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Materiales de Trabajo/Aportes tericos/

El problema de la medicin: desfase entre los lenguajes de la


teora y de la investigacin
Por Herbert Blalock

Tomado de Methodology in Social Research, cap. 1, pp. 5-27, Mc Graw Hill, Estados Unidos 1968.
(Traduccin al espaol de Guillermina Fehr).

1.- La controversia operacionalista


Se ha criticado el operacionalismo por el hecho de que no nos conduce lejos, de
que es insuficiente y por lo tanto engaoso. Adler seala uno de los absurdos de
una posicin operacionalista extrema, desarrollando un concepto que he
decidido llamar "CN". Una definicin operacionalista de CN consiste en
preguntas como las siguientes:
1. Cuntas horas durmi la noche pasada?
2. Estime la longitud de su nariz y multiplquela por dos.
3. Calcule el nmero de vasos de refresco que bebi el inventor de este test al
disearlo.
No hay, por supuesto, ambigedad alguna en lo que CN es, en la medida de qu
es lo que el test "CN" mide. Como quiera que sea, la utilidad de tal concepto es
una cuestin importante, en el sentido de qu hacer una vez que hemos
definido el concepto? Una de las crticas de Adler a las definiciones
operacionales es que son inaccesibles a la crtica constructiva, aunque puedan
ser intiles. Adler tambin seala que tales definiciones operacionales
obstaculizan el avance de la ciencia, debido a su inadecuacin en el tratamiento
de nuevas situaciones de conceptos an no mensurables. Una crtica similar, que
algunas veces se formula, seala que las definiciones operacionales, que tienen
apariencia de rigidez y finalidad, suelen tender a desalentar intentos ulteriores
para perfeccionar los procedimientos de medicin o clasificacin. Encontramos
una dificultad ms -explcita en el concepto CN de Adler- en el cmo se llega a
definir el conjunto particular de procedimientos que una operacin implica.
Northrop nos pide imaginar un visitante marciano ante un experimento en una
cmara de nubes de Wilson, bajo el supuesto de que posee una inteligencia
notable pero que ignora lo que se refiere a los desarrollos tericos de la fsica
moderna.
El extraterrestre es suficientemente capaz de distinguir todas las operaciones y
todos los ndices de lectura a su alcance. Sin embargo, se pregunta Northrop,

bastara este experimento para comprobarle la existencia del electrn?


Northrop concluye que, sin la ayuda de conceptos definidos tericamente (nooperacionales), nuestro amigo marciano no aprendera nada acerca del electrn.
La conclusin evidentemente es que se requiere algo ms aparte de las
definiciones operacionales. Norhrop distingue dos estadios en el desarrollo de la
ciencia. El primero de ellos es el estadio de la historia natural caracterizado por
los mtodos baconianos de observacin directa, clasificacin y anlisis
descriptivo. El segundo, mucho ms avanzado, es el de la formulacin de la
teora deductiva. Encontramos dos clases de conceptos muy diferentes
asociados con cada uno de esos estadios, que Northrop denomina conceptos por
intuicin y conceptos por postulacin.
Los conceptos por intuicin, vinculados con el estadio de investigacin de la
historia natural descriptiva, son conceptos "cuyo completo significado est dado
por algo que se puede aprehender de inmediato". A diferencia de los conceptos
por intuicin, que denotan, tenemos los conceptos por postulacin,
caractersticos de la teora formulada deductivamente. "Un concepto por
postulacin es aquel cuyo significado se designa, por entero o en parte, en los
postulados de la teora deductiva en la que se inscribe". La percepcin del color
azul se propone como un ejemplo del primer tipo de conceptos, mientras que el
azul, en el sentido de una determinada longitud de onda en la teora
electromagntica, constituir un concepto por postulacin. Cmo se
interrelacionan estas dos clases distintas de conceptos? Vamos de un tipo de
concepto al otro por medio de lo que Northrop denomina correlaciones
epistmicas. Tales correlaciones son "relaciones que unen un componente no
observado de cualquier objeto designado por un concepto por postulacin, a su
componente directamente inferido y denotado por un concepto por intuicin".
Las correlaciones epistmicas -que no deben confundirse con lo que usualmente
concebimos como correlaciones, es decir, factores conocidos segn un mismo
modo- vinculan objetos conocidos, en otro modo. Las correlaciones epistmicas,
entonces, permiten que se vaya de la masa, como una cantidad de materia, a la
masa como un ndice. Si se hace uso de distincin de Northrop entre los dos
tipos de conceptos ser necesario saber ms acerca de las correlaciones
epistmicas. Cmo se establecen? No hay una manera estrictamente lgica de
ir de un tipo de conceptos al otro. Las correlaciones epistmicas no son en s,
directamente observables. Se postula, de este modo la existencia de objetos no
observables. Las correlaciones epistmicas se establecen por anticipado entre
entidades postuladas y factores inferidos u observados directamente.
Los hombres de ciencia deben, por convencin comn, lograr un acuerdo previo
a la experimentacin efectiva o contrastacin de una hiptesis, en relacin con
estas asociaciones. En cierto sentido parecemos hablar dos lenguajes distintos,
cada uno compuestos por conceptos definidos en una modalidad especfica. La
contrastacin de las hiptesis se hace en un lenguaje; nuestro pensamiento se
formula en el otro. Algunos de los conceptos con que se podra formular el
lenguaje terico se deben asociar (mediante las correlaciones epistmicas), al
menos, con aquellos conceptos definidos operacionalmente. Pero, por qu dos
lenguajes?, por qu no un solo lenguaje con dos clases diferentes de
conceptos? Northrop arguye que tendramos dificultades si tratsemos de
simplificar el procedimiento mediante la mezcla de ambas clases de conceptos.
Un completo sin sentido, segn Northrop, cuando los dos tipos de conceptos se

