose en cierta ocasin l y Bioy Casares cenando
en un bar que solan frecuentar, dieron con un libro pertene
ciente a un viejo conocido de su padre fallecido meses antes.
El libro en cuestin era el tomo X I de La primera enciclopedia
de Tln, vasto fragmento metdico de la historia total de un
planeta desconocido.
Dejemos de lado, por el momento, la pregunta de quin in
vent Tlon. Lo que ahora nos interesa es saber qu rasgos dis
tintivos lo caracterizan. E l primero y ms importante de todos
es que sus habitantes no conciben el mundo como un concurso
de objetos en el espacio, sino como una serie heterognea de
actos independientes que se desenvuelven de modo sucesivo en
el tiempo. No entienden que lo espacial pueda perdurar en el
tiempo. Dicho a la manera de Borges: L a percepcin de una
humareda en el horizonte y despus del campo incendiado y
9

10

Miguel Ferrer Melgar

despus del cigarro a medio apagar que produjo la quemazn


es considerada un ejemplo de asociacin de ideas. De ah que
en la literatura de Tlon abunden los objetos que se convocan
y se disuelven en un momento, lo que no impide que en las
situaciones de simultaneidad se combinen entre s para deter
minar otros objetos en un proceso prcticamente infinito.
Cree Borges que este planteamiento invalidara toda cien
cia, porque explicar un hecho es unirlo a otro y esa vincula
cin, en Tlon, es un estado posterior del sujeto que no puede
iluminar para nada el estado anterior. No obstante, aade, la
paradjica verdad es que las ciencias existen all en casi innume
rable nmero.
Algo parecido acontece con las escuelas filosficas. Una
niega el tiempo: razona que el presente es indeterminado, que
el futuro no existe porque an no es y que el pasado no tiene
realidad sino como presente o como futuro Otra declara que
en cada interaccin nos desdoblamos, y as cada universo es
una multiplicidad de universos y cada hombre una multiplici
dad de hombres, uno en cada universo 2. Otra, en fin, que todos
los procesos tienen lugar nica y exclusivamente en nuestro
cerebro; las operaciones con los objetos simultneos se decla
ran aqu imposibles: slo el concurso de nuestra conciencia pue
de generar nuevos fenmenos 3.
Entre las doctrinas de Tlon, comenta Borges, la que ha me
recido mayor escndalo es el materialismo. Con el objeto de ex
ponerlo de la manera ms clara posible y eliminar as toda reti
cencia contra l un heresiarca ide por supuesto, sin xito
el sofisma de las nueve monedas de cobre, que en su versin
ms comn juzgue el lector dice:
1 Vease, por ejemplo, R. Feynman, La nature de la Physique, Editions du
seuil, Paris, 1980, pags. 137 y 138.
2 B. de Witt y N. Graham, The Many-Worlds Interpretation of Quantum
Mechanics, Princeton University Press, Princeton, 1973.
3 Vase E . P. Wigner, Symmetries and Reflections, Indiana U. P. Blooming
ton, Ind. 1967.

Prlogo

11

El martes, X atraviesa un camino desierto y pierde nueve


monedas de cobre. El jueves, Y encuentra en el camino cuatro
monedas, algo herrumbradas por la lluvia del mircoles. El
viernes, Z descubre tres monedas en el camino. El viernes de
maana, X encuentra dos monedas en el corredor de su casa.
Parece ser, comentaban los jerarcas de Tln, que de se
mejante historia el prfido heresiarca quera deducir ni ms ni
menos que la realidad id est la continuidad de las nue
ve monedas recuperadas. Este, por su parte, argumentaba que
era absurdo imaginar que cuatro monedas no haban existido
entre el martes y el jueves, tres entre el martes y la tarde del
viernes, dos entre el martes y la madrugada del viernes. E s lgico
pensar, aada, que han existido siempre siquiera de algn
modo secreto, de comprensin velada a los hombres en to
dos los momentos de esos tres plazos.
No obstante la clara formulacin de la paradoja y los es
fuerzos del heresiarca, los habitantes de Tlon se limitaron a
negarla o ignorarla. En su opinin, todo era fruto de una fa
lacia verbal basada en el uso inadecuado de unos conceptos
que haban sido construidos fuera del dominio en el que ahora
se aplicaban. En estas circunstancias, decan, nada tena de ex
trao que nos llevasen a conclusiones errneas. Por ejemplo, los
verbos encontrar y perder deberan utilizarse teniendo muy pre
sente su limitado rango de validez, porque de lo contrario
su mismo uso presupondra la permanencia de las monedas, es
decir, la identidad entre las perdidas y las encontradas, asunto
que por lo dems es el que se discute. Algo parecido aadan
de la circunstancia herrumbradas por la lluvia del mircoles:
semejante frase presupone lo que se trata de demostrar, a saber,
la persistencia de las cuatro monedas entre el martes y el jue
ves. El problema es pues y, en definitiva, un problema deri
vado de la necesidad de decir a los dems lo que hemos hecho
y lo que hemos aprendido: es un problema metodolgico y de
lenguaje, no de la realidad.
A quien esto escribe, no le cabe duda de que esta esplndida
historia es fruto de la mente prodigiosa de Borges, y no de

12

Miguel Ferrer Melgar

sociedad alguna dirigida por un obscuro hombre de genio.


Dicho con otras palabras: Borges invent Tln. Lo que ser
para siempre una incgnita es saber si cuando escribi este
relato el escritor argentino tena in mente la teora cuntica
y algunas interpretaciones de su formalismo o si todo se debe
a la casualidad. Porque, como comprobar el lector al ir pasan
do las pginas de este libro, el mundo real, nuestro mundo, se
parece demasiado a Tln; la sociedad que dise su compren
sin en el dominio microscpico tena su sede en Copenhague;
y el hombre de genio nada obscuro en este caso que los
dirigi se llamaba Niels Bohr. El escribi este libro. Y como
haban hecho ya antes Aristteles, Newton y Einstein, fue ca
paz de alumbrar una nueva concepcin del mundo: el mundo
de la complementaridad4.

Secuencias para una imagen


Niels Henrik David Bohr naci el 7 de octubre de 1885
en el seno de una acomodada familia danesa. Hijo de un famoso
fisilogo, profesor de la Universidad de Copenhague, y de una
mujer inteligente y liberal creci, junto con sus hermanos Jenny
y Harald, en un ambiente culto y estimulante que les sumergi,
desde la ms tierna infancia, en un mundo donde las ideas y los
puntos de vista conflictivos se examinaban racionalmente, fa
4 Existen ciertas dudas respecto a si el trmino adecuado a utilizar es el
de complementaridad o si debera ponerse en su lugar el de complementariedad. Si examinamos la correspondiente bibliografa en lengua castellana nos
encontraremos, como una cuestin de hecho, que una mitad de las traduc
ciones emplean uno de ellos y la otra mitad el otro. Nosotros hemos seguido
aqu las indicaciones del prlogo del Vocabulario cientfico y tcnico (Real
Academia de Ciencias Exactas, Fsicas y Naturales, Madrid, 1983), en el
que se solicita la colaboracin de autores, traductores y escritores a fin de
que el auge de la Ciencia no deteriore con su terminologa la pureza del idio
ma patrio (sic, pg. V III). Pues bien, en la pgina 390 del mencionado dic
cionario de la Real Academia de Ciencias puede leerse: principio de comple
mentaridad. Aserto segn el cual las contradicciones que se presentan al des
cribir fenmenos cunticos mediante conceptos clsicos son slo aparentes y
representan aspectos complementarios de una misma realidad fsica.

I' l logo

13

voreciendo as en ellos el desarrollo de la capacidad de anlisis


necesaria para profundizar en el conocimiento.
A pesar de que Niels admiraba las cualidades de su herma
no, dos aos ms joven, lo cierto es que todos lo vean como
el especial de la familia y siempre esperaron alguna contribui in excepcional de l 5. La realidad pareca, sin embargo, contradecir esta esperanza: Harald obtuvo su doctorado dos aos
antes que Niels a los veinticuatro aos , fue reconocido muy
joven como un distinguido matemtico y gan una medalla de
plata jugando de medio con el equipo de ftbol dans en las
Olimpiadas celebradas en Londres en 1908. Todo un rcord.
Niels, por su parte, hizo un bachiller notable, excepcin hecha
del lenguaje asunto al que nos referiremos por extenso ms
adelante , acab con xito una carrera que no obstante no
cabe calificar de extraordinaria y aunque era un buen depor
tista nunca pas de suplente en el equipo nacional.
En su tesis de licenciatura y en su tesis doctoral (1911) es
tudi la teora electrnica de los metales. Parece ser que fue
aqu, trabajando sobre ellas, cuando Bohr empez a darse cuenta
tanto de las limitaciones de las teoras clsicas al utilizarlas para
estudiar el comportamiento de los electrones, como de la nece
sidad de introducir un modo radicalmente distinto en la des
cripcin de los procesos atmicos. Algunos autores sitan tam
bin en la fsica el nacimiento del inters de Bohr por las cues
tiones filosficas en general y gnoseolgicas en particular, aun
que la verdad parece ser que esa preocupacin tiene un origen
muy anterior, en el entorno familiar al que ya nos hemos
referido y en ciertas lecturas tempranas. La opinin del au
tor de este prlogo es que Bohr fue, ante todo, un gran gnose5 Este rasgo anecdtico se resalta en todas las biografas de Niels Bohr
que hemos consultado y en particular en R. Moore, Niels Bobr. The man, bis
science and the world they changed, M IT Press, Cambridge, Massachusetts,
1966; S. Rozental ed., Niels Bohr. H is life and work as seen by his friends and
colleages, North-Holland, Amsterdam, 1967, y A. P. French y P. J . Kenne
dy eds., Niels Bohr. A centenary volume, Harvard U. P. Cambridge, Massa
chusetts, 1985.

14

Miguel Ferrer Melgar

lo g o 6, y precisamente por esa razn trataremos de precisar


ahora esos antecedentes.
Christian Bohr, su padre, era uno de los personajes en torno
a los cuales giraba la vida intelectual de la ciudad de Copenha
gue. Como fisilogo estuvo involucrado en una de las disputas
filosficas cruciales de su tiempo: la que enfrent a los vitalistas con los mecanicistas, y en la que termin inclinndose a fa
vor de los primeros. Miembro de la Real Academia Danesa de
Ciencias y Letras y amante de la polmica, decidi continuar las
discusiones de sta, en unin del filsofo Harald Hffding y
del fsico C. Christiansen, en una tertulia de caf. Cansados
pronto de esas reuniones, trasladaron los encuentros a sus res
pectivas casas con el motivo de cenar juntos cada quince das.
Poco despus se incorpor al grupo el fillogo Vilhelm Tomsen
y ocasionalmente algn que otro profesor extranjero que visi
taba Copenhague. Bien, lo que aqu nos interesa es que Niels y
Harald asistan a esas discusiones cuando la cita tena lugar en
la casa de Christian Bohr. Es muy probable que Niels haya em
pezado a apreciar ah el significado de la discusin como me
dio de clarificacin en lo que lleg a ser un verdadero maes
tro, ayudando incluso a los dems a expresar sus propias ideas
gracias a la gran capacidad de inspirar afecto y confianza que
tena , la necesidad de considerar con rigor los temas impor
tantes y, quizs, las limitaciones del lenguaje ordinario en la
descripcin de ciertos fenmenos. Lo que s es seguro es
que ms tarde, ya en la Universidad, Niels sigui los cursos de
Historia de la Filosofa y los de Lgica que dictaba el profesor
Hffding, se sinti atrado por Espinosa y ley con entusiasmo
los Estadios de la vida de Kierkegaard. Las otras races del
inters de Niels Bohr por la filosofa deben buscarse ms
que en William James en el librito Las aventuras de un es
tudiante dans, escrito por el poeta y filsofo dans Paul Mar6 Una pluma tan autorizada al respecto como puede ser la de Heisenberg,
dice lacnicamente Bohr was primarely a philosopher, not a physicist. Va
se el artculo de W. Heisenberg en S. Rozental Niels Bohr..., loc. cit., pg. 95.

Prlogo

15

tin Moeller. Dada la gran influencia 7 que esta obra tuvo sobre
Bohr en un tema tan crucial como el principio de complementaridad, nos detendremos algo ms en este asunto.
Lo que le llamaba especialmente la atencin de esta novela
era una conversacin entre dos primos, uno de los cuales era
muy prctico, mientras que el otro en quien Bohr se recono
ca era ms bien dado a las meditaciones. Al tratar de aclarar
las dificultades que le confunden, este ltimo dice:
Claro que he visto antes pensamientos escritos!, pero des
de que he percibido de una manera distinta la contradiccin
implcita en esa accin me he sentido incapaz de escribir una
simple frase. Y aunque la experiencia ha demostrado inconta
bles veces que esto se puede hacer, me torturo a m mismo
intentando resolver el inexplicable misterio de cmo puede uno
pensar, hablar o escribir...
Un movimiento presupone una direccin. La mente no
puede proceder sin moverse a lo largo de cierta lnea; pero
antes de seguir esa lnea se debe haber pensado en ella. Por
consiguiente, uno ha pensado ya cada pensamiento antes de
pensar en l. As, cada pensamiento, que parece durar un ins
tante, presupone una eternidad... Cmo puede entonces surgir
ningn pensamiento si debe haber existido ya antes de ser
producido? Cuando t escribes una frase, tienes que tenerla en
tu cabeza antes de escribirla, pero antes de tenerla en tu cabeza
debes haberla pensado, de lo contrario, cmo ibas a saber que
poda generarse una frase? Y antes de pensar en ello, tienes
que tener una idea de ello, si no cmo podra habrsete ocu
rrido pensar en ello? Y as se sigue hasta el infinito, y este
infinito est encerrado en un instante...
Percibir la imposibilidad de pensar contiene en s mismo
otra imposibilidad, cuyo reconocimiento implica de nuevo una
inexplicable contradiccin.
7 Dice Aage Bohr, hijo de Niels, al prologar el libro postumo de su
padre Nuevos ensayos sobre la fsica atmica y conocimiento humano (Aguilar, Madrid, 1970), En el segundo artculo se estudia con mayor detalle el
tratamiento complementario de problemas de psicologa y sociologa. Se utiliza
el pasaje de una novela danesa, por la que mi padre senta especial predileccin
desde muy joven, para ilustrar una situacin psicolgica en las que son noto
l ias las relaciones de complementaridad, pg. X.

16

Miguel Ferrer Melgar

Bohr tena un problema parecido al del estudiante dans, y


eso le llev a reflexionar sobre las condiciones en las cuales es
posible la comunicacin objetiva de experiencia por medio del
lenguaje. Las dificultades provienen deca del hecho de
que usamos la misma palabra en distintos contextos para deno
tar aspectos de la experiencia humana que no slo son diferen
tes, sino que se excluyen mutuamente. De nuevo, las aventuras
del estudiante dans le sumergen en las ms profundas sutile
zas: en muchas ocasiones el hombre se divide en dos personas,
una de las cuales trata de ensear a la otra, mientras que una
tercera, que en realidad es la misma que las otras dos, no sale
de su asombro ante tamaa confusin. En breve el pensar se
hace dramtico, los actos ms discretos se convierten en las tra
mas ms complicadas y el espectador se torna cada vez ms
actor s.
Es sorprendente leer, en estos breves pasajes de la novela de
Moeller, algunas ideas como el papel del lenguaje, la separa
cin sujeto-objeto o la complementaridad (entre actores y espec
tadores) que son cruciales en la filosofa de Niels Bohr. A pri
mera vista esta historia del estudiante dans es menos entre
tenida que la de Borges, e incluso parece trazar peor los rasgos
8 Mientras que la influencia de Moeller est fuera de toda duda, la de
William James es mucho ms problemtica. Es cierto que en sus Principios de
Psicologa (1890) puede leerse (pg. 206) el principio de complementaridad
formulado de manera idntica a la que hace Bohr por primera vez en este
libro, pgina 97, pero el problema es saber si Bohr haba ledo o no a
William James con anterioridad. En una entrevista que mantuvo con T. S. Kuhn
y A. Petersen el da antes de su muerte dijo que lo haba ledo hacia 1905.
Si su memoria era buena, la influencia directa de James sobre Bohr queda
fuera de toda sospecha. Sin embargo, Lon Rosenfeld, uno de sus ntimos
colaboradores, crea firmemente que Bohr no haba conocido el trabajo de
James hasta 1932, y Heisenberg pensaba que eso pudo ser quizs hacia 1927
ao en que formula el principio de complementaridad , pero no poda ga
rantizar que eso no hubiese tenido lugar despus de 1932. Gerald Holton ha
publicado un interesantsimo ensayo sobre los orgenes de la complementaridad
que recomendamos vivamente y cuya traduccin castellana puede leerse en
G. Holton Ensayos sobre el pensamiento cientfico en la poca de Einstein,
Alianza Universidad, Madrid, 1982, pgs. 118-163. Volveremos sobre este
asunto con cierto detalle ms adelante.

Prlogo

17

esenciales del mundo cuntico. En cualquier caso, es seguro que


Bohr no haba odo hablar del relato de aqul cuando escribi
los ensayos que componen este volumen, porque Borges toda
va no haba escrito sus Ficciones. Tampoco lo ley despus y
quizs por esa razn todava pensaba, en 1960, que no era
fcil dar una explicacin ms pertinente [que la de Moeller]
de los aspectos esenciales que estamos considerando 9 al tratar
el problema de la descripcin en fsica atmica. Sea como fue
re, las aventuras del estudiante le impresionaron tanto que, se
gn Ruth Moore su bigrafa , durante algn tiempo pens
dedicarse a la epistemologa, llegando incluso a acariciar la idea
de escribir en su da un libro sobre la teora del conocimiento.
Hay, pues, indicios fundados de que no fue la fsica sino otras
cosas, entre las que figuran las tribulaciones del estudiante da
ns I0, lo que motiv su inters por la filosofa,
Mientras Bohr crece, hace su bachillerato y pasa por la Uni
versidad, el mundo de la fsica se ve sometido a una enorme
convulsin: en 1895 Wilhelm Roentgen descubre los rayos X.
Un ao despus Becquerel, la radiactividad. Pierre y Marie
Curie reciben el Premio Nobel de 1903 por descubrir el radio
y en 1909 H . A. Lorentz publica su teora de los electrones,
corpsculos descubiertos por J. J. Thomson en Cambridge en
1897. La vieja pintura del tomo se desvanece. Los cambios se
suceden con rapidez. Bohr, entre tanto, estudia fsica. En 1900
Max Planck descubre el cuanto de accin y en 1905 Einstein
extiende ese descubrimiento y publica la teora de la relatividad
especial...
En 1910 Bohr conoce a Margrethe Norlund y en 1911 lee
su tesis y marcha a Cambridge, al Laboratorio Cavendish, con
el objeto de interesar a J. J. Thomson en su trabajo sobre la
teora electrnica de los metales. Ese mismo ao, en junio, Ru
therford publica en el Philosophical Magazine su teora del
ncleo atmico, y meses ms tarde, ya en plenas navidades y
9 N. Bohr en Nuevos ensayos..., loe. cit., pg. 18.
10 R. Moore, le. cit., pg. 16.

18

Miguel Ferrer Melgar

con motivo de la cena anual del Cavendish, Bohr acariciaba al


escucharle la posibilidad de irse a trabajar con la persona que
haba penetrado tan profundamente en la estructura de la ma
teria. A primeros de abril de 1912 Bohr llega a Manchester, y
esa misma primavera empieza a relacionar la lnea de investiga
cin de Rutherford con la de Planck-Einstein y a convencerse
de que la constitucin electrnica del tomo tiene que estar go
bernada por el cuanto de accin. Poco despus, en julio, esas
ideas cristalizan. El 1 de agosto, Niels y Margrethe se casan en
Copenhague, y en plena luna de miel termina un borrador 11
sobre el frenado de las radiaciones por la materia. Sin embargo,
en ese momento sus pensamientos se dirigan ya ms a esta
blecer la conexin entre el modelo de Rutherford y el cuanto de
accin y a ofrecer, sobre esa base, una explicacin inteligible y
coherente de la estabilidad de la materia y de las distintas pro
piedades qumicas de los elementos que constituyen el sistema
peridico. Esas ideas se concretaron al intuir que las leyes sim
ples que gobiernan los espectros pticos de los elementos ofre
can la clave para abordar el problema de la estabilidad a lo
largo de 1913 en una serie de tres artculos, conocidos como la
Triloga, que Bohr public en el Philosophical Magazine bajo
el ttulo genrico de Sobre la constitucin de los tomos y mo
lculas. Este trabajo suyo sobre la estructura atmica el fa
moso modelo de Bohr fue recompensado con el Premio Nobel
de 1922 12. Dada la importancia general que ha tenido para el
desarrollo de la fsica y a pesar de que su contenido es de sobra
conocido, reproducimos aqu un resumen de los puntos esen
ciales de sus observaciones finales.
En este artculo se ha intentado desarrollar [dice] una
teora de la constitucin de los tomos y de las molculas a
partir de las ideas introducidas por Planck, con el objeto de
11 Veremos ms adelante que para Bohr las primeras redacciones de sus tra
bajos, sin precisar cuntas pero bastantes, eran borradores.
12 El Premio le fue concedido por sus aportaciones a la investigacin de
la estructura de los tomos y de la radiacin que emana de ellos.

Prlogo

19

explicar la radiacin del cuerpo negro, y de la teora de la


estructura de los tomos propuesta por Rutherford, con el fin
de explicar la difusin de las partculas a por la materia.
La teora de Planck trata de la emisin y absorcin de la
radiacin por un oscilador atmico... Y est en contradiccin
con la teora de Rutherford... Para poder aplicar los principa
les resultados obtenidos por Planck es, pues, necesario intro
ducir nuevas hiptesis relativas a la emisin y absorcin de
radiacin por un sistema atmico. Las hiptesis ms importan
tes introducidas en este artculo son:
1. La energa radiada no se emite (ni se absorbe) de la
forma continua que supone la electrodinmica ordinaria, sino
slo cuando los sistemas pasan de un estado estacionario a
otro.
2. En los estados estacionarios, el equilibrio dinmico del
sistema est regido por las leyes ordinarias de la mecnica,
leyes que no son vlidas en las transiciones entre los distintos
estados estacionarios.
3. La radiacin emitida durante la transicin de un sistema
entre dos estados estacionarios es homognea, siendo la relacin
entre la frecuencia, v, y la energa total emitida, E, E h v, don
de h es la constante de Planck.
4. Los diferentes estados estacionarios de un sistema sim
ple que consista en un electrn girando en torno a un ncleo
positivo quedan determinados por la condicin de que la rela
cin entre la energa total emitida en la formacin de la con
figuracin y la frecuencia de revolucin del electrn sea un
mltiplo entero de h2. Suponiendo que la rbita del electrn
sea circular, esa hiptesis equivale a decir que el momento
angular del electrn que gira en torno al ncleo es un mltiplo
entero de h/ 2it.
5. El estado permanente de un sistema atmico, es
decir, el estado en el cual la energa emitida es mxima, est
determinado por la condicin de que el momento angular de
cada electrn en torno al centro de su rbita sea igual a h/2 t.
Se demuestra que al aplicar esas hiptesis al modelo atmi
co de Rutherford es posible explicar las leyes de Balmer y
Rydberg que relacionan las frecuencias de las distintas lneas
espectrales de los elementos. Se explica adems, en trminos
generales, una teora de la constitucin de los tomos de los

20

Miguel Ferrer Melgar

elementos y de la formacin de las molculas... que est de


acuerdo con la evidencia experimental13.
Este trabajo de Bohr, recibido al principio con gran escep
ticismo cuando no con cierto menosprecio , desempe un
papel trascendental en la evolucin futura de la fsica al poner
de manifiesto la necesidad de buscar nuevos caminos para des
cribir los fenmenos en el nivel atmico. Aunque cientficamen
te superado, el modelo de Bohr sigue siendo hoy una referencia
inestimable en teora de la ciencia y la imagen clara y expresiva
de lo que parecen ser los tomos.
Despus de pasar los dos aos iniciales de la Primera Guerra
Mundial en Manchester, Bohr volvi a Copenhague en 1916
para ocupar la ctedra de Fsica Terica que le haba sido ofre
cida por la Universidad en 1914. Era el reconocimiento de la
necesidad de tratar la fsica terica como una disciplina autno
ma y de la capacidad de Bohr para dirigir su desarrollo. Esto
tena para l sus ventajas y sus inconvenientes. Si bien, por un
lado, el hecho de que no existiese con anterioridad departa
mento de Fsica Terica en la Universidad no le comprometa con
obligaciones pasadas, lo cierto es que tena que organizarlo, y
eso implicaba un gran esfuerzo adicional. Con la mente puesta
en el laboratorio que Rutherford diriga en Manchester, Bohr
consigui en 1917 que las autoridades acadmicas aprobasen la
propuesta de crear un Instituto de Fsica Terica integrado en
la Universidad. No podemos detenemos en los pormenores de
la fundacin del Universitetes Institu for Teoretisk Fysik w. el
Instituto de Bohr, como se le conoci popularmente. Digamos
slo que, despus de cuatro aos de trabajo, el Instituto fue
inaugurado el 3 de marzo de 1921 y signific un importante
13 N. Bohr, On the Constitution of Atoms and Molecules, parte 3, Systems
containing several nuclei, Philosophical Magazine, 26 (1913), pgs._874 y 875.
14 El lector interesado en el papel general que jug el Instituto en los
cruciales aos veinte, en los que se construy la teora cuntica, puede leer
los detalles en el libro de Peter Robertson The Early Years. The Niels Bohr
Institute, 1921-1930, Akademisk Forlag, Copenhague.

Irlogo

21

acontecimiento para la historia de la fsica de nuestro siglo. Bajo


la direccin de Bohr, el hombre de genio que rigi el Instituto
durante ms de cuarenta aos, ste se convirti en el centro
espiritual de la fsica terica y en la sede de la sociedad que
elabor una parte considerable del formalismo de la mecnica
cuntica (la teora ms fundamental que ha creado la humani
dad) y su interpretacin: la interpretacin ortodoxa o de Co
penhague. E l carisma de Bohr, su capacidad para inspirar afecto
y confianza y la paradjica habilidad de persuasin que mani
festaba en las discusiones dotaban al Instituto de un estilo
especial, de un carcter que dejaba su impronta y que se cono
ci como Der Kopenhagener Geist. Por all pasaron, entre otros
muchos, Max Born, C. G. Darwin, P. A. M. Dirac, P. Ehrenfest, J. Franck, G. Gamow, S. A. Goudsmit, W. Heisenberg,
11. Heitler, E. P. Jordn, O. Klein, H. A. Kramers, L. D. Lanilau, A. Land, Y. Nishina, W. Pauli, L. Rosenfeld, E. Schrdinger, J. C. Slater, G . E. Uhlenbeck, etc. Una plyade de cien
tficos notables de muchos pases diferentes entre los que se
encontraban todos los fundadores de la teora cuntica, amn
de un buen nmero de premios N o b el15.
Durante los aos veinte Bohr fue menos un iniciador en
el progreso de la fsica y ms un mentor y crtico penetrante de
los desarrollos que iban haciendo los investigadores ms jvenes,
en particular de Broglie, Dirac, Heisenberg, Jordn, Kramers y
l'auli. Se centr, as, en lo que lleg a ser su mxima preocu
pacin: la interpretacin fsica del formalismo matemtico de
la mecnica cuntica, el anlisis gnoseolgico de las situaciones
lsicas y el papel del lenguaje al hacer explcito el resultado de
medidas. Las consideraciones que fue haciendo sobre estos te
mas a lo largo de todos esos aos tomaron forma definida en
1927 y las present en pblico por primera vez en septiembre
15 En la relacin anterior nos hemos ceido a los investigadores que lo
visitaron durante los aos en los que fueron escritos los artculos que compo
nen este volumen, es decir, entre 1921 y 1929. La lista consultada no recoge
I nombre de ningn espaol.

22

Miguel Ferrer Melgar

de ese mismo ao con motivo del Congreso de Fsica que


tuvo lugar en Como (Italia) para conmemorar el centenario de
la muerte de Volta. Ese famoso trabajo, en el que se introduce
el principio de complementaridad, se reproduce aqu en el cap
tulo segundo.
Bohr le dedic siempre a este tipo de problemas una aten
cin especial, y en torno a ellos construy una posicin filos
fica bastante original con la que abord el anlisis de asuntos
pertenecientes a campos tan dispares y separados de la fsica
como pueden ser la sociologa, la psicologa o la biologa. Su
capacidad para percibir la verdadera naturaleza de las cosas, su
penetrante lucidez y su prominente posicin hicieron que sus
nuevas ideas se propagasen con rapidez y contundencia. Slo un
pequeo e influyente ncleo de cientficos entre los que se
encontraban Planck, Einstein y Schrodinger se resisti a su
avance inexorable. As naci una de las polmicas intelectuales
ms bellas que haya mantenido la humanidad y que tuvo como
contendientes principales a Einstein de un lado y a Bohr del
otro. Su desacuerdo afectaba a asuntos de tanta trascendencia
como la causalidad, el significado de la idea de realidad fsica,;
la localidad y el carcter completo o incompleto de las descrip
ciones cunticas. El debate Einstein-Bohr sigue siendo hoy en
da, sesenta aos despus de su inicio y a pesar de la desapari
cin de sus principales protagonistas, un debate fructfero y de
suma importancia para todos aquellos que estn interesados en
los fundamentos y en la filosofa de la fsica cuntica.
Despus de la ocupacin nazi de Dinamarca, ya en la Segun
da Guerra Mundial, Bohr march a Estados Unidos y se incor
por al proyecto Manhattan. No obstante su participacin cien
tfica en la produccin de la bomba atmica, fue uno de los pri
meros en percibir el significado poltico del proyecto y la ame
naza que para la humanidad encerraba. Expres sus ideas al
respecto en el diario londinense The Times unos das despus
del desastre de Hirosima y en una carta abierta a las Naciones
Unidas, en la que haca un llamamiento a la cooperacin mun
dial para el uso pacfico de la energa nuclear.

Prlogo

23

Niels Bohr muri repentinamente en su casa de Carlsberg


l;i tarde del 18 de noviembre de 1962.
Desde el punto de vista de la produccin intelectual la vida
ile Niels Bohr puede dividirse, como hace V. Weisskopf, en
cuatro etapas diferentes. La primera, que se extiende poco ms
n menos desde 1911 hasta 1924, gira en torno a las ideas pre
sentadas en la Triloga y a las que ya nos hemos referido. Ca
racterstico de esta poca es su libro La estructura atmica y la
teora de los espectros 16, que recoge tres ensayos de Bohr: uno
obre el espectro del hidrgeno, que haba publicado en 1914
en el Fysisk Tidsskrift; otro sobre las series espectrales de los
elementos y un largo trabajo titulado L a estructura atmica y
las propiedades fsicas y qumicas de la materia, que haba
visto la luz por primera vez en 1921. Los ttulos de estos en;.ayos ilustran a la perfeccin cules eran las preocupaciones.
esenciales de Bohr en este perodo, que se cierra con su famoso
artculo La teora cuntica de la radiacin, escrito en colabora
cin con Kramers y Slater.
La segunda etapa, por la que estamos en particular interesa
dos aqu, es la poca de la dualidad onda-corpsculo, del experi
mento de la doble rendija, del principio de indeterminacin
y de la complementaridad. Es la etapa heroica de la mecnica
cuntica, sin precedentes en la historia de la ciencia, y la prima
vera del Instituto de Copenhague: all trabajaron durante estos
aos y en distintos momentos Born, Dirac, Heisenberg, Kra
mers, Pauli, Schrdinger, etc. Ahora Bohr se dedica de manera
absoluta al desarrollo de las ideas de la teora cuntica y a la ela
boracin de sus concepciones filosficas, concepciones que se
guir retocando y precisando una y otra vez hasta el final de
sus das. La evolucin de su pensamiento est recogida crono
lgicamente en tres colecciones de escritos. La primera, La teo
ra atmica y la descripcin de la Naturaleza, es la que tiene el
16 The Theory of Spectra and atomic constitution, Cambridge University
Press, Cambridge, 1922.

24

Miguel Ferrero Melgarli

lector entre sus manos. La segunda, Fsica atmica y conocimienX


to humano [Aguilar, Madrid, 1964], desarrolla las ideas ver-l,
tidas en el libro anterior, sobre todo las tratadas en los ltimos!
ensayos. Los artculos que componen este volumen fueron re
dactados a lo largo de veinticinco aos desde 1932 a 1957 ,
y su extraa identidad habla a las claras del permanente intersl
de Bohr por resolver los problemas gnoseolgicos generados enl
la teora atmica y por analizar la posible adecuacin de los]
nuevos conceptos al aplicarlos a otros campos de saber huma-1
no. Este libro contiene tambin el famoso trabajo Discusin con\
Einstein sobre problemas epistemolgicos de la fsica atmi-1
ca I7, en el que Bohr pasa revista a los veinte ltimos aos de I
debate. La tercera coleccin de escritos, Nuevos ensayos sobre |
fsica atmica y conocimiento humano, es la continuacin de 1
las dos anteriores, y lo forman un conjunto de artculos elabo- I
rados por Bohr en los cinco ltimos aos de su vida. En pala-1
bras de Aage Bohr, su hijo, su tema principal... es la elabo-1
racin y ulterior desarrollo de los puntos de vista generales des- fl
critos en los dos libros anteriores. Esto es cierto hasta el ex- I
tremo de que no sera contrario a la verdad ni a la prudencia I
decir que, sobre estos temas, Bohr escribi siempre borrado-1
res del mismo trabajo. El contenido comn a todos esos ensa- 1
yos ser sustanciado ms adelante, una vez que hayamos dedi-1
cado cierta atencin a los dos ltimos perodos.
El tercero, 1933-1941, est destinado sobre todo a exten-1
der los nuevos conceptos mecnico-cunticos a los fenmenos 1
electromagnticos, siendo un claro exponente de esta etapa su |
conocido trabajo con Lon Rosenfeld sobre el problema de la 1
medida en la electrodinmica cuntica, y a la estructura del n-1
cleo atmico, campo en el que cabe destacar su teora del I
ncleo compuesto en colaboracin con Fritz Kalckar y un I
clsico artculo sobre la teora de la fisin escrito de manera I
conjunta con J. Wheeler.
17 Este artculo es la contribucin de Bohr a la obra colectiva Albert ]
Einstein philosopher and scientist, Ed. por P. A. Schilpp, Open Court, Evans- ]
ton, 1949.

l'logo

25

El ltimo perodo, quizs el del hombre pblico ms que


lentfico, comienza con la huida de Bohr de Dinamarca y su inorporacin al proyecto Manhattan, en los Alamos. Es la poca
rn la que Bohr aprovecha su prestigio e influencia para tratar de
i oncienciar a los dirigentes polticos del peligro implcito en la
Iomba atmica. Estaba convencido, ingenuamente vista la rea
lidad actual, de que el desenvolvimiento cientfico y tecnolgico
poda ponerse al servicio de la humanidad para crear un futuro
>speranzador en el que la economa bsica no fuese una econo
ma de guerra, sino de paz para el desarrollo, una economa que
propusiese aprovechar de forma racional los recursos del pla
neta con el fin de lograr que todos los hombres tuviesen una
vida digna. La defensa de esas ideas le llevaron a mantener enIrevistas con F. D. Roosevelt, W. Churchill y otros lderes mun
diales y a escribir artculos como Fsica atmica y cooperacin in
ternacional (1947), su famosa Carta abierta a las Naciones Unilas (1950) y otros muchos ensayos sobre el desarme y la paz.
I ',sos esfuerzos fueron recompensados en 1957 con el primer pre
mio Atomos para la Paz.

Maestro de paradojas?
Dijimos ms atrs que este libro que prologamos contiene
el borrador original, representado por los tres ltimos ensayos,
le pensamiento filosfico de Bohr. Aqu formula por primera
su interpretacin de la teora cuntica como parte de un sisinna ms amplio y general que tras ciertas dudas 18 llam
lilosofa de la complementaridad. Las lneas maestras de esos
u .nyos se repiten luego en numerossimos artculos que l fue
tedactando a lo largo de su vida y en los que pula el lenguaje
perfilaba los detalles de una concepcin cuyo ncleo esencial
,8 Las dudas se referan a la conveniencia de utilizar el trmino compleiiii maridad y a su posible sustitucin por el de reciprocidad. Como se explica
o rslc libro, Bohr se inclin por el primero.

