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Michael Shermer naci en Glendale (California)

en 1954. Doctor en Historia de la Ciencia, es pro


fesor del California Institute of Technology, cola
borador y editor asociado de la revista Scientific
American, fundador de la Skeptics Society y de la
revista Skeptic, comentarista de ciencia de la Radio
Nacional Pblica estadounidense, y productor y
presentador de la serie Exploring the Unknown para
la cadena de televisin Fox. Por qu creemos en cosas
mrasse public primeramente en 1997, enseguida
alcanz gran popularidad y no ha dejado de reedi
tarse y actualizarse desde entonces. Otras obras de
Shermer son How We Believe: The Search for God in
an Age of Science (1999), Denying History: Who Says
the Holocaust Never Happened and Why Do They Say
It? (20 0 0 ), The Bordedands ofScience: Where Sense Meets
Nrmense (2001) y Why Darwin Matters: The Case against
Creationism (2006).

Por qu creemos en cosas raras

Por qu creemos
en cosas raras
Pseudociencia, supersticin y otras
confusiones de nuestro tiempo

Michael Shermer

Prlogo
Stephen Jay Gould
Traduccin
Amado Diguez

ALBA

Trayectos

Coleccin dirigida por Luis Magrinya


TTULO ORICINal: Why People Believe Weird Things

1997, 2002, Michael Shermer


de la traduccin: Amado Diguez
de esta edicin:
A l b a E d it o r i a l , s.i.u.

Camps i Fabrs, 3-11, 4.a


08006 Barcelona
www.albaeditorial.es

Diseo: P. Mol de Alba

Primera edicin: noviem bre de 2008


ISBN: 978-84-8428-422-2
Depsito legal: B-43.685-08

Maquetacin: Daniel Teb


Correccin de primeras pruebas: Jos Carlos Bouso
Correccin de segundas pruebas: Lola Delgado Mller
Impresin: L iberdplex, s.l.u.

Ctra. BV 2241, Km 7,4


Polgono T orrentfondo
08791 Sant Lloren^ d H ortons {Barcelona)

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la reproduccin parcial o total de esta obra por
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y la distribucin de ejemplares mediante
alquiler o prstamo pblicos.

>

Indice

Prlogo. El poder positivo del escepticismo por Stephen Jay


Gould ..................-......._ .................................................
Prlogo a la edicin en rstica. Un viaje mgico y misterioso:
los dndes y los porqus de las cosas raras __ ___ _____
Nota a la edicin revisada y ampliada___ _______
Introduccin. En el programa de Oprah _
Primera parte: ciencia y escepticismo
1. Existo, luego pienso. El manifiesto de un escptico
2. Nuestro bien ms preciado. La diferencia entre cien
cia y pseudociencia ... ---- ------- --------S. Cuando el pensamiento se equivoca. Veinticinco fala
cias que nos impulsan a creer en cosas raras----- - ---Segunda parte: pseudociencia y supersticin
4. Desviaciones. Lo normal, lo paranormal y Edgar
Cayce..................- .-.......-...-......-..-________________
5. A travs de lo invisble. Las experiencias cercanas a la
muerte y la bsqueda de la inmortalidad -----------6 . Abducidos! Encuentros con aliengenas.------ .
7. Epidemia de acusaciones. La caza de brujas en la Edad
Media y en la actualidad - ------ ----------- -----Tercera parte: evolucin y creacionismo
8 . Al principio. Una tarde con Duane T. Gish ----------9. Contra del creacionismo. Veinticinco argumentos de
los creacionistas y veinticinco respuestas de los evolucio
nistas .......-.....................------------------- --...-----------10. Ciencia defendida, ciencia definida. La evolucin y
el creacionismo ante el Tribunal Supremo.......... ......
Cuarta parte: historia y pseudohistoria
11. Tertulias televisivas. Historia, censura y libertad de
expresin.......-...-....-..-...... -..............-....... ..-........ ...