incluyen en la misma proposicin. Ocuparse del color de los electrones sera un


ejemplo de la confusin entre los conceptos pertenecientes a universos
discursivos separados. No es definitivamente el caso en el que en una teora
formulada deductivamente existan tantos conceptos por postulacin como
conceptos definidos operacionalmente. En cambio, todos los conceptos de la
teora deben ser conceptos por postulacin, si se pretende que la teora no
llegue a un punto de impasse. Algunos conceptos por postulacin pueden, de
cualquier manera, asociarse con conceptos de intuicin.
Una consecuencia directa de esto es que ninguna teora formulada por
deduccin o bien, ninguna de las proposiciones incluidas en ella, son alguna vez
directamente comprobables. Si se suscribe este punto de vista se ver que es
sumamente simple el proceso de partir de las proposiciones tericas hasta las
hiptesis comprobables. Debera ser preferible asociar idealmente conceptos de
manera unvoca, asignando por postulacin una sola operacin a cada concepto.
Ello queda implcito en la tesis de Bridgman, segn la cual, cuando se cambia la
operacin se debe cambiar el concepto. Pero este ideal est muy lejos de ser
alcanzado en una disciplina como la sociologa. Permtasenos admitir, con los
crticos del operacionalismo que tal vez sea poco prudente en este punto
-cuando las tcnicas de investigacin an estn inmaduras- pretender ser
extremadamente rgidos al ligar un concepto definido por la teora a una
operacin particular: Si asociamos el trmino "prejuicio" con la actitud especfica
de aplicacin de un test corremos el riesgo de aadir nuevos conceptos a
nuestro, ya vasto y excesivamente complejo, lenguaje terico, o de perder la
flexibilidad que requiere una ciencia incipiente. Si un nmero determinado de
operaciones diferentes se asocia, de cualquier modo, con cada concepto
subyacente se corre el riesgo de obtener resultados empricos muy distintos en
atencin a los diversos indicadores.
Si es as entonces, o existen verdaderas diferencias en los fenmenos
estudiados, o se requiere clarificar el concepto definido tericamente. Se ha
encontrado por lo comn que las variables tericas, que originalmente se
conciben como unidimensionales se pueden tomar ms satisfactoriamente como
multidimensionales. Los tems que se utilizan para conectar tales variables
subyacentes, cuando se someten a un anlisis factorial, acaban por saturar un
nmero determinado de dimensiones distintas. Este es, por supuesto, uno de
los modos en que el proceso de investigacin contribuye al desarrollo de la
conceptualizacin terica. Se ha mencionado ya el hecho de que no siempre es
necesario que cada concepto-postulado sea referido a ciertas operaciones.
No debe extraarnos, entonces, encontrar en cualquier lenguaje terico dos
clases de conceptos: aquellos que han sido vinculados con las operaciones y
aquellos que no lo han sido. Lo importante es que esos dos tipos de conceptos,
definidos tericamente, se utilizan de muy diferentes maneras cuando se
procede a someter a prueba las proposiciones tericas. En la medida en que la
comprobacin de las hiptesis se lleva a cabo en efecto en trminos de
procedimientos u operaciones, es de suyo evidente que aquellos conceptos, con
los que las operaciones no se han asociado, deben excluirse de las proposiciones
que habrn de tomarse como hiptesis verificables. Si esto no se hace el
resultado probablemente llevar a la confusin. Antes de abordar un tipo
especifico de problemas, que habr de ilustrar de las implicaciones de mis
observaciones previas, debemos considerar brevemente algunas nociones