26

Miguel Ferrer Melgar

vamos a tratar de resumir aqu, despus de aclarar el asunto del


borrador.
Cuando se leen las colecciones de escritos de Bohr citadas
antes, se tiene la impresin de estar frente a una versin divul
gadora de pensamientos mucho ms complejos y no frente a un
trabajo altamente especializado. Es como si tratase de explicar
con sencillez, para un pblico general, ciertos pensamientos que
slo el dominio de un abstracto formalismo matemtico puede
contribuir a desentraar, y como si lo hiciese improvisando. Cau
sa cierta sorpresa su aparente ligereza. Esa sorpresa inicial se
torna en perplejidad cuando al pasar las pginas y los volme
nes se comprueba que todos esos ensayos son casi el mismo en
sayo, y la perplejidad, en estupefaccin al enterarse que, lejos de
cualquier improvisacin, Bohr escriba y correga innumerables
veces todos sus trabajos antes de proceder a su publicacin 19, lo
que indicara que o bien no saba expresarse de otra manera o
que deliberadamente eligi ese mtodo para transmitir con insis
tencia un mensaje que crea complejo y que quizs slo las nece
sarias referencias del iniciado podan ayudar a reconstruir. Se da,
adems, la circunstancia de que muchas de las secuencias centra
les de los prrafos que los componen se repiten al pasar de unos
artculos a otros, pero de modo tal que introducen cambios en
apariencia poco significativos que, en realidad, implican una
importante distincin conceptual. Esto afecta a cuestiones tan
trascendentales como medida, perturbacin, fenmeno, objeto,
interaccin, etc.... Su mtodo obliga, pues, a tomar especiales
precauciones al enfrentarse a sus trabajos, incluso aunque no
se tenga vocacin alguna de hermeneuta. La tarea se ve tambin
dificultada porque Bohr argumenta, en la mayor parte de las
ocasiones, no evidenciando cierta desconfianza hacia la formalizacin, como dice Scheibe 20 que no la tena , sino adoptan
do una perspectiva gnoseolgica en cuyo ejercicio demuestra una
19 Aage Bohr en Nuevos ensayos..., loe. cit., pg. X .
20 E. Scheibe, The logical analysis of Quantum Mechanics, Pergamon, Ox
ford, 1973.

Prlogo

27

gran seguridad y coherencia. Esta forma de proceder, lejos de


allanar el camino, provoca en el lector cientfico acostumbrado a
utilizar relaciones matemticas, casi ausentes ahora, una sensa
cin de superficialidad y de falta de rigor que podra llevarle, en
una apreciacin precipitada, a conclusiones muy alejadas de la
realidad.
Por qu escribi Bohr tantas veces el mismo artculo?
Era incapacidad ante la magnitud de los problemas, obstina
cin o la bsqueda de la persuasin por el cansancio? Quizs,
una mirada retrospectiva a ciertos rasgos de su personalidad pue
da arrojar algo de luz sobre este asunto. Para ello recurriremos
al testimonio de algunas de las personas que trabajaron con l.
Helge Kragh, que estudi en el Instituto Niels Bohr, dice al
respecto: Caracterstico de la aproximacin filosfica de Bohr
a la fsica son los largos argumentos incluidos en enrevesadas
frases llenas a menudo de consideraciones vagas y generales 21.
Dirac, por su parte, escribe: Aunque me impresionaba mucho
lo que Bohr deca, sus argumentos eran casi siempre de natura
leza cualitativa... y yo quera frases que pudiesen expresarse en
ecuaciones 22. Para Bohr un manuscrito era por definicin algo
en lo que haba que hacer modificaciones y cada versin era
considerada como una aproximacin sucesiva hacia una repre
sentacin ms clara y precisa de su pensamiento 23. Manuscrito
que, por cierto, slo se escriba despus de que Bohr hubiese en
contrado una vctima generalmente uno de los fsicos jve
nes que visitaban el Instituto , a la que trataba de explicar da
y noche sus ideas hasta que am bos las tenan claras 24. Era el
mtodo de trabajo favorito de B o h r25; una especie de necesidad
mediante la cual someta a prueba la validez de sus argumentos.
Las races de esta metodologa no estn slo, como podra
pensarse, en los complicados problemas planteados por la inter
21
22
23
24
25

Helge Kragh, en Niels Bohr. A centenary..., loc. cit., pag. 66.


P. A. M. Dirac, citado por H. Kragh.
P. Roberston, en The Early years, loc. cit., pag.122.
W. F. Weisskopf, en Niels Bohr. A centenary..., pag. 26.
P. Roberston, loc. cit., pag. 134.

28

Miguel Ferrero Melgi

pretacin del formalismo cuntico; pueden encontrarse ya en 1


infancia misma de Bohr: L a asignatura en la que Niels Bohi
iba ms atrasado era, sin duda, composicin danesa. Sencilla
mente, nunca logr dominar los requisitos formales que erai
esenciales en esta asignatura y hay una enorme cantidad de anc
dotas sobre sus redacciones en dans. Tena una dificultad espe
cial en satisfacer el requisito de que una redaccin tuviese 1
adecuada introduccin y su correspondiente conclusin. El si
guiente ejemplo de su breve composicin sobre el tema "U n pa
seo por el puerto ilustra esta situacin: Mi hermano y yo fui
mos a dar un paseo por el puerto. All vimos barcos cargando y
aterrizando 26. La ltima lnea de una redaccin sobre los me
tales deca: En conclusin, quisiera mencionar el aluminio 21
A pesar de lo fluido de las cartas de Niels a su hermano.,
cada frase le haba costado a Bohr, con seguridad, un tremendo
esfuerzo. Incluso en el caso de las cartas privadas de su juven
tu d ... haca muchos borradores preliminares 28. Cierto da Ha
raid encontr un sobre cerrado en la mesa de Niels que debera
haber sido enviado ya mucho antes... y le pregunt a su herma-l
no si lo poda echar al correo. Oh, no contest , es uno dejl
los primeros borradores de una copia preliminar! 29 Cuando Bohr
envi a Rutherford, en marzo de 1913, su primer trabajo sobre
la teora cuntica de la constitucin atmica, ste contest: Hayl
una crtica de menor importancia respecto a la redaccin de la
memoria. Creo que tiene usted tendencia a alargar demasiado
sus escritos y a repetir sus afirmaciones en diferentes partes del
m ism o... 30. Mark Oliphant, amigo y colaborador de ambos, por
su parte, dice: Si Rutherford no era un gran conferenciante,
Bohr era mucho peor. Su error consista en utilizar demasiadas
26 Parece ser que, en este caso, le diverta la aliteracin de las palabras
loading y landing.
27 S. Rozental, ed., loe. cit., pg. 17.
28 S. Rozental, ed., loe. cit., pg. 30.
29 R. Moore, loe. cit., pg. 28.
30 Carta de E. Rutherford. Reproducida en Nuevos ensayos..., loe. cit.,
pg. 50.

I'i (Mogo

29

palabras para expresar cualquier idea, divagando al hablar, a me


nudo de manera inaudible. Recuerdo haberle odo hablar duranic dos horas seguidas en el club K apitza31. Cuando Rutherford
citaba presente, le detena y le haca notar que su sentido del
i u inpo era tan incierto como el principio que trataba de discuiir
Todo esto parece indicar que las razones de tanta insisten>ia eran una mezcla de incapacidad y perseverancia, una consi ente falta de aptitud para la exposicin que trat de atenuar
ometiendo sus ideas a anlisis que partan de enfoques y pun
ios de vista diferentes, y tambin, qu duda cabe!, la dificultad
misma de los problemas que se planteaban al intentar interpreiar el formalismo cuntico y establecer las bases de una nueva
l'iioseologa: la gnoseologa de la complementaridad.
Por lo que se refiere al contenido del borrador general
i|iie Niels Bohr escribi sobre los fundamentos de la mecnica
mntica, su resumen podra ser el siguiente. Segn Bohr, la fi
na no estudia algo dado a priori, una supuesta realidad deter
minada y definitiva que habra que descubrir en todos y cada
uno de los detalles, sino que ms bien y dejando a un lado
ese problema se dedica a desarrollar mtodos para ampliar y
coordinar la experiencia humana. Las ciencias, y no slo la fsi
ca, tienen, pues, la tarea de dar cuenta de una experiencia que
manifiesta una legalidad ajena por completo a los deseos de los
hombres e independiente del juicio subjetivo individual. Esa le
galidad externa que se le impone est representada por la estabi
lidad atmica, las leyes espectrales, las propiedades regulares de
la materia, el efecto fotoelctrico, los experimentos de Franckllertz y de Stern-Gerlach, el efecto Compton, etc... La presin
de todos esos elementos de juicio empricos, que no se pueden
explicar desde los supuestos clsicos, es lo que le lleva a la
aceptacin incondicional del cuanto elemental de accin descu
31 Los fsicos jvenes que trabajaban en el Cavendish con Rutherford lla
maban as en honor a Peter Kapitza a discusiones informales que tenan
lugar en Cambridge.
32 Mark Oliphant, en Niels Bohr. A centenary..., loe. cit., pg. 68.

30

Miguel Ferrer Melgar

bierto por Planck: L a renuncia a la continuidad y a la causali


dad parecan el nico camino abierto para coordinar los mltiples
datos obtenidos respecto a los fenmenos atmicos que se acu
mulaban da tras da 33. Segn la electrodinmica clsica, un
electrn que girase en torno al ncleo siguiendo el modelo pla
netario de Rutherford, perdera energa al radiarla en forma de
ondas electromagnticas, lo que inexorablemente le llevara a
precipitarse en el ncleo. Si sucediese eso, la materia sera ines
table y los espectros continuos. Por consiguiente, tanto la esta
bilidad de la materia como los espectros de rayas, discontinuos,
muestran a las claras que el electrn no se comporta de esa ma
nera. No queda, pues, ms remedio, argumenta Bohr, que supo
ner la realidad de situaciones en las que el tomo no radia, los
estados estacionarios, y en las cuales es, por lo tanto, estable.
Ahora bien, eso equivale a decir que la subdivisin de las accio
nes fsicas tiene un lmite y que la estabilidad de los tomos se
debe en ltima instancia a la existencia del cuanto de accin.
Con esta hiptesis en la mano Bohr explica las leyes empricas
de los espectros de rayas sacadas a la luz por Balmer, Rydberg
y Ritz y las relaciones entre las propiedades fsicas y qumicas
de los elementos, o sea, el sistema peridico de Mendelejev. En
definitiva, como l mismo dice: L a estabilidad intrnseca de las
estructuras atmicas condiciona las regularidades de toda la ex
periencia ordinaria 34. La presin de toda esa legalidad experi
mental es lo que est detrs de su apuesta a favor del postulado
cuntico. E s ste el que ordena ese campo de fenmenos. Sin
embargo, y en la medida en que ese postulado pasa a ser irrenunciable, su aceptacin introduce un rasgo de individualidad
ajeno por completo a nuestra experiencia ordinaria, a la que no
obstante, y en ltimo extremo, justifica. Esta es la inevitable pa
radoja que Bohr tratar de domesticar en sus escritos: sin el
postulado cuntico no se entiende la experiencia ordinaria, pero
33 Niels Bohr, en Discussion with Einstein..., en Albert 'Einstein. 'Philoso
pher..., loc. cit., pag. 206.
34 Niels Bohr, en Fisica atmica y ..., loc. cit., pg. 31.

Irlogo

31

ln experiencia ordinaria no entiende el postulado cuntico:


\ isto desde ella ste es esencialmente algo irracional. Por eso
lodo intento de analizar en la forma habitual de la fsica clsii i la individualidad de los procesos atmicos que resulta de la
xistencia del cuanto de accin est destinado al fracaso 35. Esta
aparente contradiccin se prolonga en otras dos aparentes
paradojas , caractersticas de los fenmenos atmicos, a saber:
1) que la repeticin de un experimento con el mismo montaje puede conducir a registros diferentes (con la consiguiente re
nuncia al determinismo), y
2) que experimentos realizados con aparatos distintos pro
porcionan a veces resultados que son contradictorios entre s
(por ejemplo, la dualidad onda-corpsculo).
Cmo salir de esta situacin? Prescindir del postulado cuni ico supone la negacin de las poderosas razones empricas que
lo soportan; aceptarlo implica enfrentarse a ideas opuestas a lo
que en general se tiene por verdadero. Qu camino seguir? Bohr
opta por este ltimo y en una inteligente huida hacia adelante
eoncluye que, lejos de ser paradjicos o contradictorios esos dos
aspectos, el corpuscular y el ondulatorio son complementarios
entre s. Con ello no quiere decir que se instale en una postura
cmoda de simple aceptacin de las contradicciones. La complementaridad no es, para Bohr, renuncia, es muy al contrario
la sntesis racional de toda la experiencia acumulada, experien
cia que desborda los lmites dentro de los cuales se aplican nues
tros conceptos ordinarios (o sea, clsicos). Desenmaraar todo
este asunto exige entender, con la ayuda del incomprensible pos
tulado cuntico, las dos paradojas anteriores: el carcter en
esencia indeterminista de las descripciones cunticas y la duali
dad onda-corpsculo. Esa es la misin de la idea de complementaridad: resolver en un nivel ms profundo la aparente incom
patibilidad. Para ello basta con contemplar el aspecto fenomnico
35 Niels Bohr, en Fsica atmica y ..., loe. cit., pg. 24.

32

Miguel Ferrer Melgar

de la onda y el aspecto fenomnico del corpsculo como dos


lados distintos de una misma realidad. Ahora bien, slo sera
posible superar las contradicciones en una sntesis superior si
esos dos aspectos antagnicos de la realidad el estar extendido
o concentrado no se presentasen jams a la vez en un mismo
fenmeno: es lo primero que hay que postular si queremos re
solver la contradiccin lgica 36.
36 El principio de complementaridad es tan central en el pensamiento de
Bohr que debemos hacer ahora un pequeo parntesis para referirnos a su posi
ble procedencia. No olvidemos que fue saludado como el punto culminante de
la moderna filosofa de la ciencia (M. Born, en Physics in my Generation, pgi
na V), una de las revoluciones epistemolgicas ms importantes de la historia
intelectual del gnero humano (Jauch, en Are Quanta Real?, Indiana University Press, 1972 edicin castellana en Alianza Universidad , citado por Mehra, en The Quantum Principie its Interpretations and Epistemology, Reidel,
1974, pg. 82) o, menos entusiasta, como la mayor contribucin de Bohr a la
filosofa de la ciencia (M. Jammer, The Philosophy of Quantum Mechanics,
pgina 105). Hubo hasta quien propuso llamar a la teora cuntica la teora de
la complementaridad, en analoga con la teora de la relatividad (Pauli, en
General Principies of Quantum Mechantes, Springer, 1980, pg. 7). Otros, qui
zs menos eclcticos, confesaron no entender su contenido a pesar del mucho
tiempo que le haban dedicado (Einstein, en A. Einstein Philosopher, ob. cit.,
pg. 674). Segn G . Holton, los orgenes de la complementaridad [ob. cit.,
pgs. 118 a 163] podran hallarse (vase la nota 8 en la pg. 14), en Los Princi
pios de Psicologa, de William James, editados en 1890. Dada la importancia
de este principio en el pensamiento de Bohr, reproducimos
continuacin los
pasajes relevantes al caso del libro de James. En el apartado La inconsciencia
en los histricos (pg. 202), James escribe: Uno de los sntomas ms frecuen
tes en las personas que padecen de histerismo en sus casos ms agudos consiste
en la alteracin de la sensibilidad natural de distintas partes y rganos del cuer
po. La vista, el odo, el olfato, el gusto y el tacto desaparecen en parte o en su
totalidad... Esas ausencias de tipo histrico pueden eliminarse ms o menos
completamente por varios procedimientos diferentes. Hace muy poco se ha ave
riguado que los imanes, placas de metal y electrodos de una batera colocados
sobre la piel tienen este poder peculiar. Y cuando se alivia por este procedimien
to un lado, la anestesia se transfiere con frecuencia al opuesto, que hasta ese
momento haba estado en perfectas condiciones... Una forma mejor de recupe
rar la sensibilidad es el trance hipntico, al que pueden llevarse con gran faci
lidad muchos de estos pacientes y mediante el cual la sensibilidad perdida se
recupera con frecuencia por completo. Esta restitucin de la sensibilidad va
seguida de perodos de insensibilidad y se alternan con ellos en el tiempo. No
obstante, los seores P. Janet y A. Binet han demostrado que durante los pe
rodos de anestesia, y coexistiendo con ellos, la sensibilidad de las partes anes
tesiadas est tambin all, en la forma de una conciencia secundaria separada del

Prlogo

33

Sin embargo, con este principio an no se entiende por qu


la repeticin de un experimento puede conducir a registros di
ferentes. Esto requiere una nueva hiptesis: la referencia ahora,
dice Bohr, ya no son los objetos atmicos aunque se siga ha
blando de ellos , sino los fenmenos. Y el fenmeno, adems
iodo de la primaria o normal, pero susceptible de ser intervenida para compro
bar su existencia de varias maneras diferentes.
Entre estos mtodos el principal es el que el seor Janet llama "el mtodo
de distraccin". Estos histricos tienen un campo de atencin muy limitado, son
incapaces de pensar en ms de una cosa a la vez, y al hablar con una persona
cualquiera se olvidan de todo lo dems. "Cuando Lucie habla directamente con
alguien dice el seor Janet es incapaz de escuchar a otra persona. Puede us
ted quedarse detrs de ella, llamarla por su nombre o gritar improperios en sus
odos sin lograr que se d la vuelta; o colocarse delante de ella, mostrarle obje
tos, tocarla, etc.... sin llamar su atencin. Cuando al fin se da cuenta de su
presencia cree que usted acaba de entrar en la habitacin y le saluda. Esta falta
singular de memoria la expone a decir en voz alta sus secretos, sin preocuparse
de oyentes inconvenientes . El seor Janet encontr en varios de estos sujetos
que si se situaba detrs de ellos mientras estaban hablando con un tercero y
les peda en un tono muy bajo que levantasen su mano... obedecan la orden
que se les daba, a pesar de que su inteligencia primaria no saba que haba
recibido esa orden. Llevndoles de una cosa a otra se les haca replicar por
signos a las preguntas susurradas y finalmente contestar por escrito si se les
colocaba un lapicero en sus manos. Mientras, la conciencia primaria segua su
conversacin ignorando por completo la ejecucin de su mano... Esta prueba
por escritura " automtica" de la existencia de una conciencia secundaria es lo
ms convincente y slida posible; pero hay una multitud de hechos que prueban
lo mismo... Los seores Bernheim y Pibes han demostrado... que la ceguera
histrica no es una ceguera real. El ojo de un histrico que est totalmente
ciego cuando el ojo que ve est cerrado, comparte la visin cuando ambos ojos
estn abiertos a la vez. Pero, incluso cuando ambos ojos estn semi-ciegos por
la enfermedad histrica, el mtodo de la escritura automtica prueba la existen
cia de percepcin, bloqueada slo de su comunicacin con la conciencia superior.
El seor Binet ha visto cmo la mano de su paciente escriba inconscientemente
palabras que sus ojos se esforzaban en vano por ver, es decir, por llevar a la
conciencia superior. Por supuesto, su conciencia sumergida las estaba viendo, o su
mano no podra haberlas escrito como haca... Pinchazos, quemaduras, y pelliz
cos en la piel anestesiada, todos ellos desapercibidos por el yo superior, se re
cuerdan como sufridos, y el sujeto se queja de ellos tan pronto como el yo
inferior tiene la oportunidad de expresarse al salir del trance hipntico.
Debe admitirse, por consiguiente, que en ciertas personas al menos, la po
sible conciencia total puede dividirse en partes que coexisten, pero que se igno
ran mutuamente una a otra, y que comparten los objetos del conocimiento entre
ellas. Ms notable an es que son complementarias (pg. 206, subrayados de
W. Jam es)... lo que el yo superior conoce lo ignora el inferior y a la inver-

34

Miguel Ferrer Melgar

del objeto y del aparato, incluye tambin a la interaccin. Esa es


la clave: la interaccin forma parte del fenmeno y la teora
cuntica no se ocupa ya, en consecuencia, de objetos concretos
tales como tomos o electrones, sino de fenmenos y a ellos son
a los que hay que aplicar el formalismo. Por eso las enseanzas
obtenidas de un fenmeno no pueden interpretarse como una
informacin acerca de propiedades independientes de los obje
tos, porque est ligada a una situacin que afecta esencialmente
a los aparatos de medida en interaccin con los objetos 37. La
unin de esas dos hiptesis, la exclusin mutua por un lado y
la interaccin como parte del fenmeno por el otro, constituye
el ncleo interpretativo de Niels Bohr. Complementaridad ms
interaccin es el quid de la cuestin, la clave para eliminar de in
mediato toda contradiccin. Lo fundamental es entender que los
experimentos y las observaciones no se refieren a objetos, sino
a fenmenos, y que un fenmeno es un todo que constituye una
unidad de informacin: la nica informacin que de hecho po
demos comunicar sin ambigedad. As unas veces parecer que
un objeto se comporta como un corpsculo, es decir, como algo
que est en un punto del espacio-tiempo, y otras parecer que
se comporta como una onda, o sea, como algo extendido. El error
ah est, para Bohr, en pensar que detrs hay objetos y en atrisa... El yo primario tiene a menudo que inventar una alucinacin con la que
enmascarar y ocultar a su propia vista las acciones que el otro yo est hacien
do... Pocas cosas son ms curiosas que estas relaciones de mutua exclusin...
(pg. 210, subrayados mos).
No obstante, lo asombroso de la coincidencia, para nosotros no est tan
claro que Bohr tomase al pie de la letra la descripcin anterior de W. James
como fundamento de su principio de complementaridad. Antes bien, pensa
mos que la idea de considerar como complementarias situaciones o enfoques
que se excluyen mutuamente era una idea que de alguna forma estaba en el
ambiente intelectual de la poca y en distintos lugares. Sea como fuere, esa
misma concepcin puede leerse tambin en la pg. 100 de la dcima edicin del
libro de don Jos Mara Rey y Heredia, Elementos de Lgica, publicado
en Madrid en 1872, o sea, dieciocho aos antes que el de W. James. All dice:
E l mtodo cientfico no es exclusivamente ni el analtico ni el sinttico, sino
que se compone de ambos. los cuales, por esta razn, en vez de excluirse, se
completan mutuamente.
17 Niels Bohr, Fsica atmica y..., ob. cit., pgs. 32 y 50.

Prlogo

35

huirles propiedades: el ltimo nivel al que tenemos acceso son


los fenmenos 3, no los objetos, y un fenmeno no es nunca
onda y corpsculo a la vez: es onda o corpsculo. Esos dos as
pectos, que por separado no agotan toda la realidad, no deben
unirse en el marco clsico de la causalidad, sino en el cuntico
Je la complementaridad que lo comprende y lo extiende. Cual
quier intento de integrarlos en el marco clsico desembocar en
una irresoluble contradiccin al dejar al margen el postulado
cuntico, su origen precisamente.
Bohr hace, pues, una distincin tajante de los fenmenos:
los que se desarrollan en el marco de la causalidad y pueden des
cribirse en trminos clsicos son racionales , y aquellos que
se desarrollan en el marco de la complementaridad y no pueden
describirse en trminos clsicos son irracionales en esos tr
minos. Ahora bien, la fsica decamos ms arriba trata de
coordinar la experiencia humana, y eso exige que se comunique
a los dems lo que hemos hecho y lo que hemos aprendido
(con independencia, claro est, del juicio subjetivo individual).
Pero, a la vez, requiere la utilizacin del lenguaje corriente, es
decir, clsico, para describir el montaje experimental y el re
gistro de las observaciones, lenguaje que est en una relacin
esencial de contradiccin con el postulado cuntico. En estas con
diciones, cmo asegurar que todo el esquema anterior com
plementaridad ms interaccin no es contradictorio? Este
ltimo y definitivo paso, asegurar la coherencia de su interpreta
cin, lo da Bohr de la manera siguiente:
1)
postula que las matemticas son un refinamiento del len
guaje general en el cual debe hacerse toda descripcin objetiva
(o sea, intersubjetiva), y
38 El mundo no es as un concurso de objetos en el espacio, sino una serie
heterognea de actos independientes, de fenmenos, que no perduran en el
tiempo. Esas totalidades fenomnicas se convocan y se disuelven en un momen
to sin que se pueda pensar en distribuir el todo en partes dotadas de propie
dades intrnsecas. Eso era exactamente lo que quera hacer el heresiarca de la
historia de Borges que contamos al principio y por eso era lo que era: el pro
motor de una hereja contra el dogma.

36

Miguel Ferrer Melgar

2)
traslada la consistencia del formalismo matemtic
cuntico, carente de contradicciones internas, al plano del len
guaje ordinario modificando convenientemente su alcance.
El soporte final de su sistema es, pues, el formalismo me
cnico-cuntico. Slo l proporciona el mtodo adecuado para
la descripcin completa sobre la base de la complementaridad.
Adems, su utilizacin elucida las condiciones bajo las cuales es
posible dar una explicacin objetiva en fsica atmica eliminan
do todo juicio subjetivo y excluyendo, por su misma consisten
cia, toda contradiccin. La mecnica cuntica es as, para l, una
teora completa de los fenmenos atmicos, ltimo nivel al que
tenemos acceso. Cualquier intento de traspasar ese lmite y al
canzar as un nivel ms profundo de la realidad, el de los objetos
atmicos mismos, por ejemplo , est condenado al fracaso: lo
asegura la consistencia interna del aparato matemtico. No hay,
por tanto, mundo subcuntico ni transfenomnico, y la teora
cuntica es todo lo completa que una teora pueda ser.
El borrador de Bohr, cerrado en s mismo y absolutamen
te perfecto, resuelve, como vemos, todas las paradojas. No obs
tante, deja en el aire muchas preguntas legtimas y entre ellas
una: puede construirse una teora que a pesar de su prohi
bicin diseccione los fenmenos bohrianos y sea capaz de
separar el comportamiento del instrumento y del objeto investi
gado sin introducir efectos indeseados, por ejemplo, acciones ins
tantneas a distancia? Tiene sentido buscar una teora que, al
igual que la fsica clsica, se base en la hiptesis de que es posi
ble distinguir entre el comportamiento de los objetos y los ins
trumentos de observacin, es decir, una teora que trate de los
objetos atmicos y no de totalidades fenomnicas, cuyo alcance
se nos escapa? 39.
39 No podemos extendernos aqu, como sera nuestro deseo, en la exposicin
y anlisis de un problema tan actual como el que sugiere esta frase El orign de
esas preguntas se sita en el famoso artculo que publicaron Einstein, Podolsky
y Rosen (EPR) en 1935 en la Physical Review, con el ttulo Puede conside
rarse completa la descripcin que de la realidad fsica proporciona la mecnica

Prlogo

37

Bohr, y con l muchos tericos de su tiempo, crea que las


respuestas a las preguntas anteriores eran, por supuesto, negati
vas. La descripcin terica haba llegado al nivel ms bajo al que
el hombre poda llegar: el de los fenmenos cunticos. La ade
cuada integracin de este marco, a travs de una teora de nive
les, permitira explicar el dominio de los objetos macroscpicos y
quizs otros superiores. Para ello escribi l el borrador anterior,
de muchas maneras diferentes a lo largo de treinta aos, y fund
un centro desde el cual difundir sus ideas. All se cre una inter
pretacin del formalismo la Interpretacin de Copenha
gue 40, un credo y una concepcin del mundo. De los proble
mas que esa concepcin plantea hablaremos en lo que sigue.
cuntica? En ese trabajo EPR demuestran, a travs de un argumento impeca
ble, que una de dos, o bien la mecnica cuntica es incompleta en cuyo caso
habra que completarla con nuevas variables, hasta ahora ocultas (o sustituirla
por otra) o bien entre las distintas partes que componen las totalidades bohrianas se producen acciones instantneas a distancia que no decrecen ni se mo
difican cuando sta se incrementa arbitrariamente. Cualquiera de las dos solu
ciones es problemtica; la primera porque afectara a algo tan bsico como la
completitud de la teora ms fundamental que ha construido la Humanidad, y la
segunda, porque entra en contradiccin con los postulados de la teora de la
relatividad. En su forma original es imposible llevar a la prctica el contenido
del artculo de EPR para que sean los experimentos mismos quienes decidan,
pero el trabajo continuado de muchos tericos a lo largo de estos ltimos cin
cuenta aos ha logrado que el experimento de pensamiento inicial el gedankenexperiment se haya ido transformando hasta alcanzar hoy una forma en la
que se vislumbra prxima su realizacin prctica. No obstante, hace tan slo unos
aos finales de los 70 y comienzos de los 80 se llevaron a cabo una serie
de experimentos, el ms conocido de los cuales es el experimento de Aspect,
que se aproximaban bastante al gedankenexperiment de EPR, aunque utili
zaban una hiptesis adicional ajena al razonamiento de los mencionados autores
y cuya validez est en entredicho. Los resultados experimentales no permiten
decir hoy con claridad si EPR estaban en lo cierto y el ltimo nivel de reali
dad seran entonces los objetos atmicos, siendo la hiptesis adicional mencio
nada (hiptesis de no-intensificacin) incorrecta , o si era Bohr el que tena
razn, y en este caso el ltimo nivel seran los fenmenos atmicos contem
plados como totalidades indivisibles o, alternativamente, objetos atmicos que
interactan instantneamente a distancia (acciones no locales). El estudio deta
llado de esta problemtica, an abierta, puede seguirse en M. Ferrero, tesis
doctoral, Universidad de Cantabria, 1986, y F. Selleri, El debate de la teora
cuntica, Alianza Universidad, Madrid, 1986. En esas obras encontrar el lec
tor interesado unas referencias bibliogrficas ms amplias.
40 Quisiramos hacer una referencia, siquiera sea breve, a lo que pueda

38

Miguel Ferrer Melgar

Construccin o realidad?
Vamos a dedicar este ltimo apartado, a pesar de ciertas re
peticiones, a comentar la concepcin bohriana del mundo que
ser la interpretacin ortodoxa o de Copenhague de la teora cuntica. Como se
sabe, el formalismo mecnico-cuntico tiene muchas lecturas diferentes, todas
ellas problemticas. Recordemos, adems de la mencionada de Copenhague, la
estadstica (vase, por ejemplo, el clsico trabajo de L. Ballentine, en el Rev.
of Mod. Phy., 42, 358 [1970]), la corpuscular e indeterminista (a lo Land,
vase, A. Land, Nuevos fundamentos de mecnica cuntica, Tecnos [I9 6 0 ]), la
meramente ondulatoria (Schrdinger), etc.... De todas ellas quizs la ms con
fusa sea la de Copenhague. Hay una copiosa bibliografa en la que el rango de
sus apreciaciones vara desde el idealismo subjetivo hasta el materialismo. Bas
ten, como muestra de esas lecturas, las siguientes citas: L a mecnica cuntica
no decribe partculas, sino nuestro conocimiento, nuestras observaciones o nues
tra conciencia de las partculas (K. Popper, en Quantum Theory and Reality,
ed. M. Bunge, Springer-Verlag, 1967, pg. 7). Bunge la considera en distintos
lugares (vase, por ejemplo, Controversias en fsica, Tecnos, 1984) metafsica
y subjetivista. Havemann, en su conocido Dialctica sin dogma, habla de ella
como una nueva forma disimulada de la tesis de los parmetros ocultos {sie.,
pg. 146) y para L. Rosenfeld es la sntesis en la que se desvanecen las con
tradicciones para dar lugar a una nueva armona (L. Rosenfeld, en Louis de
Broglie. Physicien et Penseur, Albin Michel, 1953, pgs. 50-51). Es decir, si
nos creemos lo que se ha dicho de ella, la Interpretacin de Copenhague (IC)
sera a la vez idealista, subjetiva, metafsica, realista, materialista y objetiva.
Adems, entre los innumerables autores que nos han explicado lo que es la IC
se observa que los objetos de los que trata los referentes de la interpreta
cin son fenmenos, ondas y partculas (N. Hanson, The Copenhague In
terpretation of Quantum Theory, Am J. of Phy, 27, 1 [1959]), o partculas
nica y exclusivamente que obedecen a leyes estadsticas irreductibles (M. Born,
en Physics in My Generation, Springer, 1969). En otro lugar (vase M. Ferrero,
ob. cit., pgs. 32 a 44), hemos mantenido que el equvoco respecto de la inter
pretacin ortodoxa se origina ya en los escritos de Bohr, Heisenberg. Dirac, von
Neumann, Born, Jordan y Pauli (grupo bsico de Copenhague-Gotinga) y en el
carcter obscuro y contradictorio que tienen muchos de sus textos, a partir de
los cuales no es posible llegar a diferenciar de forma positiva y final la Inter
pretacin de Copenhague sin recurrir a sucesivas simplificaciones. Eso es lo
que hace, por ejemplo aunque esta vez con cierto xito , E. Mackinnon, en
Niels Bohr. A Centenary..., ob. cit., pg. 110, cuando dice: L a IC incluye
el principio de incertidumbre, la idea de que los fotones, electrones y otras
partculas exhiben tanto propiedades ondulatorias como corpusculares, la inter
pretacin probabilstica de la funcin de onda, la correspondencia entre valores
propios y valores medidos, las relaciones de complementaridad entre las re
presentaciones de Heisenberg y Schrdinger y la idea recogida en el principio
de correspondencia de que la mecnica cuntica coincide con la mecnica clsica

Irlogo

39

est detrs de sus escritos, en particular de los que componen


este libro 41.
El eje medular en torno al cual gira su enfoque est forma
do, recordemos, por dos elementos de muy distinta procedencia.
I '.l primero, de naturaleza emprica, es el cuanto de accin de
llanck, su misma existencia. Desde que se establece, el postula
rn el lmite de los grandes nmeros cunticos. No obstante, eso no aclara, por
ejemplo, asuntos de tanta trascendencia como saber si para la IC la medicin
perturba, crea o ni perturba ni crea, es decir, mide; si el resultado lo elige la
naturaleza o nosotros o ambos, es decir, es un resultado que responde a una
legalidad contextual en la que participan la naturaleza y el hombre, y, final
mente, si (Jj representa nuestro conocimiento, una legalidad objetiva o nada de
eso. As se entiende que se hable de la IC y que unos la critiquen y otros la
neepten, pero todos por motivos diferentes. Como dice Stapp, lo ms extrao...
es la diversidad que manifiestan en la idea de lo que sea la IC misma (H. P.
Stapp, en The Copenhague Interpretation, Am. ]. of Phy 40, 1098 [1972]).
El problema fundamental aqu radica, creemos, en que las declaraciones de
los artculos originales relativos a los conceptos de probabilidad, estado, medi
da y reduccin de estas dos no son suficientes para dar lugar a una interpretaein ortodoxa de la teora cuntica (E. Scheibe, ob. cit., pg. 5). Por eso, ms que
liablar de la IC habra que hablar de la Interpretacin de Bohr. la de von
Neumann, etc. Es cierto que hay rasgos comunes, pero stos definen ms un
modo, quizs un espritu de Copenhague, que una interpretacin clara y
rigurosa.
41 Cualquier procedimiento que prescinda de la bibliografa secundaria es,
sin duda, simplificador, pero no podra ser de otra manera en un prlogo de
estas caractersticas. El problema esencial es que, como se sugiere en la nota
anterior, se ha tendido a identificar aunque sin confesarlo explcitamente
la interpretacin de Bohr con la ortodoxa, lo que ha dado lugar a que tanto
los tericos cunticos preocupados por las cuestiones de fundamentos como los
filsofos de la fsica, sobre todo estos ltimos, se hayan referido con frecuencia
a l reinterpretndolo en muchas ocasiones y mistificndolo en algunas. De ah
que la bibliografa secundaria sea abundantsima y muy desigual. En estas
condiciones resulta imposible llevar adelante un estudio del pensamiento de
Bohr [otra reconstruccin?] que tuviese presente todas esas referencias de
las que, por otro lado, no se puede prescindir sin desbordar los lmites de
una introduccin. El lector interesado puede consultar las obras siguientes, en
las que se estudia con cierto detalle el pensamiento de Bohr: Scheibe, The logical analysis..., ob. cit.; M. Jammer The conceptual development of Quantum
Mechamcs, Me Graw Hill, Nueva York, 1966, y The Philosophy of Quantum
Mecbanics, Wiley, Nueva York, 1974; C. A. Hooker, The Nature of Quantum
Mechanical Reality: Einstein versus Bohr, en Paradigms and Paradoxes, R. G.,
Colodny ed. University of Pittsburgh Press, 1972; A. Petersen, Quantum Physics
and the philosophical tradition. M IT Press, 1968, y H. J. Folse, The Philoso
phy of Niels Bohr. North-Holland, 1985.

40

Miguel Ferrer Melgar

do cuntico se manifiesta como el principio organizador de los


nuevos fenmenos y por ello su incorporacin total a la teora
aparece como inevitable. La presin de la legalidad externa a la
que nos hemos referido (radiacin del cuerpo negro, calores es
pecficos de los slidos, efectos fotoelctrico y Compton, espec
tros pticos, estabilidad de la materia, etc...) impone as, poco
a poco, sus condiciones. Todos esos nuevos fenmenos tienen,
para Bohr, un carcter esencial que les distingue: el de la indivi
sibilidad, totalidad o individualidad tpica del cuanto de accin,
que de manera inequvoca plantea lo que l llama el problema
de la observacin.
El segundo elemento, de naturaleza gnoseolgica, construc
tiva, tiene su origen en la posicin que el hombre ocupa en el
mundo. Segn Bohr, no somos meros espectadores de la Natura
leza, sino que estamos inmersos en un mundo del que formamos
parte y en el que somos a la vez actores y espectadores (Nuevos
ensayos..., pg. 20). Esta consideracin es crucial en su pensa
miento, porque la realidad que se le impone por ejemplo, a
travs del postulado cuntico es interna a la actividad de los
hombres y est vinculada al conocimiento de stos. El mundo
no es, as, algo acabado e inalterable que sea posible considerar
como situado al margen de la humanidad y no sujeto, por tanto,
a su accin; es un mundo que cambia con el saber que stos
adquieren, un proyecto en marcha y por eso existe una inse
parabilidad entre el conocimiento y nuestras posibilidades de
inquirirlo. En qu condiciones se puede incrementar ese cono
cimiento? A esta pregunta Bohr contesta repetidas veces: la
condicin necesaria es que podamos contar a otros lo que he
mos hecho y lo que hemos aprendido (Fsica atm ica..., pgi
na 89). La fsica es, en parte, una actividad social que se cons
truye sumergida en el lenguaje, sin que ninguno de los pasos
que se dan en ella sea ajeno a esta circunstancia. Manipulamos
cosas y obtenemos relaciones entre ellas, incluso regularidades
los invariantes de Born, por ejemplo , pero para la construc
cin cientfica todo sera intil sin el lenguaje.