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267

Por qu creemos en cosas raras

12. Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por

qu. Visin general de un m ovim iento..

13. Cmo sabemos que el Holocausto ocurri. El descr


dito de los revisionistas ......................-......-.....
14. Encasillar lo inencasillable. Una visin afro-greco-ger
mano-americana de la raza .........
..........................

285

319

365

Q uinta parte: de la esperanza nace lo eterno

15. El doctor Pangloss de nuestro tiempo. Puede la cien


cia hallar el mejor de los mundos posibles?
16. Por qu creemos en cosas raras?
........................
17. Por qu cree la gente lista en cosas raras?..................... .

Bibliografa ----- -----

ndice onomstico y analtico -...-

383

409
419
473

501

A la memoria de Cari Sagan (1934-1996),


compaero e inspirador; hace diez aos, su conferencia
sobre La carga del escepticismo fue para m un rayo de luz
en un momento en que me encontraba intelectual y profesionalmente a la
deriva y, en ltima instancia, inspir la creacin de la Skeptics Society,
de la revista Skeptic y del presente libro, adems de mi compromiso
con el escepticismo y las posibilidades liberadoras de la ciencia

Me da la impresin de que lo que hace falta es un equilibrio exquisito


entre dos necesidades contrapuestas: un anlisis escrupulosamente
escptico de todas las hiptesis que se nos presenten y, al mismo tiem
po, una enorme disposicin a aceptar ideas nuevas. Si slo se es escp
tico, ninguna idea nueva calar, uno nunca aprende nada nuevo y se
convierte en un viejo malhumorado convencido de que la estupidez
gobierna el mundo. (Y encontrar, por supuesto, muchos datos que lo
avalen.)
Por otra parte, si el pensamiento es virgen hasta la simpleza y no se
tiene una pizca de sentido escptico, no se pueden distinguir las ideas
tiles de las intiles. Si para uno todas las ideas tienen el mismo valor,
est perdido, porque entonces, a mi entender, ninguna idea vale nada.
C arl Sa gan , The Burden of Skepticism,

conferencia pronunciada en Pasadena, 1987

Prlogo

El poder positivo el escepticismo

Con frecuencia, la actitud escptica es objeto de las crticas que


reservamos para actividades que, como la limpieza de basuras, resul
tan imprescindibles para que la vida resulte sana y segura, pero o
bien carecen del ms mnimo encanto o bien no merecen la menor
de las celebraciones. Y, sin embargo, el escepticismo es, por tradi
cin, una actividad noble, como demuestran la etimologa del tr
mino (es de origen griego y, en griego clsico, significa reflexin)
o el ltimo libro de Cari Sagan, El mundo y sus demonios. (Puesto que
yo tambin he escrito un libro sobre el gnero, La falsa medida del
hombre, he de confesar mi propia fe en esta actitud.)
La necesidad intelectual y moral del escepticismo se manifiesta
ya en la famosa observacin metafrica de Pascal, esa que dice que
los humanos somos juncos pensantes, esto es, gloriosamente sin
gulares y singularmente vulnerables. La conciencia, don que, en
toda la historia de la vida en la Tierra, slo le ha sido concedido a
nuestra especie, es la cualidad evolutiva ms divina y espeluznantemente poderosa que se haya inventado. Aunque accidental e
impredecible, la conciencia ha otorgado al homo sapiens un poder
sin precedentes sobre la historia de su propia especie y, en los lti
mos tiempos, sobre la vida de la biosfera en su conjunto.
Pero lo cierto es que somos juncos pensantes, no criaturas racio
nales. Nuestros modelos de pensamiento y accin tienen tantas
posibilidades de conducirnos a la fraternidad y a la iluminacin
como a la destruccin y a la barbarie. No tengo intencin de especu
lar sobre el origen de nuestro lado oscuro: es el legado evolutivo de
una naturaleza de fauces y garras ensangrentadas, como dijo
Tennyson, o un resto inadaptado de un cerebro diseado para lie-