emparentadas muy de cerca con la idea operacional. Hay un determinado


nmero de modos alternativos de conceptualizar la brecha entre la teora y la
investigacin. He usado una terminologa que implica que existen dos maneras
distintas de definir lo que podra considerarse un mismo concepto (definiciones
operacionales y tericas, vgr).
Northrop, por otra parte, se refiere a dos tipos de conceptos (intuitivos y
postulados). Bierstedt, por su parte, alude a definiciones nominales versus
definiciones reales. Coombs adopta la distincin entre los niveles de anlisis
fenotpico y genotpico. Algunos escritores como Francis, rechazan la nocin de
una definicin operacional sobre la base de que no es una definicin en
absoluto, sino un mero conjunto de instrucciones. Los autores preferan utilizar
otro trmino, tal como "especificaciones operacionales". Pareca que muchas de
las divergencias terminolgicas son originalmente de naturaleza semntica. Tal
vez la prctica ms extendida en sociologa sea, por una parte, la de referirse a
los conceptos subyacentes o no mensurables, y por la otra a los indicadores o
ndices compuestos. El problema de superar el desfase entre la teora y la
investigacin se ven entonces como un error de medicin. Por desgracia, sin
embargo, los errores de medicin nunca se pueden determinar
cuantitativamente, aunque puedan estimarse, si uno se propone hacer ciertas
suposiciones simplificadoras no comprobables.
Los conceptos de confiabilidad y validez se utilizan en conexin con esto, y, con
el objeto de clarificar la naturaleza de los posibles errores de medicin. El
concepto de confiabilidad se integra en la nocin de una definicin operacional.
si las instrucciones no son lo suficientemente claras para que dos investigadores
diferentes, trabajando por separado, obtengan los mismos, o casi los mismos
resultados, su utilidad es ms bien nula. Suele presentarse el supuesto
metafsico de que en un perodo de tiempo determinado la propiedad sujeta a
medicin permanece inalterada. El fsico que pesa un trozo de hielo y encuentra
que los ndices no siempre son los mismos no puede por el solo hecho de pesar
dicho trozo de hielo, decidir que su instrumento es confiable, o bien, que la
cantidad de materia cambia en efecto. Pero, al ejecutar otras operaciones
adicionales -tales como recoger el hielo derretido y pesarlo por separado, puede
inferir que no es su instrumento el que ha fallado. Tiene, as una prueba
indirecta de algunos de sus presentimientos metafsicos, aun cuando el
experimento mismo se basara slo en ndices determinados. La dificultad para
obtener las pruebas independientes en las operaciones ejecutadas en las
ciencias sociales puede ser considerablemente ms compleja, pese a que la
subyacente sea en esencia la misma.
No hay necesidad aqu de adentrarse en una discusin detallada sobre la
confiabilidad y la validez. Sin embargo valdra la pena hacer algunos
comentarios acerca de la validez, ya que esta nocin parece utilizarse en dos
sentidos cuando menos, uno de los cuales es muy similar al de las correlaciones
epistmicas de Northrop. Jahoda, Deutsch y Cook distinguen entre una
aproximacin lgica y una emprica en el problema de la validez . Desde la
perspectiva lgica o terica se considera que la validez de una medida consiste
en el grado en que mida lo que, se supone, debe medir. Pero, cmo decir si en
realidad mide, o no, lo que se pretende medir? Jahoda, Deutsch y Cook sealan
que debemos suponer de manera implcita que el instrumento de medicin
incorpora una definicin operacional apropiada de un concepto terico. Este tipo