Prlogo

41

La objetividad del saber y la edificacin misma de las cien


cias hunde, pues, sus races de un lado en la legalidad externa
y del otro en la necesaria comunicacin entre los hombres, en la
intersubjetividad. Si el primer elemento generaba el problema
de la observacin, este segundo, la necesidad de relatar a otros
lo que hicimos en el lenguaje corriente (el de la fsica clsica,
matizar Bohr), genera lo que l llam el problema de la descrip
cin. Entre estos dos supuestos bsicos, el postulado cuntico
y la necesidad de los conceptos clsicos, entre el problema de la
observacin y el de la descripcin, no se dan unas relaciones de
adecuacin y de armona, sino de tirantez, de tensin esencial
que le obligan, en el plano de la observacin, a incorporar la
interaccin como parte del fenmeno y, en el de la descripcin,
a limitar de modo fundamental el rango de aplicabilidad de las
deas de la fsica clsica al utilizarlas para reconstruir esos fen
menos. El punto de confluencia en esos dos supuestos funda
mentales es as el fenmeno. Pero, qu es para Bohr un fen
meno? Quizs apariencias ms all de las cuales se sitan las
cosas? No, dice Bohr, fenmeno es ahora toda aquella informa
cin comunicable sin ambigedad (Nuevos ensayos..., pg. 9).
Las ciencias no tratan de revelar la esencia real de las cosas,
sino de buscar y encontrar relaciones entre los mltiples aspectos
de nuestras experiencias. Y , si la interaccin forma parte del
fenmeno, entonces no hay ninguna razn por la cual uno deba
adscribir aspectos de ste a un objeto atmico concebido como
una entidad que existe de manera aislada. En consecuencia, los
datos deben asociarse a todo el montaje experimental, dado que
durante el proceso de medida no hay, hablando con rigor, objeto
atmico separado. Estos son, ms bien, esencias o expedientes
que nos permiten expresar de forma consistente los aspectos
fundamentales del fenmeno (Atomic theory..., pg. 12), pero
que, en definitiva, dependen de las circunstancias particulares
del dispositivo experimental. E l reconocimiento de que la inter
accin entre los instrumentos de medida y los sistemas fsicos a
investigar constituye parte integrante del fenmeno cuntico es
para Bohr la clave del problema, porque, adems de revelar

42

Miguel Ferrer Melgar

una limitacin insospechada de la concepcin mecanicista de la


naturaleza, que atribuye propiedades definidas a los sistemas
fsicos mismos (Fsica atmica. ., pg. 91), hace imperativo re
currir a un modo estadstico de descripcin en lo que se refiere
a la previsin de efectos cunticos individuales para un mismo
montaje experimental y elimina cualquier contradiccin aparen
te entre los fenmenos observados bajo condiciones mutua
mente excluyentes que, por muy distintos que en principio
puedan parecer, debe entenderse que son complementarios
(Nuevos ensayos..., pg. 74).
Bohr resuelve las dificultades que le plantea la legalidad ex
terna moviendo un escaln el nivel de referencia. Los referentes
no son ya los objetos atmicos investigados, sino unas totalida
des complejas formadas por ellos, los instrumentos y la interac
cin, y en las cuales no es posible hacer una distincin precisa
entre el comportamiento propio de los objetos implicados y su
interaccin con el instrumento de medida. La realidad deja, pues,
de estar constituida por objetos materiales separables por co
sas en s con propiedades determinadas, y pasa a ser una rea
lidad fenomnica que debe pensarse contextualmente. El proble
ma fundamental aqu es saber no ya cmo se parte esa tota
lidad, cmo se resuelve el contexto caso de que se pueda re
solver, que en opinin de Bohr no se puede , sino cmo enten
der esa contextualidad. Cualquier anlisis de los fenmenos cun
ticos precisa que se haga una distincin entre los aparatos de
medida y los objetos investigados, consecuencia directa del ine
ludible requisito de tener que explicar las funciones de los ins
trumentos de medida en trminos puramente clsicos, excluyen
do en principio toda consideracin respecto al cuanto de accin
(Nuevos ensayos..., pg. 6). Resulta, por tanto, patente que en
el plano de la observacin al que se refiere el formalismo
cuntico- no cabe una separacin en el comportamiento, una
resolucin del todo observable que permita distinguir entre el
objeto atmico y el fenmeno atmico. Tenemos acceso slo a
este ltimo, no al primero. Es imposible hacer una diferenciacin

Prlogo

43

ontolgica de ellos, lo nico hacedero es la distincin gnoseolgica.


Es indudable que la concepcin fenomnica de Bohr propor
ciona una salida inteligente a los problemas planteados en la
teora cuntica con independencia de que alguien conciba o no
lo que l dice. La prueba de ello es que sesenta aos despus
de formulada sigue siendo una de las alternativas a tener en
cuenta. Desde el punto de vista metodolgico esto es bueno, por
que proporciona la estabilidad necesaria para desarrollar el para
digma, aunque no se comprenda. Otro asunto muy distinto es
lo que sucede en el plano de la representacin fsica. Como ha
puesto de manifiesto el desarrollo terico-experimental del argu
mento de EPR al que nos hemos referido, el todo contextual
bohriano abarca incluso dispositivos experimentales macroscpi
cos que estn arbitrariamente alejados uno de otro y que, por
ello, dan lugar a contextos independientes. Decir lo contrario
equivaldra a ver el espacio slo como una creacin de nues
tra sensibilidad y no como algo real. Por eso la totalidad bohriana no es sencillamente una realidad contextual, con todas las
complicaciones fsicas y filosficas que ello pueda implicar, sino
algo bien singular que no se puede subdividir y que incluye con
textos considerados por el momento como separables, es decir,
capaces de determinar sus propias relaciones. Hasta ahora nadie
ha podido explicar en qu consiste esta totalidad ms que al pre
cio de introducir o bien acciones instantneas a distancia, o bien
una extraa no separabilidad que en el fondo denotara, segn
se apunt ya ms arriba, que el espacio no existe. El recurso
a la idea de potencia aristotlica (Heisenberg) no resuelve tam
poco las cosas; si acaso, las complica, porque, al obligarnos a
mirar al fenmeno como un sistema complejo susceptible de dar
lugar a distintas respuestas bajo los mismos estmulos, est atri
buyendo a los fenmenos fsicos un cierto estado interno de
consciencia capaz de decidir qu parte de lo posible se transfor
ma en real. Ahora bien, eso deja pendiente siempre el viejo pro
blema de [la reduccin del paquete de ondas] saber cmo deci
de un fenmeno el resultado de una medida concreta. La es

44

Miguel Ferrer Melgar

trategia de eludir el problema que plantea el anlisis de los ob


jetos atmicos integrndolos en una totalidad fenomnica que
incluye el dispositivo experimental, o introduciendo las poten
cialidades anteriores es en muchos aspectos similar a la del aves
truz, como demuestra de modo magistral la conocida paradoja
del gato de Schrdinger.
La idea esencial de Schrdinger es la siguiente. De la misma
manera que un electrn es onda o corpsculo, dependiendo la
potencialidad a desarrollar del tipo de medida que se haga,
y est en un estado indeterminado en las dems situaciones
(los interfenmenos), un instrumento debe estar tambin
en una situacin indeterminada hasta que se haga una medida
sobre l si la teora cuntica es la teora fundamental del univer
so fsico, como dice Bohr (se aplica a fenmenos que incluyen el
dispositivo experimental). Imaginemos ahora una caja en cuyo
interior se efecta un experimento cuntico, observado por un
gato, y que uno de sus resultados emitir una partcula acti
va un mecanismo letal que lo mata. Si consideramos al gato
como instrumento de medida, despus de cierto tiempo, estar
muerto si la partcula ha sido emitida y vivo en el caso con
trario.
Hagamos ahora la siguiente pregunta: Qu dira Heisen
berg en tanto que observador externo a la caja, considerada
como un sistema? Conjeturemos la respuesta: Cuando la
abra y observe el estado del gato, ste puede estar vivo o muer
to, segn haya tenido lugar o no la desintegracin. Mientras, es
tar en un estado de vida o de muerte aparente . Es lo mismo
que lo que le sucede a un fotn: es una onda si atraviesa una
doble rendija o un corpsculo si incide sobre una placa fotogr
fica; mientras, est en un estado indeterminado en el que no
cabe decir que sea una cosa u otra. Por consiguiente, en tanto
no se abra la caja el gato estar en una extraa superposicin de
vivo y muerto a partes iguales. Slo cuando abrimos se trans
forma lo posible en real. Bien, es una contestacin. El problema
es que ese extrao gato, que no est enfermo, sino absolutamen

Prlogo

45

te vivo y muerto por igual, no se comprende 42 y adems no


existe. Esa conclusin es errnea y el xito, impresionante, de la
teora cuntica no puede ocultar lo absurdo de esa conclusin 43.
Si le trasladsemos la pregunta ahora a Bohr, la respuesta
podra ser de este tenor. L a teora cuntica, en tanto que teora
universal, se aplica a todos los sistemas, microscpicos y macros
cpicos 44. E l fenmeno, nica informacin comunicable sin am
bigedad, es en esencia macroscpico, dado que incluye el dispo
sitivo experimental. Pero ms importante an, es algo por com
pleto cerrado. Cmo obtener informacin de l? 45. Sin duda,
haciendo una medida adicional, quizs con otro aparato46. Ahora
bien, ese nuevo aparato puede englobarse, con todo el dispositi
vo anterior, en un nuevo fenmeno. En este caso, cul es el
resultado? Para saberlo habra que utilizar un tercer aparato,
que a su v e z ... En definitiva, Bohr no nos contestara. Queda
ra atrapado en la cadena infinita de las tribulaciones del estu
diante dans y no nos aclarara lo que es aqu el fenmeno ni
dnde acaba esa cadena.
Bohr encontr una solucin inteligente al apoyarse en la
coherencia del formalismo matemtico y construir desde ah una
interpretacin fsica de la teora cuntica. Pero se equivoc al
pensar que haba resuelto las dificultades. Los problemas plan
teados, entre otros, por EPR y por Schrdinger ponen de mani
fiesto que la tctica de Bohr de evitar todo compromiso onto
lgico y preocuparse slo de analizar las condiciones para incre
mentar el conocimiento no tuvo el xito deseado: l mismo
qued atrapado en los inevitables compromisos ontolgicos que
42 Desde luego, esto no es general. Algunos no slo lo comprenden, tambin
nos lo explican. Vase, por ejemplo, Crtica de la razn cientfica, Kurt Hbner,
Editorial Alfa, Barcelona, 1981, en especial las pginas 89 a 111.
43 En el formalismo clsico el tiempo es un parmetro que puede tomar va
lores positivos o negativos y no por ello se pens que un objeto evolucionaba
hacia adelante y hacia atrs (hacia el pasado) cuando nadie lo miraba.
44 De hecho, si se hacen los clculos para una situacin ordinaria utilizando
la fsica clsica por un lado y la cuntica por otro, se observa que las predic
ciones que hacen ambas teoras son las mismas.
45 Cmo saber si el gato est vivo o muerto si la caja est cerrada?
46 En concreto, abriendo alguien la caja, o haciendo una fotografa, o...

46

Miguel Ferrer Melgar

constrien toda gnoseologa. La actualidad de los problemas


mencionados es el mejor testimonio. Eso prueba, por otro lado,
la magnitud de la empresa a la que se enfrent, en parte con
muy buenos resultados. Decir lo contrario no sera justo.
Bohr muri hace veinticinco aos dejndonos en medio de
un mundo fenomnico que no comprendemos, atados a una
realidad para l caduca en la que todava se asignan atributos
fsicos a objetos que no tienen ms que una vida efmera, y em
peados como el heresiarca de Borges en deducir la reali
dad de una simple quimera. Quizs l tenga razn. Tal vez todo
es fruto de una ilusin, de nuestros deseos y, por qu no, de
nuestros propios sofismas. En cualquier caso, el mundo que
Bohr nos propone, el de las entidades convocadas y disueltas
en un momento, el de Tln, Uqbar y Orbis Tertius 47, es un mun
do que no nos conmueve. Acaso no admita la menor rplica,
pero tampoco suscita la menor conviccin.

El original de Niels Bohr no tiene nota alguna a pie de p


gina. Siguiendo las instrucciones del Niels Bohr Institutet, se
gn las cuales Bohr debe hablar por s mismo, hemos limitado
al mnimo las anotaciones y procurado, en la medida de lo po
sible, trasladar los comentarios a esta introduccin.
M ig u e l F e r r e r o M e l g a r

47 Ese es el ttulo del relato de Borges al que hacamos referencia al prin


cipio de esta introduccin.

Sal

De los cuatro artculos que componen este volumen, los dos


primeros fueron publicados originalmente en ingls, en la re
vista Nature, en 1925 y 1927; el tercero se public en alemn
en Die Naturwissenschaften, en 1929, y el cuarto en dans, en
Fysisk Tidsskrift, tambin en 1929. La introduccin se public
por primera vez en dans en el programa anual de la Universi
dad de Copenhague de 1929, precediendo a la traduccin dane
sa de los tres primeros artculos y la addenda fue incluida por
vez primera en la edicin alemana que de los cuatro ensayos
public Jul. Springer en Berln, en 1931. Agradezco al profesor
Rud Nielsen y al Dr. Urquhart su inestimable ayuda en la pre
paracin de esta edicin inglesa y al sndico de la Cambridge
University Press su amable inters por esta edicin y su corte
sa al disponer que este volumen tenga su continuidad en otro
que incluya una serie de ensayos posteriores sobre el mismo
tema y en los que se desarrollen ms las ideas generales que aqu
se exponen.
N ie l s B ohr

Copenhague
Febrero 1934
49

P R E F A C IO A L A R E IM P R E S IO N D E 1961

Agradezco a la Cambridge University Press la reedicin de


esta coleccin de ensayos, agotada desde hace ya bastante tiempo.
Los artculos que la componen se escribieron en una poca
en la que el programa de desarrollar un tratamiento general de
los problemas atmicos sobre la base del descubrimiento origi
nal de Planck del cuanto de accin, alcanz un slido funda
mento al establecerse el adecuado formalismo matemtico.
Es de sobra conocido que la discusin relativa a los aspec
tos epistemolgicos de la fsica cuntica se prolong durante los
aos siguientes y que todava hoy no se ha alcanzado un con
senso general en este terreno. En e1 curso de esta discusin se
desarroll la actitud defendida en estos artculos y, en especial,
se introdujo una terminologa ms conveniente para expresar
su separacin radical de la descripcin pictrica ordinaria y de
las exigencias usuales de explicacin fsica. Recientemente se ha
publicado una coleccin de ensayos que recogen esta fase de
la discusin bajo el ttulo Atomic Physics and Human Knowledge (John Wey and Sons, Nueva York, 1958) \
1 Fsica atmica y conocimiento humano. Traduccin castellana de Albino
Yusta, Aguilar, Madrid, 1964.
50

51

La teora atmica

A pesar de que los artculos que aqu se reeditan contienen


ciertas formulaciones que pueden ser expresadas ahora de modo
ms preciso, el conocimiento de las primeras discusiones podra,
no obstante, ser de ayuda para apreciar por completo la nueva
situacin a la que tenemos que enfrentarnos en la filosofa natu
ral y a la que nos ha llevado el reciente desarrollo de la fsica.
N i e l s B ohr

Copenhague
Enero 1961

IN T R O D U C C IO N
(1 9 2 9 )

La ciencia tiene por misin extender y ordenar el mbito de


nuestro conocimiento experimental, y esta tarea presenta aspec
tos variables, ntimamente conectados los unos a los otros. Slo
por la experiencia misma llegamos a reconocer aquellas leyes que
nos garantizan una visin comprensiva de la diversidad de los
fenmenos y justo por ello debemos estar siempre preparados
para modificar las ideas directrices que ordenan nuestra expe
riencia a medida que nuestro conocimiento se ampla. A este
respecto debemos recordar, ante todo, que las nuevas experien
cias surgen en el marco de nuestros puntos de vista y formas
de intuicin habituales. La importancia relativa que se otorga
a los diferentes aspectos de la investigacin cientfica depende
de la naturaleza del asunto que se est investigando. En fsica,
donde nuestro problema consiste en la coordinacin de nuestra
experiencia del mundo externo, la cuestin de la naturaleza de
nuestras formas de intuicin ser en general menos importante
de lo que es en psicologa, en la que el objeto que se somete
a investigacin es nuestra propia actividad mental. En ocasiones,
incluso, es justo esta objetividad de las observaciones fsicas
la que se manifiesta particularmente adecuada para acentuar el

La teora atmica

53

carcter subjetivo de toda experiencia. Hay muchos ejemplos de


este tipo en la historia de la ciencia. Baste con mencionar el sig
nificado que para el progreso del anlisis psicolgico ha tenido
siempre la investigacin de los fenmenos acsticos y pticos,
el medio fsico de nuestros sentidos, o el papel que ha jugado el
establecimiento de las leyes de la mecnica en la evolucin de
la teora general del conocimiento. Este aspecto fundamental
de la ciencia ha sido especialmente notable en los recientes avan
ces de la fsica. La gran ampliacin del campo de nuestra expe
riencia en estos ltimos aos ha sacado a la luz la insuficiencia
de nuestras simples concepciones mecnicas y, como consecuen
cia, ha sacudido los fundamentos en los cuales se basaba la inter
pretacin usual de las observaciones, arrojando as nueva luz
sobre viejos problemas filosficos. Esto es cierto no slo en lo
que a la revisin de los fundamentos del modo de descripcin
espacio-temporal producida por la teora de la relatividad se re
fiere, sino tambin a la renovada discusin del principio de cau
salidad a la que ha dado lugar el desarrollo de la teora cuntica.
El origen de la teora de la relatividad est ntimamente uni
do al desarrollo de los conceptos electromagnticos, desarrollo
que, al extender la nocin de fuerza, ha provocado una profun
da transformacin de las ideas fundamentales de la mecnica. El
reconocimiento del carcter relativo de los fenmenos de movi
miento, dependientes del observador, haba jugado ya un papel
esencial en el desarrollo de la mecnica clsica, en la que sirvi
de ayuda efectiva en la formulacin de sus leyes generales. Apa
rentemente, haba logrado dar un tratamiento satisfactorio de
los asuntos que se discutan, tanto desde un punto de vista
fsico como filosfico, y fue slo la teora electromagntica la
que provoc la crisis en este dominio al demostrar que todas las
acciones dinmicas se propagan con una velocidad finita. Es cier
to que, partiendo de la teora electromagntica, era posible
construir una descripcin causal que mantuviese las leyes me
cnicas fundamentales de conservacin de la energa y de la
cantidad de movimiento sin ms que asignarle energa y cantidad
de movimiento a los campos de fuerza mismos. Sin embargo, la

54

Niels Bohr

concepcin de un ter universal, tan til en el desarrollo de la


teora electromagntica, apareca en esta teora como un marco
de referencia absoluto para la descripcin espacio-temporal. El
carcter insatisfactorio de esta concepcin, desde una perspectiva
filosfica, fue subrayado con claridad al fracasar todos los inten
tos para demostrar el movimiento de la tierra con relacin a este
hipottico ter universal; y esta situacin no mejor al perci
birse que el fracaso de esos intentos concordaba perfectamente
con la teora electromagntica. Fue Einstein el primero en darse
cuenta de la limitacin que la velocidad finita de propagacin de
todas las acciones dinmicas, incluidas las de la radiacin, im
pone a las posibilidades de observacin y, por consiguiente, a la
aplicacin de los conceptos de espacio y tiempo, y eso nos llev,
en primer lugar, a adoptar una actitud ms liberal hacia esos
conceptos, una actitud que encontr su expresin ms notable
en el reconocimiento de la relatividad del concepto de simulta
neidad. Como sabemos, al adoptar esta actitud, Einstein consi
gui establecer nuevas relaciones significativas incluso fuera del
dominio propio de la teora electromagntica, y en su teora ge
neral de la relatividad, en la que los efectos de la gravitacin no
ocupan ya ninguna posicin especial entre los fenmenos fsicos,
ha llevado hasta su ms alto grado ese ideal de las teoras fsicas
clsicas que es la unidad en la descripcin de los fenmenos.
La teora cuntica tuvo sus orgenes en el desarrollo de las
concepciones atmicas, que a lo largo del ltimo siglo haban
proporcionado a la mecnica y a la teora electromagntica un
campo de aplicaciones fructfero y cada vez ms extenso. Sin
embargo, hacia finales del siglo pasado la aplicacin de esas teo
ras a los problemas atmicos estaba destinada a revelar una
nueva limitacin, inadvertida hasta el momento, que pudo ser
interpretada gracias al descubrimiento de Planck del llamado
cuanto de accin, que impone a cada proceso atmico individual
un elemento de discontinuidad extrao por completo a los prin
cipios fundamentales de la fsica clsica, segn la cual todas las
acciones deben variar de manera continua. A medida que el
cuanto de accin fue hacindose cada vez ms indispensable para

La teora atmica

55

ordenar nuestro conocimiento experimental de las propiedades


de los tomos, nos hemos visto forzados a abandonar, paso a
paso, la descripcin causal del comportamiento individual de los
tomos en el espacio y el tiempo y a considerar que la naturaleza
elije libremente entre distintas posibilidades a las que slo cabe
aplicar consideraciones probabilsticas. Los esfuerzos realizados
para formular las leyes generales de esas posibilidades y proba
bilidades mediante la aplicacin convenientemente limitada de
los conceptos de las teoras clsicas han llevado hace poco, des
pus de pasar por distintas fases en su desarrollo, a la creacin
de una mecnica cuntica racional, por medio de la cual somos
capaces de interpretar una extensa gama de hechos experimenta
les, que a todos los efectos se presenta como una generalizacin
de las teoras fsicas clsicas. Adems, hemos logrado elucidar,
gradualmente y por completo, la ntima relacin que une, en la
descripcin mecnico-cuntica de los fenmenos, la necesidad de
renunciar a la causalidad y la limitacin de la posibilidad de esta
blecer una distincin entre un fenmeno y su observacin, con
dicionada por la individualidad del cuanto de accin. El recono
cimiento de esta situacin supone un cambio esencial en nuestra
actitud tanto hacia el principio de causalidad como hacia el con
cepto de observacin.
A pesar de los muchos puntos en los que difieren, hay una
profunda similitud interna entre los problemas planteados por
la teora de la relatividad y por la teora cuntica. En los dos
casos nos enfrentamos a leyes fsicas que caen fuera del dominio
de nuestra experiencia ordinaria y que presentan dificultades a
nuestras formas usuales de intuicin. Constatamos que esas for
mas de intuicin son idealizaciones, cuya idoneidad a la hora de
ordenar nuestras impresiones sensibles depende de la propaga
cin prcticamente instantnea de la luz y de la pequeez del
cuanto de accin. No obstante, para apreciar de una forma
correcta la situacin no debemos olvidar que, a pesar de su limi
tacin, en modo alguno podemos prescindir de aquellas formas
de intuicin que colorean todo nuestro lenguaje y en trminos
de las cuales debe expresarse en ltima instancia toda experien

56

Niels Bohr

cia. Este es el estado de cosas que, ante todo, confiere a los pro
blemas de los que se trata un inters filosfico general. Mientras
que la sntesis relativista de nuestra concepcin del universo es
ya parte integrante de las nociones corrientes de la ciencia, no se
puede decir lo mismo respecto de aquellos aspectos del problema
general del conocimiento que la teora cuntica ha sacado a
la luz.

Cuando en 1929 me fue solicitado un artculo para el pro


grama anual de la Universidad de Copenhague mi primera in
tencin fue exponer, de la forma ms simple posible, las nuevas
concepciones introducidas por ' la teora cuntica a partir del
anlisis de los conceptos elementales en los cuales se basa nues
tra descripcin de la naturaleza. No obstante, distintas obliga
ciones me han impedido completar tal exposicin, cuya dificultad
se ve acentuada por la evolucin continua de estas concepcio
nes. Consciente de esta dificultad, abandon la idea de redactar
un artculo nuevo y empec a considerar la posibilidad de sus
tituirlo por una traduccin al dans, especial para esta ocasin,
de ciertos artculos que haba publicado a lo largo de los ltimos
aos en revistas extranjeras y con los cuales haba contribuido a
la discusin de los problemas de la teora cuntica. Estos artcu
los forman parte de una serie de conferencias y de ensayos en
los que intent, de vez en cuando, hacer un examen coherente
del estado de la teora atmica en cada momento. Algunos tra
bajos previos de esta serie son en ciertos aspectos un antecedente
de los tres que se reproducen aqu. Esto es cierto, en particular,
en lo que se refiere a la conferencia titulada L a estructura de
los tomos, que pronunci en Estocolmo en diciembre de
1922 y que fue publicada en esa poca en un suplemento de la
revista Nature. A pesar de que los artculos que aqu aparecen
son en su aspecto formal independientes, estn en ntima
relacin unos con otros, dado que en ellos se discute la ltima
fase de la evolucin de la teora atmica, fase en la cual el an
lisis de los conceptos fundamentales ha llegado a tener una im

La teora atmica

portancia capital. El hecho de que los artculos sigan el curso de


esa evolucin, proporcionando as una impresin inmediata de
la clarificacin gradual de los conceptos, puede quizs ayudar de
algn modo a que el tema sea ms fcilmente accesible a aque
llos lectores que no pertenecen al estrecho crculo de los fsi
cos. En las notas que siguen sobre las circunstancias particulares
en las que aparecieron los trabajos, he intentado al aadir
ciertas observaciones orientar al lector facilitndole una visin
general de las cuestiones tratadas, compensando as, en la medida
de lo posible, las deficiencias de exposicin que podran hacer
difcil la comprensin a un crculo ms amplio de lectores.
E l primer artculo reproduce, con algunos retoques, la con
ferencia dada en el Congreso de Matemticos Escandinavos que
tuvo lugar en Copenhague en agosto de 1925. Este ensayo pro
porciona, en forma reducida, una visin de conjunto de la evo
lucin de la teora cuntica justo hasta ese momento, cuando co
mienza la nueva etapa iniciada por el trabajo de Heisenberg que
se analiza al final del artculo. En l trato, en especial, la aplica
cin de los conceptos mecnicos a la teora atmica y muestro
cmo fue precisamente la teora cuntica, al permitir ordenar
una enorme cantidad de datos experimentales, la que prepar el
camino para el nuevo desarrollo, caracterizado por la creacin
de los mtodos racionales de la mecnica cuntica. El trabajo
preliminar haba llevado, sobre todo, a reconocer que era impo
sible dar una descripcin causal coherente de los fenmenos at
micos, y la voluntad de renunciar a tal descripcin estaba ya im
plcita en la forma, irracional desde el punto de vista clsico, de
los postulados mencionados en el artculo y en los que me bas
para aplicar la teora cuntica al problema de la estructura at
mica. Segn el postulado de la indivisibilidad del cuanto de ac
cin, toda modificacin del estado del tomo queda descrita como
un proceso individual en el cual el tomo pasa de un estado
estacionario a otro, proceso cuya ocurrencia est sometida slo
a consideraciones probabilsticas, lo que, por una parte, limita
considerablemente el campo de aplicacin de las teoras clsicas.

58

Niels Bohr

No obstante, el hecho de que a fin de cuentas la interpretacin


de todas las experiencias dependa de esos mismos conceptos cl
sicos nos obliga, por la otra, a hacer un uso frecuente de ellos,
lo que da lugar a la formulacin del principio de corresponden
cia, expresin que recoge nuestra tentativa de utilizar todos los
conceptos clsicos con la adecuada reinterpretacin cuntica. Sin
embargo, el anlisis detallado de los datos experimentales desde
este punto de vista demostr, cada vez con ms claridad, que
todava no se posea un mtodo completamente apropiado para
llevar adelante una descripcin rigurosa de los fenmenos basa
da en el principio de correspondencia.
Debido a lo especial de la ocasin, dado que hablaba para
matemticos, insist sobre todo en el uso de los mtodos mate
mticos, peculiar de la fsica terica. Las formas simblicas de
expresin de las matemticas no son aqu slo un instrumento
indispensable para describir relaciones cuantitativas, sino tam
bin nuestro principal medio de anlisis de concepciones cualita
tivas generales. El artculo terminaba expresando la esperanza
de que, una vez ms, el anlisis matemtico permitira a los fsi
cos superar las dificultades; y he de decir que desde entonces
esta esperanza ha sido satisfecha ms all incluso de toda expec
tativa. Al principio fue el lgebra superior la que jug un papel
decisivo en la elaboracin de la mecnica cuntica de Heisenberg,
pero acto seguido se aplic ampliamente a los problemas atmi
cos la teora de las ecuaciones diferenciales, el mtodo ms im
portante de la fsica clsica. El punto de partida para esta apli
cacin fue la peculiar analoga entre la mecnica y la ptica en
la que se basaban ya los trabajos de Hamilton que tanto haban
contribuido al desarrollo de los mtodos de la mecnica clsica.
La importancia de esta analoga para la teora cuntica fue sea
lada en primer lugar por De Broglie, quien, en relacin con la
conocida teora de los fotones de Einstein, compar el movimien
to de una partcula con la propagacin de un sistema de ondas.
Esta comparacin hizo posible dar una interpretacin geomtrica
muy sencilla de las reglas de cuantizacin de los estados estacio
narios de los tomos. Al extender estas consideraciones, Schro-

La teora atmica

59

dinger logr reducir el problema de la mecnica cuntica a la


solucin de cierta ecuacin diferencial, llamada ecuacin de on
das de Shrdinger, proporcionndonos as un mtodo que ha
jugado un papel decisivo en el notable progreso que ha experi
mentado la teora atmica en el curso de estos ltimos aos.
El segundo artculo reproduce, en una forma elaborada, una
conferencia dada en un congreso internacional de fsicos que
tuvo lugar en Como en septiembre de 1927, en conmemoracin
del centenario de la muerte de Volta. En ese momento, los m
todos de la mecnica cuntica que acabo de mencionar haban
logrado un alto grado de perfeccin y se haban mostrado fecun
dos en un gran nmero de aplicaciones. En cambio, haba surgido
una seria divergencia de opiniones respecto a la interpretacin
fsica de estos mtodos que haba dado lugar a muchas discusio
nes. En especial, el xito considerable de la mecnica ondulato
ria de Schrdinger haba hecho renacer la esperanza en numero
sos fsicos de lograr una descripcin de los fenmenos atmicos
adoptando las ideas directrices de las teoras de la fsica clsica,
sin introducir ese rasgo de irracionalidad que hasta entonces
haba caracterizado las aplicaciones de la teora cuntica. En con
tra de esta opinin mantuve, en esta conferencia, que el postu
lado fundamental de la indivisibilidad del cuanto de accin es en
s mismo y desde el punto de vista clsico un elemento irracio
nal que nos obliga inevitablemente a renunciar a una descripcin
causal en el espacio y en el tiempo y que nos compele, en razn
de la conexin entre los fenmenos y su observacin, a un modo
de descripcin complementaria, en el sentido de que en ella toda
aplicacin de los conceptos clsicos excluye el uso simultneo de
otros conceptos clsicos igualmente necesarios en otras circuns
tancias para la elucidacin de los fenmenos. Mostr cmo este
aspecto se presentaba de inmediato al considerar la naturaleza
de la luz y de la materia. En el primer artculo haba subrayado
ya que nuestra descripcin de los fenmenos de la radiacin nos
enfrentaba a un dilema si queramos hacer una eleccin entre la
descripcin ondulatoria dada por la teora electromagntica y la

60

Niels Bohr

concepcin corpuscular de la propagacin de la luz contenida en


la teora de los fotones. Por lo que se refiere a la materia, la
reciente confirmacin de la representacin ondulatoria de De
Broglie por las clebres experiencias sobre la reflexin de los
electrones por los cristales metlicos, nos colocaba ante un dile
ma por completo similar, dado que no era cuestin de que se
abandonase la idea de individualidad de las partculas elctricas
elementales, base esencial del reciente desarrollo de toda la
teora atmica.
El fin principal del artculo es demostrar que este aspecto
de complementaridad es fundamental para una interpretacin
consistente de los mtodos de la teora cuntica. Heisenberg aca
baba de contribuir de manera decisiva a esta discusin al sealar
la estrecha conexin que existe entre la limitacin del rango de
aplicacin de los conceptos mecnicos y el hecho de que toda
medida que permita seguir los movimientos de las partculas
elementales aisladas interfiere inevitablemente el curso de los
fenmenos, introduciendo as un elemento de incertidumbre de
terminado por la magnitud del cuanto de accin. Esta indeter
minacin presenta, verdaderamente, un particular carcter com
plementario que impide todo uso simultneo de los conceptos
de espacio y de tiempo y de las leyes de conservacin de la ener
ga y de la cantidad de movimiento, caracterstico de la descrip
cin causal de la mecnica. Sin embargo, para entender por qu
es imposible llevar adelante una descripcin causal es esencial
recordar, como se demuestra en el artculo, que la magnitud de
la perturbacin causada por la medida no puede jams ser deter
minada, ya que la limitacin considerada afecta a toda aplica
cin de los conceptos mecnicos y, por consiguiente, se aplica
tanto a los instrumentos de observacin como a los fenmenos
investigados. Esta es precisamente la razn por la cual toda ob-j
servacin se hace a expensas de la conexin entre el curso de los
fenmenos antes y el curso de los fenmenos despus de la ob
servacin. Como he dicho ya, la magnitud finita del cuanto de
accin impide hacer una distincin neta entre el fenmeno y el
instrumento de observacin, distincin que subyace al concepto

La teora atmica

61

ordinario de observacin y que por lo tanto est en la base de las


ideas clsicas del movimiento. Ante esta situacin, no es sor
prendente que el contenido fsico de los mtodos de la mecnica
cuntica est restringido a la formulacin de regularidades esta
dsticas que relacionan entre s los resultados de medidas que
caracterizan las diferentes evoluciones posibles de los fen
menos.
En el artculo se insiste en que el ropaje simblico de los
nuevos mtodos se corresponde punto por punto con el carc
ter en esencia no intuitivo de los problemas a los cuales se apli
ca. Nos encontramos un ejemplo particularmente tpico de la
limitacin de las ideas mecnicas en el uso del concepto de estado
estacionario, que, segn se ha dicho, jugaba ya un papel funda
mental incluso antes del desarrollo de los mtodos de la mec
nica cuntica en la aplicacin de la teora cuntica a los proble
mas de la estructura atmica. Como se demuestra en el artculo,
todo uso de este concepto excluye la posibilidad de seguir el
movimiento de las partculas individuales dentro del tomo. Se
trata, pues, de una relacin caracterstica de complementaridad
anloga a la que nos encontramos al considerar la cuestin de la
naturaleza de la luz y de la materia. Como se explica en detalle,
el concepto de estado estacionario posee, dentro de su rango de
aplicacin, tanta realidad o, si se prefiere, tan poca realidad
como las partculas elementales mismas. En ambos casos se trata
de expedientes que nos permiten expresar de manera consistente
aspectos esenciales de los fenmenos. Es por lo dems instruc
tivo ver cmo, en la teora cuntica, el uso del concepto de esta
do estacionario nos fuerza a fijar la atencin en la limitacin de
los fenmenos y, segn se subraya ya en el primer prrafo del
artculo, a distinguir de forma estricta entre sistemas aislados y
no aislados. En el caso de los tomos, esto tiene como consecuen
cia inevitable una insuficiencia singularmente notable del modo
de descripcin causal en la interpretacin de los procesos de ra
diacin. Mientras que la quiebra de la causalidad queda patente
cuando seguimos el movimiento de las partculas libres al adver
tir que es imposible determinar a la vez todas las magnitudes

62

Niels Bohr

que forman parte de la descripcin clsica del movimiento, el


limitado rango de aplicabilidad de los conceptos clsicos es de
inmediato evidente en nuestra explicacin del comportamiento
de los tomos, puesto que la descripcin del estado de un tomo
aislado no contiene en absoluto ningn elemento que se refiera
a cundo tiene lugar el proceso de transicin, de suerte que en
este caso difcilmente podemos evitar hablar de que el tomo
elige entre varias posibilidades diferentes.
Con relacin a las propiedades fundamentales de las par
tculas elementales, quizs sea interesante llamar la atencin so
bre una peculiar relacin de complementaridad puesta de ma
nifiesto hace poco. El hecho de que los experimentos que se
haban explicado hasta ahora atribuyendo al electrn un mo
mento magntico encuentren una interpretacin natural en la
teora de Dirac, discutida con brevedad en el ltimo prrafo del
artculo, equivale a decir que no es posible detectar el momento
magntico del electrn por medio de experimentos que se basen
de manera directa en la observacin de su movimiento. La dife
rencia que encontramos aqu entre electrones simples y tomos
est relacionada con el hecho de que las medidas del momento
magntico de los tomos implican la renuncia, conforme a las re
glas generales de aplicacin del concepto de estado estacionario,
a todo intento de seguir los movimientos de las partculas ele
mentales.
No se ha encontrado todava solucin satisfactoria al impor
tante problema, mencionado al final del artculo, de asegurar la
validez general del postulado de la relatividad en el marco de la
teora cuntica. En efecto, la teora del electrn de Dirac, ms
arriba mencionada, supone un gran paso para la consecucin de
ese fin, pero ha generado nuevas dificultades cuyo reconocimien
to puede abrir, no obstante, nuevas perspectivas en relacin a
los profundos problemas que plantea la existencia misma de las
partculas elementales. Mientras que la actual descripcin mecanicocuntica se basa en una reinterpretacin de la teora clsica
del electrn segn el principio de correspondencia, las teoras
clsicas no ofrecen gua alguna para comprender ni la existencia

