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Efecto del hierro en la flotación del zinc

Jorge Ganoza Arenas

RESUMEN
La flotación de la esfalerita en ausencia de activación con
sulfato de cobre ha sido observada en estudios de laboratorio, demostrándose que es posible su flotación por la
presencia de iones ferrosos y férricos, los cuales provienen de los medios de molienda o del mineral mismo. Se
considera así que el mecanismo de activación comprende tres etapas: adsorción de especies ferrosas, oxidación a
especies férricas e interacción con el xantato. El ión férrico
cataliza la oxidación del xantato y el dixantógeno resultante es adsorbido en la superficie de la esfalerita. Como
solución al problema de la flotación no esperada de la esfalerita se ha empleado el cianuro de sodio. 

ABSTRACT

hidrofílico y no flotará sin activación. El proceso ideal sería flotar un concentrado de cobre, uno de plomo, o un
concentrado bulk plomo-cobre sin contener zinc, seguido por la activación de la esfalerita con sulfato de cobre
y la flotación de un concentrado de zinc.
En la práctica, sin embargo, la esfalerita tiene un grado variable de hidrofobicidad, por lo que algo de zinc
flotará erróneamente y se perderá en el circuito de plomo o de cobre. La razón está relacionada con la historia
geológica del depósito y la oxidación del mineral; átomos de hierro presentes en la estructura cristalina de la
esfalerita o, también, alguna alteración en la superficie
del mineral.

Sphalerite flotation without copper activation has been
observed in several laboratory studies and was shown
that its flotation is possible by the presence of ferrous and
ferric ions that come from grinding media or the ore. It’s
considered that the mechanism of activation comprises
three steps: adsorption of ferrous species, oxidation to ferric species and interaction with xanthate. The ferric ion
catalyzes xanthate oxidation and the dixanthogen obtained is adsorbed on sphalerite surface. As solution to
the problem of unexpected sphalerite flotation has been
proposed the use of sodium cyanide.

Así mismo, un efecto electroquímico es posible de ocurrir principalmente cuando el hierro presente como pirita empieza a disminuir fuertemente, lo cual origina un
incremento en el pH del mineral molido y motiva la fuerte activación de la esfalerita fuera de su circuito de flotación. Los dos primeros factores son bastante conocidos,
pero el tercero es el menos conocido y tiene relación directa con el tipo de molino y el ambiente químico usado
durante la molienda.

PALABRAS CLAVES

CONSIDERACIONES ELECTROQUÍMICAS

Flotación, activación, oxidación, xantato, esfalerita.

La aplicación de técnicas electroquímicas y mediciones
en sistemas de flotación de sulfuros ha establecido que
la flotación se encuentra parcialmente gobernada por la
interacción electroquímica entre los agentes de flotación
(colectores) y los minerales. La interacción de un mineral con un colector sulfhídrico (como un xantato) corresponde a un potencial específico; el valor del potencial
depende de la reacción química [1].
Dos principales reacciones redox han sido reconocidas.
La primera es la adsorción del ion xantato en la superficie
del mineral:

KEY WORDS
Flotation, activation, oxidation, xanthate, sphalerite.

INTRODUCCIÓN
La flotación diferencial de minerales polimetálicos tales
como plomo-zinc, cobre-zinc y cobre-plomo-zinc está basada en el hecho que el mineral de zinc es teóricamente

EFECTO DEL HIERRO EN LA FLOTACIÓN DEL ZINC

A continuación se tratará de explicar el tercer caso.