de suposiciones son, en verdad, comprometedoras. Como dira Eddington, no


presentan ms que una opinin confiada. Evidentemente, en este sentido lgico
o terico, la validez se usa para vincular la teora con la investigacin. En
esencia otro trmino para designar la que Northrop llama correlaciones
epistmicas.
No obstante, la validez se utiliza en un sentido muy diferente cuando se
intentan relacionar dos procedimientos operacionales o dos conceptos intuitivos.
En su uso emprico la validez suele referirse al grado en que un determinado
ndice permite predecir un criterio externo. Por ejemplo supongamos que, a
pesar de que aceptamos las juicios de los expertos en la determinacin de la
posicin de clases de los residentes de una comunidad, podramos encontrar un
procedimiento alternativo ms econmico o de ms simple aplicacin;
podramos desear evaluar empricamente la validez de este segundo mtodo.
Interrelacionamos aqu dos conceptos en un mismo lenguaje, uno de los cuales
se toma como criterio. Si ste se define operacionalmente, diremos entonces
que la otra operacin es vlida (en relacin con este criterio comparativo y en
condiciones especficas), en la medida en que arroje los mismos resultados. Hay
en este caso un procedimiento bien definido para afirmar la validez de un ndice
determinado. La aproximacin lgica, por el contrario, parece carecer de tal
procedimiento (aparatos de alcanzar un comn acuerdo entre cientficos) ya que
el criterio no se ha definido operacionalmente. Podra reducirse la confusin
entre los dos tipos de validez si se le asignaran nombres por completo
diferentes.
2.- Medicin y representaciones causales
Se ha argumentado que existen dos tipos de concepto o dos maneras de definir
los conceptos y que la naturaleza de sus vnculos es, por lo general indirecta.
esto, no solamente significa que el contraste de la teora deba ser igualmente
indirecta, sino que tambin surgirn graves problemas de conceptualizacin. Es
til intentar establecer, por lo tanto, una estrategia general que sea apropiada
para situaciones razonablemente complejas as como tambin para las ms
simples. En resumen el procedimiento recomendado consiste en trazar un
diagrama causal en el que se supone que, tanto las variables mensurables como
las no mensurables, se encuentra interrelacionadas conforme a alguna teora
explcita. Siempre que los vnculos sean de tipo simple se podr pensar de
inmediato en trminos de validez, y se podrn utilizar procedimientos estndar
para estimar la validez. Sin embargo en situaciones ms complejas se puede
encontrar que la nocin de validez es engaosa.
Consideramos en primer lugar aquellas variables que se encuentran lo
suficientemente cercanas al nivel operacional, de tal manera que se pueda
considerar como una mediacin directa. La variable "edad" y el atributo "sexo"
se consideran comnmente directamente mensurables, aun cuando no lo sean
en sentido estricto. Los indicadores del sexo son tan confiables, excepto en
cierto contextos, que por lo general se asume que habr un mnimo relativo de
errores de azar que ocurren en principio como resultado del proceso de
codificacin. En lo que respecta a la edad se puede esperar la incidencia posible
de ciertos errores sistemticos, a causa de que los entrevistados prefieren
encubrir su verdadera edad. De hecho sera difcil elaborar una definicin

operacional satisfactoria de la edad. A menos que se pudiera contar con la


exactitud de los registros oficiales. El mismo caso se aplica en relacin con la
educacin o el ingreso. Sin embargo los problemas conceptuales, que incluyen
este tipo de variables, son relativamente menores cuando se comparan con los
que uno se encuentra al trabajar con las propiedades de enunciados ms
abstractos. En el nivel emprico las dificultades que se consideran en la medicin
son, en esencia, de error en la respuesta.
Con respecto a la recomendacin sealada anteriormente, de que uno
represente sus supuestos en funcin de un modelo causal, podemos
esquematizar dichas situaciones sencillas de la siguiente manera:

donde X representa el valor verdadero y X el valor mensurable. Los vectores


laterales indican la procedencia de los errores, ya sean las respuestas errneas,
errores de codificacin, etc. La edad como valor mensurable se considerara, por
lo tanto, como producto de la verdadera edad sumada a un nudo de factores
alternos. Si se supusiera que dichos factores tienen efectos azarosos dentro del
conjunto, careceran entonces de relacin con el valor real X. Si embargo, si se
supone que estn vinculados sistemticamente a X entonces esto se debe
representar de alguna manera, quiz postulando una variable adicional que
pudiese crear una relacin ilusoria. O que la relacin entre X y X sea
condicional. Supongamos entonces que las mujeres tienden a disminuir su edad
ms que los hombre. Se dira, en consecuencia, que el sexo interacta con la
edad real, afectando la real expresada. Si as fuera debera aparecer de forma
explcita en el diagrama, y la naturaleza especfica se debera enunciar
claramente en los supuestos enunciados.
Esta es la estrategia bsica que utilizan Siegel y Hodge en el captulo 2. Los
problemas del anlisis causal se consideran con ms detalle en los captulos 2,
5, y 6. Baste aqu con sealar que la introduccin de estas variables no
mensurables implicar, as, ciertas complicaciones que se manifestarn como
incgnitas adicionales. Segn la simplicidad de la teora que se postule, puede o
no haber demasiadas incgnitas que arrojen predicciones definidas. Por esta
razn se deben formular los supuestos de la manera ms simple posible,
utilizando en el sistema terico solo un pequeo nmero de variables no
mensurables. Por lo tanto con frecuencia es conveniente suponer que variables
tales como la edad, la educacin y el ingreso se han medido directamente sin
error. El nmero de incgnitas puede ser entonces reducido a proporciones
manipulables. Habr, por lo general, algunas variables que solo se pueden
medir por medios indirectos y que habrn de incluir los supuestos estados