La teora atmica

63

de las partculas elementales mismas ni de sus propiedades bsi


cas, tales como su masa o su carga elctrica. Por ello, debemos
estar preparados para aceptar que cualquier avance en este do
minio requerir una renuncia todava ms amplia a nuestra ne
cesidad habitual de descripcin espacio-temporal que la ya reali
zada por la teora cuntica al tratar el problema del tomo, y
preparados tambin para enfrentarnos a nuevas sorpresas con
relacin al problema del rango de aplicacin de los conceptos de
energa y de cantidad de movimiento.
El uso extenso del simbolismo matemtico, tpico de los m
todos de la mecnica cuntica, hace difcil dar una idea exacta
de su belleza y de su coherencia lgica sin entrar en los detalles
matemticos. Aunque en la preparacin de este artculo me he
esforzado, tanto como era posible, en evitar el uso del aparato
matemtico, el hecho mismo de que la conferencia estuviese diri
gida a un grupo de fsicos con el fin de servir de introduccin a
una discusin sobre las ideas directrices de la teora, hizo nece
sario entrar en ciertos detalles que sin duda supondrn un obs
tculo para aquellos lectores que no estn ya algo familiarizados
con este tema. Sin embargo, deseo sealar a este respecto que a
lo largo de toda la exposicin he querido sobre todo poner el
acento en los aspectos puramente epistemolgicos, lo cual es
manifiesto, en particular, en la primera seccin y en las observa
ciones finales.
El tercer articulo apareci en un nmero especial de Naturwissenschaften publicado en junio de 1929 para celebrar el
cincuentenario del doctorado de Planck y en l examino con
detalle los aspectos filosficos generales de la teora cuntica. En
amplios crculos parece deplorarse el hecho de que nos veamos
obligados a renunciar a una descripcin causal rigurosa de los
fenmenos atmicos. He tratado de demostrar que los proble
mas que la indivisibilidad del cuanto de accin plantea a nuesl ras formas de intuicin en la teora atmica nos recuerdan de
modo instructivo las condiciones generales de formacin de los
conceptos humanos. La imposibilidad de distinguir de la manera

64

Niels Bohr

acostumbrada entre los fenmenos fsicos y su observacin nos


sita, en efecto, en una posicin del todo anloga a otra, bien
conocida en psicologa, y en la cual nos enfrentamos constan
temente a la dificultad de distinguir entre sujeto y objeto. A pri
mera vista, esta forma de ver la fsica podra quizs dar la sen
sacin de que conduce al misticismo, tan contrario al espritu
cientfico. En realidad, no se puede elucidar esta cuestin, desde
luego no ms que cualquier otro problema humano, sin afrontar
los inconvenientes que presenta la formacin de los conceptos y
el uso de los medios de expresin. As, en opinin del autor,
sera un error creer que pueden evitarse los obstculos de la teo
ra atmica sustituyendo los conceptos de la fsica clsica por
nuevos conceptos. En realidad, la limitacin de nuestras formas
de intuicin en modo alguno significa que en la coordinacin de
nuestras impresiones sensibles podamos prescindir de nuestras
ideas habituales o de sus expresiones verbales directas. Tampoco
es probable que los conceptos fundamentales de las teoras cl
sicas lleguen nunca a ser suprfluos para la descripcin de la
experiencia fsica. El reconocimiento de la indivisibilidad del
cuanto en accin y la determinacin de su magnitud no depen
den slo del anlisis de las medidas basado en los conceptos cl
sicos, sino que es la aplicacin de esos conceptos lo nico que
permite establecer la relacin entre el simbolismo de la teora
cuntica y los datos de la experiencia. Pero, al mismo tiempo,
debemos tener presente que la posibilidad de un uso inequvoco
de esos conceptos fundamentales se apoya slo en la coherencia
de las teoras clsicas de las que se derivan y que, por consi
guiente, el rango de aplicacin de estos conceptos est determi
nado, segn la naturaleza misma de las cosas, por la medida en
la cual podamos prescindir, en la interpretacin de los fenme
nos, del elemento extrao a las teoras clsicas y simbolizado
por el cuanto de accin.
Este es precisamente el estado de las cosas que uno se en
cuentra en el dilema relativo a las propiedades de la luz y de la
materia. Slo apoyndose en la teora electromagntica clsica
es posible darle un contenido tangible al problema de la luz y

La teora atmica

65

de la materia. No cabe duda de que los fotones y las ondas ma


teriales son un precioso expediente para la formulacin de las
leyes estadsticas que gobiernan fenmenos tales como el efecto
fotoelctrico o las interferencias de haces de electrones, pero, en
realidad, esos fenmenos pertenecen a un dominio en el cual es
esencial tener en consideracin el cuanto de accin y en el que
es imposible una descripcin inequvoca. En este sentido, el
carcter simblico de las ideas auxiliares de fotn y de onda
material se manifiesta tambin en el hecho de que la descripcin
completa de los campos de ondas electromagnticas no deja lugar
alguno a los fotones y que, de la misma manera, la idea de onda
material no proporciona nunca una descripcin completa compa
rable a la de las teoras clsicas. En efecto, y segn se hizo notar
ya en el segundo artculo, el valor absoluto de la fase de las
ondas no interviene, jams, en la interpretacin de las experien
cias. A este respecto, es preciso sealar igualmente que la ex
presin amplitud de probabilidad utilizada para designar la
amplitud de una onda material, forma parte de una terminolo
ga a menudo cmoda pero que no puede pretender una validez
general. Como se mencion antes, slo con la ayuda de las ideas
clsicas es posible adscribir un significado inequvoco a los re
sultados de las observaciones y, por ello, las consideraciones de
probabilidad ataern siempre a los distintos resultados de los
experimentos que pueden interpretarse por medio de tales ideas.
Por consiguiente, el uso que se hace de los mtodos simblicos
depender en cada caso concreto de la particular disposicin del
montaje experimental. Ahora bien y sta es precisamente la
caracterstica peculiar de la descripcin cuntica el cuanto de
accin nos obliga a utilizar distintos dispositivos experimentales
para obtener una medida exacta de las diferentes magnitudes
cuyo conocimiento simultneo sera necesario para una descrip
cin completa basada en las teoras clsicas, y an ms, los resul
tados de estas medidas no pueden completarse por medidas re
petidas. En efecto, la indivisibilidad del cuanto de accin exige
que, al interpretar el resultado de cada medida conforme a las
ideas clsicas, se deje un cierto juego en la interpretacin de la

66

Niels Bohr

interaccin entre el objeto y el instrumento de observacin; de


ello resulta que la informacin obtenida en una medida pierde,
al realizar una nueva medida, parte de su significado en lo que a
la prediccin de la evolucin posterior del fenmeno se refiere.
Vemos, pues, con claridad que estos hechos no slo limitan el
alcance de la informacin que podemos conseguir gracias a las
medidas, sino que tambin limitan el sentido que podemos atri
buir a tal informacin. Nos encontramos aqu bajo un nuevo as
pecto, esa antigua verdad que dice que al describir los fenme
nos nuestro propsito no es revelar su esencia misma sino esta
blecer slo, y en la medida de lo posible, relaciones entre los
mltiples aspectos de nuestra experiencia.
Es dentro de este espritu donde conviene estimar los incon
venientes con los que tropezamos al intentar dar una idea exacta
del contenido de la teora cuntica y de sus relaciones con las
teoras clsicas. Como dijimos ya al discutir el segundo artculo,
estas cuestiones no pueden ser completamente elucidadas ms
que con la ayuda del simbolismo matemtico, que ha permitido
formular la teora cuntica como una rigurosa reinterpretacin,
basada en el principio de correspondencia, de las teoras clsicas.
En vista de la simetra recproca que caracteriza el uso de los
conceptos clsicos en este simbolismo he preferido utilizar, en
el tercer artculo, el trmino reciprocidad, en lugar de la pa
labra complementaridad utilizada en el segundo artculo, para
designar la relacin de exclusin mutua que presentan los diver
sos conceptos y representaciones clsicas en su aplicacin a los
fenmenos cunticos. Sin embargo, he advertido, como resultado
de discusiones posteriores, que la palabra reciprocidad podra
inducir a error, ya que las teoras clsicas la emplean a menudo
en un sentido por completo diferente. El trmino complemen
taridad, que se usa ya de ordinario, parece quizs mejor apro
piado para recordarnos que si la teora cuntica aparece como
una generalizacin natural de las teoras fsicas clsicas es gra
cias a la combinacin que existe entre caracteres que estaban
unidos en el modo clsico de descripcin pero que aparecen se
parados en la teora cuntica. Adems, si se utiliza ese trmino

1.a teora atmica

67

es con el propsito de evitar hasta donde sea posible la re


peticin del razonamiento gneral y con el de recordar constante
mente las dificultades, como se ha mencionado ya, provenientes
del hecho de que todas nuestras expresiones verbales ordinarias
llevan la impronta de nuestras formas habituales de intuicin,
para las cuales la existencia del cuanto de accin es una irracio
nalidad. De ello resulta que incluso palabras como ser y co
nocer pierden su inequvoco significado. En relacin con esto,
tin ejemplo interesante de este uso ambiguo del lenguaje lo pro
porciona la frase utilizada para expresar la insuficiencia de la
descripcin causal, a saber, que la naturaleza hace una libre
eleccin. En realidad, esta forma de hablar exige, en sentido es
tricto, la representacin de un agente exterior que haga la elec
cin, lo que contradice ya el uso de la palabra naturaleza. Se
trata, pues, de un aspecto fundamental del problema general del
conocimiento y debemos comprender, por la esencia misma de
la cuestin, que en ltima instancia siempre nos queda el recur
so a expresarnos por medio de imgenes que utilizan palabras
que no han sido analizadas. No debemos olvidar, en efecto, que
en todos los dominios del conocimiento la naturaleza de nuestra
conciencia determina una relacin de complementaridad entre
el anlisis de un concepto y su inmediata aplicacin.
En la ltima parte del artculo, se hace referencia a determi
nados problemas psicolgicos con un doble propsito. Por una
parte, la analoga que presentan ciertos rasgos fundamentales de
la teora cuntica con las leyes de la psicologa, nos permiten
orientarnos con ms facilidad en la situacin por completo nue
va en la que nos encontramos en la fsica; por la otra, es a buen
seguro legtimo esperar que las enseanzas sacadas del estudio
de los problemas de la fsica, de naturaleza mucho ms sencilla,
nos ayudarn tambin a obtener una visin de conjunto de los
problemas, ms profundos, de la psicologa. Como se insiste en
el artculo, est claro para el autor que por el momento debemos
contentarnos con analogas ms o menos apropiadas. Pero muy
bien podra suceder que detrs de esas analogas se ocultase,
adems de una ntima relacin de orden epistemolgico, una

68

Niels Bohr

conexin an ms profunda disimulada bajo los problemas fun


damentales de la biologa que estn conectados de manera direc
ta con los dos dominios que comparamos. Aunque todava no
puede decirse que la teora cuntica haya contribuido de manera
esencial a la clarificacin de estos ltimos problemas, se tienen
no obstante muchas razones para creer que stos se aproximan
al conjunto de ideas de la teora cuntica. En realidad, los orga
nismos vivos se caracterizan precisamente por la separacin neta
de los individuos del mundo exterior y por su gran capacidad
para reaccionar a los estmulos externos. Es muy significativo
que esta capacidad, al menos en lo que se refiere a las impresio
nes visuales, se haya desarrollado hasta el lmite extremo permi
tido por la fsica: bastan, en efecto, unos cuantos fotones para
provocar una percepcin visual. Sin embargo, todava no sabe
mos si el conocimiento actual de las leyes que describen los fe
nmenos atmicos constituyen una base suficiente para abordar
el problema de los organismos vivos, o si el misterio de la vida
oculta an aspectos epistemolgicos desconocidos.
Sea cual sea el desarrollo futuro de estas cuestiones, tene
mos, como se seala al final del artculo, razones sobradas para
estar satisfechos de haber encontrado dentro del campo relativa
mente objetivo de la fsica, en el que el papel de los sentimien
tos est tan relegado, problemas capaces de recordarnos una vez
ms las condiciones que subyacen a todo conocimiento huma
no, cuestin sta que ha llamado la atencin de los filsofos
desde tiempo inmemorial.
Addenda (1931). El cuarto artculo reproduce, con algunas
modificaciones, la conferencia pronunciada ante la asamblea de
fsicos y naturalistas escandinavos en agosto de 1929 y est en
estrecha relacin con los tres que le preceden, dado que en l
intento dar, partiendo de las mismas consideraciones generales,
una visin de conjunto del papel que juega la teora atmica en
la descripcin de la naturaleza. En particular, mi deseo era insis
tir en que, a pesar de la aplicacin tan feliz de los conceptos cl
sicos al descubrimiento de los constituyentes del tomo, el de

La teora atmica

69

sarrollo de la teora atmica nos ha conducido sobre todo a leyes


que desbordan el marco de nuestras formas habituales de intui
cin. Como se indic ya ms arriba, las lecciones que hemos
aprendido del descubrimiento del cuanto de accin abren nuevas
perspectivas que pueden ser, quizs, de una importancia decisi
va, en especial en la discusin del lugar que ocupan los organis
mos vivos en nuestra imagen del mundo.
Cuando hablamos, en el lenguaje ordinario, de una mquina
como inanimada el nico sentido que se puede atribuir a esta
afirmacin es que es posible dar una descripcin suficiente de
su funcionamiento con la ayuda de los conceptos de la mecnica
clsica. A decir verdad, y a la vista de la insuficiencia de los
conceptos clsicos que encontramos en el estado actual de desa
rrollo de la teora atmica, este criterio de lo inanimado no es
ya adecuado para aplicarlo a los fenmenos atmicos. Sin em
bargo, parece que incluso la mecnica cuntica no est todava
lo bastante alejada del modo de descripcin de la mecnica cl
sica como para ser capaz de iluminar las leyes caractersticas de
la vida. A este propsito, es necesario observar que el estudio
de los fenmenos vitales no nos conduce, como se indica en el
artculo, slo al dominio de la teora atmica, en el que se quie
bra la idealizacin habitual de la distincin neta entre el fen
meno y su observacin, sino que, adems, el anlisis de los fe
nmenos de la vida por medio de los conceptos fsicos est
sometido a otra limitacin esencial, que tiene su origen en el
hecho de que si se desea llevar la observacin de un organismo
tan lejos como sea posible desde el punto de la teora atmica,
es preciso efectuar sobre l una intervencin que le mata. En
otras palabras: la aplicacin estricta de los conceptos adaptados
a la descripcin de los fenmenos de la naturaleza inanimada
excluye toda utilizacin de las leyes de los fenmenos vitales.
Exactamente de la misma manera que slo es posible dar una
explicacin racional de la estabilidad caracterstica de las pro
piedades de los tomos sobre la base de la complementaridad
fundamental que existe entre la aplicabilidad del concepto de
estado estacionario y la descripcin espacio-temporal de las tra

70

Niels Bohr

yectorias de las partculas atmicas, los caracteres especficos de


los fenmenos vitales, y en particular el poder de autoestabilizacin de los organismos, deben estar inseparablemente conec
tados con la imposibilidad esencial de analizar con todo detalle
las condiciones fsicas en las cuales la vida se desenvuelve. Para
decirlo con brevedad, quizs pudiese hablarse de que la mecni
ca cuntica se ocupa del comportamiento estadstico de un n
mero dado de tomos en unas condiciones externas bien deter
minadas, mientras que es imposible definir el estado de un ser
vivo a la escala atmica, puesto que en un organismo no cabe
discernir, debido al metabolismo, cules son los tomos que de
verdad pertenecen al individuo viviente. En este sentido, el
campo de aplicacin de la mecnica cuntica, basado en el prin
cipio de correspondencia, ocupa una posicin intermedia entre
el campo en el que es aplicable la idealizacin de una descrip
cin causal y espacio-temporal y el campo de la biologa, carac
terizado por la utilizacin de argumentos de tipo teleolgico.
Aunque esta concepcin alude en primer lugar al aspecto
fsico del problema, podra quizs ser tambin adecuada para
proporcionar un marco para la coordinacin de los aspectos ps
quicos de la vida. Como se explic en el tercer artculo, y segn
se mencion ya antes, la manera en la cual la vida psquica, im
pregnada del sentimiento de voluntad, est sin remedio influi
da por la introspeccin, presenta una semejanza sorprendente
con las circunstancias que nos obligan a renunciar a la causali
dad en el anlisis de los fenmenos atmicos. En particular, y
segn se indica all, se podra perfeccionar por completo nuestra
interpretacin del paralelismo psico-fsico, que en su origen se
apoy en la descripcin causal de la fsica, teniendo en cuenta
la modificacin imprevisible que se provocara en la vida psqui
ca a partir del momento en el que se intentasen seguir con ob
jetividad los procesos fsicos que tienen lugar a la vez en el sis
tema nervioso central. A este respecto no debemos olvidar, sin
embargo, que la asociacin de los aspectos psquicos y fsicos
de la existencia presenta una relacin particular de complementaridad que no puede expresarse ntegramente de una manera

La teora atmica

71

intuitiva por medio de leyes slo fsicas o slo psicolgicas. De


la misma forma, y considerando las enseanzas generales que
hemos aprendido de la teora cuntica, parece probable que ni
camente renunciando a semejante representacin intuitiva sere
mos capaces de comprender, en el sentido explicado con ms
detalle en el cuarto artculo, la armona que experimentamos
como libre albedro y que analizamos en trminos de la causa
lidad \

1 Las ediciones danesa, alemana y francesa del libro finalizan esta introduc
cin con un prrafo que dice:
Haciendo abstraccin del inters propio que presentan las cuestiones bio
lgicas y psicolgicas, incluso para aquellos que, como a nosotros, les son extra
as, mi finalidad principal al ocuparme de ellas en estos artculos ha sido sacar
a la luz los problemas fsicos y epistemolgicos que hemos encontrado en la
teora atmica. Confo, por lo dems, tratar estos ltimos problemas en una ex
posicin detallada de los principios de la teora atmica, actualmente en prepa
racin, de una manera ms profunda que la que permitan las circunstancias en
las cuales he escrito estos artculos.

I
L A T E O R IA A T O M IC A Y L A M E C A N IC A 1
(1 9 2 5 )

1.

L a s t e o r a s c l s ic a s

E l anlisis del equilibrio y del movimiento de los cuerpos es


el fundamento de la fsica pero, adems, ha proporcionado al
razonamiento matemtico un rico campo que ha sido enorme
mente frtil para el progreso de los mtodos de las matemticas
puras. Esta relacin entre la mecnica y las matemticas se en
cuentra ya en Arqumedes, Galileo y Newton, y sus trabajos
constituyen una primera etapa en la evolucin de los conceptos
utilizados en la descripcin de los fenmenos mecnicos. Des
de Newton, el desarrollo de los mtodos para tratar los proble
mas mecnicos ha ido emparejado con el de la evolucin del an
lisis matemtico. Baste con recordar a este respecto los nombres
de Euler, Lagrange y Laplace. Tambin el ltimo desarrollo de
la mecnica, iniciado por los trabajos de Hamilton, ha estado en
estrecha relacin con la ampliacin de los mtodos matemticos,
en especial con el clculo de variaciones y con la teora de los
invariantes, segn puede verse con claridad en los recientes tra
bajos de Poincar.
1 Este artculo fue publicado por vez primera en Nature 116, pg. 809
(1925).
72

La teora atmica

73

Quizs el dominio de aplicacin de ms xito de la mecni


ca sea la astronoma, pero en el curso del ltimo siglo se encon
tr tambin un interesante campo de aplicacin en la teora me
cnica del calor. La teora cintica de los gases, fundada por
Clausius y Maxwell, proporciona una explicacin detallada de
las propiedades de los gases por medio de interacciones mecni
cas de tomos o de molculas animadas de un movimiento alea
torio. Recordemos, en particular, la explicacin que sta da de
los dos principios de la termodinmica. Mientras que el primer
principio la ley de la conservacin de la energa aparece
como un resultado directo de los teoremas de conservacin de
la mecnica, el segundo principio la ley de la entropa debe
ser interpretado, siguiendo a Boltzmann, como una ley estads
tica vlida para un gran nmero de sistemas mecnicos. A este
respecto es interesante recordar que esas consideraciones esta
dsticas permiten dar cuenta no slo de los movimientos medios
de los tomos, sino tambin de las fluctuaciones en torno a estos
valores medios, lo que ha llevado, en el estudio del movimiento
browniano, a la inesperada posibilidad de contar tomos. El
avance sistemtico de la mecnica estadstica, a la que Gibbs
contribuy de manera particular, encontr una ayuda especial en
la teora matemtica de los sistemas cannicos de ecuaciones di
ferenciales.
El desarrollo de las teoras electromagnticas que sigui a
los descubrimientos de Oersted y Faraday, en la segunda mitad
del ltimo siglo, dio lugar a una profunda generalizacin de los
conceptos mecnicos. Aunque al principio los modelos mecni
cos jugaron un papel esencial en la electrodinmica de Maxwell,
muy pronto se comprendi que las verdaderas ventajas estaban
en proceder a la inversa y derivar los conceptos mecnicos de
la teora del campo electromagntico. En esta teora, los teore
mas de conservacin exigen que la energa y la cantidad de mo
vimiento estn localizados en el espacio que rodea a los campos.
En particular, la teora del campo electromagntico ha propor
cionado una explicacin natural de los fenmenos de radiacin,
siendo la causa directa del descubrimiento de las ondas electro

74

Niels Bohr

magnticas, que tan importante papel juegan en la tcnica de


nuestros das. An ms, la teora electromagntica de la luz
establecida por Maxwell proporciona una base racional a la
teora ondulatoria de la luz propuesta inicialmente por Huygens
y, combinada con la teora atmica, da una explicacin general
del origen de la luz y de los fenmenos que tienen lugar cuan
do sta pasa a travs de la materia. Para este fin, se supone que
los tomos estn constituidos por partculas elctricas que pue
den vibrar en torno a posiciones de equilibrio. Las oscilaciones
libres de las partculas generan la radiacin, cuya composicin
observamos en los espectros atmicos de los elementos. Adems,
bajo la accin del campo elctrico de las ondas luminosas inci
dentes, estas partculas efectuarn oscilaciones forzadas transfor
mndose as en ondas secundarias que interferirn con las pri
marias dando lugar a los bien conocidos fenmenos de reflexin
y refraccin de la luz. Cuando la frecuencia de las ondas inci
dentes coincide aproximadamente con la frecuencia de una de
las oscilaciones libres del tomo se produce un efecto de reso
nancia, por el cual las partculas se ven sometidas a oscilaciones
de amplitud relativamente grande. De esta manera, se consigue
una explicacin natural de los fenmenos de radiacin de reso
nancia y de dispersin anmala de una sustancia iluminada por
luz que tenga poco ms o menos la misma frecuencia que una
de sus lneas espectrales.
La interpretacin electromagntica de los fenmenos pti
cos, al igual que la teora cintica de los gases, no se aplica slo
a los efectos medios de un gran nmero de tomos. As, en la
dispersin de la luz, su distribucin aleatoria hace que los efec
tos de los tomos individuales se presenten de tal modo que es
posible contarlos directamente. De esta manera Rayleigh ha lo
grado calcular el nmero de tomos contenidos en la atmsfera
a partir de la intensidad de la luz azul dispersada en el cielo, ob
teniendo un resultado que est en acuerdo satisfactorio con la
estimacin hecha por Perrin mediante el estudio del movimien
to browniano.

La teora atmica

La representacin matemtica racional de la teora del c .mi


po electromagntico se obtiene utilizando el anlisis vectorial o,
ms generalmente, el anlisis tensorial de continuos de n dimcn
siones. Este dominio de las matemticas, establecido por Rie
mann, jug tambin un papel decisivo en el enunciado de la
teora de la relatividad de Einstein que, aunque introduce con
ceptos que desbordan el marco de la cinemtica galileana, puede
quizs ser considerada como la conclusin natural de las teoras
clsicas.

2.

La t e o r a c u n tic a y l a c o n s titu c i n d e l o s to m o s

A pesar del xito que tuvieron muchas aplicaciones de las


ideas mecnicas y electrodinmicas a la teora atmica, el desa
rrollo posterior revel enormes dificultades. Si esas teoras pro
porcionasen realmente una descripcin general de la agitacin
trmica y del origen de la radiacin, entonces las leyes generales
de la radiacin trmica deberan poderse deducir de manera di
recta. Sin embargo, y en contra de toda expectativa, ningn
clculo que partiese de esos supuestos poda explicar las leyes
empricas. Apoyndose en la interpretacin del segundo princi
pio de la termodinmica dado por Boltzmann, Planck demostr
que las leyes de la radiacin trmica nos obligan a introducir en
la descripcin de los procesos atmicos un carcter de disconti
nuidad por completo extrao a las teoras clsicas. Planck des
cubri que al considerar sistemas de partculas que efecten os
cilaciones armnicas en torno a posiciones de equilibrio no se
deben tener en cuenta, en el clculo estadstico, ms que los es
tados de vibracin cuya energa sea un mltiplo entero de un
cuanto bih, siendo w la frecuencia de la partcula y h una
constante universal, llamada cuanto de accin de Planck. La for
mulacin ms precisa del contenido de la teora cuntica apare
ce, no obstante, como extremadamente difcil cuando se observa
que todos los conceptos de las teoras existentes se basan en re
presentaciones que exigen la posibilidad de variaciones conti

76

Niels Bohr

nuas. Esta dificultad fue subrayada, en especial, por las investi


gaciones fundamentales de Einstein, al demostrar que ciertos
aspectos esenciales de la interaccin entre la luz y la materia po
dan interpretarse con ms facilidad si se admitiese que la luz
se propaga por cuantos separados y no por ondas extendidas, y
que estos cuantos de luz o fotones contienen la energa h v,
concentrada en una pequea regin del espacio, siendo v la
frecuencia de luz considerada. El carcter formal de este punto
de vista es inconcuso si se observa que tanto la definicin como
la medida de la frecuencia de la luz se basan exclusivamente en
las ideas de la teora ondulatoria.
La insuficiencia de las teoras clsicas fue puesta de relieve
en el curso de la ulterior evolucin de nuestras ideas sobre la
constitucin del tomo. Se confiaba en poder desarrollar poco
a poco estas ideas gracias a un anlisis ms preciso de las propie
dades de los elementos apoyndose en las teoras clsicas, que
haban dado pruebas, tambin en este dominio, de una notable
fertilidad. Esta esperanza haba sido alentada con fuerza poco
antes del nacimiento de la teora cuntica por el descubrimiento
de Zeeman de la accin de los campos magnticos sobre las l
neas espectrales. Lorentz haba demostrado que en numerosos
casos esta accin corresponda a la influencia de un campo mag
ntico sobre el movimiento de partculas elctricas oscilantes,
calculado a partir de la electrodinmica clsica. Adems, esta ex
plicacin del efecto Zeeman permita sacar ciertas conclusiones
sobre las propiedades de las partculas oscilantes que estaban en
perfecto acuerdo con los descubrimientos experimentales de Lenard y Thomson relativos a las descargas elctricas en los gases.
Estos haban llegado a la conclusin de que uno de los elemen
tos constitutivos de todos los tomos son las partculas negati
vas de masa muy pequea, los electrones. E s verdad que el efec
to Zeeman anmalo, de muchas lneas espectrales, presentaba
para las teoras clsicas profundas dificultades y que los inten
tos de interpretar con la ayuda de modelos electrodinmicos
leyes empricas muy simples sobre las frecuencias de los espec
tros, descubiertas por Balmer, Rydberg y Ritz, tropezaban

La teora atmica

77

con problemas similares. En particular, las medidas de Thomson


sobre la difusin de los rayos X le haban permitido, con ayuda
de la electrodinmica clsica, estimar el nmero de electrones en
el tomo, resultado que pareca muy difcil de conciliar con esas
leyes espectrales.
Durante cierto tiempo, estas dificultades pudieron ser atri
buidas a un conocimiento insuficiente del origen de las fuerzas
que mantienen a los electrones en los tomos, pero los descu
brimientos experimentales llevados a cabo en el dominio de la
radiactividad modificaron por completo la situacin al procurar
nos nuevos mtodos para la investigacin de la estructura atmi
ca. As es como Rutherford encontr, en sus experiencias sobre
las desviaciones de las partculas emitidas por elementos radiac
tivos al pasar a travs de la materia, una prueba decisiva del
modelo del tomo nuclear. Segn esta idea, la mayor parte de la
masa atmica est concentrada en un ncleo, de carga positiva,
cuyas dimensiones son muy pequeas comparadas con las del
tomo. Alrededor de este ncleo se mueven un cierto nmero
de electrones, de masa mucho menor y carga negativa. De esta
manera, el problema de la estructura atmica toma un aspecto
parecido a los problemas de la mecnica celeste. Sin embargo,
un examen ms detallado revela de inmediato que existe una
diferencia fundamental entre un tomo y un sistema planetario.
El tomo debe tener, en efecto, una estabilidad particular, del
todo extraa a la mecnica. As, las leyes de la mecnica permi
ten una variacin continua de los movimientos posibles de las
partculas atmicas que est en completo desacuerdo con el ca
rcter bien definido de las propiedades de los elementos. La
misma diferencia entre un tomo y un modelo electrodinmico
aparece tambin con claridad cuando se examina la composicin
de la radiacin emitida. En un modelo clsico del tomo la fre
cuencia de la radiacin emitida est determinada por el perodo
caracterstico del movimiento, que, a su vez, depende de la
energa del tomo; como consecuencia de la prdida de ener
ga radiada, las frecuencias variarn durante la emisin de
forma continua y as la radiacin prevista por la teora clsica

78

Niels Bohr

no tendr similitud alguna con las lneas espectrales de los ele


mentos.
La bsqueda 2 de una formulacin ms precisa de los con
ceptos de la teora cuntica que pudiese ser capaz de superar
esas dificultades condujo al enunciado de los siguientes postu
lados:
1. Un sistema atmico posee una multiplicidad de estados
posibles, los estados estacionarios, que en general correspon
den a una serie discreta de valores de la energa y que tienen
una estabilidad particular, puesta de manifiesto porque toda va
riacin de la energa de un tomo debe venir acompaada de
una transicin de ste de un estado estacionario a otro.
2. La posibilidad de que un tomo emita o absorba radia
cin est condicionada por las posibles variaciones de energa
del tomo, de modo tal que la frecuencia de la radiacin queda
determinada por la diferencia de energa entre los estados ini
cial y final segn la relacin3 formal
h v = Ei E
Estos postulados, que no pueden reducirse a las ideas clsi
cas, parecen ofrecer un punto de partida apropiado para la ex
plicacin de las propiedades fsicas y qumicas de los elemen
tos. Ante todo, proporcionan una interpretacin simple del
principio de combinacin de Ritz. Esta ley fundamental, veri
ficada en todos los espectros que han podido ser estudiados con
detalle, dice que cada elemento posee una multiplicidad carac
terstica de trminos espectrales tal que la frecuencia de una
lnea cualquiera del espectro viene dada por la diferencia de dos
de sus trminos. Vemos, pues, a partir de la condicin de fre
cuencia, que esos trminos pueden identificarse con los valores
2 Las ediciones danesa, alemana y francesa empezaban aqu un nuevo apar
tado titulado Los postulados fundamentales de la teora de la constitucin
atmica.
3 En lo sucesivo se referir a esa relacin con el nombre de condicin de
frecuencia.

La teora atmica

79

de la energa de los estados estacionarios del tomo, divididos


por h. Adems, esta explicacin del origen de los espectros per
mite dar cuenta de inmediato de la diferencia particular que exis
te entre los espectros de absorcin y los espectros de emisin.
En efecto, segn estos postulados la condicin para la absorcin
selectiva de una frecuencia que corresponda a la combinacin de
dos trminos espectrales dados es que el tomo se encuentre en
el estado estacionario de ms baja energa de los considerados,
mientras que la emisin de esa radiacin exige que el tomo
est en el estado de energa superior. En breve, la concepcin
descrita est en perfecto acuerdo con los resultados de los expe
rimentos relativos a la produccin de espectros. En particular,
las investigaciones de Franck y Hertz sobre los choques entre
electrones libres y tomos han establecido que las cantidades de
energa transferidas de un electrn a un tomo en el choque
slo pueden tomar ciertos valores bien determinados, justo
aquellos que corresponden a transiciones entre estados estacio
narios calculados a partir de los trminos espectrales. En el mis
mo orden de ideas, Klein y Rosseland han demostrado que de
ban existir choques en el curso de los cuales el tomo pierde
su poder de radiacin, cedindole al electrn incidente la canti
dad de energa correspondiente 4.
Tal y como ha sealado Einstein, los postulados permiten
tratar los problemas estadsticos de una manera lgicamente
coherente y, en especial, dar una demostracin en extremo sim
ple de la ley de la radiacin trmica de Planck. Esta teora est
basada en varias hiptesis: en primer lugar, se supone que un
tomo que se encuentra en un estado estacionario tiene cierta
probabilidad independiente de las condiciones externas de efec
tuar, en un intervalo de tiempo dado, una transicin espont
nea a un estado inferior; en segundo lugar, se admite que si se
enva sobre el tomo luz cuya frecuencia corresponda a esta
transicin se provoca una transicin forzada del estado inferior
al superior con una probabilidad que es proporcional a la inten
4 El tomo pasara de cierto estado estacionario a otro de menor energa.

80

Niels Bohr

sidad de la radiacin utilizada; y, por ltimo, es tambin esen


cial suponer que si se ilumina un tomo que se encuentre en
el estado superior con luz de esa misma frecuencia se aumente
la probabilidad de pasar al estado inferior.
Al confirmar los postulados 1 y 2, la teora de la radia
cin trmica de Einstein seala el carcter formal de la condi
cin de frecuencia. En efecto, a partir de las condiciones de
equilibrio trmico, Einstein llega a la conclusin de que todo
proceso de absorcin y emisin debe ir acompaado de una
variacin de la cantidad de movimiento h v /c, siendo c la ve
locidad de la luz, que se corresponde punto por punto a lo es
perado a partir de la idea de fotn. La importancia de esta con
clusin ha sido puesta de manifiesto por el interesante descu
brimiento de Compton, quien encontr que la difusin de ra
yos X homogneos est acompaada de un cambio de longitud
de onda en la radiacin difundida que depende de la direccin
de observacin. Esta variacin de la frecuencia 3 se interpreta
de manera sencilla a partir de la teora de los fotones si se tiene
en cuenta que en el cambio de direccin del fotn se conservan
la energa y la cantidad de movimiento.
E l contraste cada vez ms acentuado entre la teora ondula
toria de la luz, necesaria para la explicacin de los fenmenos
pticos, y la teora de los fotones, que representa de modo na
tural muchos aspectos de la interaccin entre la luz y la materia,
hizo pensar que el fracaso de las teoras clsicas podra afectar
incluso a la validez de las leyes de conservacin de la energa y
de la cantidad de movimiento. Estas leyes, que juegan un papel
tan fundamental en las teoras clsicas, tendran entonces, en
la descripcin de los fenmenos atmicos, slo una validez esta
dstica. Sin embargo, esta hiptesis no proporciona una solucin
satisfactoria del dilema, tal como lo demuestran los experimen
tos de dispersin de rayos X que han sido realizados hace poco
5 Puesto que X, longitud de onda, es en este caso igual a c/v, toda varia
cin en la longitud de onda implica una variacin de la frecuencia y, recproca
mente, toda variacin de frecuencia supone la correspondiente variacin de la
longitud de onda.

81

La teora atmica

con la ayuda de mtodos muy notables que permiten una ob


servacin directa de los procesos atmicos individuales. As,
Geiger y Bothe han demostrado que los electrones y fotoelectro
nes expulsados de los tomos como consecuencia del intercam
bio de energa e impulso que acompaan respectivamente la
produccin y absorcin de radiacin difundida estn empare
jados, exactamente como cabra esperar de la teora de los foto
nes. Adems de este emparejamiento, Compton y Simn han lo
grado demostrar, por el mtodo de la cmara de Wilson, la co
nexin exigida por la teora de los fotones entre la direccin
en la que se observa el efecto de la radiacin difundida y aque
lla en la cual son expulsados los electrones cuando tiene lugar
el proceso de difusin.
A partir de estos resultados puede concluirse que el proble
ma general de la teora cuntica al que nos enfrentamos no
consiste en la modificacin de la mecnica y la electrodinmica
sin renunciar a los conceptos fsicos ordinarios, sino en el fra
caso esencial de las imgenes espacio-temporales en las que se
ha basado hasta ahora la descripcin de los fenmenos natura
les. E l estudio detallado de los fenmenos de choque hace apa
recer tambin claramente la incompatibilidad que existe entre
el postulado de la estabilidad de los estados estacionarios y una
descripcin espacio-temporal basada en nuestra concepcin de
la estructura atmica. Esto es lo que se constata en particular
cuando se consideran los choques entre tomos y electrones
cuya duracin, segn las concepciones mecnicas ordinarias,
sera muy pequea comparada con los perodos de revolucin y
de oscilacin de las partculas del tomo y para los cuales se
debera esperar, segn la mecnica clsica, resultados bastantes
simples.