14

Por qu creemos en cosas raras

var a cabo funciones muy distintas de las que ahora regulan nuestra
vida en colectividad? En cualquier caso, somos capaces de los horro
res ms inefables y de los ms conmovedores actos de valor y noble
za, y realizamos ambos en nombre de ideales como la religin, lo
absoluto, el honor patrio y cosas as. Nadie ha expresado mejor este
dilema, el del hombre atrapado entre los dos polos de su naturaleza,
que Alexander Pope, quien en el siglo x v iii escribi:
Colocado en el istmo de un estado medio,
ser oscuramente sabio y groseramente grande [... ]
cuelga en medio; duda entre la accin y el reposo;
si considerarse bestia o dios;
duda entre el alma y el cuerpo;
nace para morir, razona para errar.

Slo dos salidas hay del caos organizado de nuestro potencial oscu
ro, el que nos conduce a las cruzadas, las cazas de brujas, la esclavi
tud y el holocausto. La decencia moral aporta los ingredientes nece
sarios, pero no basta. La segunda salida se encuentra en nuestro
lado racional. Porque, a no ser que empleemos la razn con rigor,
para descubrir y admitir la objetividad de la naturaleza, y nos atenga
mos a las consecuencias lgicas de nuestros descubrimientos para
emprender acciones eficaces, caeremos en manos de las temibles
fuerzas de la irracionalidad, del romanticismo, de las inflexibles fes
verdaderas o de la aparente inevitabilidad del comportamiento de las
masas. La razn no es slo una parte muy importante de nuestra
esencia, es tambin nuestra potencial salvadora de la feroz y precipi
tada accin masiva que el gobierno de lo emocional siempre parece
conllevar. El escepticismo es el agente activo de la razn frente al
irracionalismo organizado y es, por tanto, una de las claves de la
decencia cvica y social.
Michael Shermer, que es presidente de una de las instituciones
escpticas ms relevantes de Estados Unidos, amn de activista y

Prlogo

15

ensayista al servicio de esta forma tan funcional de la razn, es una


figura importante de la vida pblica nacional. Este libro, en el que
nos habla de sus mtodos y experiencias y nos ofrece un anlisis de
los atractivos de la fe irracional, nos ofrece su aguda visin sobre la
necesidad y los triunfos del escepticismo.
El viejo tpico de que estar eternamente en guardia es el precio que
hay que pagar por nuestra libertad ha de ser el lema del movimiento
escptico, porque hay cultos en apariencia benignos que son potencial
mente tan irracionales como la caza de brujas abiertamente militante, y
no nos queda otro remedio que no bajar la guardia y ser crticos con
todo credo que est basado en la supresin del pensamiento.
La obra de Michael Shermer estudia racionalismos minimalistas
como la creencia en los extraterrestres y otros ms conceptuales (pero
vacos de lgica y contenido emprico) como el creacionismo y la
negacin del Holocausto, y tambin ejemplos ms espeluznantes
como las cruzadas y las cazas de brujas en tiempos pasados y, hoy en
da, la histeria que desata el miedo a los cultos satnicos y al abuso
sexual de menores (por supuesto, un problema real y trgico), que
alcanza una escala sencillamente inconcebible y que se apoya en una
conjura inconsciente de acusaciones falsas, por muy profundamente
que se padezcan y se crea en ellas.
Porque, en realidad, slo hay un arma til frente a tanta irracio
nalidad: la razn. Pero en el Estdos Unidos de hoy todo est en
contra nuestra, porque, en Estados Unidos, incluso una aparicin
bienintencionada en los muy vistos programas televisivos de Oprah
Winfrey o Phil Donahue (apariciones que, como relata en el libro,
en el caso de Michael Shermer se han saldado en ambos casos con
resultados preocupantes) da pie a la rplica desaforada en lugar de
al anlisis mesurado. As pues, debemos intentarlo con ms ahnco.
Podemos hacerlo, tenemos que hacerlo y lo haremos. Por otra parte,
hemos cosechado grandes, y pequeas, victorias: desde las decisio
nes del Tribunal Supremo contra el creacionismo hasta el descrdi
to local de los falsos videntes y de los curanderos por la fe.