internos del individuo (vgr., necesidades, actitudes y valores) as como ciertos


tipos de variables macrosociales que se adoptan para caracterizar grupos
enteros (vgr., cohesin, anomia o interaccin poltica). En estos casos especiales
es de suma importancia explicitar la teora subyacente. Cuando esta teora es
simple se suelen utilizar procedimientos estndar, como el anlisis factorial, para
relacionar los indicadores y las variables subyacentes.
Si se pudiera suponer, por ejemplo, que una nica variable subyacente es la
causa comn de un nmero determinado de indicadores y que las intercorrelaciones entre estos se deben solo a esta causa comn, podramos
entonces tomar los pesos factoriales de cada uno de los indicadores como
valores en la estimacin del factor. El modelo bsico aparece en la figura 1,
donde se supone que no hay vectores adicionales que vinculen cualquiera de las
variables-indicador. Si, no obstante, pareciera ms plausible suponer que
algunas de las variables -indicador tambin determinaron a las otras, ya no
sera apropiado utilizar los procedimientos de anlisis factorial simple.

Figura 1. Modelo causal apropiado para el anlisis factorial.

Otra situacin muy frecuente es aquella en la cual cada variable-indicador Ii se


vincula unvocamente con cada variable subyacente o no mensurable Ui, como
en la figura 2. Puede haber, sin embargo, otras causas Ci aparte de las
variables-indicador que pueden no ser de inters terico, pero que requieren de
un control en el proceso de medicin. El anlisis de los llamados procedimientos
de estandarizacin parece contener este tipo de supuestos. Los demogrficos,
por ejemplo, quizs no deseen trabajar con las tasas brutas de nacimiento, que
son una funcin de la distribucin de edad y del matrimonio. Estas ltimas
variables se pueden tratar bsicamente como factores perturbadores que
carecen de una vinculacin terica con las principales variables independientes
en la investigacin. La teora que vincula la distribucin del estado civil y de la
edad con la tasa de nacimientos puede ser muy simple, tanto de hecho, que se
pueda ignorar para fines prcticos.
Figura 2. Modelo apropiado para la estandarizacin por medio de variables
mensurables Ci.

Permtanos considerar, sin embargo, la situacin ms compleja expuesta en la


seccin anterior en relacin con la estimacin de la discriminacin. Supngase,
en particular, que se desea sostener que una proporcin determinada de la
desigualdad econmica (vgr., la diferencia entre los ingresos medios) es un
indicador vlido de la discriminacin econmica hacia los negros. Un primer
diagrama causal podra ser similar al de la figura 3, en el que tres causas que se
adicionan a la desigualdad econmica se identifican explcitamente.
Figura 3. Modelo simple de la desigualdad econmica, estandarizacin
adecuada.

De acuerdo con el modelo de la figura 3 parecera razonable estandarizar la


educacin, la capacidad y la motivacin, y despus afirmar que la medida
estandarizada de la desigualdad econmica representa un indicador vlido de
discriminacin econmica. La presencia de vectores paralelos sin relacin con
otras variables especficas indica que no es posible estandarizar todas las causas
de las desigualdades raciales. En algn punto se puede suponer, llevando a cabo
una simplificacin, que las variables restantes producen perturbaciones
contingentes mnimas. Como veremos en los captulos 5 y 6 siempre deben
formular algunos supuestos de esta naturaleza acerca de los lmites de
desviacin. Pero la figura 3 resulta demasiado simple, en la medida en que no
se puede suponer que las causas presumibles de la desigualdad econmica se
encuentren desvinculadas.
Un modelo ms plausible se ofrece en la figura 4, en la que se supone que tanto
la desigualdad motivacional como la educativa son consecuencia de la
segregacin residencial, la cual se puede mantener conscientemente para crear
o perturbar estas mismas desigualdades educativas y econmicas. La

desigualdad econmica, por su parte puede operar para perpetuar la


segregacin y las desigualdades motivacionales, en una suerte de
retroalimentacin o de relacin causal recproca, lo cual queda indicado en el
diagrama mediante las flechas punteadas. Sera razonable, por supuesto,
introducir un nmero mayor de elaboraciones, pero, cada vez que se utilice una
variable no mensurable adicional, se hace ms complejo el problema de
vincularla con algn indicador.
Figura 4. Modelo complejo de la desigualdad econmica, estandarizacin
inapropiada.