3.

l p r in c ip io

d e c o r r e s p o n d e n c ia

A pesar de las dificultades que acabamos de mencionar, se


han podido construir imgenes mecnicas de los estados esta-

82

Niels Bohr

cionarios sobre la base del modelo nuclear del tomo que han
permitido interpretar las propiedades especficas de los elemen
tos. En el caso ms simple de un tomo con un nico electrn,
como por ejemplo el tomo neutro de hidrgeno, la rbita de
este electrn sera, en virtud de las leyes de Kepler de la me
cnica clsica, una elipse cerrada cuyo eje mayor y perodo de
revolucin dependen de manera muy simple del trabajo nece
sario para separar del todo las dos partculas una de otra. Se
gn eso, si consideramos que los valores posibles de este trabajo
vienen determinados por los trminos espectrales del hidrgeno,
vemos que el espectro evidencia un proceso discontinuo confor
me al cual el electrn, al pasar por estados estacionarios sucesi
vos con emisin de radiacin, se une cada vez con ms solidez
al ncleo, quedando estos estados representados intuitivamente
por rbitas de dimensiones cada vez ms pequeas. Cuando el
electrn est unido de la manera ms slida posible, y por con
siguiente no puede emitirse ya ninguna radiacin, se dice que
el tomo ha alcanzado su estado normal. Para este estado, las
dimensiones de la rbita, calculadas con la ayuda de los tr
minos espectrales, son del mismo orden de magnitud que las
dimensiones atmicas necesarias para explicar las propiedades
mecnicas de los elementos. Sin embargo, a partir de la natura
leza misma de los postulados, ciertos aspectos de las imgenes
mecnicas, tales como los perodos de revolucin y las formas
de las rbitas electrnicas, no son ya accesibles a la observacin
directa. El hecho de que en el estado normal no se emita ra
diacin a pesar de que segn la imgen mecnica el electrn est
an movindose, acenta de la manera ms clara posible6 el
carcter simblico de esas imgenes.
No obstante, la representacin intuitiva de los estados esta
cionarios por medio de imgenes mecnicas ha sacado a la luz
una analoga transcendental entre la teora cuntica y la teora
clsica. Lo que puso sobre la pista de esta analoga fue el exa
6 Por su abierta contradiccin con las exigencias de la teora electromag
ntica.

La teora atmica

83

men meticuloso de lo que ocurra en la fase inicial del proceso


de unin del que acabamos de hablar, en el cual los movimien
tos correspondientes a los estados estacionarios sucesivos dife
ran relativamente poco uno de otro. Aqu era posible demos
trar una correspondencia asinttica entre espectro y movimien
to. Esta concordancia permite establecer una relacin cuantita
tiva por la cual la constante que aparece en la frmula de Balmer para el espectro del hidrgeno se expresa en trminos de
la constante de Planck y de los valores de la carga y la masa del
electrn. La validez de estas consideraciones ha sido confirmada,
en particular, cuando se ha podido verificar que los espectros
dependen de la carga del ncleo de la forma prevista por la
teora. Este ltimo resultado puede considerarse como el pri
mer paso hacia la realizacin del programa impuesto por el des
cubrimiento del tomo nuclear, a saber, dar cuenta de las pro
piedades especficas de los elementos por medio nicamente
del nmero atmico, nmero entero que expresa la carga ele
mental.
La concordancia asinttica entre el espectro y el movimiento
puesta en evidencia de esta manera condujo al establecimiento
del principio de correspondencia. Este principio exige, para
que tenga lugar un proceso de transicin dado acompaado de
radiacin, la presencia en el movimiento del tomo de la com
ponente armnica de frecuencia correspondiente. Esta fre
cuencia concuerda asintticamente, en el lmite en el cual con
vergen las energas de los estados estacionarios, con la frecuen
cia de la transicin calculada con la ayuda de los postulados 7.
Adems, en este lmite, las amplitudes de las componentes ar
mnicas consideradas proporcionan una medida asinttica de
las probabilidades de los procesos de transicin correspondien
tes de las que dependen las intensidades de las lneas espectra
les que se observan. El principio de correspondencia se presenta
como la expresin de la tendencia a utilizar en el desarrollo sis
temtico de la teora cuntica, y a pesar del antagonismo esencial
7 De la condicin de frecuencia, en concreto.

84

Niels Bohr

de las dos teoras, todos los aspectos de las teoras clsicas con
venientemente modificados.
Enseguida se consigui y esto ha tenido una importancia
decisiva en la evolucin posterior de la teora enunciar cier
tas reglas generales que permitan elegir, entre la multiplicidad
continua de los movimientos posibles, aquellos que podan re
presentar los estados estacionarios del tomo. Estas reglas de
cuantificacin se aplican a sistemas atmicos, para los cuales la
solucin de las ecuaciones del movimiento poseen un carcter
simplemente o mltiplemente peridico, de forma tal que el
movimiento de cada partcula puede representarse por una su
perposicin de oscilaciones armnicas discretas. Segn las reglas
de cuantificacin, que por lo dems pueden ser consideradas
como una generalizacin racional de la hiptesis primitiva de
Planck relativa a los valores posibles de la energa de un osci
lador armnico, ciertas componentes de la accin que caracte
rizan una solucin de las ecuaciones mecnicas del movimiento
deben igualarse a mltiplos enteros de la constante de Planck.
Esas reglas proporcionan as una clarificacin de la multiplici
dad de los estados estacionarios, en la cual cada estado queda
caracterizado por ciertos nmeros enteros, llamados nmeros
cunticos, en una cifra igual al grado de periodicidad del movi
miento clsico.
La nueva forma en la cual los mtodos matemticos tratan
los problemas mecnicos tuvo una importancia decisiva en el
enunciado de las reglas de cuantificacin. Nos contentaremos
con recordar la teora de las integrales de fase, utilizada en par
ticular por Sommerfeld, y la invariancia adiabtica de esas inte
grales sealada por Ehrenfest. Las variables de uniformizacin
introducidas por Stckel permitieron dar a la teora una forma
general muy elegante. En esta forma, las frecuencias fundamen
tales que determinan las propiedades de periocidad de las solu
ciones del problema mecnico aparecen ni ms ni menos como
las derivadas parciales de la energa con relacin a las compo
nentes de la accin que deben ser cuantizadas; de ello se deduce
de inmediato la concordancia asinttica, exigida por el principio

85

La teora atmica

de correspondencia, entre el movimiento y el espectro calculado


a partir de la condicin de frecuencia.
Las reglas de cuantificacin han permitido explicar en gran
parte la estructura fina de los espectros. Particularmente intere
sante fue la demostracin de Sommerfeld de que las pequeas
desviaciones del movimiento kepleriano que resultan de la mo
dificacin de la mecnica newtoniana, exigida por la teora de
la relatividad, proporcionan una explicacin natural de la es
tructura fina de las lneas del hidrgeno. Recordemos, adems,
la explicacin, dada por Epstein y Schwarzschild, del desdobla
miento de las lneas del hidrgeno bajo la influencia de un
campo elctrico externo descubierto por Stark. Se trata aqu de
un problema de mecnica que haba sido objeto de profundas
investigaciones realizadas por matemticos tales como Euler y
Lagrange, hasta que Jacobi, gracias a una hbil utilizacin de la
ecuacin de Hamilton en derivadas parciales, lleg a su clebre
y elegante solucin. Podemos incluso, por as decirlo, reconocer
todas las caractersticas de la solucin de Jacobi bajo el disfraz
cuntico cuando aplicamos al efecto Stark el principio de corres
pondencia, que permite interpretar no slo la polarizacin de
sus componentes, sino tambin, segn ha demostrado Kramers,
la particular distribucin de las intensidades de esas componen
tes. A este respecto es asimismo interesante recordar que con
la ayuda del principio de correspondencia ha sido posible estu
diar la accin de un campo magntico sobre el tomo de hidr
geno; el resultado ofrece una profunda semejanza con la inter
pretacin electrodinmica clsica del efecto Zeeman, debida a
Lorentz, sobre todo al ponerla en la forma dada por Larmor.

4.

e l a c io n e s

entre

lo s

elem ento s

Estos ltimos problemas permiten la aplicacin directa de


las reglas de cuantificacin de los sistemas peridicos; pero en
el estudio de la constitucin de los tomos con varios electro
nes nos encontramos casos en los que la solucin general del

86

Niels Bohr

problema mecnico no posee las propiedades peridicas que


parecen necesarias para una descripcin intuitiva de los estados
estacionarios por medio de imgenes mecnicas. En el estudio
de las propiedades de los tomos con varios electrones el uso
de las imgenes mecnicas est, pues, ms restringido que en
el caso de tomos con un solo electrn, lo que por s mismo
sugiere que se ponga esta circunstancia en relacin directa con
el postulado de la estabilidad de los estados estacionarios. En
realidad, la interaccin de los electrones en el tomo plantea un
problema del todo anlogo al de la colisin entre un tomo y un
electrn libre. De la misma manera que no existe explicacin
mecnica alguna que justifique la estabilidad del tomo en la
colisin, debemos suponer que ya en la descripcin de los es
tados estacionarios del tomo el comportamiento individual de
los electrones en su interaccin con los otros electrones es del
todo extrao a la mecnica.
Esta concepcin est de acuerdo con la evidencia espectroscpica y, en particular, con el importante descubrimiento de
Rydberg de que, a pesar de que los otros elementos tienen un
espectro ms complicado que el del hidrgeno, es la misma
constante la que aparece en la frmula de Balmer y en las frmu
las empricas de las series espectrales de todos los elementos.
Este descubrimiento se explica de forma muy sencilla conside
rando las series espectrales como la evidencia de un proceso
mediante el cual un electrn es capturado por un tomo y se
fija a l cada vez con ms solidez emitiendo radiacin. Mientras
que la unin de los otros electrones no se modifica, los estados
sucesivos del enlace del electrn capturado pueden ser repre
sentados de manera intuitiva por rbitas, que al principio son
grandes comparadas con las dimensiones atmicas ordinarias y
que van hacindose cada vez ms pequeas hasta que se alcanza
el estado normal del tomo. En el caso de que el tomo que
captura al electrn tenga antes una sola carga positiva, la atrac
cin a la que se ve sometido el electrn coincidir, en esta ima
gen del proceso de enlace, aproximadamente con la atraccin
que se da entre las partculas de un tomo de hidrgeno. Com

La teora atmica

87

prendemos as que los trminos espectrales que representan el


enlace de los electrones, muestren una convergencia asinttica
con los trminos del espectro del tomo de hidrgeno. Anlogas
consideraciones permiten entender de inmedito la relacin ge
neral, sacada a la luz sobre todo por los trabajos de Fowler y
Paschen, entre las series espectrales y la carga del tomo que
las emite.
El estudio de los espectros de rayos X ha confirmado tam
bin esta concepcin de la unin de los electrones en los to
mos. Por un lado, el descubrimiento fundamental de Moseley,
que muestra la sorprendente similitud del espectro de rayos X
de un elemento con el espectro que corresponde a la unin de
un nico electrn al ncleo del tomo, puede entenderse con
facilidad si se recuerda que en el interior del tomo la influen
cia directa del ncleo en la naturaleza del enlace de cada elec
trn individual excede con mucho la influencia mutua de los
electrones. Por otro lado, los espectros de rayos X y los espec
tros de series muestran ciertas diferencias caractersticas, que
provienen del hecho de que en los primeros no se trata de agre
gar un nuevo electrn al tomo, sino ms bien de una reorgani
zacin del modo de unin de los electrones restantes despus
del alejamiento de uno de ellos. Esta circunstancia, que ha sido
subrayada de manera especial por Kossel, ha permitido arrojar
luz sobre un gran nmero de nuevos e importantes aspectos re
lativos a la estabilidad de la estructura atmica.
La interpretacin de la estructura fina de los espectros exi
ge, naturalmente, un estudio ms profundo de la interaccin de
los electrones en el tomo. Para atacar este problema se ha ensa
yado, sin buscar una justificacin mecnica rigurosa, atribuir a
cada electrn del tomo un movimiento que posea propiedades
peridicas que permitan una clarificacin de los trminos espec
trales por medio de nmeros cunticos. Sommerfeld, en particu
lar, ha encontrado por este camino una explicacin muy simple
de un gran nmero de regularidades. Adems, esas considera
ciones proporcionaron un campo frtil para la aplicacin del
principio de correspondencia. En realidad, este principio ha per

88

Niels Bohr

mitido explicar las peculiares limitaciones de las posibilidades


de combinar trminos espectrales, recogidas en las denominadas
reglas de seleccin de las lneas espectrales. Guindose por estos
resultados, y utilizando datos procedentes de los espectros de
series y de los espectros de rayos X , se han podido sacar hace
poco ciertas conclusiones relativas a la disposicin de los
electrones en el estado normal del tomo, que a su vez han per
mitido una interpretacin de las regularidades generales del
sistema peridico de los elementos en conformidad con las ideas
sobre las propiedades qumicas de los tomos desarrolladas de
manera especial por J. J. Thomson, Kossel y G. N. Lewis. Los
progresos realizados en este dominio han estado ntimamente
relacionados con el gran enriquecimiento de datos espectroscpicos que ha tenido lugar a lo largo de estos ltimos aos. Las
investigaciones de Lyman y de Millikan han establecido una
unin casi completa entre el dominio de los espectros pticos
y el de los rayos X , campo en el cual se ha producido un gran
progreso en los ltimos aos gracias a las investigaciones de
Siegbahn y sus colaboradores. A este respecto, deben ser men
cionados los trabajos de Coster sobre los espectros de rayos X
de los elementos pesados, que de forma tan elegante han con
firmado ciertos caracteres esenciales de la interpretacin del sis
tema peridico.

5.

L a in s u f ic ie n c ia d e l a s im g e n e s m e c n ic a s

No obstante, el anlisis de la estructura fina de los espec


tros iba a sacar a la luz numerosos detalles que no eran suscep
tibles de ser interpretados con imgenes mecnicas a partir de
las reglas de cuantificacin de los sistemas atmicos. Nos refe
rimos, en particular, a la estructura de los multipletes y al efecto
de los campos magnticos sobre esas estructuras. A decir ver
dad, este ltimo fenmeno, conocido en general como efecto
Zeeman anmalo, que haba planteado ya dificultades en la
teora clsica, se acomod de forma natural dentro del esquema

La teora atmica

89

de los postulados fundamentales de la teora cuntica. Como ha


demostrado Land, las frecuencias de las componentes en las
que el campo magntico desdobla cada lnea espectral pueden
representarse, al igual que las lneas originales, por combinacio
nes de trminos espectrales. La multiplicidad de esos trminos
magnticos se obtiene reemplazando cada trmino espectral ori
ginal por un conjunto de valores que se diferencian de l en
pequeas cantidades que dependen de la intensidad del cam
p o 8. En realidad, una de las principales confirmaciones de las
ideas fundamentales de la teora cuntica la constituye la bella
experiencia de Stern y Gerlach, que establece una relacin direc
ta entre la fuerza que se ejerce sobre un tomo en un campo
magntico no homogneo y las energas de sus estados estacio
narios calculadas a partir de los trminos espectrales descom
puestos por el campo. El anlisis de Land revela, no obstante,
una diferencia esencial entre las interacciones de los electrones
en el tomo y los acoplamientos que se presentan en los sistemas
mecnicos. En realidad, nos vemos forzados a suponer la exis
tencia de un constreimiento en la interaccin de los electro
nes que no es susceptible de descripcin mecnica alguna y
que impide la utilizacin unvoca de los nmeros cunticos que
intervienen en las reglas de cuantificacin de los sistemas pe
ridicos. En la discusin de este problema, Ehrenfest introdujo
una condicin general de estabilidad termodinmica que ha ju
gado un interesante papel. Esta condicin, aplicada a los pos
tulados de la teora cuntica, dice que el peso estadstico que se
atribuye a un estado estacionario es una cantidad que no cam
bia por la transformacin continua de las condiciones mecni
cas del sistema atmico. Adems, hace poco se ha reconocido
que esta misma condicin lleva a dificultades que sealan la
limitacin de la validez de la teora de los sistemas peridicos
incluso en el caso de tomos que tienen un solo electrn. En
realidad, el problema del movimiento de cargas puntuales ad
mite ciertas soluciones singulares que deben ser excluidas de la
8 Esta ltima frase se omite en la edicin francesa.

90

Niels Bohr

multiplicidad de los estados estacionarios. Esta exclusin cons


tituye una restriccin artificial de las reglas de cuantificacin,
pero no contradice en principio de manera evidente ningn
dato experimental. No obstante, los interesantes trabajos de
Klein y Lenz han sacado a la luz algunos inconvenientes de na
turaleza especialmente grave: al estudiar el problema del tomo
de hidrgeno en campos elctricos y magnticos cruzados han
constatado que era imposible satisfacer la condicin de Ehrenfest, puesto que ciertos tipos de rbitas que representan estados
estacionarios que no pueden quedar excluidos siempre de la
multiplicidad de estos estados, se transforman gradualmente,
mediante la adecuada variacin de las fuerzas externas, en otras
rbitas en las que el electrn cae dentro del ncleo.
A pesar de estos inconvenientes que acabamos de mencio
nar, el anlisis de la estructura fina de los espectros ha contri
buido de manera esencial al progreso de la interpretacin cun
tica de las leyes relativas a las relaciones entre los elementos.
As es como, apoyndose en diversas observaciones, Dauviller,
Main Smith y Stoner han propuesto interesantes perfecciona
mientos de las ideas generales de la teora cuntica concernien
tes a la subdivisin en grupos de los electrones del tomo. No
obstante su naturaleza formal, estas consideraciones estn estre
chamente unidas a las regularidades de los espectros puestas
en evidencia por el anlisis de Land. En esta direccin se han
logrado hace poco algunos progresos alentadores, en especial
por Pauli. Aunque los resultados as obtenidos constituyen una
etapa importante en la realizacin del programa al que hemos
hecho alusin, a saber, explicar las propiedades de los elemen
tos con la ayuda exclusiva del nmero atmico, debe recordar
se, sin embargo, que esos resultados no permiten ninguna uti
lizacin unvoca de imgenes mecnicas 9.
En los ltimos aos se ha abierto un nuevo perodo en el
desarrollo de la teora cuntica gracias al estudio detallado de
9 La edicin francesa titula lo que queda de este apartado Los fenmenos
pticos y la teora cuntica.

La teora atmica

91

los fenmenos pticos. Mientras que las teoras clsicas, segn


se ha dicho ms atrs, se haban mostrado muy fecundas en
este dominio, los postulados no fueron, al principio, de ayuda
inmediata. Es verdad que la experiencia nos forzaba a concluir
que un tomo expuesto a la radiacin la difunda clsicamente,
como lo hara un conjunto de partculas elctricas que estuvie
sen sometidas a uniones elsticas, teniendo por frecuencias pro
pias las frecuencias que corresponden a los procesos de transi
cin que el tomo puede realizar bajo la influencia de radiacin
externa. En realidad, segn la teora clsica, tales osciladores
armnicos, una vez excitados, emitiran tambin una radiacin
idntica a la que sera emitida, a partir de la teora cuntica, por
tomos llevados a estados estacionarios excitados.
La posibilidad de obtener una descripcin unificada de los
fenmenos pticos mediante esta concepcin de los osciladores
virtuales que corresponden a los procesos de transicin del to
mo fue avanzada, en lo esencial, por una idea de Slater segn
la cual la emisin de radiacin por un tomo activado puede ser
considerada como la causa de transiciones espontneas, en
analoga a las transiciones forzadas provocadas por la radiacin
incidente. Ya antes Ladenburg haba dado un importante paso
hacia una descripcin cuantitativa de la dispersin al establecer
una relacin precisa entre la actividad difusora de los oscilado
res y las probabilidades de transicin que intervienen en la teo
ra de Einstein. No obstante, el progreso decisivo ha sido reali
zado por Kramers: apoyndose en el principio de corresponden
cia ha dado una nueva interpretacin, muy ingeniosa, de los
efectos que, segn la teora clsica, se producen cuando se en
van ondas luminosas sobre un sistema electrodinmico. Esta
interpretacin se caracteriza por el hecho de que las derivadas
que intervienen en las frmulas clsicas se reemplazan, al igual
que en el clculo cuntico de las frecuencias espectrales, por
expresiones que contienen diferencias, de suerte que en las
frmulas finales no aparecen ya ms que magnitudes suscep
tibles de observacin directa. En la teora de Kramers, el poder
de difusin de un tomo en un estado estacionario dado se

92

Niels Bohr

pone, pues, en relacin cuantitativa tanto con las frecuencias


correspondientes a las transiciones posibles hacia otros estados
estacionarios, como con las probabilidades de que estas transi
ciones se produzcan bajo la influencia de radiacin. Un aspecto
esencial de la teora aparece al calcular la dispersin anmala
en las proximidades de una lnea espectral: al hacerlo deben
tenerse en cuenta dos efectos de resonancia opuestos, segn que
la lnea espectral corresponda a una transicin del tomo hacia
un estado de energa mayor o ms pequeo. Slo el primero de
stos corresponde a los fenmenos de resonancia que han sido
utilizados con anterioridad para explicar la dispersin a partir
de la teora clsica. Es tambin muy interesante observar que
el posterior desarrollo de la teora, debido a Kramers y Heisen
berg, ha llevado a una descripcin cuantitativa detallada de nue
vos efectos de difusin con cambio de frecuencias, cuya existen
cia haba sido predicha ya por Smekal utilizando la teora de
los fotones, que de este modo ha mostrado una vez ms su
fecundidad.
Aunque esta descripcin de los fenmenos pticos estaba en
completa armona con las ideas fundamentales de la teora cun
tica, pronto se percibi que tambin estaba en singular contra
diccin con el uso que hasta entonces se haba hecho de las im
genes mecnicas en el estudio de los estados estacionarios. En
primer lugar, es imposible establecer, a partir de la actividad
difusora de los tomos iluminados dada por la teora de la dis
persin, una relacin asinttica entre la reaccin de un tomo
en un campo alterno de frecuencia cada vez ms pequea y la
reaccin de este tomo en un campo exterior constante calcu
lado a partir de las reglas de cuantificacin de la teora de los
sistemas peridicos. Esta dificultad reforz las dudas relativas
a esta teora y a las que haba llevado, segn ya se mencion, el
comportamiento del tomo de hidrgeno en campos elctricos
y magnticos cruzados. En segundo lugar, era muy poco satis
factorio constatar la impotencia total de la teora de los sistemas
peridicos en relacin al problema de la determinacin cuanti
tativa de las probabilidades de transicin entre estados esta

93

La teora atmica

cionarios del tomo. Esta insuficiencia se haca sentir tanto ms


cuanto que en ciertos casos era posible obtener una formulacin
cuantitativa de las afirmaciones generales del principio de co
rrespondencia relativas a estas probabilidades de transicin con
la ayuda de las ideas sugeridas por el anlisis del comportamien
to ptico de los modelos electrodinmicos. Esos resultados con
cordaban perfectamente con las medidas de las intensidades rela
tivas de las lneas espectrales, medidas efectuadas en Utrecht
a lo largo de estos ltimos aos, y que sin embargo slo de
un modo muy artificial podan incluirse en los esquemas gober
nados por las reglas de cuantificacin de los sistemas peridicos.

6.

E l d e sa r r o llo

de

una

m e c n ic a

c u n tic a

r a c io n a l

Recientemente, Heisenberg, que haba llamado la atencin


sobre estas dificultades de manera especial, ha dado un paso
quizs de importancia fundamental al formular los problemas
de la teora cuntica bajo una nueva forma que sin duda per
mitir eludir los obstculos que provienen del uso de las im
genes mecnicas. En su teora trata de interpretar conforme
a la naturaleza de la teora cuntica todo uso de los conceptos
mecnicos, de tal suerte que a travs de todos los clculos no
intervengan ms que magnitudes observables. A diferencia de
la mecnica ordinaria, la nueva mecnica cuntica no describe
los movimientos de las partculas atmicas en el espacio y en el
tiempo; opera con conjuntos de nmeros que hacen el papel
de las componentes armnicas del movimiento y que simbolizan
las transiciones posibles entre estados estacionarios, de acuerdo
con el principio de correspondencia. Esos nmeros satisfacen
ciertas relaciones que sustituyen a las ecuaciones mecnicas del
movimiento y a las reglas de cuantificacin.
Si esta forma de proceder conduce de verdad a una teora
coherente, bastante semejante a la mecnica clsica, eso depen
de en esencia del hecho, sealado por Born y Jordn, de que la
mecnica cuntica de Heisenberg contenga un teorema de con

94

Niels Bohr

servacin anlogo al de la energa de la mecnica clsica. La for


ma misma en la que la mecnica est construida garantiza que
los postulados de la teora cuntica sean automticamente satis
fechos. En particular, los valores de las energas y de las fre
cuencias que se deducen de las ecuaciones mecanicocunticas
del movimiento cumplen la condicin de frecuencia. Aunque las
relaciones fundamentales que sustituyen a las reglas de cuantificacin contienen la constante de Planck, los nmeros cunticos
no aparecen de forma explcita en esas relaciones. La clasifica
cin de los estados estacionarios se basa slo en la consideracin
de las probabilidades de transicin, lo que permite construir de
manera progresiva la multiplicidad de estos estados. En resu
men, todo el aparato de la mecnica cuntica puede verse como
la formulacin precisa de las tendencias implcitas en el prin
cipio de correspondencia. A este respecto, debe recordarse aqu
que la teora satisface los requisitos sobre los que descansa la
teora de la dispersin de Kramers.
Debido a grandes impedimentos de tipo matemtico, no
ha sido todava posible aplicar la teora de Heisenberg a las
cuestiones que quedan por resolver en la constitucin de los
tomos. Sin embargo, y a partir de la breve descripcin anterior,
debera entenderse que ciertos resultados que, como la expre
sin para la constante de Rydberg, haban sido obtenidos con
anterioridad por la aplicacin del principio de correspondencia
a las imgenes mecnicas, conservarn su validez. Por otra par
te, es del mayor inters observar que ya en los casos sencillos
que han podido ser tratados hasta el momento, la teora de
Heisenberg proporciona, adems, una expresin cuantitativa de
las probabilidades de transicin y unos valores para la energa
de los estados estacionarios que difieren sistemticamente de los
obtenidos mediante las reglas de cuantificacin de la antigua
teora. Cabe, pues, esperar que la teora de Heisenberg sea ca
paz de superar los problemas con los que se ha tropezado, se
gn hemos dicho, el estudio de la estructura fina de los es
pectros.

La teora atmica

95

Ya hemos mencionado antes que la construccin de imge


nes relativas a la interaccin entre tomos, sea por radiacin
o por choque, envuelve dificultades fundamentales; dificultades
que entraan el abandono de los modelos mecnicos espaciotemporales, tan caracterstico de la nueva mecnica cuntica.
Sin embargo, en su forma actual, sta no expresa an el empare
jamiento de los procesos de transicin que intervienen en estas
interacciones. En realidad, en la nueva teora, slo entran en
juego aquellas cantidades que dependen de la existencia de los
estados estacionarios y de las posibilidades de transicin entre
ellos, evitndose de manera expresa toda mencin a los instan
tes concretos en los que las transiciones tienen lugar. No obs
tante, esta restriccin, que es caracterstica del estudio de la
constitucin del tomo que se basa en los postulados de
la teora cuntica, slo deja salir a la luz algunos aspectos de la
analoga entre la teora cuntica y la teora clsica. Estos aspec
tos se refieren sobre todo a las propiedades de radiacin de los
tomos, y es justo en este dominio que la teora de Heisenberg
representa un progreso decisivo. En particular, nos permite re
conocer en los fenmenos de difusin la presencia de los elec
trones en el tomo, exactamente como lo hace la mecnica clsi
ca que, segn dijimos ms arriba, haba permitido a J. J. Thom
son enumerar los electrones del tomo a partir de medidas de
difusin de rayos X . No obstante, los problemas planteados
por la validez de los teoremas de conservacin en la interaccin
atmica envuelven otros aspectos de la correspondencia entre
la teora cuntica y la teora clsica que son asimismo esencia
les para la formulacin general de la teora cuntica y cuya dis
cusin es inevitable cuando se estudia con detalle la reaccin
de los tomos a partculas en movimiento rpido. Es justo en
este punto, en efecto, en el que las teoras clsicas han contri
buido de manera tan fundamental a nuestro conocimiento de
la constitucin de los tomos.
Ser de inters para los crculos matemticos saber que los
instrumentos matemticos creados por el lgebra superior jue
gan un papel decisivo en la formulacin de la nueva mecnica

96

Niels Bohr

cuntica. As, las demostraciones generales de los teoremas de


conservacin en la teora de Heisenberg realizadas por Born y
Jordn se apoyan en el uso de la teora de las matrices, teora
que se remonta a Cayley y que ha sido en especial desarrollada
por Hermite. Todo parece indicar que estamos al comienzo de
una nueva fase en esa estimulacin mutua entre la mecnica y
la matemtica de la que habl al comienzo de mi exposicin.
A los fsicos les parecer deplorable, al principio, que nos haya
mos encontrado con semejante limitacin de nuestros medios
ordinarios de representacin en las cuestiones atmicas. Sin em
bargo, este sentimiento debe dar paso al reconocimiento de que
tambin en este campo las matemticas nos ofrecen los mtodos
que preparan el camino del progreso futuro.

II
E L PO STU LA D O CU A N TIC O Y E L D E SA R R O L LO
R E C IE N T E D E LA T E O R IA A T O M IC A 1
(1 9 2 7 )

La presidencia del congreso ha tenido la amabilidad de in


vitarme a dar una conferencia sobre el estado actual de la teora
cuntica con el objeto de que sirva de introduccin general sobre
1 Esta es la famosa conferencia que Niels Bohr dio en Como (Italia) el 16
de septiembre de 1927 para conmemorar el centenario de la muerte de Volta
(que haba nacido y muerto en esta ciudad) y en la que por primera vez expone
en pblico sus ideas sobre la complementaridad. En la sala del congreso esta
ban presentes entre otros Max Born, S. N. Bose, W. L. Bragg, L. de Broglie, A. H. Compton, P. Debye, E. Fermi, J . Franck, W. Gerlach, W. Heisenber, H. A. Lorentz, W. Pauli, M. Planck, E. Rutherford, A. Sommerfeld, O.
Stem y P. Zeeman. Es decir, los fsicos ms eminentes de ese momento, si ex
ceptuamos a Ehrenfest, Einstein y Schrdinger, que no estaban. (Vanse las
Atti del Congresso Internationale dei Fisici, Como, 11-20 Settembre 1927 [Zanichelli, Bologna, 1928].) Bohr public tambin esta conferencia en el suplemento
de la revista Nature el 14 de abril de 1928 (Nature, 121, 580-590) y en Die
Naturwissenschaften 16, 245-257 (1928). Lo esencial de su contenido fue ex
puesto, adems, por Bohr el 29 de octubre de 1927 en la ya histrica Quinta
Conferencia Solvay de Fsica, que tuvo lugar en Bruselas esta vez con la
participacin de Ehrenfest, Einstein y Schrdinger y que marc el comienzo
de la clebre polmica Einstein-Bohr. Las actas de este ltimo congreso no re
cogen la intervencin directa de Bohr y se limitan a traducir al francs este
mismo artculo, segn puede verse en Electrons et Photons. Rapports et Dis
cussions du Cinquime Conseil de Physique tenu Bruxelles du 24 au 29 Oc
tobre 1927 sous les auspices de lInstitut International de Physique Solvay,
pgs. 215-247. Gauthier-Villars. Paris, 1928.
97

98

Niels Bohr

este tema, tan central hoy en la fsica, y debo confesar que slo
tras ciertas dudas he aceptado la invitacin. Pues no es ya que
est con nosotros el clebre creador de la teora, sino que entre
la audiencia hay algunos fsicos que por su misma participacin
en el notable progreso que ha tenido lugar estos ltimos aos,
estarn con toda certeza ms familiarizados que yo con los
detalles del complejo formalismo matemtico que se utiliza.
A pesar de ello tratar, apoyndome en consideraciones muy
simples y sin entrar en los detalles tcnicos de carcter mate
mtico, de describir para ustedes una forma comn de enfocar
la cuestin que juzgo adecuada para dar una impresin de la
tendencia general del desarrollo de la teora desde sus mismos
comienzos y que confo ser de ayuda a la hora de armonizar
las concepciones aparentemente conflictivas que defienden dis
tintos cientficos. En realidad, ninguna otra teora puede ser
ms apropiada que la teora cuntica para caracterizar la evo
lucin de la fsica en el siglo transcurrido desde la muerte del
gran genio cuyos trabajos conmemoramos ahora nosotros en
esta reunin. Y al mismo tiempo, es justo en un dominio como
ste, donde nos movemos por caminos nuevos y tenemos que
confiar en nuestro propio juicio para escapar a los peligros que
nos rodean por todos lados, en el que encontramos quizs la
mejor ocasin para recordar a cada paso el trabajo de los viejos
maestros que nos prepararon el terreno y nos proporcionaron
las herramientas para facilitar el avance.

1.

p o stu la d o

c u n tic o y l a

c a u s a lid a d

La teora cuntica se caracteriza por el reconocimiento de


una limitacin esencial de las ideas fsicas clsicas cuando se las
aplica a los fenmenos atmicos. La situacin que con ello se
crea es de una naturaleza peculiar, puesto que nuestra interpreta
cin de los datos experimentales se apoya de manera fundamen
tal en los conceptos clsicos. A pesar de las dificultades que como
consecuencia de eso envuelven la formulacin de la teora cun-

La teora atmica

99

tica, parece segn veremos que su esencia est recogida en


el postulado cuntico que atribuye una discontinuidad, o mejor,
una individualidad bsica a todo proceso atmico, extraa por
completo a las teoras clsicas y simbolizada por el cuanto de
accin de Planck.
Este postulado implica la renuncia a la coordinacin causal
de los procesos atmicos en el espacio y en el tiempo. En efecto,
nuestra descripcin usual de los fenmenos fsicos se basa por
entero en la idea de que los fenmenos pueden ser observados
sin perturbarlos de forma apreciable. Esto est claro, por ejem
plo, en la teora de la relatividad, que ha sido tan fructfera en la
elucidacin de las teoras clsicas. Einstein ha subrayado que
toda observacin o medida se apoya en ltima instancia en la
coincidencia de dos sucesos independientes en el mismo punto
del espacio-tiempo, ya que son justo esas coincidencias las que
no se ven afectadas por ninguna diferencia que de otra manera
puedan exhibir las descripciones .espacio-temporales de distintos
observadores. Ahora bien, el postulado cuntico implica que toda
observacin de los fenmenos2 atmicos lleva aparejada una
interaccin con el aparato de observacin que no puede ser des
preciada. Por consiguiente, no puede adscribirse una realidad in
dependiente en el sentido fsico ordinario ni a los fenmenos ni
a los instrumentos de observacin. Despus de todo, el concepto
de observacin es arbitrario en la medida en la que depende de
qu objetos es incluyan en el sistema a observar. Desde luego,
toda observacin puede en ltima instancia reducirse a nuestras
percepciones sensibles, pero, no obstante, la circunstancia de que
tengamos siempre que hacer uso de nociones tericas para inter
pretar las observaciones supone que en cada caso particular es
una cuestin de conveniencia el punto en el cual se hace entrar
en la descripcin el concepto de observacin, que compromete
al postulado cuntico con su inherente irracionalidad.
2 Bohr utiliza aqu la palabra fenmeno no en el sentido que le dimos en
la introduccin, sino en lugar de la de objeto. En sus obras posteriores mo
dificar esta terminologa.