16

Por qu creemos en cosas raras

Nuestras mejores armas provienen de los arsenales del mtodo


cientfico, porque el procedimiento de doble ciego, tcnica experi
mental bsica, y los mtodos de anlisis estadstico de las observacio
nes resultan imbatibles. Cuando se aplican correctamente, casi todos
los irracionalismos modernos pueden ser derrotados con estas dos
herramientas cientficas elementales bsicas. Por ejemplo, en un caso
que me llega al corazn (porque soy padre de un joven autista), la
conmovedora pero irracional esperanza de que los autistas mudos se
comuniquen recurriendo a facilitadores (personas que afirman
que pueden guiar los dedos de los autistas sobre el teclado de un
ordenador para que stos escriban lo que quieren decir) no se ha
abordado con suficiente escepticismo (a m siempre me ha recorda
do al viejo truco de la ouija), pero el caso es que la mayora de los faci
litadores teclean los mensajes que los padres desean or: Pap, te
quiero. Y siento no habrtelo podido decir antes. Pero cuando
varios (falsos) facilitadores, adscritos a esa desquiciada moda que
sita los abusos sexuales en la infancia como fuente de todos los
males, decidieron (probablemente de modo inconsciente) que el
autismo ha de tener una causa similar y empezaron a teclear mensa
jes acusatorios, su inocente recurso a la esperanza se transform en
pesadilla y varios padres amantes fueron vctimas de falaces imputa
ciones judiciales. El asunto se resolvi mediante clsicos experimen
tos de doble ciego: en los mensajes no aparecan datos que conocan
los autistas pero no los facilitadores, mientras que otros datos que los
facilitadores s conocan y los autistas no s que solan aparecer. Eso s,
no sin que antes la vida de muchos padres (que bastante haban sufri
do ya por la dolencia de sus hijos) se hubiera quebrado trgica y
acaso definitivamente (porque una acusacin tan terrible nunca se
supera del todo, por mucho que se haya demostrado su total false
dad, circunstancia muy valorada por los cnicos cazadores de brujas).
Las crticas al escepticismo se derivan de que, pese a que se trata
de una actitud necesaria, no puede considerarse ms que como una
supresin negativa de afirmaciones falsas. Y, como este libro demues

Prlogo

17

tra tan cabalmente, no es as. El descrdito de una fe slo se hace en


inters de un modelo de explicacin alternativo y no como un mero
ejercicio de nihilismo. Ese modelo alternativo es el propio raciona
lismo, que, vinculado a la honradez moral, se convierte en la herra
mienta para el bien ms potente que nuestro planeta haya conocido.
S t e p h e n J ay G o u l d