En este modelo, un tanto ms complejo, la nocin de discriminacin econmica


se ha reemplazado por dos variables no mensurables:
1) la discriminacin efectiva por parte de los patrones en las oficinas de empleo,
y
2) una motivacin general hacia la discriminacin dentro de la comunidad. Esta
reconceptualizacin particular obliga, por tanto, a preguntarse si la variable no
mensurable del inters es, en verdad, discriminacin por parte de los patrones
en las polticas efectivas de contratacin y promocin, o bien una clase de
discriminacin econmica caracterstica de unidades sociales ms amplias, tales
como una comunidad entera o una sub-regin.
Supngase que se desea relacionar la discriminacin econmica con variables
adecuadas a estas unidades ms amplias. Supngase, tambin, que las
desigualdades econmicas resultan de alguna combinacin de los tres factores
que median entre la motivacin global y la discriminacin econmica. Por qu
habra de singularizarse la lnea particular que pasa por la accin del patrn? De
hecho se podra argir que una discriminacin comunitaria verdaderamente
efectiva hara innecesario que los patrones actuaran como filtros. Esto es, la

segregacin residencial podra descalificar a los negros de manera indirecta para


cualquier posicin, excepto las calificadas. Controlar las variables educacin,
motivacin y capacidad tendra sentido si se calculara la discriminacin de los
patrones, pero no tendra ninguno si se intentara acceder al nivel ms general
de discriminacin econmica comunitaria. En este ejemplo en particular, que no
es por cierto ms complejo que otros muchos casos de medicin indirecta,
resulta difcil decir con exactitud qu variable se debe tomar como indicador
singular de la discriminacin econmica general.
La nocin operacionalista de que un individuo vlido es aquel que permite hacer
predicciones certeras, no nos es de mucha ayuda. En primer lugar, se requiere
una variable-criterio simple. En segundo, bien podra ser que todas las variables
(mensurables) estn estrechamente inter-correlacionadas. Si as fuera segn
este ltimo criterio, cualquiera de ellas podra servir como indicador de la
discriminacin econmica. De hecho si alguna otra variable, tal como el
porcentaje de poblacin negra, se relacionara estrechamente con estas
variables, se podra utilizar del mismo modo como indicador de la discriminacin
econmica. El punto general aqu es que, cuando se intenta localizar indicadores
con un alto grado de validez, podra ser que el planteo del problema estuviese
equivocado. Parecera ms razonable, en cambio, postular un modelo terico
que incluyera las variables mensurables y las no mensurables, y ver entonces
sus implicaciones en trminos de predicciones verificables.
Si el modelo es suficientemente simple, se puede hablar entonces en trminos
de indicadores individuales vinculados con variables subyacentes especfica, Y la
nocin de validez tendr un sentido terico adems de un sentido prctico.
3.- Teoras generales versus teoras particulares
Al discutir el operacionalismo observamos que parece haber dos lenguajes
distintos, uno de los cuales es, en cierto sentido ms completo que el otro. El
primero es lenguaje terico en el cual formulamos nuestro pensamiento; el
segundo es el lenguaje operacional que involucra instrucciones especficas para
la clasificacin y la medicin. Ambos lenguajes no se vinculan por medio de un
argumento puramente lgico; pero, la correspondencia entre dos conceptos
pertenecientes a cada uno de los lenguajes debe establecerse por medio de un
acuerdo comn o mediante un supuesto a priori. No todos los conceptos del
lenguaje terico necesitan tener su contraparte operacional, ni es
absolutamente necesario establecer entre los conceptos relaciones unvocas;
pero se debe estar prevenido contra la formulacin de una teora excesivamente
flexible que no se pueda desechar a causa de un gran nmero de relaciones
desconocidas y no especificadas. Nos encontramos aqu con el dilema bsico del
cientfico social: qu hacer con las variables tericas que no se vinculan con
operaciones especficas?
Una posibilidad consiste en hacer a un lado tales conceptos en conjunto; otra
alternativa que, en vista del estado actual de la teora en las ciencias sociales
parece ms razonable, es delimitar y explicitar la distincin entre variables
mensurables y no mensurables. Esto, por su parte implica una distincin entre
las hiptesis de la investigacin prctica y aquellas proposiciones tericas que
comprenden conceptos definidos de tal modo, que excluyan la posibilidad de su