100

Niels Bohr

E sta situacin tiene consecuencias trascendentales. Por un


lado, la definicin del estado de un sistema, tal y como se en
tiende de ordinario, exige la eliminacin de toda perturbacin
externa, lo que, segn el postulado cuntico, excluye tambin
toda posibilidad de observacin y sobre todo hace que los con
ceptos de espacio y tiempo pierdan su sentido inmediato. Si, por
otro lado, y con el objeto de hacer posible la observacin, admi
timos la eventualidad de interacciones con los instrumentos de
medida apropiados, que no pertenecen al sistema, se hace im
posible, por la naturaleza misma de las cosas, definir de manera
inequvoca el estado del sistema y en consecuencia no puede ser
cuestin de la causalidad en el sentido ordinario de la palabra. Es
preciso, pues, considerar una modificacin radical de la relacin
entre la descripcin en el espacio y en el tiempo y el principio
de causalidad, que simbolizan respectivamente las posibilidades
ideales de observacin y de definicin, y cuya unin es caracte
rstica de las teoras clsicas: a partir de la esencia misma de la
teora cuntica debemos contentarnos con concebirlas como as
pectos complementarios, pero que se excluyen mutuamente, de
nuestra representacin de los resultados experimentales. De la
misma manera que la teora de la relatividad nos ha enseado
que la conveniencia de hacer una clara distincin entre el espa
cio y el tiempo, impuesta por nuestros sentidos, se apoya ni
camente en el hecho de que las velocidades relativas habituales
son muy pequeas comparadas con la velocidad de la luz, la
teora cuntica nos ensea que si nuestro modo de intuicin a la
vez causal y espacio-temporal est bien adaptado a su fin, eso
no se debe ms que al pequeo valor del cuanto de accin com
parado con las acciones que intervienen en nuestras percepciones
ordinarias. En realidad, para tener en cuenta el postulado cun
tico en la descripcin de los fenmenos atmicos, debemos des
arrollar una teora de la complementaridad, cuya consisten
cia slo puede ser juzgada confrontando las posibilidades de de
finicin y las posibilidades de observacin.
Esta concepcin se impone ya con claridad en la controver
tida cuestin de la naturaleza de la luz y de las partculas mate-

La teora atmica

101

rales elementales. Por lo que se refiere a la luz, su propagacin


en el espacio y en el tiempo queda descrita de manera satisfac
toria por la teora electromagntica. En particular, el principio
de superposicin de la teora ondulatoria da cuenta sin excep
cin de los fenmenos de interferencia en el vaco y de las pro
piedades pticas de la materia. Sin embargo, para llegar a una
expresin exacta de la conservacin de la energa y de la canti
dad de movimiento en la interaccin entre la materia y la radia
cin, tal y como se evidencia en el efecto fotoelctrico y en el
efecto Compton, es preciso recurrir a la idea de fotn desarrolla
da por Einstein. Es bien conocido que las dudas relativas a la
validez del principio de superposicin, por un lado, y las rela
tivas a las leyes de conservacin, por otro, sugeridas por esta
aparente contradiccin han sido definitivamente disipadas por
experimentos directos. Esta situacin muestra con claridad la
imposibilidad de mantener una descripcin causal y espacio-temporal de los fenmenos luminosos. Si deseamos estudiar las
leyes de la propagacin de la luz en el espacio y en el tiempo de
acuerdo con el postulado cuntico, tenemos que limitarnos a
consideraciones estadsticas y, a la inversa, la aplicacin del
principio de causalidad a los fenmenos luminosos individuales
caracterizados por el cuanto de accin supone la renuncia a la
descripcin espacio-temporal. Naturalmente, no se trata de apli
car de manera por completo independiente ya sea la descripcin
espacio-temporal ya sea la idea de causalidad, sino que, muy al
contrario, estos dos puntos de vista de la naturaleza de la luz
constituyen dos tentativas diferentes de interpretacin de la
evidencia experimental en la que la limitacin de los conceptos
clsicos se expresa en trminos complementarios.
Se llega a conclusiones anlogas al estudiar las propiedades
de las partculas materiales. La individualidad de las partculas
elctricas elementales se deriva con seguridad de las experiencias
ms corrientes. Sin embargo, para explicar distintos resultados
descubiertos hace poco, en particular la reflexin selectiva de
los electrones por cristales metlicos, es preciso recurrir al prin
cipio de superposicin de la teora ondulatoria de acuerdo con

102

Niels Bohr

las ideas originales de L. de Broglie. La situacin es, pues, la


misma que en el caso de la luz: en la medida en que nos aten
gamos a los conceptos clsicos nos enfrentamos a un dilema in
evitable que, no obstante, tiene que ser considerado como la
expresin exacta de la evidencia experimental. En realidad, no
se trata aqu de contradicciones, sino ms bien de descripciones
complementarias de los fenmenos que slo juntas constituyen
una generalizacin natural del modo de descripcin clsico. En
la discusin de estas cuestiones no debe perderse de vista que,
conforme a la concepcin defendida aqu, tanto la radiacin en
el vaco como las partculas materiales aisladas no son ms que
abstracciones, dado que, segn el postulado cuntico, sus pro
piedades slo pueden ser definidas y observadas a travs de su
interaccin con otros sistemas. Sin embargo, esas abstracciones
son indispensables, como veremos, para expresar el contenido
de la experiencia, de forma que se adapte a nuestra representa
cin espacio-temporal ordinaria.
Las dificultades a las que se ha enfrentado la descripcin
causal y espacio-temporal en la teora cuntica, y que han sido
tema de repetidas discusiones, han pasado ahora al primer plano
tras el reciente desarrollo de los nuevos mtodos simblicos.
Una contribucin importante al problema de la aplicacin no
contradictoria de esos mtodos ha sido hecha hace poco por
Heisenberg3, al subrayar, en particular, la peculiar incertidumbre
recproca que afecta a todas las medidas de magnitudes atmicas.
Antes de examinar ms de cerca sus resultados ser convenien
te mostrar cmo el carcter complementario de la descripcin de
los fenmenos, que se traduce por esta incertidumbre, aparece
ya de manera inevitable al analizar los conceptos ms elementa
les utilizados para interpretar la experiencia.
3 Bohr se refiere aqu al trabajo en el que Heisenberg deriva las relacio
nes de indeterminacin, y que fue publicado en el Zeitchr. f. Phys. 43, 172-198
(1927). La traduccin inglesa de este artculo est contenida en el libro Quan
tum Theory and Measurement, J. A. Wheeler and W. H. Zurek, eds., Prince
ton University Press, New Jersey, 1983, pgs. 62-84.

La teora atmica

2.

103

E l c u a n to d e a c c i n y l a c in e m tic a

La oposicin esencial que existe entre el cuanto de accin y


los conceptos clsicos aparece ya con claridad en las sencillas fr
mulas que constituyen el fundamento comn de la teora de los
fotones y de la teora ondulatoria de la materia. Si designamos
por h a la constante de Planck, tenemos
E

= U

= ,

(1)

siendo E e I la energa y la cantidad de movimiento y t y X el


perodo y la longitud de onda correspondientes. En esas frmu
las, las dos concepciones mencionadas de la luz y de la materia
se oponen con claridad la una a la otra. En efecto, mientras que
la energa y la cantidad de movimiento se refieren a la idea de
partcula, y en consecuencia es posible caracterizarlas segn el
punto de vista clsico por coordenadas espacio-temporales deter
minadas, el perodo de vibracin y la longitud de onda se refie
ren a un tren de ondas armnicas planas ilimitado en el espacio
y en el tiempo. Slo con la ayuda del principio de superposicin
es posible adaptarlo al modo de descripcin ordinario. En reali
dad, la limitacin de un campo de ondas en el espacio y en el
tiempo puede ser considerada como el resultado de la interfe
rencia de un grupo de ondas armnicas elementales. Segn ha
mostrado De Broglie, la velocidad de traslacin de los indivi
duos asociados a las ondas viene dada precisamente por la velo
cidad de grupo. Representemos una onda plana elemental por
A eos 2 i t ( v x crx y 0y

+ 5),

donde A y 8 son constantes que determinan, respectivamente, la


amplitud y la fase; la cantidad v = 1 /t es la frecuencia, y 0X,
0y y ffi son los nmeros de ondas en las direcciones de los ejes
de coordenadas que pueden ser considerados como las compo
nentes del vector nmero de ondas 0 = 1/X en la direccin de
propagacin. Mientras que la velocidad de onda, o de fase, viene

104

Niels Bohr

dada por v/<r, la velocidad de grupo est definida por d v /d a.


Ahora bien, segn la teora de la relatividad, una partcula dota
da de la velocidad v tiene una cantidad de movimiento
v
I =

v d I = d E,

c2
donde c designa la velocidad de la luz. Por lo tanto, si tenemos
en cuenta la ecuacin (1), la velocidad de fase es <?tv y la de
grupo es v. La circunstancia de que la primera sea en general
mayor que la velocidad de la luz subraya el carcter simblico de
esas consideraciones. Adems, la posibilidad de identificar la
velocidad de la partcula con la velocidad de grupo da una idea
del dominio de aplicacin de las imgenes espacio-temporales en
la teora cuntica. El carcter complementario de la descripcin
se revela aqu por el hecho de que la utilizacin de grupos de
ondas est necesariamente unido a una imprecisin en la defini
cin del perodo y de la longitud de onda y, por consiguiente
en la definicin de la energa y de la cantidad de movimiento
que les corresponde por la relacin (1).
Hablando con rigor, slo puede obtenerse un campo de on
das limitado por la superposicin de una multiplicidad de ondas
elementales que corresponden a todos los valores posibles de
v y <rx, ay, crz. Pero el orden de magnitud de la diferencia medi
da entre esos valores para dos ondas elementales en el grupo
viene dada en el caso ms favorable por la condicin
A / A v = A x A<tx = A y A <ry = A z A crz = 1,

donde A t, Ax, A y y A z denotan la extensin del campo de on


das en el tiempo y en las direcciones del espacio que coinciden
con las de los ejes coordenados. Estas relaciones bien conoci
das en la teora de los instrumentos pticos, y en especial a par
tir de las investigaciones de Rayleigh relativas al poder de reso
lucin de los aparatos espectrales expresan la condicin para

La teora atmica

105

que los trenes de ondas se destruyan unos a otros por interferen


cia en las superficies que limitan el campo de ondas en el es
pacio-tiempo. Pueden, tambin, leerse diciendo que el grupo,
considerado en su conjunto, no tiene fase, en el sentido en el
que se entiende en las ondas elementales. De la frmula (1) se
deducen ahora las relaciones:
A / A E = A x A I * = A y A I y = A z A I z = h , ...

(2)

que determinan la mxima exactitud posible en la definicin de


la energa y de la cantidad de movimiento de los individuos
asociados con el campo de ondas. En general, las condiciones
para atribuir un valor a la energa y a la cantidad de movimiento
de un campo de ondas por medio de la frmula (1) son mucho
menos favorables. Incluso en el caso de que el grupo de ondas
satisfaga al principio las relaciones (2), adquirir una extensin
tal con el transcurso del tiempo que cada vez ser menos ade
cuado para representar el movimiento de un individuo. Es
justo esta circunstancia la que da lugar al carcter paradjico
del problema de la naturaleza de la luz y de las partculas mate
riales. Adems, la limitacin de los conceptos clsicos que expre
san las relaciones (2) est en ntima conexin con la restriccin
impuesta a la validez de la mecnica clsica por la teora ondula
toria de la materia. Con relacin a esta ltima, la mecnica clsi
ca corresponde a la ptica geomtrica en la cual la propagacin
de las ondas est representada de modo intuitivo por medio de
rayos. Slo en este lmite pueden definirse de manera inequ
voca la energa y la cantidad de movimiento sin renunciar a las
imgenes espacio-temporales. Pero, para obtener una definicin
general de estos conceptos es preciso recurrir a los teoremas de
conservacin de la energa y de la cantidad de movimiento, cuya
formulacin racional ha constituido un problema fundamental
en el desarrollo de los mtodos simblicos de los que hablare
mos con cierto detalle ms adelante.
En el lenguaje de la teora de la relatividad, el contenido de
la frmula (2) se resume diciendo que, segn la teora cuntica,

106

Niels Bohr

existe una relacin recproca general entre las precisiones mxi


mas con las cuales pueden definirse los vectores de energa-cantidad de movimiento y de espacio-tiempo asociados con los indi
viduos. Esta relacin puede ser considerada como una expre
sin simblica muy simple de la naturaleza complementaria de
la descripcin espacio-temporal y del principio de causalidad. Por
lo dems, su forma general permite combinar hasta cierto punto
el uso de los teoremas de conservacin de la energa y de la can
tidad de movimiento con la representacin espacio-temporal de
las observaciones: en lugar de la coincidencia de los sucesos bien
definidos en un punto del espacio-tiempo, se puede considerar
la de individuos definidos con una precisin limitada en domi
nios espacio-temporales finitos.
Esta circunstancia permite evitar las paradojas, bien conoci
das, con las que uno se encuentra cada vez que intenta describir
la difusin de la radiacin por partculas elctricas libres o el
choque de dos partculas. Segn los conceptos clsicos, la des
cripcin de la difusin implica la extensin finita de la radiacin
en el espacio y en el tiempo, mientras que el postulado cunti
co parece exigir una variacin instantnea del movimiento del
electrn en un punto definido del espacio. Sin embargo, la can
tidad de movimiento y la energa de un electrn, lo mismo que
las de la radiacin, no pueden ser definidas sin tomar en consi
deracin una regin espacio-temporal finita. Adems, la aplica
cin de las leyes de conservacin a los procesos supone que la;
precisin con la cual se define el vector energa-cantidad de
movimiento es la misma para la radiacin y para el electrn. En
consecuencia, y segn la relacin (2), se puede asignar, en la
descripcin de la interaccin, el mismo dominio espacio-temporal
a dos individuos.
Consideraciones por completo anlogas se aplican al choque
entre dos partculas materiales, a pesar de que el significado
del postulado cuntico para este fenmeno no se haba aprecia
do antes de comprender la necesidad del concepto de onda. En
efecto, este postulado representa aqu la hiptesis de la indivi
dualidad de las partculas, hiptesis que trasciende la descrip

107

La teora atmica

cin espacio-temporal y que satisface el principio de causalidad.


Mientras que el contenido fsico de la idea de fotn depende por
completo de los teoremas de conservacin de la energa y de la
cantidad de movimiento, en el caso de las partculas elctricas
es inevitable, adems, tener en cuenta la conservacin de la carga
elctrica. Apenas hace falta mencionar que los hechos expresa
dos por las frmulas (1) y (2) no pueden ser suficientes para la
descripcin detallada de la interaccin entre los individuos,
sino que es necesario recurrir a mtodos que permitan tomar en
consideracin el acoplamiento de los individuos que determi
na la interaccin en cuestin y donde aparece precisamente la
importancia de la carga elctrica. Como veremos, estos mtodos
nos obligan a renunciar todava ms a una descripcin intuitiva
en el sentido usual.

3.

a s m e d id a s

en

la

t e o r a

c u n t ic a

En las investigaciones ya mencionadas relativas a la consis


tencia de los mtodos de la teora cuntica, Heisenberg estable
ci la relacin (2) como una expresin de la precisin mxima
con la que pueden ser medidas al mismo tiempo las coordenadas
espacio-temporales y las componentes de la energa-cantidad de
movimiento de una partcula. Su opinin se basaba en las con
sideraciones siguientes: por una parte, es posible medir las coor
denadas de una partcula con una precisin tan grande como se
quiera, utilizando, por ejemplo, un instrumento ptico, siempre
que se use en la iluminacin radiacin de longitud de onda lo
bastante corta. Pero entonces, y segn la teora cuntica, la ra
diacin difundida por el objeto sufrir una variacin finita en
la cantidad de movimiento tanto mayor cuanto menor sea la
longitud de onda de la radiacin utilizada. Por la otra, cabe de
terminar la cantidad de movimiento de una partcula con una
precisin tan grande como se quiera, midiendo, por ejemplo, su
velocidad con ayuda del efecto Doppler que acompaa a la difu
sin de radiacin, a condicin de que la longitud de onda de la

108

Niels Bohr

luz empleada sea tan larga que se pueda despreciar el efecto de


retroceso, pero en este caso la determinacin de la posicin de la
partcula se hace en la misma medida menos exacta.
El punto esencial de estas consideraciones es que no cabe
evitar el postulado cuntico a la hora de estimar las posibilida
des de medida. No obstante, es preciso an examinar de cerca
las posibilidades de definicin para sacar a la luz todos los as
pectos del carcter complementario de la descripcin de los fe
nmenos. En realidad, no es el cambio discontinuo de energa y
de la cantidad de movimiento de la partcula en el curso del
proceso de observacin lo que podra por s mismo impedirnos
atribuir valores precisos tanto a las coordenadas espacio-temporales como a la energa y a la cantidad de movimiento antes y
despus de este proceso. La incertidumbre recproca que afecta
siempre a los valores de esas cantidades es en esencia, como
deja claro el anlisis precedente, un resultado de la precisin li
mitada con la que pueden definirse los cambios en la energa
y en la cantidad de movimiento cuando los campos de ondas uti
lizados para la determinacin de las coordenadas espacio-temporales de la partcula son suficientemente pequeos.
A este respecto, no debe olvidarse que cuando se determina
la posicin de una partcula con la ayuda de un instrumento p
tico la formacin de la imagen exige con necesidad la utilizacin
de un haz de luz convergente. Llamando X a la longitud de onda
de la luz utilizada y a la abertura numrica, es decir, al seno
del ngulo mitad de la abertura, el poder de resolucin de un
microscopio viene dado por la expresin bien conocida X/2e.
Incluso en el caso de que el objeto sea iluminado con luz para
lela y, como consecuencia, la cantidad de movimiento del fotn
incidente h/'k est perfectamente determinada tanto en magni
tud como en direccin, no se podr conocer con precisin, a cau
sa de la abertura finita, el retroceso que acompaa a la difusin
sobre la cual se basa la medida. Adems, aunque fuese exacta
mente conocida la cantidad de movimiento de la partcula antes
del proceso de difusin, nuestro conocimiento de la componente
de la cantidad de movimiento paralela al plano focal despus de

La teora atmica

109

la observacin estara afectado por una incertidumbre igual a


2 e h / \ . El producto de las inexactitudes con las que pueden ser
determinadas la coordenada de posicin y la componente de la
cantidad de movimiento en una direccin dada est, pues, expre
sada por la frmula (2). Se podra pensar, quizs, que, adems
de la abertura, debera intervenir la longitud del tren de ondas
en la estimacin de la precisin con la cual se puede determinar
la posicin de la partcula, dado que sta podra cambiar de
lugar durante el tiempo finito de iluminacin. Sin embargo, y
debido al hecho de que el conocimiento exacto de la longitud de
onda es irrelevante para la estimacin anterior, se ve fcilmente
que para una abertura dada puede elegirse un tren de ondas lo
bastante corto como para que la variacin de la posicin de la
partcula durante la observacin sea despreciable en compara
cin con la falta de precisin inherente a la determinacin de la
posicin debida al poder de resolucin finito del microscopio.
Para hacer una medida de la cantidad de movimiento con
ayuda del efecto Doppler teniendo en cuenta el efecto Comp
ton- se utilizar un tren de ondas paralelo. Ahora bien, la pre
cisin con la que se puede medir la variacin de la longitud de
onda de la radiacin difundida depende esencialmente de la
longitud del tren de ondas en la direccin de propagacin. Desig
nemos esta longitud por l y supongamos que la direccin de la
radiacin difundida es opuesta a la de la radiacin incidente; si
medimos entonces las componentes de la posicin y de la canti
dad de movimiento en esta misma direccin, encontramos que
la precisin de la medida de la velocidad es del orden de c X /2 l.
En esta frmula hemos supuesto, para simplificar, que la velo
cidad de la partcula era muy pequea comparada con la de la
luz. Si m representa la masa de la partcula, la incertidumbre que
afecta a la cantidad de movimiento despus de la observacin es,
pues, igual a m c X/2 l. En este caso, la magnitud del retroceso
2 h/X est lo bastante bien definida como para no dar lugar
a ninguna incertidumbre apreciable en el valor de la cantidad
de movimiento de la partcula despus de la observacin. En
efecto, la teora general del efecto Compton permite calcular las

110

Niels Bohr

componentes de la velocidad en la direccin de la radiacin, an


tes y despus de la variacin de la cantidad de movimiento, a
partir de las longitudes de onda de la radiacin incidente y di
fundida. Pero incluso en el caso de que se conozca con exactitud
la posicin inicial de la partcula, el conocimiento de su posicin
despus de la medida de la cantidad de movimiento estar afec
tada de cierta incertidumbre. En efecto, dado que es imposible
determinar el instante preciso del retroceso, la velocidad media
en la direccin de observacin durante el proceso de difusin
slo puede ser conocida con una precisin 2 h/tn l. Comoquiera
que el intervalo de tiempo que corresponde al proceso es 1/c, la
incertidumbre en la posicin despus de la observacin ser,
pues, 2 h l/m c 'k . Se ve aqu tambin que el producto de las
inexactitudes en las medidas de la posicin y de la cantidad de
movimiento viene dada por la frmula general (2).
En las medidas de la cantidad de movimiento, al igual que
en las de posicin, la duracin del proceso de observacin puede
hacerse tan corto como se desee: basta con utilizar radiacin de
longitud de onda lo bastante corta, puesto que el aumento del
retroceso que de ello se deriva no tiene, como hemos visto, in
fluencia alguna en la precisin de la medida. Debera adems
mencionarse que cuando nos hemos referido a la velocidad de la
partcula, cosa que hemos hecho repetidas veces, se trataba slo
de un uso cmodo, pero puramente formal, de la descripcin
espacio-temporal. Las consideraciones de L. de Broglie, expues
tas ms arriba, muestran ya que el concepto de velocidad debe
ser empleado siempre con prudencia en la teora cuntica. Ve
remos tambin que el postulado cuntico excluye una definicin
inequvoca de este concepto, lo que debe recordarse en particu
lar cuando se comparen los resultados de varias observaciones
sucesivas. En realidad, puede medirse la posicin de un indivi
duo en dos instantes diferentes con una precisin tan grande
como se desee, pero si a partir de tales medidas queremos dedu
cir de la manera ordinaria la velocidad del individuo en el
intervalo que separa esos dos instantes no queda ms remedio
que recurrir a una idealizacin de la que no se puede obtener

La teora atmica

111

informacin inequvoca alguna relativa al comportamiento pre


vio o futuro del individuo.
Segn las consideraciones anteriores sobre las posibilidades
de definicin de las propiedades de los individuos, toda esta
discusin de la exactitud con la cual es posible medir la posicin
y la cantidad de movimiento de una partcula podra repetirse
ahora considerando choques con otras partculas materiales en
lugar de difusin de radiacin. En ambos casos vemos que la incertidumbre en cuestin afecta lo mismo al instrumento de me
dida que al objeto. En realidad, esta incertidumbre es inevitable
en una descripcin del comportamiento de los individuos re
lativa a un sistema de coordenadas fijado en el sentido ordinario
por medio de cuerpos slidos y relojes invariables, dado que
las nicas conclusiones que permiten los dispositivos experimen
tales abertura y cierre de diafragmas, etc. se refieren a la
extensin del campo de ondas asociado en el espacio y en el
tiempo.
Cuando se reducen las observaciones a nuestras percepcio
nes sensoriales interviene de nuevo el postulado cuntico en la
percepcin del instrumento de observacin, sea a travs de su
accin directa sobre el ojo o por medio de dispositivos apropia
dos, tales como placas fotogrficas, cmaras de Wilson, etc. No
obstante, es fcil ver que el nuevo elemento estadstico que as
se introduce no tendr influencia esencial alguna sobre la incer
tidumbre que afecta a la descripcin del objeto. Podra incluso
conjeturarse que la arbitrariedad en la eleccin de lo que es
considerado como objeto y lo que se considera instrumento de
observacin abrira la posibilidad de evitar del todo esa incerti
dumbre. Uno podra preguntarse, por ejemplo, si en la deter
minacin de la posicin de una partcula por medio de un instru
mento ptico, no sera posible deducir la cantidad de movimien
to cedida a la partcula en la difusin con la ayuda del teorema
de conservacin midiendo la variacin de la cantidad de movi
miento del microscopio incluyendo en l la fuente de luz y la
placa fotogrfica durante el proceso de observacin. Una
investigacin ms detallada muestra, sin embargo, que semejan

112

Niels Bohr

te medida es imposible si al mismo tiempo se desea conocer la


posicin del microscopio con suficiente exactitud. En realidad,
a partir del conjunto de hechos que se expresan por la teora
ondulatoria de la materia resulta que la posicin del centro de
gravedad de un cuerpo y su cantidad de movimiento total slo
pueden ser definidas dentro de los lmites de precisin recproca
dados por la relacin (2).
Estrictamente hablando, el concepto de observacin forma
parte de la descripcin causal y espacio-temporal. No obstante,
y debido al carcter general de la relacin (2), se puede utilizar
tambin este concepto sin contradiccin en la teora cuntica:
basta con tener en cuenta la incertidumbre expresada por esta
relacin. Para ilustrar el carcter de la descripcin cuntica de
los fenmenos atmicos (microscpicos) es instructivo, como ha
sealado Heisenberg, comparar esta incertidumbre con aquella
otra que, en el modo de descripcin ordinaria de los fenmenos
naturales, afecta a toda observacin a causa de la imperfeccin
de las medidas. A este respecto Heisenberg hace notar que ya
los fenmenos ordinarios (macroscpicos) se crean, en alguna
medida, por observaciones repetidas. Sin embargo, no debe ol
vidarse que, segn la teora clsica, toda nueva observacin per
mite predecir el curso de los fenmenos con una precisin cada
vez mayor, dado que nos proporciona un conocimiento gradual
y ms exacto del estado inicial del sistema. Por el contrario, en
la teora cuntica cada observacin introduce un elemento por
completo nuevo e incontrolable, como consecuencia de la impo
sibilidad de despreciar la interaccin con el instrumento de me
dida. En efecto, las consideraciones precedentes muestran que
la medida de las coordenadas de posicin de una partcula no
implica slo una modificacin finita de las variables dinmicas,
sino que entraa siempre una ruptura completa en la descripcin
causal de su comportamiento dinmico. Asimismo, la determina
cin de su cantidad de movimiento implica siempre una laguna
en el conocimiento de su propagacin espacial. Este es justo el
estado de cosas que traduce con claridad el carcter complemen
tario de la descripcin cuntica de los fenmenos atmicos, ca

113

La teora atmica

rcter que aparece como una consecuencia inevitable del antago


nismo que existe entre el postulado cuntico y la distincin in
herente a la idea misma de observacin entre objeto e instru
mento de medida.

4.

l p r in c ip io d e c o r r e s p o n d e n c ia y l a

te o r a

d e m a tric e s

H asta ahora no hemos considerado ms que algunos aspec


tos generales de la teora cuntica. Sin embargo, el problema fun
damental que se plantea de inmediato es el de la formulacin de
las leyes de la interaccin entre los individuos simbolizados
por las abstracciones de partcula libre y de radiacin. A estos
efectos, el punto de partida ha sido el estudio de la constitucin
de los tomos. Como es bien conocido, algunos aspectos esencia
les de los fenmenos han podido ser elucidados por una simple
aplicacin de los conceptos clsicos combinados con el postulado
cuntico. Esto tiene que ver sobre todo con la circunstancia de
que en estas cuestiones no se requiere una descripcin detallada
del curso de los procesos en el espacio y en el tiempo. Por
ejemplo, los experimentos relativos a la excitacin de los espec
tros de los tomos por choques electrnicos o por radiacin se
explican de manera adecuada a partir de la hiptesis de los
estados estacionarios discretos y de los procesos individuales de
transicin. Esta concepcin del origen de los espectros est en
clara oposicin con el modo de descripcin ordinario: las lneas
espectrales, que, segn la teora clsica, deberan adscribirse a
un mismo estado de tomos, son atribuidas, segn el postulado
cuntico, a diferentes procesos de transicin, entre los que pue
de elegir el tomo excitado. No obstante, y a pesar de esta opo
sicin, se ha logrado conectar el formalismo cuntico con las
ideas clsicas en el caso lmite en el que la diferencia relativa
entre las propiedades de los estados estacionarios vecinos desapa
rece asintticamente y en el que se puede hacer abstraccin de
las discontinuidades en las aplicaciones estadsticas. Gracias a

114

Niels Bohr

esta conexin, la teora cuntica ha podido explicar en gran me


dida las regularidades de los espectros sobre la base de nuestras
ideas generales relativas a la estructura de los tomos.
La pretensin de concebir la teora cuntica como una gene
ralizacin racional de las teoras clsicas condujo al estableci
miento del principio de correspondencia. Para aplicar este prin
cipio a la interpretacin de los fenmenos espectrales, basndose
en la utilizacin de las frmulas de la electrodinmica clsica,
se hace corresponder a cada proceso individual de transicin una
componente de la oscilacin armnica del movimiento clsico de
las partculas del tomo. Pero, salvo en el lmite en el que la
diferencia relativa entre los estados estacionarios sucesivos es
despreciable, esta aplicacin fragmentaria de las teoras clsicas
slo proporciona una descripcin rigurosa, cuantitativa, de los
fenmenos en ciertos casos. Recordemos, en particular, la rela
cin establecida por Ladenburg y Kramers entre la teora clsica
de los fenmenos de dispersin y las leyes estadsticas de Einstein, que gobiernan los procesos de transicin que acompaan a
los fenmenos de radiacin. Aunque el estudio de Kramers so
bre la dispersin ha sido una importante contribucin al des
arrollo lgico de la idea de correspondencia, slo gracias a los
mtodos introducidos en la teora cuntica en el curso de estos
ltimos aos se ha podido realizar de una manera general la
tendencia expresada por el principio de correspondencia.
Como es sabido, el nuevo desarrollo de la teora fue inau
gurado por un trabajo fundamental de Heisenberg en el que
logr liberarse por completo del concepto clsico de movimiento
al reemplazar desde el principio las magnitudes cinemticas y
dinmicas ordinarias por smbolos que se refieren directamente
a los procesos individuales exigidos por el postulado cuntico.
En lugar de representar las magnitudes mecnicas por sumas de
oscilaciones armnicas, es decir, por un desarrollo en serie de
Fourier, utiliza matrices cuyos elementos simbolizan una oscila
cin armnica y corresponden a una posible transicin entre es
tados estacionarios. Al exigir que las frecuencias adscritas a los
elementos satisfagan siempre el principio de combinacin de las

La teora atmica

115

lneas espectrales, Heisenberg pudo introducir para los smbolos


reglas de clculo muy sencillas que permiten la transcripcin
directa a la forma cuntica de las ecuaciones fundamentales de
la mecnica clsica. Esta manera valiente e ingeniosa de acometer
el problema de la dinmica de los tomos se revel de inmediato
extremadamente potente y fructfera en la interpretacin cuan
titativa de los resultados experimentales. Gracias a la colabora
cin de Born, Jordn y Dirac, la nueva teora adquiri una for
ma que puede competir en coherencia y en generalidad con la
mecnica clsica. Es en especial notable que el elemento carac
terstico de la teora cuntica, la constante de Planck, aparezca
de manera explcita slo en las reglas de clculo a las que los
smbolos, las matrices, estn sometidos. En realidad, dos matri
ces p y q que correspondan a variables cannicamente conjuga
das en el sentido de Hamilton, no obedecen la ley conmutativa
de la multiplicacin, pero satisfacen la relacin de conmutabi
lidad

M_,p_,/rA

(3)

relacin que expresa de modo sorprendente el carcter simbli


co de la formulacin matricial de la teora cuntica. A menudo,
se ha considerado que la mecnica matricial es un clculo en el
que slo intervienen magnitudes directamente observables. Es
necesario recordar aqu, sin embargo, que el procedimiento des
crito se limita justo a aquellos problemas en los cuales se puede
aplicar el postulado cuntico haciendo abstraccin en gran me
dida de la descripcin espacio-temporal, de suerte que la cues
tin de la observacin, en el sentido ordinario de la palabra, no
se plantea.
Para llevar ms lejos la correspondencia entre la teora cun
tica y la teora clsica ha sido muy importante resaltar el carc
ter estadstico de la descripcin basada en el postulado cuntico.
En este sentido, el trabajo de Dirac y de Jordn representa un

116

Niels Bohr

gran progreso al generalizar el mtodo simblico de Heisenberg


operando con matrices que no estn ya ordenadas segn los es
tados estacionarios, sino que en ellas los elementos pueden te
ner como ndices los valores propios de cualesquiera magnitudes
mecnicas conmutables entre s. De la misma manera que en la
forma original de la teora los elementos diagonales, que se
referan a un nico estado estacionario, podan ser interpretados
como promedios temporales de la magnitud considerada, la teo
ra general de transformacin de las matrices proporciona una
representacin de las magnitudes medias ms generales que co
rresponden a un estado caracterizado por los valores dados de
un cierto nmero de magnitudes mecnicas, pudiendo tomar las
variables cannicas conjugadas todos los valores posibles. Apo
yndose sobre este mtodo, y en ntima conexin con las idas de
Born y Pauli, Heisenberg, en el artculo ya citado, intent ana
lizar ms de cerca el contenido fsico de la teora cuntica, espe
cialmente a la vista del aparente carcter paradjico de la rela
cin de conmutacin (3). As fue como lleg a la frmula
general
Ap Aq~ h

(4)

que establece la precisin mxima con la cual se pueden obser


var al mismo tiempo dos magnitudes mecnicas cannicamen
te conjugadas. De esta manera, Heisenberg ha sido capaz de
elucidar numerosas paradojas a las que dio lugar la aplicacin
del postulado cuntico y ha probado de forma detallada la au
sencia de contradiccin en el mtodo simblico.
En relacin con la naturaleza complementaria de la descrip
cin cuntica, debemos tener presente en la memoria, segn ya
se mencion, tanto las posibilidades de definicin como las de
observacin. Justo para la discusin de esta cuestin, el mtodo
de la mecnica ondulatoria desarrollada por Schrdinger ha mos
trado ser, como veremos, til en extremo al permitir extender
el principio de superposicin a partculas que actan una sobre
otra, ofreciendo as la conexin inmediata con las consideracio

117

La teora atmica

nes anteriores relativas a la radiacin y a las partculas libres. En


lo que sigue volveremos sobre las relaciones entre la mecnica
ondulatoria y el enunciado general de las leyes cunticas dado
por la teora de transformacin de las matrices.

5.