La actividad electroquímica de los minerales está caracterizada por medio de su potencial de reposo (potencial alcanzado espontáneamente por el mineral en una solución acuosa). El mineral con el mayor potencial de reposo actúa como cátodo. La combinación de una superficie catódica (aceptor de electrones) y una anódica (donante de electrones) resulta en la creación de una celda galvánica. tales como minerales sulfurados y los metales originados por la corrosión de los medios de molienda (aleaciones de hierro).  Figura 1 .Mecanismos y reacciones entre sulfuros. EFECTO DEL HIERRO EN LA FLOTACIÓN DEL ZINC . lo cual puede incrementar su hidrofobicidad y más aún.La segunda reacción es la oxidación de xantato a dixantogeno en la superficie del mineral. Tales interacciones pueden ser limitadas bajando la actividad del oxígeno en agua o incrementando el pH de la solución. permitir su flotación sin colector. mejora la creación de corrientes galvánicas. En ambos casos la presencia de oxígeno es esencial como aceptante de electrones. La existencia de un conveniente oxidante. Durante el proceso de flotación. Ello se debe a la gran diferencia de actividad electroquímica que los sólidos presentan. mientras que el de menor potencial actúa como ánodo. mientras que el azufre elemental se forma en el sulfuro anódico. las interacciones galvánicas tienen una gran influencia por la mezcla de sólidos con actividad electroquímica variable. el último aceptor de electrones [2]. Las interacciones entre la superficie de los electrodos son llamadas galvánicas. rodillos). Los últimos son más anódicos que los sulfuros y consecuentemente afectan la selectividad del proceso. sirviendo como La figura 1 (adaptada de [2]). tal como oxígeno disuelto. Los hidroxilos que son producidos en el mineral catódico resultan en la depresión de su flotación. En general las reacciones se ven favorecidas por el ambiente reductor de la molienda. presenta el mecanismo de interacciones galvánicas y las posibles reacciones durante el contacto electrolítico de dos sulfuros o entre un sulfuro y los medios de molienda (bolas. [3].

Por el contrario. se observó que sin adicionar sulfato de cobre. EFECTO DEL HIERRO EN LA FLOTACIÓN DEL ZINC . ACTIVACIÓN DEL ZINC  La esfalerita es usualmente flotada por xantatos de cadena corta después de su activación por iones cobre. adsorción de especies ferrosas. así la pirita puede servir como aceptor de electrones. al incrementarse el pH de la pulpa la recuperación de zinc aumentaba.Efecto del pH en la flotación de Zn sin activación con sulfato de cobre. o por la precipitación de xantatos de hierro sobre la superficie de la esfalerita [7]. Según M. la cantidad de azufre formada en la esfalerita suele incrementarse cuando la oxidación se realiza en presencia de xantatos. Figura 2 . Quedando. Este mineral puede ser considerado como el menos electroquímicamente activo o el más catódico. Esto se debe a la activación del ZnS por Fe +2 y Fe +3 formado como resultado de la oxidación del hierro o la pirita. Zn 13. la pirita presenta el mayor potencial en reposo (424 mV a pH 6 para el electrodo de hidrógeno. ellos interfieren con la flotación de sulfuros por colectores sulfhídricos. los electrones fluyen desde un mineral menos catódico hacia uno más catódico. el sulfuro es oxidado a azufre. así como también su grado (ver Figura 2). [4]). Xu y colaboradores [8]. La formación de mayor cantidad de azufre haría la esfalerita más flotable y disminuir la selectividad en la flotación. sólo el hierro de los medios de molienda como el principal agente férrico. Entre todos ellos. Pero también es factible de ser flotada cuando las condiciones de óxido-reducción con pH altos se producen en aereadores. la esfalerita tiene un potencial en reposo de 188 mV mostrando una mayor reactividad. Si están presentes excesivas cantidades de pirita. El ión férrico cataliza la oxidación del xantato y el dixantogeno resultante es adsorbido en la superficie de la esfalerita. Fe 6. una significante cantidad de xantato es tomado por la esfalerita. En contacto con el hierro o la pirita. [7]). En contacto con hierro. por ejemplo. En pruebas realizadas con mineral de Polaris (Pb 3. Cu 0. Entonces. así. el mecanismo de flotación comprende tres etapas. las condiciones llegan a ser tan reductoras que habría sólo una pequeña adsorción de xantato sobre los sulfuros valiosos para hacerlos hidrofóbicos y flotables [9]. Ciertamente. Las interacciones galvánicas modifican generalmente la superficie del mineral y afectan la habilidad del mineral para electrocatalizar la carga de las reacciones de transferencia. lo cual facilitará la activación de la esfalerita.2%.9%. Al disminuir la pirita el pH de la pulpa empezará a incrementarse. los cuales motivan su flotabilidad.8%. el hierro en el mineral. De esta manera.El potencial en reposo de los minerales sulfurados ha sido estudiado. [6].25%. El mineral menos catódico pierde electrones. Esta reacción suele ser mayor cuando la pirita comienza a disminuir y consecuentemente también Cuando el suministro de oxígeno es limitado. la esfalerita es capaz de captar sobre su superficie compuestos férricos y/o ferrosos. la demanda de oxígeno por el hierro metálico compite con los sulfuros valiosos. oxidación a especies férricas e interacción con el xantato. [5].