contraste directo. Estas ltimas proposiciones se pueden utilizar como


herramientas tericas para los fines de la prediccin y la explicacin, sin que se
califiquen como hiptesis de investigacin. Estara de acuerdo con Northrop en
que, hablando con propiedad, ningn concepto que se defina tericamente es
mensurable en forma directa. Pero, como ya se anot, algunos estarn cerca del
nivel operacional que no ser difcil lograr el acuerdo. Para propsitos prcticos
se les puede considerar mensurables en forma directa. Puede ser til tambin
hacer una segunda distincin que en parte se yuxtapone a aqulla entre
variables mensurables y no mensurables.
Por un lado debe haber una teora general que se exprese en trminos
abstractos; por el otro debe haber tambin una teora auxiliar especfica
necesaria para los fines de contrastacin. En el plano ideal un terico debera
especificar las correlaciones epistmicas, vinculando las operaciones particulares
con algunos de sus conceptos tericos. Debe formular tambin cierto nmero de
supuestos concernientes a los errores de medicin y al comportamiento de las
variables que no ha podido considerar. Pero es obvio que esto significa esperar
demasiado, en virtud del estado actual de la mayor parte de las ciencias
sociales. Dado que existe una amplia variedad de diseos posibles de
investigacin, de instrumentos e medicin y de factores confusionales es mucho
ms razonable lograr una divisin de las tareas del proceso de la construccin
terica. El cuerpo principal de una teora determinada puede consistir en un
cierto nmero de definiciones, de supuestos y de proporciones organizados
segn el ideal de un sistema de pensamiento enteramente deductivo. Podran
enunciarse leyes generales de diversa complejidad que, tambin segn el ideal
no debera limitarse a pocas y lugares particulares, sino formularse bajo el
modelo hipottico "si... entonces..." No se necesita, por supuesto, enunciarlas
en una nica frmula universal del tipo de "cuanto mayor sea X, mayor ser Y".
Se puede aadir condiciones cualitativas de tal suerte que se introduzca el grado
de complejidad requerido para que la ley se ajuste a la realidad. Durante el
proceso de construccin de dicha teora el cientfico social no requiere ocuparse
de mtodos de contrastacin de sus proposiciones, ni siquiera ha de especificar
las poblaciones en que se aplicar la teora. Esto no quiere decir, sin embargo,
que se le hayan sugerido los datos empricos propios de una poblacin
particular.
Una vez que se ha completado el cuerpo principal de una teora quien deseara
contrastarla podr construir entonces una teora auxiliar que contenga un
conjunto cabal de supuestos adicionales, muchos de los cuales no sern
contrastables por s mismos. Esta teora auxiliar corresponder especficamente
al diseo de la investigacin, a la poblacin estudiada y a los instrumentos de
medicin utilizados. Por ejemplo en una poblacin puede ser razonable ignorar
un conjunto particular de influencias perturbadoras que en otra poblacin, se
tendran que considerar explcitamente. Ciertas variables se pueden considerar
mensurables en un estudio pero no as en otro. En algunas situaciones se puede
suponer que los errores de medicin son mnimos o contingentes, mientras que
en otras tal suposicin sera poco realista. An dentro de un mismo estudio se
pueden utilizar diferentes operaciones.
Es importante sealar que el cuerpo principal de una teora deductiva nunca
puede comprobarse sin la implementacin de alguna teora auxiliar, ya sea que
se formule explcitamente, o que no se ponga de manifiesto. Considrese con

fines ilustrativos, la teora ejemplificada en la figura 5. La teora principal o


general contiene las variables X1, X2,...X6, cuyas interrelaciones se han
especificado mediante las flechas del diagrama. Todas estas variables se
localizan sobre la lnea punteada que separa la teora principal de la auxiliar.
Supngase que de X1 a X5 no se consideran variables directamente
mensurables, pero que X6 se aproxima tanto al nivel operacional, que se estara
tentado a simplificar el diagrama asumiendo que su mensurabilidad es directa.
En la figura 5 la lnea continua separa las variables mensurables de las no
mensurables con X6 bajo la lnea.
Figura 5. Modelo que incluye la distincin: 1) teora principal y auxiliar, y 2)
variables mensurables y no mensurables.