L a m e c n ic a o n d u l a t o r i a

e l

p o stu la d o

c u n tic o

Ya en sus primeras consideraciones sobre la teora ondula


toria de las partculas materiales, De Broglie haba sealado que
los estados estacionarios de un tomo podan ser representados
por un fenmeno de interferencia de ondas de fase asociadas a
los electrones ligados. Es verdad que desde el punto de vista
cuantitativo esta idea no condujo, al principio, ms all que los
mtodos primitivos de la teora cuntica que se apoyaban en la
aplicacin de los principios clsicos y que haban sido desarrolla
dos sobre todo por Sommerfeld. Sin embargo, Schrlinger logr
elaborar un mtodo terico-ondulatorio que abri nuevos hori
zontes y que ha sido de una importancia decisiva para lograr
los grandes progresos que la teora atmica ha hecho en estos
ltimos tiempos. Como se sabe, las soluciones propias de la ecua
cin de ondas de Schrdinger proporcionan para los estados es
tacionarios del tomo una representacin muy simple en la cual
la energa de cada estado est ligada al perodo propio corres
pondiente por la relacin cuntica general (1). Adems, el nmero
de nodos de la oscilacin propia proporciona una sencilla inter
pretacin del concepto de nmero cuntico, nmero que si bien
ya era conocido en los mtodos antiguos haba quedado en la
sombra en la mecnica matricial. Por otro lado, Schrdinger aso
ci a cada solucin de la ecuacin de ondas una densidad conti
nua de carga y de corriente elctrica que, en el caso de una solu
cin propia, representan las propiedades electrostticas y mag
nticas del tomo en el correspondiente estado estacionario. De
la misma manera, la superposicin de dos soluciones propias se
ajusta a una distribucin continua de oscilaciones elctricas que,
segn la electrodinmica clsica, deben dar lugar a la emisin

118

Niels Bohr

de radiacin cuya frecuencia e intensidad coinciden exactamente


con las que proporcionan el postulado cuntico y el principio de
correspondencia para el proceso de transicin entre los dos esta
dos, tal y como ha sido formulado en la teora de matrices. Otra
aplicacin importante del mtodo de Schrdinger para el desa
rrollo ulterior de la teora ha sido realizada por Born al investi
gar el problema del choque entre tomos y partculas elctricas
libres. A este respecto, Born logr dar una interpretacin esta
dstica de las funciones de onda que permite calcular la probabi
lidad de los procesos individuales de transicin entre los estados
estacionarios exigidos por el postulado cuntico. Esto incluye
una formulacin mecnico-ondulatoria del principio de invarianza adiabtica de Ehrenfest del que se ha servido Hund con no
table provecho en sus prometedoras investigaciones sobre el
problema de la formacin de las molculas.
A la vista de estos resultados, Schrdinger ha expresado la
esperanza de que un desarrollo consecuente de la teora ondula
toria permitir evitar a la larga el elemento de irracionalidad
contenido en el postulado cuntico y llegar, por esa va, a una
descripcin completa de los fenmenos atmicos conforme a las
lneas directrices de las teoras clsicas. En apoyo de esta con
cepcin, Schrdinger, en un reciente artculo, subraya el hecho
de que el intercambio discontinuo de energa entre tomos que
exige el postulado cuntico se reduce en la teora ondulatoria a
un simple fenmeno de resonancia. En particular, el concepto de
los estados estacionarios individuales sera el fruto de una ilu
sin y su aplicacin una mera ilustracin de esta resonancia. Sin
embargo, es necesario recordar que el mencionado problema de
resonancia se refiere a un sistema mecnico rigurosamente aisla
do que segn las ideas defendidas aqu se sustrae a toda obser
vacin. En realidad, la mecnica ondulatoria, al igual que la teo
ra de las matrices, debe ser considerada en esta concepcin como
una transcripcin simblica de la mecnica clsica adaptada a
los requisitos de la teora cuntica que no puede ser interpreta
da ms que por la aplicacin explcita del postulado cuntico.
Por lo dems, podra decirse que estas dos maneras de formular

La teora atmica

119

el problema de la interaccin son complementarias en el mismo


sentido en que lo son la idea de onda y de partcula en la des
cripcin de los individuos libres. Esta complementaridad
explica tambin el contraste aparente que surge en la utilizacin
del concepto de energa en las dos teoras.
Las dificultades de principio que se oponen a la descripcin
espacio-temporal clsica de un sistema de partculas en interac
cin provienen derechamente de que su comportamiento indivi
dual est regulado de manera ineluctable por el principio de su
perposicin. Ya en el caso de una partcula libre el conocimiento
de la energa y de la cantidad de movimiento excluye, como he
mos visto, el conocimiento exacto de sus coordenadas espaciotemporales, de donde resulta que es imposible aplicar directa
mente el concepto de energa introduciendo la idea clsica de
energa potencial de un sistema. En la ecuacin de Schrodinger
se evitan estos obstculos reemplazando la expresin clsica del
hamiltoniano por un operador diferencial con la ayuda de la
frmula

(5)
donde p designa una componente de la cantidad de movimiento
generalizado y q la variable cannicamente conjugada. El valor
negativo de la energa se considera entonces como conjugado del
tiempo. As, los conceptos de tiempo y espacio, al igual que los
de energa y cantidad de movimiento, intervienen en la ecua
cin de ondas de una manera puramente formal.
El mtodo de Schrodinger, como por lo dems el de las ma
trices, debe en esencia su simplicidad al uso de nmeros imagi
narios. Esta circunstancia le confiere ya un carcter simblico;
pero hay una razn ms directa que impide su conexin inmedia
ta con nuestras formas ordinarias de intuicin y sta es que des
de el punto de vista geomtrico la ecuacin de ondas no est
asociada a un espacio de tres dimensiones sino a un espacio de

120

Niels Bohr

configuracin cuyo nmero de dimensiones es igual al nmero


de grados de libertad que posee el sistema, nmero que en ge
neral es mayor que el de dimensiones del espacio ordinario.
Adems, el enunciado del problema de la interaccin, se haga
con la ecuacin de Schrdinger o con la teora de matrices, est
sometido a una restriccin proveniente del hecho de que, en el
problema de la mecnica clsica que se toma como base, no se
tiene en cuenta la velocidad finita de propagacin de las fuerzas
exigidas por la teora de la relatividad.
En conjunto, parecera difcilmente justificable exigir una
representacin intuitiva basada en las imgenes espacio-tempo
rales, en el caso del problema de la interaccin. En realidad, todo
nuestro conocimiento relativo a las propiedades internas de los
tomos se deriva de experimentos en los que se estudia cmo
reaccionan en los fenmenos de radiacin y choque. En conse
cuencia, la interpretacin de las observaciones depende en ltima
instancia de la consideracin de radiacin en el vaco y de par
tculas materiales libres. Sobre estas abstracciones es sobre lo
que reposa toda nuestra concepcin espacio-temporal de los fe
nmenos, as como la definicin de energa y de cantidad de
movimiento. Lo nico que se debera exigir de estas ideas auxi
liares en sus aplicaciones es que no sean utilizadas de forma
contradictoria y para asegurarse de ello es preciso, sobre todo,
tener en cuenta las posibilidades de definicin y de observacin.
Si las soluciones propias de la ecuacin de Schrdinger son
adecuadas para representar los estados estacionarios del tomo
es ni ms ni menos porque proporcionan, con la ayuda de la
ecuacin cuntica general (1), una definicin unvoca de la ener
ga del sistema. Esto nos obliga, sin embargo, a renunciar en gran
medida a la descripcin espacio-temporal en la interpretacin de
las observaciones. Veremos, en efecto, que es por completo im
posible conocer en detalle el comportamiento de las partculas
individuales en el tomo y aplicar al mismo tiempo y sin con
tradiccin el concepto de estado estacionario. En aquellos pro
blemas en los que es esencial seguir a las partculas del tomo
en el tiempo y en el espacio para interpretar las observaciones,

La teora atmica

121

tenemos que usar la solucin general de la ecuacin de ondas


que se obtiene por superposicin de las soluciones propias. Nos
encontramos aqu con una complementaridad de las posibilida
des de definicin y de observacin del todo anloga a la que
habamos considerado con anterioridad en el estudio de las pro
piedades de la luz y de las partculas materiales libres. As, mien
tras que la definicin de la energa y de la cantidad de movi
miento de los individuos se basa en el concepto de onda ar
mnica elemental, toda descripcin de los fenmenos en el espa
cio y en el tiempo reposa en la interferencia de un grupo de
estas ondas elementales. Tambin en este caso se puede demos
trar sin rodeos la concordancia de las posibilidades de observa
cin con las posibilidades de definicin.
De acuerdo con el postulado cuntico, cualquier observacin
relativa al comportamiento del electrn en el tomo estar acom
paada de una modificacin en el estado del tomo. Cuando se
trate de estados estacionarios de bajo nmero cuntico, esta mo
dificacin consistir en general, como ha hecho notar Heisen
berg, en la expulsin del electrn fuera del tomo. En este caso
es, pues, imposible determinar por observaciones posteriores la
rbita del electrn en el tomo. Esto se debe a que es impo
sible representar, siquiera sea de una manera aproximada, el
movimiento de una partcula por medio de un grupo de ondas
formado por oscilaciones propias que tengan slo un nmero pe
queo de nodos. Mas lo que muestra sobre todo el carcter
complementario de la descripcin es que para obtener una inter
pretacin unvoca de las observaciones relativas al comporta
miento de las partculas en el tomo es preciso que se pueda
hacer abstraccin, durante el proceso de observacin, de la in
teraccin entre las partculas y considerarlas as como libres.
Esto requiere, sin embargo, que la duracin del proceso sea cor
ta comparada con los perodos naturales del tomo, lo que de
nuevo significa que la incertidumbre en el conocimiento de la
variacin de energa que acompaa a la observacin es muy gran
de comparada con las diferencias de energa entre los estados
estacionarios sucesivos.

122

Niels Bohr

Por otra parte, cuando se quieran juzgar las posibilidades de


observacin no debe olvidarse jams que slo se puede atribuir
un sentido intuitivo a las soluciones de la mecnica ondulatoria
en la medida en la que puedan ser interpretadas con la ayuda
del concepto de partcula libre. Aqu aparece con ms nitidez la
diferencia entre la mecnica clsica y la teora cuntica de la
interaccin. En la primera, semejante restriccin es innecesaria
porque se atribuye a las partculas una realidad inmediata
independiente del hecho de que est libre o ligada. Esta situa
cin es en particular importante para juzgar la no contradiccin
en el uso de la densidad de electricidad de Schrdinger como
medida de la probabilidad de presencia de los electrones en do
minios espaciales dados en el interior del tomo. Recordando la
restriccin que acabamos de mencionar, esta interpretacin re
sulta ser una simple consecuencia de admitir que la probabili
dad de presencia de un electrn libre est determinada por la
densidad de electricidad asociada a un campo de ondas de la
misma manera que la probabilidad de presencia de un fotn est
determinada por la densidad de energa de la radiacin, calcu
lada a partir de la teora ondulatoria.
Como se ha dicho ya, la teora de transformaciones de Dirac
y Jordan, con ayuda de la cual Heisenberg ha formulado su rela
cin de incertidumbre (4), ofrece un medio general no con
tradictorio de utilizar los conceptos clsicos en la teora cunti
ca. La ecuacin de Schrdinger ha encontrado tambin, en esta
teora, una aplicacin instructiva. En efecto, se utilizan las so
luciones propias de esta ecuacin para transformar una matriz
que tiene como ndices los valores de la energa del sistema en
otra que tiene por ndices las coordenadas espaciales de la par
tcula considerada. A este respecto, es tambin interesante men
cionar que Jordan y Klein han llegado hace poco, partiendo de
una representacin ondulatoria de las partculas individuales, a
formular el problema de la interaccin en conformidad con la
ecuacin de Schrdinger. A estos efectos utilizan un mtodo
simblico que est en ntima relacin con el penetrante trata
miento del problema de la radiacin desarrollado por Dirac des

La teora atmica

123

de el punto de vista de la teora de matrices y sobre el que vol


veremos ms adelante.

6.

La r e a lid a d d e lo s e sta d o s e sta c io n a r io s

El concepto de estado estacionario resulta, se ha dicho ya,


de una aplicacin caracterstica del postulado cuntico. Por su
misma naturaleza este concepto exige la renuncia absoluta a una
descripcin temporal. Desde el punto de vista defendido aqu,
esta renuncia constituye la condicin necesaria para una defini
cin inequvoca de la energa del tomo. Adems, el concepto
de estado estacionario implica, hablando con rigor, la exclusin
de toda interaccin con individuos que no pertenezcan al sis
tema. E l hecho de atribuir a tal sistema aislado una energa de
terminada puede ser considerado como una expresin directa del
principio de causalidad contenido en el teorema de conservacin
de la energa. Esta circunstancia justifica la hiptesis de la esta
bilidad supra-mecnica de los estados estacionarios, segn la
cual el tomo se encuentra siempre en un estado estacionario
bien definido antes o despus de toda interaccin, y en la cual
se basa la aplicacin del postulado cuntico al problema de la
constitucin atmica.
Para discutir las paradojas bien conocidas que entraa esta
hiptesis en la descripcin de los choques y las reacciones de la
radiacin, es esencial tener en cuenta la limitacin que la rela
cin (2) impone a las posibilidades de definicin de los indivi
duos libres que participan en la reaccin. A partir de esta rela
cin, si se desea que la energa de los individuos reaccionan
tes est definida con precisin suficiente como para que se pue
da decir que la energa se conserva durante la reaccin, es nece
sario que el intervalo de tiempo correspondiente a la reaccin
sea grande comparado con el perodo asociado al proceso de tran
sicin, perodo que est conectado con la diferencia de energa
entre los estados estacionarios por la relacin (1). Esto debe re
cordarse en particular cuando se estudian los procesos que acom

124

Niels Bohr

paan el paso de una partcula en movimiento rpido a travs


de un tomo. De acuerdo con la cinemtica ordinaria, la dura
cin efectiva del choque sera en este caso muy pequea com
parada con los perodos naturales del tomo y como consecuen
cia podra parecer imposible reconciliar el principio de conserva
cin de la energa con la hiptesis de la estabilidad de los esta
dos estacionarios 4. Sin embargo, en la representacin ondulato
ria, la duracin que hay que atribuir a la reaccin est directa
mente ligada con la precisin con la que conocemos la energa
de la partcula que colisiona con el tomo y, en consecuencia,
no tiene jams la posibilidad de contradecir la ley de conserva
cin de la energa. En relacin con la discusin de las paradojas
del tipo mencionado, Campbell ha sugerido la idea de conside
rar el concepto mismo de tiempo como de naturaleza esencial
mente estadstica. Pero las ideas defendidas aqu, a partir de las
cuales la descripcin espacio-temporal representa una abstrac
cin basada en el comportamiento general de los individuos
libres, se oponen, aunque slo sea en razn del principio de re
latividad, a una separacin tan rotunda de los conceptos de
tiempo y de espacio. Si, en relacin con el concepto de estado
estacionario, el tiempo parece jugar un papel privilegiado esto
se debe nicamente, como hemos visto, a la naturaleza particu
lar de los problemas que se plantean en este terreno.
La aplicacin del concepto de estado estacionario exige que
cualquier observacin que permita una distincin entre los dis
tintos estados estacionarios, sea por medio de choques o por
reacciones de radiacin, haga abstraccin de la historia anterior
del tomo. A primera vista se podra ver una dificultad en el
hecho de que los mtodos simblicos de la teora cuntica atri
buyan a cada estado estacionario una fase particular de oscila
cin cuyo valor depende de la historia anterior del tomo, lo
que est en contradiccin con la idea misma de estado estacio
nario. Sin embargo, y puesto que se trata de un problema tem
poral, est excluida la consideracin de un sistema cerrado a
4 Vase el primer artculo, pg. 78.

La teora atmica

125

rajatabla. Las oscilaciones propias utilizadas en la interpretacin


de las observaciones son, pues, slo idealizaciones cmodas que
en una discusin ms rigurosa deben ser siempre reemplazadas
por grupos de oscilaciones armnicas distribuidas sobre interva
los de frecuencias finitos. Ahora bien, y sta es una consecuen
cia general, ya sealada, del principio de superposicin, carece
de sentido asignar una fase a un grupo de ondas considerado en
su conjunto, como si se tratase de una de las ondas elementales
que constituyen el grupo.
Este carcter inobservable de la fase bien conocido ya en
la teora de los instrumentos pticos se ha puesto de mani
fiesto de manera particularmente simple en la discusin del ex
perimento de Stern y Gerlach, tan importante para la investiga
cin de las propiedades de los tomos individuales. Como ha se
alado Heisenberg, la condicin para que puedan ser separados
los tomos que tengan distintas orientaciones en el campo es
que la desviacin del haz sea mayor que la difraccin sufrida en
la rendija por las ondas de De Broglie, que representan el movi
miento de traslacin de los tomos. Como demuestra un sencillo
clculo, esta condicin significa que el producto del tiempo que
tardan los tomos en atravesar el campo por la incertidumbre
de la energa de los tomos individuales en el campo, debida a
la extensin finita del haz, es al menos igual al cuanto de ac
cin. Este resultado fue considerado por Heisenberg como una
confirmacin de la relacin (2) relativa a las incertidumbres re
cprocas que afectan a la determinacin simultnea de los valo
res de la energa y del tiempo. No obstante, y en el caso actual,
podra parecer que no se trata simplemente de la medida de la
energa del tomo en un instante dado. Pero, dado que el perodo
de las oscilaciones propias del tomo en el campo est ligado a
su energa total por la relacin (1), se sigue que la condicin de
separabilidad mencionada significa precisamente la prdida del
conocimiento de la fase. Esta circunstancia elimina tambin las
contradicciones aparentes, discutidas con frecuencia, que surgen
en ciertos problemas referentes a la coherencia de la radiacin

126

Niels Bohr

de resonancia y que han sido tambin examinados por Heisen


berg.
Considerar un tomo como un sistema cerrado, segn acaba
mos de hacer, significa despreciar la emisin espontnea de ra
diacin que incluso en ausencia de influencias externas pone un
lmite superior a la vida media de los estados estacionarios. El
hecho de que en muchas aplicaciones est justificado prescindir
de esta radiacin est relacionado con la circunstancia de que el
acoplamiento entre el tomo y el campo de radiacin, calculado
a partir de la electrodinmica clsica, es en general muy peque
o comparado con el acoplamiento entre las partculas del to
mo. Se puede, pues, describir el estado de este ltimo dejando
de lado en la mayor parte de los casos la reaccin de la radiacin
haciendo as abstraccin de la imprecisin en los valores de la
energa conectados con la vida media de los estados estaciona
rios por la relacin (2). Esta es la razn por la cual es posible
sacar conclusiones concernientes a las propiedades de la radia
cin utilizando la electrodinmica clsica.
El tratamiento del problema de la radiacin por los nuevos
mtodos tericos cunticos intentaba, en primer lugar, formular
de manera cuantitativa esta consideracin de correspondencia.
Este fue el punto de partida de los trabajos originales de Hei
senberg. Debe mencionarse tambin que recientemente Klein ha
hecho un anlisis instructivo de la aplicacin del mtodo de
Schrodinger a los fenmenos de la radiacin apoyndose en el
principio de correspondencia. Por el contrario, Dirac trata la
cuestin de una forma ms rigurosa al considerar al campo de
radiacin como parte del sistema total aislado a examinar. De
esta manera es posible explicar de modo racional el carcter in
dividual de los procesos de radiacin, exigido por la teora cun
tica, y edificar una teora de la dispersin que tenga en cuenta
la anchura finita de las lneas espectrales. Esta teora, en la que
se renuncia en gran medida a las imgenes espacio-temporales,
constituye un ejemplo impresionante de la naturaleza por esen
cia complementaria de la descripcin cuntica. Debe tenerse esto
muy presente en particular al juzgar la radical separacin de la

La teora atmica

127

descripcin causal de la Naturaleza que hemos visto en los fe


nmenos de la radiacin y sobre los que hemos llamado la aten
cin antes a propsito del problema de la excitacin de los
espectros.
La exclusin recproca del concepto de estado estacionario y
de la descripcin del comportamiento de las partculas indivi
duales en el tomo podra ser vista como una dificultad si se
tiene en cuenta que, segn el principio de correspondencia, las
propiedades de los tomos deben concordar asintticamente con
la electrodinmica clsica. En realidad esta concordancia asinttica significa que es posible explicar el comportamiento de los
electrones con la ayuda de imgenes mecnicas en el dominio de
los nmeros cunticos grandes, dominio en el que la diferencia
relativa entre estados estacionarios sucesivos llega a desaparecer
en el lmite. Sin embargo, debe subrayarse que en modo alguno
se trata de un paso gradual a la teora clsica en el curso del
cual el postulado cuntico perdera su significado; al contrario,
las conclusiones sacadas del principio de correspondencia con la
ayuda de imgenes clsicas se obtienen justo conservando aun
en este lmite el concepto de estado estacionario y los procesos
individuales de transicin.
Este problema ofrece un ejemplo particularmente instructivo
para la aplicacin de los nuevos mtodos. Schrdinger ha demos
trado que, en el lmite mencionado, se puede construir, por su
perposicin de oscilaciones propias, un grupo de ondas cuya ex
tensin sea pequea en comparacin con las dimensiones del
tomo, y cuya propagacin se aproxime tanto como se desee a
la representacin clsica de una partcula material cuando los
nmeros cunticos sean lo bastante grandes. En el caso concreto
de un oscilador armnico ha podido demostrar incluso que la
extensin de este grupo de ondas no se modifica en el curso del
tiempo y que est animado de un movimiento de un lado para
otro que corresponde a la imagen clsica de una oscilacin.
Schrdinger ha visto esta circunstancia como un apoyo a su es
peranza de construir una teora puramente ondulatoria de la ma
teria sin utilizar el postulado cuntico. Pero tal y como ha sea

128

Niels Bohr

lado Heisenberg con detalle, la simplicidad del caso del oscilador


constituye una excepcin y est en ntima conexin con la natu
raleza armnica del correspondiente movimiento clsico. Este
ejemplo no ofrece tampoco ninguna posibilidad de afrontar asintticamente el estudio del problema del movimiento de una par
tcula libre. En general, el grupo de ondas se ira extendiendo
poco a poco por todo el dominio del tomo de suerte que el
movimiento de un electrn ligado slo podr seguirse durante
un nmero de revoluciones que ser del mismo orden de magni
tud que los nmeros cunticos asociados a las oscilaciones pro
pias. Esta cuestin ha sido estudiada con detalle en un reciente
trabajo de Darwin que contiene una gran cantidad de ejemplos
instructivos del comportamiento de los grupos de ondas. Kennard ha tratado problemas anlogos desde el punto de vista de
la teora de las matrices.
Encontramos, pues, aqu de nuevo este antagonismo, que
habamos observado ya en el caso de las partculas libres, entre
el principio de superposicin de las ondas y la hiptesis de la
individualidad de las partculas. Al mismo tiempo, la concordan
cia asinttica con la teora clsica, que no reconoce ninguna dife
rencia de principio entre partculas libres y partculas ligadas,
ilustra de manera simple las anteriores consideraciones sobre el
uso no contradictorio del concepto de estado estacionario. Como
hemos visto, la identificacin de un estado estacionario por me
dio de colisiones o reacciones radiativas implica una laguna en
la descripcin temporal que es como mnimo del orden de mag
nitud de los perodos asociados a los procesos de transicin en
tre los estados estacionarios, perodos que, en el lmite de los
grandes nmeros cunticos, pueden ser interpretados como pe
rodos de revolucin. Vemos as que incluso en este caso es
imposible establecer una relacin causal entre las observaciones
que permiten identificar un estado estacionario determinado y
las observaciones anteriores sobre el comportamiento de las par
tculas individuales del tomo.
En resumen, se puede decir que en su dominio de aplica
cin los conceptos de estado estacionario y de proceso individual

La teora atmica

129

de transicin tienen tanta realidad o tan poca como la idea


misma de partculas individuales. Igual en un caso que en el
otro se trata de una expresin del principio de causalidad, com
plementario de la descripcin espacio-temporal, cuyo uso lgico
est nicamente restringido por las posibilidades limitadas de
definicin y de observacin.

7.

El

p r o b le m a d e la s p a r t c u la s e le m e n t a le s

Si se tiene en cuenta el carcter complementario exigido por


el postulado cuntico, los mtodos simblicos parecen propor
cionar de verdad una descripcin no contradictoria de los fen
menos atmicos que puede ser considerada como una generali
zacin racional de la descripcin causal y espacio-temporal de la
fsica clsica. Esto no quiere decir, sin embargo, que la teora
clsica de los electrones pueda ser vista sin ms como un caso
lmite en el cual el cuanto de accin desaparece. En realidad, la
descripcin de los hechos experimentales que da la teora de los
electrones se basa en hiptesis que no pueden ser separadas del
conjunto de problemas de la teora cuntica. Una indicacin en
este sentido la proporcionan ya las dificultades bien conocidas
de conciliar la individualidad de las partculas elctricas elemen
tales y los principios de la mecnica y de la electrodinmica or
dinarias. En este orden de ideas, tampoco la teora de la gravi
tacin, tal y como ha sido formulada en la teora de la relativi
dad general, ha respondido a las esperanzas que se haban depo
sitado en ella. Una solucin satisfactoria de los problemas alu
didos slo puede venir por medio de una transformacin lgica
de la teora general de campos en la cual el cuanto elemental de
electricidad encuentre su posicin natural como expresin de la
individualidad caracterstica de la teora cuntica. Recientemen
te Klein ha llamado la atencin sobre la posibilidad de conectar
este problema con la representacin unitaria del electromagne
tismo y de la gravitacin en el universo de cinco dimensiones
introducido por Kaluza; en esta teora, la conservacin de la

130

Niels Bohr

electricidad toma una forma anloga a la de la conservacin de


la energa y de la cantidad de movimiento. De la misma mane
ra que estos ltimos conceptos proporcionan una descripcin de
los fenmenos atmicos complementaria de la descripcin espacio-temporal, la conveniencia de la descripcin ordinaria en cua
tro dimensiones, as como su utilizacin simblica en la teora
cuntica, dependeran esencialmente, como ha demostrado Klein,
de la circunstancia de que en esta descripcin en cuatro dimen
siones la carga elctrica se presente siempre como un cuanto ele
mental bien definido y que la quinta dimensin, conjugada de
ella, no entre directamente en la interpretacin de los hechos
experimentales.
Aparte de estos importantes problemas, todava no resuel
tos, la teora clsica de los electrones ha jugado un papel funda
mental como gua en los ltimos desarrollos de la descripcin
de los fenmenos basada en el principio de correspondencia y
conectados con la idea, avanzada por Compton, de atribuir a las
partculas elementales, adems de su masa y de su carga, un
momento magntico debido a un momento cintico cuyo valor
queda determinado por el cuanto de accin. Esta hiptesis, in
troducida con gran xito por Goudsmit y Uhlenbeck en la dis
cusin del origen del efecto Zeeman anmalo, ha resultado ser
muy fructfera en las nuevas teoras, tal y como han demostra
do, entre otros, Heinsenberg y Jordn. Se podra aun decir que
la hiptesis del electrn magntico junto con el problema de
la resonancia elucidado por Heisenberg y que se presenta en la
descripcin cuntica de tomos con varios electrones ha per
mitido completar la interpretacin de los espectros y de las re
gularidades del sistema peridico conforme al principio de co
rrespondencia. Los principios que subyacen en esta interpreta
cin han abierto incluso la va para descubrir ciertas propieda
des de los ncleos atmicos. As, Dennison ha logrado demos
trar hace poco partiendo de ciertas ideas de Heisenberg y
Hund que las dificultades que hasta ahora se oponan a la
explicacin de las variaciones del calor especfico del hidrgeno
a bajas temperaturas pueden ser superadas admitiendo que el

La teora atmica

131

protn posee tambin un momento cintico igual al del electrn.


Sin embargo, y debido a su mayor masa, es preciso atribuir al
protn un momento magntico mucho ms pequeo que el del
electrn.
La insuficiencia de los mtodos desarrollados hasta este mo
mento y relativa al problema de las partculas elementales apa
rece en su incapacidad para proporcionar una explicacin unvo
ca de la diferencia de comportamiento entre las partculas elc
tricas elementales y los individuos simbolizados por la idea
de fotn, diferencia expresada por el principio de exclusin
formulado por Pauli. En realidad, este principio, cuyas conse
cuencias son tan importantes para el problema de la constitu
cin de los tomos como para el desarrollo reciente de las teo
ras estadsticas, se presenta slo como una posibilidad entre
otras varias imaginables que satisfacen todas el principio de co
rrespondencia. Por otra parte, el problema del electrn magn
tico nos ofrece un ejemplo particularmente instructivo de la di
ficultad que existe en la teora cuntica para cumplir el princi
pio de relatividad. As, Thomas ha demostrado que era esencial
tener en cuenta la cinemtica relativista para explicar ciertos re
sultados experimentales, pero hasta ahora sus observaciones no
haban podido encontrar un sitio en los prometedores intentos
de generalizacin de los mtodos cunticos que Darwin y Pauli
haban propuesto para tratar esta cuestin. Sin embargo, hace
muy poco tiempo Dirac ha sido capaz de atacar con xito el pro
blema del electrn magntico gracias a una nueva extensin,
muy ingeniosa, del mtodo simblico y satisfacer de este modo
el principio de relatividad sin renunciar a la explicacin de to
dos los detalles de los fenmenos espectrales. E l procedimiento
de Dirac no presenta slo, como los precedentes, una compleji
dad caracterizada por el uso de nmeros imaginarios, sino que
sus mismas ecuaciones fundamentales contienen cantidades, re
presentadas por matrices, de un grado de complejidad todava
mayor.
El enunciado del principio de relatividad implica ya, por su
misma naturaleza, la unin de la coordinacin espacio-temporal

132

Niels Bohr

y del principio de causalidad caracterstica de las teoras clsicas.


Por consiguiente, debemos estar preparados, si se intenta adap
tar el principio de relatividad al postulado cuntico, para renun
ciar al uso de nuestra representacin intuitiva tradicional toda
va ms que en el caso de los mtodos cunticos discutidos hasta
aqu. Nos encontramos as, de verdad, en el camino seguido por
Einstein: adaptar gradualmente nuestras formas de intuicin
derivadas de las percepciones sensoriales a un conocimiento cada
vez ms profundo de las leyes de la Naturaleza. El principal obs
tculo con el que nos encontramos en este camino proviene ante
todo del hecho de que cada palabra de nuestro lenguaje depende
de estas formas de intuicin. En la teora cuntica tropezamos
con este inconveniente desde el mismo momento en que nos
enfrentamos con el problema del ineluctable aspecto de irracio
nalidad que distingue al postulado cuntico. Confo, no obstan
te, que la idea de complementaridad sea adecuada para carac
terizar la situacin, que mantiene una profunda analoga con la
dificultad general de formacin de los conceptos humanos, difi
cultad que es inherente a la distincin entre sujeto y objeto.

III
E L CUANTO D E A C C IO N Y LA D E SC R IP C IO N
D E LA N A TU RA LEZA
(1 9 2 9 )

En la historia de la ciencia hay muy pocos acontecimientos


que en el breve lapso de una generacin hayan tenido unas con
secuencias tan extraordinarias como el descubrimiento de Planck
del cuanto elemental de accin. Este descubrimiento no slo
constituye la base para ordenar en un grado siempre creciente
nuestra experiencia relativa a los fenmenos atmicos cuyo
conocimiento ha sido ampliado de forma notable en estos lti
mos treinta aos sino que, al mismo tiempo, ha provocado
una completa revisin de los fundamentos que subyacen a nues
tra descripcin de los fenmenos naturales. Nos referimos aqu
al desarrollo continuo de puntos de vista y medios conceptuales
que empezaron con los trabajos fundamentales de Planck sobre
la radiacin del cuerpo negro y alcanzaron su clmax estos lti
mos aos con la formulacin de una mecnica cuntica simblica
que puede contemplarse como la generalizacin natural de la
mecnica clsica, a la que muy bien puede equipararse en belle
za y consistencia interna. No obstante, para lograr alcanzar esta
meta, ha sido necesario renunciar al modo de descripcin causal
en el espacio y en el tiempo que caracteriza a las teoras fsicas
clsicas y que haba experimentado una profunda clarificacin
133

134

Niels Bohr

gracias a la teora de la relatividad. En este orden de ideas, po


dra decirse que la teora cuntica es decepcionante si se consi
dera que la teora atmica naci justo como un intento para lo
grar semejante descripcin tambin en el caso de aquellos fen
menos que no se presentaban como movimientos de cuerpos ma
teriales a nuestras impresiones sensoriales inmediatas. Sin em
bargo, haca mucho tiempo que se esperaba descubrir en este
dominio una quiebra de las formas de intuicin adaptadas a
nuestras impresiones ordinarias sensibles. Sabemos ahora, es
cierto, que las dudas expresadas con frecuencia respecto a la
realidad de los tomos eran exageradas gracias a que el maravi
lloso desarrollo del arte de la experimentacin nos ha permitido
estudiar los efectos individuales de los tomos. Con todo, ha
sido el reconocimiento mismo de la divisibilidad limitada de los
procesos fsicos, simbolizada por el cuanto de accin, lo que ha
justificado las dudas anteriores relativas al alcance de nuestras
formas ordinarias de intuicin cuando se las aplica a los fen
menos atmicos. Ahora bien, puesto que en la observacin de
esos fenmenos no podemos despreciar la interaccin entre el
objeto y el instrumento de medida, de nuevo pasan a primer
plano las cuestiones que se refieren a las posibilidades de obser
vacin. As, nos enfrentamos aqu, bajo una nueva luz, al pro
blema de la objetividad de los fenmenos que ha suscitado siem
pre tanto inters en las discusiones filosficas.
Siendo ste el estado de la cuestin, no es extrao que en
todas las aplicaciones racionales de la teora cuntica nos las ha
yamos tenido que ver con problemas esencialmente estadsticos.
En realidad, en las investigaciones originales de Planck, fue la
necesidad de modificar la mecnica estadstica clsica, ms que
ninguna otra cosa, lo que dio lugar a la introduccin del cuanto
de accin. Este rasgo, caracterstico de la teora cuntica, ha
sido resaltado de forma notable en la discusin hace poco reno
vada sobre la naturaleza de la luz y de las partculas materiales
elementales. Aunque esas cuestiones haban encontrado en apa
riencia su solucin final en el mbito de las teoras clsicas, aho
ra sabemos que tanto las partculas materiales como la luz pre

La teora atmica

135

cisan distintas representaciones conceptuales si se desean expli


car por completo los fenmenos y permitir una formulacin un
voca de las leyes estadsticas que gobiernan los resultados de
las observaciones. Cuanto ms claramente nos percatamos de que
es imposible formular el contenido de la teora cuntica con la
ayuda de un nico tipo de representaciones clsicas, ms admi
ramos la feliz intuicin de Planck al acuar el trmino cuanto
de accin que de modo tan directo indica la insuficiencia del
principio de mnima accin, principio cuya posicin central en la
descripcin clsica de la Naturaleza l mismo subray en ms de
una ocasin. Este principio simboliza, por as decirlo, la pecu
liar relacin de simetra recproca que se da entre la descripcin
espacio-temporal y las leyes de conservacin de la energa y de
la cantidad de movimiento, cuya gran fecundidad, puesta ya de
manifiesto en la fsica clsica, depende del hecho de que se las
pueda aplicar en gran medida sin seguir el curso de los fenme
nos en el espacio y en el tiempo. Y es esta misma reciprocidad
la que se ha utilizado del modo ms provechoso en el formalis
mo mecnico-cuntico. De hecho, el cuanto de accin aparece
aqu slo en relaciones en las cuales las coordenadas espacio-tem
porales y las componentes de la energa-cantidad de movimiento,
que son cantidades conjugadas en el sentido de Hamilton, inter
vienen de una manera simtrica y recproca. Aparte de eso, la
analoga entre la ptica y la mecnica que ha demostrado ser
tan fructfera en el reciente desarrollo de la teora cuntica
depende ntimamente de esta reciprocidad.
Es consustancial a la naturaleza misma de la observacin f
sica que toda experiencia se exprese en ltima instancia en tr
minos de los conceptos clsicos, omitiendo el cuanto de accin.
Es, pues, una consecuencia inevitable del limitado rango de
aplicabilidad de los conceptos clsicos que los resultados obte
nidos en cualquier medida de cantidades atmicas estn sujetos
a una inherente limitacin. Hace poco se ha logrado clarificar
en profundidad esta cuestin con la ayuda de una ley general
mecnico-cuntica, formulada por Heinsenberg, segn la cual el
producto de los errores medios con que es posible medir al mis

136

Niels Bohr

mo tiempo dos cantidades mecnicas cannicamente conjugadas


no puede ser nunca ms pequeo que el cuanto de accin. Hei
senberg ha comparado de manera correcta el significado de esta
ley de incertidumbre recproca, a la hora de estimar la consis
tencia interna de la mecnica cuntica, con el significado que
tiene la imposibilidad de transmitir seales con una velocidad
mayor que la de la luz, cuando se desea probar la consistencia
interna de la teora de la relatividad. En relacin con todo esto,
y considerando las conocidas paradojas con las que se tropieza
al aplicar la teora cuntica a la estructura atmica, es esencial
recordar que las propiedades de los tomos se obtienen siempre
al observar sus reacciones en las colisiones o cuando se les some
te a la influencia de radiacin, y que la limitacin ms arriba
mencionada sobre las posibilidades de medida est directamente
relacionada con las contradicciones aparentes que se han puesto
de manifiesto en la discusin de la naturaleza de la luz y de las
partculas materiales. Con el objeto de insistir sobre el hecho de
que no se trata aqu de verdaderas contradicciones, el autor ha
propuesto, en un artculo anterior, el trmino de complementaridad, aunque la consideracin precedente de la relacin de
simetra recproca que se presenta ya en la mecnica clsica haga
que el trmino reciprocidad sea, quizs, ms adecuado para
expresar el estado de cosas del que nos estamos ocupando. Al
final del artculo que se acaba de citar se sealaba que existe
una estrecha analoga entre la insuficiencia de nuestras formas
de intuicin, basada en la imposibilidad de hacer una separacin
estricta entre los fenmenos y los medios de observacin, y los
lmites generales de la capacidad humana para crear conceptos,
que hunde sus races en nuestra diferenciacin entre sujeto y ob
jeto. En rigor, los problemas epistemolgicos y psicolgicos que
aqu se plantean caen quizs fuera del mbito propio de la fsica.
A pesar de todo y en esta ocasin especial, quisiera aprovechar
la oportunidad para profundizar algo ms en estas ideas.
El problema epistemolgico que se discute puede ser carac
terizado con brevedad de la manera siguiente. Por un lado, para
describir nuestra actividad mental es necesario que un contenido

La teora atmica

137

objetivamente dado sea puesto en presencia de un sujeto obser


vador, mientras que, por otro lado, y segn est ya implcito en
esa misma afirmacin, no es posible establecer una separacin
precisa entre sujeto y objeto, dado que el sujeto observador per
tenece tambin a nuestro contenido mental. De ah se sigue que
el significado relativo de cada concepto, o mejor dicho de cada
palabra, no depende slo de nuestra arbitraria eleccin del pun
to de vista sino que, adems, debemos estar preparados, en ge
neral, para aceptar el hecho de que la elucidacin completa de
un nico y mismo objeto puede exigir la adopcin de puntos de
vista que desafen una nica descripcin. Estrictamente hablan
do, el anlisis consciente de cualquier concepto excluye de ver
dad su aplicacin inmediata.
La necesidad de recurrir a este modo de descripcin comple
mentario, o recproco, resulta quizs ms familiar para nosotros
en los problemas psicolgicos. Por el contrario, se considera
siempre que el rasgo caracterstico de las ciencias exactas es la
bsqueda de un modo de descripcin unvoco por eliminacin
de todo aquello que haga referencia al sujeto observador. Esta
tendencia se presenta quiz bajo la forma ms consciente en los
matemticos; el simbolismo matemtico nos ofrece un ideal de
objetividad realizable sin restriccin, al menos en la medida en
la que permanezcamos en el interior de un dominio de aplica
cin bien delimitado de los principios de la lgica. Sin embargo,
en el caso de las ciencias naturales propiamente dichas no hay
un dominio lgico delimitado con rigor, dado que debe tenerse
siempre en cuenta la aparicin de nuevos hechos cuya inclusin
dentro del marco de la experiencia adquirida puede exigir una
revisin de nuestros conceptos fundamentales.
Hace muy poco que hemos asistido a una revisin semejante
con motivo del establecimiento de la teora de la relatividad, que
ha revelado el carcter subjetivo de todos los conceptos de la
fsica clsica por medio de un profundo anlisis del problema
de la observacin. A pesar del gran esfuerzo de abstraccin que
nos impone, la teora de la relatividad responde especialmente
bien al ideal clsico de unidad y de conexin causal en la des