[10]. La adición de cianuro de sodio arriba de 500 ppm incrementa la recuperación de zinc en su circuito cerca de 70%. [12].0 63 +2 +2 Resultados sobre un rango de pH de 6. .A. pero adiciones mayores a 700 ppm reducen su recuperación. La relación Fe+2/Fe(OH)2 parece tener un rol importante en la flotación de la esfalerita. Así.0 27 Fe .L Veitch. larmente se notará una tendencia en el aumento del pH. lo cual dependerá del pH de trabajo y de los reactivos empleados en la molienda.6 a 12 en presencia de 1 ppm de Fe+2 se muestran en la figura 3. Ellos muestran que la combinación de Fe+2 y pH alcalino produce la flotación de la esfalerita. [13]. [11].En el mismo trabajo se mencionan pruebas de microflotación para examinar el rol del Fe+2. el hierro puede causar grandes cambios en las condiciones electroquímicas de un pulpa y complicar la estabilidad de un sistema de flotación. En la siguiente tabla se muestran los resultados obtenidos. tal como incrementos en la descarga del molino desde valores de 8 a 9. o de 9 a 10. SOLUCION AL PROBLEMA Las condiciones bajo las cuales se puede presentar el problema son valores de hierro en el mineral alimentado de 10-11% a valores menores. Bushell y M. Es necesario indicar que el problema es ajeno a presencia de iones cobre o de plomo que puedan actuar como agentes activantes. Siendo el caso más crítico cuando se tiene un valor de 6-7%. e igualmente se incrementará la adición de cianuro de sodio para acomplejar los iones ferrosos y férricos que se encuentren en la pulpa. En la tabla siguiente se puede apreciar los resultados obtenidos en el trabajo de Bushell y Veitch. Más de 500 ppm de cianuro de sodio no afectarán la recuperación de cobre. se busca reforzar la hidrofilicidad natural de la superficie del mineral. En otras palabras. en caso se esté agregando. Ante esta circunstancia se deberá cortar la adición de cal a molienda. Iones adicionados pH % Recuperación Ninguno 7.2 33 Ninguno 10. Posteriormente se aumentará la adición de sulfato de zinc para amortiguar la subida del pH. Tomando como referencia el trabajo de L. 1 ppm 7. El cianuro tiende muchas veces a formar complejos metálicos de carácter hidrofílico. es notorio el efecto de la adición de cianuro de sodio y el aporte sólo del sulfato de zinc no es muy  Figura 3 . La tendencia es similar a la mostrada anteriormente.2 35 Fe . mayores adiciones originan una sobredepresión de la esfalerita en el relave final. Simi- EFECTO DEL HIERRO EN LA FLOTACIÓN DEL ZINC trascendente. 1 ppm 10. los cuales permanecen adsorbidos en la superficie del mineral.Efecto del pH en la microflotación de esfalerita en presencia de Fe+2. La cantidad de sulfato de zinc y de cianuro depende mucho de las características del mineral. La principal forma del hierro a pH 10 es Fe(OH)2.