Las variables restantes se introdujeron en la teora auxiliar para obtener


predicciones comprobables. En el ejemplo ninguna de las variables mensurables
se vincula directamente con X1 y X2. Hay dos indicadores de X5, designados por
X5; la ausencia de flechas adicionales significa que no habra correlacin
alguna entre estos dos indicadores si X5 se pudiera controlar. Por lo tanto un
procedimiento como el anlisis factorial podra ofrecer el fundamento para
ponderar los indicadores y estimar X5. En este caso en particular X3 y X4
constituyen indicadores singulares de X3 y X4, respectivamente, pero otros
vectores adicionales apuntan hacia los indicadores provenientes de una fuente
comn, X7. En otras palabras la teora auxiliar tiene en cuenta las medidas
parciales y las relaciones ilegitimas entre los indicadores. De acuerdo con la
teora auxiliar X7 se calcula indirectamente por X7 aunque se supone que el
error de medicin en X7 es contingente. De este modo una teora auxiliar
podra contener variables no mensurables que se han introducido explcitamente
en el cuadro para dar cuenta de las influencias perturbadoras. En este caso X7
acta slo para perturbar el proceso de medicin, pero en otras instancias ser
necesario introducir otras variables, aparte de las que la teora original
considere, para dar razn de posibles relaciones falsas y otros tipos de
distorsiones.

Las complicaciones de esta naturaleza se abordarn en el captulo 5. Cuando la


teora principal y la auxiliar se conjugan en la situacin de investigacin
determinada, el resultado debe contener una serie de proposiciones
comprobadas en las que se tengan en cuenta los lmites de error y las
variaciones no explicadas. Pero, aunque sean analticamente distintas, en el
nivel emprico ambas clases de teoras son inseparables. Si nos referimos a la
teora principal como A y a la teora auxiliar como A' nos encontramos en la
siguiente situacin lgica: si se supone que tanto a como A' son verdaderas,
entonces debern seguirse ciertas consecuencias comprobables B. Si B es
verdadera entonces A y A' podran ser verdaderas, aunque otras teoras (vgr., C
y C' o A y C') tambin permitieran predecir B. No obstante si B es falsa, ambas
teoras o una de ellas deberan modificarse, aunque por lo general no podamos
decir cul de las dos ha fallado. Es de suponer que el propsito del cientfico sea
el de desarrollar teoras principales la suficientemente complejas, como para la
formulacin de las teoras auxiliares sea relativamente simple y plausible.
Esto se puede lograr al incorporar explcitamente en la teora principal, y como
variables adicionales, muchas de las influencias perturbadoras. La aclaracin de
los conceptos definidos tambin simplifica la teora auxiliar al facilitar un proceso
de adecuacin de las definiciones operacionales y al reducir el nmero de
variables no mensurables. El plan de investigacin tambin se puede utilizar
para simplificar la teora auxiliar. Como se dijo en la discusin de la reproduccin
experimental, y como tambin habr de verse en el captulo 9, una de las
principales funciones de la contingencia en los diseos experimentales es la de
permitir el avance del investigador sobre supuestos relativamente simples
acerca de ciertos tipos de influencias perturbadoras. Las implicaciones de la
controversia operacionalista y de nuestro conocimiento de las limitantes del
mtodo cientfico son bastante claras. Algunas formas de teoras auxiliares
sern siempre necesarias.
Como mnimo ser esencial vincular los conceptos definidos tericamente con
operaciones especficas y, as, se requerirn ciertos supuestos no comprobables
sobre los errores de medicin. Ser necesario formular, asimismo, otros
conceptos simplificadores sobre las variables no controladas. Uno de los
principales propsitos del estudio sistemtico de la metodologa es el de
destacar la naturaleza de estas teoras auxiliares. Si bien la divisin de este
texto en secciones separadas sobre medicin y el anlisis pareciera indicar otra
cosa, la tesis fundamental de este captulo introductorio ha sido la de que la
medicin y el anlisis de los problemas requieren, ambos, de una
conceptualizacin terica cuidadosa previa a su resolucin satisfactoria. Uno de
los principales argumentos de Siegel y Hodge, y que se presentar en el
siguiente captulo, es que la evaluacin del error de medicin constituye un
aspecto importante del anlisis de datos.