138

Niels Bohr

cripcin de la Naturaleza y mantiene sin excepciones la concep


cin de la realidad objetiva de los fenmenos motivo de nues
tras observaciones. En efecto, la hiptesis de que toda observa
cin depende en ltima instancia de la coincidencia en el espacio
y en el tiempo del objeto y de los instrumentos de observacin,
hiptesis fundamental en la teora de la relatividad, significa
como ha subrayado Einstein, que toda observacin se puede
definir con independencia del sistema de referencia del obser
vador. Sin embargo, sabemos desde el descubrimiento del cuanto
de accin que este ideal clsico no puede ser alcanzado en la
descripcin de los fenmenos atmicos. En particular, todo
intento de coordinacin espacio-temporal entraa una rotura
de la cadena causal, dado que semejante intento est ntimamen
te conectado a un intercambio esencial de energa y cantidad de
movimiento entre los individuos y las reglas y los relojes uti
lizados para la observacin que no puede ser tomado en consi
deracin si deseamos que los instrumentos de medida desempe
en la funcin para la que fueron construidos. A la inversa,
cualquier conclusin relativa al comportamiento dinmico de
los individuos basada de forma inequvoca en la conserva
cin estricta de la energa y de la cantidad de movimiento im
plica de manera evidente la renuncia total a seguir su evolucin
en el espacio y en el tiempo. En general, podemos decir que la
conveniencia del modo de descripcin causal y espacio-temporal
para coordinar nuestras experiencias ordinarias depende slo
de la pequeez del cuanto de accin frente a las acciones que
entran en juego en los fenmenos habituales. El descubrimiento
de Planck nos ha puesto as ante una situacin similar a la pro
vocada por el descubrimiento de la velocidad finita de la luz;
en efecto, la idoneidad de la distincin neta entre espacio y
tiempo que exigen nuestros sentidos depende por completo
de que las velocidades con las que nos encontramos en la vida
diaria sean muy pequeas comparadas con la velocidad de la
luz. En realidad, el carcter recproco de los resultados de las
medidas es tan crucial en el problema de la causalidad de los

La teora atmica

139

fenmenos atmicos como su relatividad en la cuestin de la


simultaneidad.
Cuando se considera esta situacin, que nos obliga a renun
ciar a la necesidad de las representaciones intuitivas que im
pregnan todo nuestro lenguaje, es muy instructivo constatar
que ya en las experiencias psicolgicas elementales nos encon
tramos aspectos fundamentales tanto del modo de razonamien
to relativista como del recproco. La relatividad de nuestra per
cepcin del conocimiento, que se hace familiar ya de nios al
viajar en tren o en barco, corresponde, en este orden de ideas,
a las experiencias cotidianas relativas al carcter recproco de
la percepcin por el tacto. A estos efectos nos bastar con recor
dar aqu la sensacin, a menudo citada por los psiclogos, que
se experimenta al intentar orientarse en una habitacin obscura
sirvindose de un bastn. Cuando cogemos el bastn haciendo
muy poca fuerza, ste se presenta al sentido del tacto como un
objeto, pero cuando lo apretamos con fuerza perdemos la sensasacin de que es un cuerpo extrao y la impresin tctil se tras
lada de inmediato al punto en el cual el bastn toca al cuerpo
que nosotros queremos examinar. No sera una exageracin
mantener, puramente sobre la base de las experiencias psicol
gicas, que por su misma naturaleza los conceptos de espacio y
tiempo adquieren sentido slo por la posibilidad de despreciar
la interaccin con los instrumentos de medida. En general, el
anlisis de nuestras impresiones sensoriales revela una inde
pendencia notable de los fundamentos psicolgicos de los con
ceptos de espacio y de tiempo por una parte, y de las concep
ciones de energa y cantidad de movimiento, basadas en las ac
ciones dinmicas, por otra. Pero como se ha dicho ya, este do
minio se caracteriza sobre todo por una relacin de reciprocidad
dependiente de la unidad de nuestra conciencia que exhibe
una sorprendente semejanza con las consecuencias fsicas del
cuanto de accin. Nos estamos refiriendo aqu a las conocidas
particularidades de la emocin y de la volicin, que escapan
por completo a toda representacin por imgenes intuitivas. En
particular, la oposicin aparente entre el progreso continuo del

140

Niels Bohr

pensamiento asociativo y el mantenimiento de la unidad de la


personalidad, presenta una sugestiva semejanza con la relacin
entre la descripcin ondulatoria del movimiento de las partcu
las materiales, gobernada por el principio de superposicin, y
la individualidad indestructible de estas partculas. A la influen
cia inevitable que se ejerce sobre los fenmenos atmicos cuan
do se los observa corresponde, en las experiencias psicolgicas,
el bien conocido cambio de matiz que las afecta cuando se diri
ge la atencin a uno slo de sus distintos aspectos.
Me permitir an sealar con brevedad la relacin que exis
te entre las regularidades en el dominio de la psicologa y el
problema de la causalidad de los fenmenos fsicos. A los fil
sofos no se les ha escapado, al considerar el contraste entre el
sentimiento de libre albedro que gobierna la vida psquica y
la aparentemente ininterrumpida cadena causal de procesos psi
colgicos que la acompaan, que podamos estar enfrentados
a una relacin de complementaridad no intuitiva. As, se ha sos
tenido a menudo que un estudio detallado de los procesos del
cerebro estudio que aunque no sea practicable s es, no obs
tante, imaginable revelara una cadena causal que ofrecera
una representacin unvoca de la experiencia mental emocional.
Sin embargo, esta experiencia ideal aparece ahora, gracias al
descubrimiento del cuanto de accin, bajo un nuevo aspecto,
dado que hemos aprendido que no es posible establecer con
detalle el curso causal de los procesos atmicos, ni intentar ad
quirir un conocimiento cualquiera de tales procesos sin ocasio
nar una interferencia fundamentalmente incontrolable de su
curso. Segn la concepcin mencionada ms arriba sobre la re
lacin entre los procesos en el cerebro y las experiencias psqui
cas, debemos estar preparados para aceptar el hecho de que toda
tentativa para observar el primero producir una modificacin
esencial en el sentimiento de voluntad. Aunque en el caso pre
sente se trata slo de analogas ms o menos apropiadas, es di
fcil escapar a la conviccin de que los hechos revelados por la
teora cuntica que caen fuera del dominio de nuestras formas

La teora atmica

141

ordinarias de intuicin, proporcionan un medio para elucidar


problemas filosficos de alcance general.
Confo en que lo excepcional de esta ocasin disculpar a
un fsico por haberse arriesgado en un dominio que le es extra
o. Mi propsito ha sido, ante todo, hacerles partcipes de nues
tro entusiasmo por las perspectivas que el descubrimiento de
Planck ha abierto a todos los campos de las ciencias. Mi deseo
ha sido, adems, insistir, tanto como sea posible, en lo profun
damente que han sido sacudidos por los nuevos conocimientos
los fundamentos del edificio conceptual sobre los que descansa
la representacin clsica de la fsica e incluso todo nuestro modo
habitual de pensar. La consecucin de esta mayor libertad de
ideas es la responsable del maravilloso progreso realizado du
rante la ltima generacin, que nos ha permitido penetrar an
ms en la naturaleza de los fenmenos; un progreso que excede
con mucho todas las esperanzas que nos habamos atrevido a
acariciar hace slo algunos aos. Quizs, la caracterstica que
mejor distingue la posicin actual de la fsica es que casi todas
las ideas que han demostrado ser fructferas en la investigacin
cientfica ocupan su lugar adecuado en un conjunto armonioso
sin ver por ello disminuida su fertilidad. En reconocimiento de
la posibilidad de investigacin que l ha abierto para nosotros,
los fsicos rinden hoy homenaje al creador de la teora cuntica.

IV
LA T E O R IA A TO M IC A Y LO S P R IN C IP IO S
FU N D A M EN TA LES D E L A D E SC R IP C IO N
D E LA N A TU RA LEZA
(1 9 2 9 )

Con frecuencia, los fenmenos naturales, tal y como se ex


perimentan por medio de nuestros sentidos, parecen ser muy
variables e inestables. Para explicarlos, se ha supuesto, desde
la antigedad, que los fenmenos eran el resultado de la accin
combinada y de la interaccin de gran nmero de partculas di
minutas llamadas tom os, por s mismas inalterables y esta
bles, pero que, debido a su pequeez, escapan a la percepcin
inmediata. Dejando a un lado el problema fundamental de si
est justificado exigir representaciones intuitivas en dominios
que caen fuera del alcance de nuestros sentidos, la teora atmi
ca fue desde el principio una necesidad de carcter hipottico.
Y puesto que se crea que nunca sera posible tener una evi
dencia directa del mundo de los tomos por la naturaleza misma
de la cuestin, no quedaba ms remedio que asumir que la
teora atmica conservara siempre este carcter. Sin embargo,
aqu tambin pas lo que haba sucedido en otros muchos cam
pos: debido al desarrollo de las tcnicas experimentales se ha
logrado llevar siempre ms all el lmite de las posibilidades de
observacin. Slo necesitamos pensar en el telescopio y el es
pectroscopio, gracias a los cuales hemos adquirido una nueva
142

La teora atmica

143

comprensin de la estructura del universo, o en el microscopio,


que ha revelado la finura de las estructuras orgnicas. De la
misma manera, el extraordinario desarrollo de los mtodos de
la fsica experimental nos ha hecho conocer un gran nmero
de fenmenos que nos informan de modo directo de los movi
mientos de los tomos y de su nmero. Conocemos incluso
fenmenos que se pueden atribuir con certeza a la accin de un
solo tomo o aun a una parte de un tomo. Pero al mismo tiem
po que se disipaban todas las dudas relativas a la realidad de los
tomos y que adquiramos incluso un conocimiento detallado
de su estructura interna, nos enfrentbamos a interesantes pro
blemas que nos recordaban la limitacin natural de nuestras
formas de intuicin. Esta es la situacin peculiar que tratar de
esbozar aqu.
No tengo tiempo de describir con detalle la extraordinaria
extensin del dominio experimental del que hablamos y que ha
seguido al descubrimiento de los rayos catdicos, los rayos Rntgen y los cuerpos radiactivos. Me contentar, pues, con recordar
los aspectos fundamentales del modelo del tomo que de ellos
se ha podido deducir. Los tomos de todos los elementos tienen
como constituyentes comunes a los electrones, pequeas par
tculas de carga negativa que se mantienen en el tomo por la
atraccin del ncleo, mucho ms pesado y con carga positiva.
La masa del ncleo determina el peso atmico del elemento,
pero tiene slo una influencia muy pequea sobre las otras pro
piedades de la sustancia, que dependen principalmente de la
carga elctrica del ncleo, que es siempre igual, dejando aparte
el signo, a un mltiplo entero de la carga del electrn. Este
nmero entero, que determina cuntos electrones hay en un
tomo neutro, ha resultado ser justo el nmero atmico, que
indica el lugar que ocupa el elemento en el sistema peridico,
sistema que de forma tan apropiada expresa las relaciones pecu
liares de los elementos respecto a sus propiedades fsicas y
qumicas. Se puede decir que esta interpretacin del nmero
atmico significa un importante paso hacia la solucin de un
problema que durante mucho tiempo ha sido uno de los sueos

144

Niels Bohr

ms atrevidos de la ciencia natural, a saber: edificar una expli


cacin de las leyes de la naturaleza sobre la base de puras con
sideraciones de nmeros.
Esta evolucin ha producido, sin duda, un cierto cambio en
los conceptos fundamentales de la teora atmica. As, en lugar
de suponer que los tomos son inalterables, ahora se supone que
son sus componentes los que son estables. En particular, la gran
estabilidad de los elementos depende del hecho de que las in
fluencias fsico-qumico ordinarias no afectan al ncleo, sino que
modifican slo las uniones de los electrones en el tomo. Mien
tras que toda nuestra experiencia refuerza la hiptesis de la
estabilidad de los electrones, se sabe que la de los ncleos
atmicos es de un carcter ms limitado. En efecto, la radiacin
especfica de las sustancias radiactivas pone de manifiesto pre
cisamente la existencia de una desintegracin de los ncleos
atmicos acompaada de la expulsin de partculas de gran ener
ga, sean electrones o fragmentos del ncleo de carga positiva.
Por lo que sabemos a partir de la evidencia de la que se dispo
ne, esas desintegraciones tienen lugar sin ninguna causa externa.
Si se considera cierto nmero de tomos de radio, lo nico que
se puede decir es que hay una probabilidad determinada de que
tal fraccin de ellos se desintegre durante el prximo segundo.
Volveremos ms tarde sobre este ejemplo notable de la insu
ficiencia de la descripcin causal, que est en ntima conexin
con algunos aspectos esenciales de nuestra descripcin de los
fenmenos atmicos. Por el momento, me contentar con re
cordar todava un importante descubrimiento de Rutherford;
ste es que, en determinadas circunstancias, un ncleo atmico
puede desintegrarse por medio de una accin externa. Como es
bien conocido, l demostr que los ncleos de ciertos elemen
tos estables en condiciones normales pueden desintegrarse
al ser golpeados por partculas expulsadas de los ncleos de
tomos radiactivos. Cabe decir que este primer caso de trans
mutacin de un elemento controlada por el hombre maKa una
poca en la historia de nuestro conocimiento de la naturaleza y
abre un campo por completo nuevo a la fsica, a saber: la ex

La teora atmica

145

ploracin de la estructura interna de los ncleos atmicos. Pero


no me alargar exponiendo las perspectivas abiertas en este
nuevo campo y me limitar a discutir los resultados generales
a los que se ha llegado al intentar dar cuenta de las propiedades
fsico-qumicas ordinarias de los elementos a partir de las ideas
que sobre la constitucin del tomo se acaban de exponer.
A primera vista podra creerse que la solucin del problema
considerado es bastante simple. Nuestro modelo del tomo
consiste en un sistema mecnico que incluso reproduce en mi
niatura algunos de los aspectos principales del sistema solar. La
descripcin de este ltimo haba sido uno de los xitos ms
notables de la mecnica y nos haba dado un ejemplo funda
mental de la manera en la cual la fsica clsica satisface al prin
cipio de causalidad. En efecto, si se conocen las posiciones y
las velocidades de los planetas en un instante determinado, po
demos calcular sus posiciones y sus velocidades en un instante
posterior con una exactitud al parecer ilimitada. Sin embargo,
la posibilidad de elegir de manera arbitraria el estado inicial de
esta descripcin mecnica entraa grandes dificultades cuando se
considera el problema de la estructura atmica. En realidad, si
tenemos en cuenta una infinidad continua de estados de movi
miento de los tomos, entramos en flagrante contradiccin con
los hechos experimentales que muestran que las propiedades de
los elementos estn bien determinadas. Se podra objetar, qui
zs, que las propiedades de los elementos no nos proporcionan
indicaciones directas del comportamiento de los tomos indivi
duales sino, ms bien, de regularidades estadsticas vlidas para
el comportamiento medio de un gran nmero de tomos. La
teora mecnica del calor, que da cuenta de las leyes fundamen
tales de la termodinmica pero tambin de un gran nmero
de propiedades generales de la materia, nos ofrece de modo pre
ciso un ejemplo familiar de la fecundidad de la mecnica esta
dstica en el marco de la teora atmica. No obstante, los ele
mentos tienen otras propiedades que permiten sacar conclusio
nes ms directas respecto a los estados de movimiento de los
constituyentes atmicos. En particular, se debe admitir que la

146

Niels Bohr

naturaleza de la luz emitida por los elementos en determinadas


circunstancias que es caracterstica de cada elemento est
determinada esencialmente por el comportamiento individual
de los tomos. De la misma manera que las ondas hertzianas
nos dan informacin sobre la naturaleza de las oscilaciones elc
tricas que tienen lugar en la estacin emisora, se debera espe
rar, a partir de la teora electromagntica de la luz, que las fre
cuencias de las distintas lneas que pertenecen a los espectros
caractersticos de los elementos, nos informasen de los movi
mientos de los electrones en el tomo. Sin embargo, la mecni
ca clsica no ofrece una base suficiente para interpretar estos
datos; en realidad, y dado que permite una variacin continua
de los estados de movimiento, segn se mencion ms arriba,
no puede ni siquiera explicar la existencia de lneas espectrales
bien definidas.
E l elemento que falta en nuestra descripcin de la naturaleza
y que evidentemente se necesita para explicar el comportamien
to de los tomos lo ha proporcionado Planck al descubrir el
cuanto de accin. Este descubrimiento tuvo su origen en las
investigaciones relativas a la radiacin del cuerpo negro que,
por su independencia de las propiedades especficas de las dis
tintas sustancias, proporcionaba un criterio decisivo del rango
de validez de la teora mecnica del calor y de la teora electro
magntica de la radiacin. Porque fue la incapacidad misma de
estas teoras para explicar la ley de radiacin del cuerpo negro
lo que llev a Planck a reconocer un aspecto general de las le
yes naturales que haba pasado inadvertido hasta ese momento.
A decir verdad, este aspecto no se manifiesta en la descripcin
de los fenmenos fsicos ordinarios, pero, no obstante, implica
una verdadera revolucin en nuestra interpretacin del com
portamiento individual de los tomos. As, en contradiccin con
la condicin de continuidad caracterstica de la descripcin or
dinaria de la naturaleza, la indivisibilidad del cuanto de accin
exige la introduccin de un elemento esencial de discontinuidad
en la descripcin de los fenmenos atmicos. La dificultad de
incorporar este nuevo elemento al conjunto de nuestras repre

La teora atmica

147

sentaciones fsicas habituales qued especialmente claro cuando


Einstein, a propsito de la explicacin del efecto fotoelctrico,
plante de nuevo el problema de la naturaleza de la luz, que, a
juzgar por todas las experiencias anteriores, haba encontrado
una solucin por completo satisfactoria en el marco de la teora
electromagntica. La situacin que se presenta aqu se caracteri
za por el hecho de que, al parecer, debemos elegir entre dos con
ceptos mutuamente contradictorios de la propagacin de la luz:
la idea de ondas luminosas y la nocin corpuscular de la teora
de los fotones, cada una de las cuales expresa a su manera ciertos
aspectos fundamentales de la experiencia. En lo que sigue, ve
remos que este aparente dilema expresa-una peculiar limitacin
de nuestras formas de intuicin, ligada al cuanto de accin y
sacada a la luz mediante el anlisis detallado de la aplicabilidad
de los conceptos fsicos bsicos a la descripcin de los fenme
nos atmicos.
As, slo la renuncia voluntaria a la descripcin intuitiva y
a la conexin causal exigidas por la teora clsica ha hecho posi
ble sacar partido del descubrimiento de Planck a la hora de in
terpretar las propiedades de los elementos a partir de nuestros
conocimientos sobre los constituyentes de los tomos. Tomando
la indivisibilidad del cuanto de accin como punto de partida,
el autor sugiri que todo cambio en el estado de un tomo de
bera verse como un proceso individual, no susceptible de una
descripcin ms detallada, por el cual el tomo pasa de un estado
estacionario a otro. Segn esta concepcin, los espectros de los
elementos no nos dan indicaciones inmediatas sobre los movi
mientos de las partculas atmicas, sino que cada lnea espectral
aislada est asociada con un proceso de transicin entre dos
estados estacionarios de manera tal que el producto de la fre
cuencia por el cuanto de accin sea igual a la variacin de la
energa del tomo en el proceso. De esta forma se ha podido
obtener una interpretacin muy simple de las leyes generales espectroscpicas que Balmer, Rydberg y Ritz haban deducido de
los datos experimentales. Esta concepcin del origen de los es
pectros ha recibido una confirmacin directa en los experimen

148

Niels Bohr

tos, bien conocidos, de Franck y Hertz, en los que se hacen coli


sionar tomos con electrones libres. Las cantidades de energa
que pueden ser intercambiadas en tales colisiones se correspon
den exactamente con las diferencias de energas, calculadas a par
tir de los espectros, entre el estado estacionario en el que se
encontraba el tomo antes de la colisin y uno de los estados
estacionarios en los que puede encontrarse despus de la coli
sin. En conjunto, este punto de vista ofrece un modo consis
tente de ordenar los datos experimentales al precio de admitir
que esa consistencia se logra renunciando a todo intento de des
cribir de forma detallada los procesos individuales de transicin.
Aqu nos hemos alejado ya tanto de la descripcin causal que
puede incluso decirse que, en general, un tomo en un estado
estacionario es libre de elegir entre diversas posibilidades de
transicin hacia otros tantos estados estacionarios. En cuanto
a la prediccin de la ocurrencia de los procesos individuales se
refiere, no se pueden aplicar, por la naturaleza misma del pro
blema, ms que consideraciones de probabilidad, hecho que
como ha sealado Einstein presenta una estrecha semejan
za con la situacin relativa a las desintegraciones radiactivas es
pontneas.
Esta manera de atacar el problema de la constitucin de los
tomos se caracteriza por la utilizacin de nmeros enteros, as
pecto ste que juega tambin un importante papel en las leyes
empricas de los espectros. As, la clasificacin de los estados
estacionarios depende, adems del nmero atmico, de los n
meros cunticos, a cuya sistematizacin tanto han contribuido
los trabajos de Sommerfeld. En conjunto, las concepciones con
sideradas nos han permitido explicar en gran medida las propie
dades de los elementos y sus relaciones de parentesco a partir de
nuestras ideas generales de la estructura atmica. Un podra ex
traarse de que fuese posible semejante interpretacin, tan aleja
da de nuestras ideas fsicas ordinarias, cuando, al fin y al cabo,
todo nuestro conocimiento de los constituyentes de los tomos
se basa precisamente en esas ideas. En efecto, cualquier uso de
conceptos tales como masa o carga elctrica equivale, sin nin

La teora atmica

149

guna duda, a invocar las leyes de la mecnica o de la electrodi


nmica. Sin embargo, se puede regular el uso de estos conceptos,
incluso fuera del dominio de validez de las teoras clsicas, pos
tulando que la descripcin cuntica coincide con el modo de
descripcin ordinaria en la regin lmite en la que se puede
despreciar el cuanto de accin. Uno se esfuerza, pues, en la
teora cuntica para utilizar todos los conceptos clsicos dndo
les una nueva interpretacin que satisfaga este postulado sin
entrar en contradiccin con el principio de individualidad del
cuanto de accin. Esto es lo que expresa el principio de co
rrespondencia. No obstante, fue necesario vencer muchas di
ficultades antes de llegar a una descripcin completa basada en
el principio de correspondencia, y slo en estos ltimos aos ha
sido posible formular una mecnica cuntica coherente que pue
da ser considerada como la generalizacin natural de la mecnica
clsica, pero que reemplaza el encadenamiento causal de esta
ltima por un tipo de descripcin fundamentalmente estadstico.
El paso decisivo para la consecucin de este fin lo dio el
joven fsico alemn Werner Heisenberg al demostrar que las
ideas cinemticas ordinarias pueden ser sustituidas de manera
consistente por una aplicacin formal de las leyes clsicas del
movimiento y en la cual el cuanto de accin interviene slo en
ciertas reglas de clculo relativas a los smbolos que reemplazan
a las magnitudes mecnicas. Este modo ingenioso de atacar el
problema de la teora cuntica, que nos exige gran esfuerzo de
abstracin, as como el descubrimiento de nuevos artificios, que
a pesar de su carcter formal satisfacen mejor nuestra necesidad
de representaciones intuitivas, han tenido una importancia deci
siva en el desarrollo y clarificacin de la mecnica cuntica. Me
estoy refiriendo a la idea de onda material introducida por
Louis de Broglie y que tan fructfera ha demostrado ser en las
manos de Schrdinger, especialmente al relacionarla con el
concepto de estado estacionario e interpretar los nmeros cun
ticos de stos como el nmero de nodos de las ondas estacio
narias que representan a estos estados. De Broglie haba partido
de la analoga, tan importante ya para el desarrollo de la me-

150

Niels Bohr

canica clsica, que existe entre las leyes que gobiernan la propa
gacin de la luz y las que rigen el movimiento de los cuerpos ma
teriales. En realidad, la mecnica ondulatoria es el equivalente
natural de la teora de los fotones de Einstein antes mencionada.
Al igual que esta ltima teora, la mecnica ondulatoria no for
ma un conjunto completo de ideas, sino que es, ms bien, y
como ha sealado Born en particular, un mtodo que permite
formular las leyes estadsticas que gobiernan los fenmenos
atmicos. Es cierto que la nocin de onda material ha encontra
do, en los experimentos sobre la reflexin de los electrones por
cristales metlicos, una confirmacin igual de decisiva que la
evidencia experimental de la concepcin ondulatoria de la pro
pagacin de la luz, pero debemos recordar que el campo de apli
cacin de las ondas materiales se limita a aquellos fenmenos
en cuya descripcin es esencial tener en cuenta al cuanto de
accin y que, por eso mismo, caen fuera del dominio en el que
es posible llevar a cabo la descripcin causal correspondiente a
nuestras formas ordinarias de intuicin y en el cual cabe atribuir
un significado, en el sentido usual, a expresiones tales como la
naturaleza de la materia o la naturaleza de la luz.
La mecnica cuntica nos ha permitido dominar un vasto
conjunto de hechos y, en especial, explicar numerosos detalles
concernientes a las propiedades fsicas y qumicas de los ele
mentos. Hace muy poco ha sido posible incluso obtener una
interpretacin de las desintegraciones radiactivas en las cuales
las leyes empricas de probabilidad vlidas para esos procesos
aparecen como una consecuencia inmediata del peculiar modo
de descripcin estadstico que caracteriza a la teora cuntica.
Esta interpretacin proporciona un ejemplo excelente tanto de
la fertilidad como de la naturaleza formal de las concepciones
ondulatorias. Por una parte, el fenmeno se relaciona de inme
diato con nuestras ideas habituales del movimiento, dado que
las trayectorias de los fragmentos expulsados del ncleo pueden
observarse directamente, debido a su gran energa. Pero, por
otra, esas ideas mecnicas usuales no son de ninguna utilidad en
la descripcin del proceso mismo de desintegracin, ya que, se

La teora atmica

151

gn esas ideas, el campo de fuerzas que rodea al ncleo atmi


co impedira que las partculas se escapasen de l. Las cosas son,
sin embargo, muy distintas en la mecnica cuntica. Aunque
el campo de fuerza es an un obstculo que retiene a la mayor
parte de las ondas materiales, todava permite que se filtre una
pequea fraccin. La fraccin que se escapa de esta manera
durante un intervalo de tiempo determinado nos proporciona
una medida de la probabilidad de desintegracin del ncleo
atmico durante este espacio de tiempo. Sera complicado sacar
a la luz de modo ms sorprendente la dificultad de hablar de
la naturaleza de la materia cuando no se tiene en cuenta la
condicin ms arriba mencionada.
Existe una relacin similar entre las representaciones intui
tivas y el clculo de la probabilidad de los efectos observables
de la luz en el caso de la idea del fotn. No obstante, de acuerdo
con los conceptos electromagnticos, no podemos atribuir a la
luz una naturaleza material propiamente dicha, ya que la obser
vacin de los fenmenos luminosos depende siempre de la trans
ferencia de energa y de cantidad de movimiento a partculas
materiales. E l contenido tangible de la idea de fotn se reduce,
pues, a un medio de tener en cuenta la conservacin de la ener
ga y de la cantidad de movimiento. Despus de todo, uno de
los caracteres ms notables de la mecnica cuntica es que, a
pesar de la limitacin de los conceptos mecnicos y electromag
nticos clsicos, es posible mantener en ella las leyes de conser
vacin de la energa y de la cantidad de movimiento. Desde
ciertos puntos de vista, esas leyes son la contrapartida perfecta
de la hiptesis de la estabilidad de las partculas materiales,
bsica para la teora atmica y mantenida de forma estricta en
la teora cuntica a pesar del abandono de las ideas de movi
miento.
La mecnica cuntica, igual que la mecnica clsica, preten
de explicar por completo todos los fenmenos que caen dentro
de su campo de aplicacin. Es, pues, necesario que la descripcin
de los fenmenos atmicos sea en esencia estadstica: eso es lo

152

Niels Bohr

que se desprende del estudio detallado de la informacin que


hemos podido obtener de esos fenmenos por medidas directas
y del sentido en el cual se les pueden aplicar los conceptos fsi
cos fundamentales. Por una parte, debemos recordar que el sig
nificado de estos conceptos est del todo relacionado con nues
tras ideas fsicas ordinarias. As, cualquier referencia al compor
tamiento espacio-temporal presupone la estabilidad de las par
tculas elementales y, de la misma manera, las leyes de conser
vacin de la energa y de la cantidad de movimiento son la base
de cualesquiera aplicaciones de los conceptos de energa y can
tidad de movimiento. Por otra, el postulado de la indivisibili
dad del cuanto de accin es un elemento por completo extrao
a las ideas clsicas, un elemento que exige, en el caso de las
medidas, que la interaccin entre el objeto y el instrumento de
medida sea finita, e incluso, que nuestra representacin de esta
interaccin contenga una clara latitud. Como consecuencia de
este estado de cosas, toda medida que pretenda determinar la
distribucin de las partculas elementales en el espacio y en
el tiempo nos impide hacer un balance exacto del intercambio
de energa y cantidad de movimiento entre las partculas y las
reglas y relojes utilizados como sistema de referencia. De modo
parecido, toda determinacin de la energa y de la cantidad de
movimiento de las partculas impide su exacta coordinacin en
el espacio y en el tiempo. En los dos casos, el recurso a las ideas
clsicas exigido por la naturaleza misma de la medida, es equiva
lente a la renuncia previa a una descripcin causal rigurosa.
Estas consideraciones conducen de inmediato a las relaciones de
incertidumbre recproca establecidas por Heisenberg y sobre
las cuales ha basado un estudio minucioso relativo a la consis
tencia lgica de la mecnica cuntica. El autor ha demostrado
que la indeterminacin fundamental a la que nos enfrentamos
aqu puede ser considerada como la expresin directa de la limi
tacin absoluta que afecta al uso de las representaciones intui
tivas en la descripcin de los fenmenos atmicos, una limita
cin que se haba presentado bajo la apariencia de un dilema en
la cuestin de la naturaleza de la luz y de la materia.

La teora atmica

153

La renuncia a la representacin intuitiva y a la causalidad a


la que nos vemos forzados en la descripcin de los fenmenos
atmicos podra parecer decepcionante, despus de las esperan
zas que habamos puesto en las ideas atmicas. Sin embargo,
desde el punto de vista actual de la teora del tomo, debemos
considerar esta misma renuncia como un avance esencial de
nuestros conocimientos. En efecto, los principios fundamentales
de las ciencias no han fracasado dentro del dominio en el que
con razn esperbamos que se aplicasen. En realidad, ha sido
el descubrimiento del cuanto de accin el que nos ha enseado
que la fsica clsica tiene un rango de validez limitado, enfrentn
donos, a la vez, a una situacin sin precedentes en la fsica al
plantear bajo una nueva forma el viejo problema filosfico de la
existencia objetiva de los fenmenos con independencia de nues
tras observaciones. Como hemos visto, toda observacin entraa
una interferencia de tal ndole con el curso de los fenmenos que
deja sin sentido a los fundamentos que subyacen al modo causal
de descripcin. El lmite que la Naturaleza misma nos ha im
puesto respecto a la posibilidad de hablar de los fenmenos
como algo que existe objetivamente encuentra su expresin, en
la medida en la que la podamos establecer, justo en la formula
cin de la mecnica cuntica. No obstante, no debera verse esto
como un obstculo para el avance posterior; lo nico para lo
que debemos estar preparados es para renunciar cada vez ms
a la necesidad habitual de usar representaciones intuitivas inme
diatas en la descripcin de la Naturaleza. Un dominio que sin
duda nos reserva nuevas sorpresas es aquel en el que la teora
cuntica entra en contacto con la teora de la relatividad y don
de las dificultades no resueltas se oponen an a una fusin
completa de los conocimientos ms extensos y de los nuevos
mtodos de interpretacin de los fenmenos naturales que esas
teoras nos han proporcionado.
Incluso aunque sea al final de mi exposicin me satisface
tener la oportunidad de destacar la gran influencia que ha te
nido la teora de la relatividad de Einstein en el reciente des
arrollo de la fsica al contribuir a liberarnos de la necesidad de

154

Niels Bohr

las representaciones intuitivas. La teora de la relatividad nos ha


enseado que la conveniencia de la separacin neta entre el es
pacio y el tiempo exigida por nuestros sentidos, depende slo
del hecho de que las velocidades usuales sean pequeas compa
radas con la velocidad de la luz. De manera anloga, podemos
decir que el descubrimiento de Planck nos ha llevado a reco
nocer que la idoneidad de toda nuestra actitud habitual, domi
nada por el principio de causalidad, depende nicamente de la
pequeez del cuanto de accin frente a las acciones que inter
vienen en los fenmenos ordinarios. Mientras que la teora de
la relatividad nos recuerda que todos los fenmenos fsicos tie
nen un carcter subjetivo, carcter que depende esencialmente
del estado de movimiento del observador, la teora cuntica nos
fuerza, al revelar el vnculo entre los fenmenos atmicos y su
observacin, a utilizar nuestros medios de expresin con la
misma prudencia que en las cuestiones psicolgicas, en las que
de modo continuo nos tropezamos con la dificultad de demarcar
el contenido objetivo. Sin desear, por supuesto, introducir mis
ticismo alguno inconciliable con el espritu cientfico, deseara
recordar el peculiar paralelismo que se puede hacer entre la re
novada discusin sobre la validez del principio de causalidad y
aquella otra que persiste desde tiempos inmemoriales sobre el
libre albedro. De la misma manera que el libre albedro es la
forma consciente de la vida psquica, la causalidad puede ser
considerada como la forma de la intuicin por la cual coordina
mos nuestras percepciones sensoriales. Pero, al propio tiempo,
se trata, en los dos casos, de idealizaciones cuyas limitaciones
naturales estn abiertas a la investigacin y que dependen una
de otra en el sentido de que el sentimiento de voluntad y el
principio de causalidad son elementos igual de indispensables en
la relacin entre el sujeto y el objeto, relacin que constituye el
ncleo central del problema del conocimiento.
Antes de concluir sera lgico, en esta reunin conjunta de
fsicos y naturalistas, examinar qu es lo que nos ha enseado
sobre los problemas relativos a los organismos vivos el ltimo
desarrollo de nuestro conocimiento de los fenmenos atmicos

La teora atmica

155

que he descrito. Incluso aunque no sea posible todava dar una


respuesta exhaustiva a esta pregunta, s se puede vislumbrar
ya una cierta conexin entre estos problemas y el conjunto de
ideas de la teora cuntica. Una indicacin en este sentido se
encuentra en el hecho de que la interaccin entre los organis
mos y el mundo exterior, de la que dependen las impresiones
sensoriales, puede ser, al menos en ciertos casos, tan pequea
que se aproxime al cuanto de accin. Como se ha comentado
con frecuencia, unos cuantos fotones bastan para producir una
impresin visual. Vemos, pues, que la necesidad de autonoma
y de sensibilidad del organismo se satisface aqu hasta el lmite
extremo permitido por las leyes de la naturaleza, y debemos
estar preparados para encontrar circunstancias anlogas tambin
en otros casos de importancia decisiva para la formulacin de
los problemas biolgicos. No obstante, si los fenmenos fisio
lgicos muestran un refinamiento que se ha desarrollado hasta
el lmite antes mencionado, eso quiere decir que al mismo tiem
po nos estamos aproximando al lmite de su descripcin inequ
voca con la ayuda de nuestras representaciones intuitivas ordi
narias. Esto en modo alguno contradice el hecho de que los
organismos vivos nos planteen problemas que en gran medida
caen dentro del mbito de nuestras formas de intuicin y que
constituyen un campo frtil para la aplicacin de las concepcio
nes fsicas y qumicas. Tampoco vemos ningn lmite inmediato
a la aplicacin de esas concepciones. Por lo mismo que no ne
cesitamos distinguir, en principio, entre una corriente de agua
en una caera y la circulacin de la sangre en las venas, an
menos deberamos esperar de antemano ninguna diferencia fun
damental profunda entre la propagacin de las impresiones sen
soriales en los nervios y la conduccin de la electricidad en un
hilo metlico. E s verdad que la consideracin detallada de todos
los fenmenos de este gnero nos introduce en el dominio de
la fsica atmica; en realidad, y por lo que a la conduccin de
electricidad se refiere, en estos ltimos aos hemos aprendido
que slo la limitacin de las ideas cinemticas intuitivas, carac
terstica de la teora cuntica, nos permite entender cmo pue

156

Niels Bohr

den deslizarse los electrones entre los tomos del metal. Sin
embargo, no es necesario, en el caso de estos fenmenos, un refi
namiento semejante en el modo de descripcin para explicar
aquellos efectos que primero reclaman nuestra consideracin.
Respecto de los problemas biolgicos ms profundos en los que
intervienen la libertad del organismo y su poder de adaptacin
a las acciones exteriores no debemos perder de vista que su ma
yor complejidad puede obligarnos a tener en cuenta las mismas
circunstancias que determinan la limitacin de la descripcin
causal de los fenmenos atmicos. Adems, el hecho de que la
conciencia, tal y como la conocemos, est indisolublemente co
nectada con la vida debera prepararnos para descubrir que el
verdadero problema de la distincin entre la vida y la muerte
escapa a nuestra comprensin, en el sentido ordinario de esta
palabra. Se perdonar que un fsico se haya referido a seme
jantes cuestiones si se considera que la nueva situacin que se
presenta en la fsica nos recuerda tan encarecidamente la antigua
verdad de que en el drama de la existencia somos a la vez acto
res y espectadores.