al elevarse el pH para deprimir la pirita.0 57 13 Cianuro de sodio 0. xantato. • La adición apropiada de NaCN permite el control de la activación de la esfalerita. EFECTO DEL HIERRO EN LA FLOTACIÓN DEL ZINC De esta manera podrá verse con mayor claridad cómo será afectada la formación de especies ferrosas y/o férricas. los cuales incrementan el pH de la pulpa favoreciendo la formación de recubrimientos hidrofóbicos en la esfalerita y facilitando la adsorción de colector sobre su superficie. Esto lleva a dos cosas. Zn (%) (%) Ninguno 0 56 14 Hierro en polvo 10 49 10 30 50 10 Sulfato de zinc 2.1 57 10 0. La flotación se da por flotabilidad natural.7 3 77 Tabla 1 . • El ambiente oxidante en la pulpa tiene un efecto significante en la flotación. e incluso trabajando con gases inertes como el nitrógeno. por efectos electroquímicos y por la formación del dixantogeno.  La manera de contrarrestar esta indeseada flotación se basa en el uso de cianuro de sodio. los cuales aparecen por oxidación de la pirita o de los medios de molienda. al comprenderse mejor el mecanismo. DISCUSIÓN Se ha mostrado que la esfalerita puede ser flotada con xantato sin haber sido previamente activada con sulfato de cobre. Aunque se ha mostrado los orígenes del problema de flotación incontrolada de zinc sin presencia de un agente activante como el sulfato de cobre.5 55 11 5. Se requiere asimismo la presencia de un pH cercano a 9. • El hierro de los forros o medios de molienda parece proveer iones ferrosos y férricos para promover la flotación de esfalerita fuera de su circuito. Esto origina la formación de iones OH-. obteniéndose como resultado un dixantogeno que puede adsorberse de forma estable sobre la superficie de la esfalerita. las cuales pueden provenir de la oxidación de los medios de molienda o del mineral mismo. Variaciones en las condiciones oxidantes afectan las cualidades electroquímicas que se dan desde la molienda hasta el circuito de flotación. Adiciones al molino Recuperación de Zn Zn en Relave Final Tipo gr/Kg mineral en Conc. debido al efecto acomplejante del cianuro sobre los compuestos de hierro. el cual parece estar en un rango de 500 a 700 ppm cuando el contenido de hierro se halla en valores muy bajos como 6-7% y de esta manera la recuperación de zinc en su circuito de flotación estará en valores mayores a 70%. lo cual puede llevar a una posible disminución del consumo de sulfato de cobre.Resultados experimentales. CONCLUSIONES • La esfalerita puede ser flotada por xantato sin activación previa con sulfato de cobre. • Una acción más del hierro en estado iónico podría ser el efecto catalizador sobre la oxidación del xantato. • En caso de presentarse valores altos de hierro. principalmente cuando los sul- . y de iones ferrosos y/o férricos. RESULTADO Se ha mostrado el mecanismo bajo el cual se produce la activación de la esfalerita y si no hay adición de iones cobre se debe a la presencia de sales ferrosas y/o férricas.5 70 9 0. La adición es de cuidado. • La disminución de la ley de hierro en un mineral favorece la reacción entre la esfalerita y el hierro de los medios de molienda.3 63 9 0. algo de esfalerita flotará de modo deseado o no deseado. y por ende el costo de tratamiento. se requiere de alguna manera complementar la información presentada cuando se controla el ambiente de molienda y de flotación mediante la adición de agentes oxidantes como el peróxido de hidrógeno o reductores. podría reducirse el consumo de sulfato de cobre. y segundo. con lo cual puede amortiguarse su flotabilidad sin activación previa por iones cobre. primero. principalmente aportados por la pirita. las reacciones de oxidación deben dirigirse de manera rápida y preferencial hacia la esfalerita.5.

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