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

Un viaje mgico y misterioso: los dndes y los porqus de las cosas raras

La primera edicin del presente libro, que se public en Estados


Unidos en 1997, fue saludada con reseas en la mayora de las publi
caciones ms importantes del pas y recibi pocas crticas. Por lo
dems, algunos lectores tuvieron la amabilidad de sealar un pua
do de erratas gramaticales y ortogrficas, amn de otros errores de
menor importancia, que escaparon a la revisin por otra parte
sobresaliente de correctores y editores. Pero algunos especialistas
aventuraron comentarios crticos sustanciales a los que merece la
pena que responda porque pueden ayudarnos a aclarar ideas sobre
la multitud de polmicas que puede plantear este libro. As pues, fiel
a la idea de que aceptar la crtica es muy sano, me apresto a exami
nar algunos de esos comentarios.
Es posible que la crtica ms oportuna para la autocrtica fuera la
que apareci el 28 de junio de 1997 en el Toronto Globe and Mail. El
crtico sacaba a colacin un importante problema que todos los
cientficos y escpticos deberamos considerar. Despus de observar
que la reflexin racional no termina con los principios del mtodo
cientfico, sometidos en algunos aspectos a diversos tipos de creen
cias extraas, concluye: El escepticismo que apuesta por el descr
dito ms agresivo tiene a veces tendencia a convertirse en culto, en
una especie de cientifismo fascistoide, incluso cuando es esgrimido
por el ms racional de los motivos. Disculpando tan exagerada ret
rica (en mi vida me he topado con ningn escptico que se procla
me fascista o seguidor de un culto), el autor de estas palabras tiene
cierta razn cuando sugiere que la ciencia tambin tiene sus limita
ciones (cosa que no niego) y que, ocasionalmente, el escepticismo
organiza cazas de brujas. Ese es el motivo de que en la presente obra,

20

Por qu creemos en cosas raras

y en casi todas las conferencias que pronuncio, haga hincapi en


que el escepticismo no es una postura, sino una actitud, de igual modo
que la ciencia no es un tema, sino un mtodo.
En una resea muy inteligente y meditada, la revista Reason
(noviembre de 1997) me reprendi por declarar que nuestra labor
consiste en investigar y refutar afirmaciones falsas. Es un error. No
debemos abordar ninguna investigacin con la idea preconcebida
de que vamos a refutar algn principio, sino pensando en investi
gar afirmaciones para descubrir si son falsas (como el texto, ya
corregido, dice ahora). Pero, tras examinar las pruebas, debo decir
que esta crtica suscita mi escepticismo, esto es, ante los escpticos,
soy escptico. Por su parte, ante la teora de la evolucin, los creacio
nistas son escpticos; ante la historiografa tradicional sobre el Holo
causto, los revisionistas son escpticos. Ante todos estos escpticos,
soy yo el escptico. En otros casos como los de recuperacin de
recuerdos de abusos sexuales en la infancia o las abducciones por
extraterrestres, es su reivindicacin lo que da pie a mi escepticismo.
Lo importante son las pruebas y, por muchas que puedan ser sus
limitaciones, el mtodo cientfico es nuestra mejor herramienta
para determinar qu afirmaciones son ciertas y cules no lo son (o,
al menos, para decimos qu probabilidades hay de que sean verda
deras o falsas).
El crtico de The New York Times (4 de agosto de 1997) se mostraba
escptico ante los datos de la encuesta de Gallup que menciono en
el captulo 2 sobre qu porcentaje de estadounidenses creen en la
astrologa, la percepcin extrasensorial, los fantasmas, etctera, y se
preguntaba cmo se realiz este alarmante estudio y si meda con
vicciones o meros flirteos con la nocin de lo invisible. En realidad,
yo tambin me he cuestionado sta y otras encuestas y me preocu
pan la formulacin de algunas preguntas y las limitaciones de este
tipo de estudios para medir el nivel de compromiso de cualquiera
con alguna creencia en particular. Pero los datos de una encuesta se
hacen fiables cuando se contrastan con los de otros estudios inde

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

21

pendientes, y los datos que doy en el captulo 2 se corresponden con


los que, a lo largo de varias dcadas, han ofrecido otras muchas
encuestas. Las encuestas que, de un modo muy informal, hemos rea
lizado en la revista Skeptic tambin confirman esos datos. Dependien
do de qu afirmaciones se trate, entre uno de cada tres y uno de
cada cuatro estadounidenses creen en lo paranormal. Aunque nues
tra sociedad es mucho menos supersticiosa que, por ejemplo, la de
la Europa medieval, es evidente que nos queda mucho camino por
recorrer antes de que publicaciones como Skeptic lleguen a estar
obsoletas.
De entre todas las crticas, la que mayor carcajada me produjo
fue la que haca Ev Cochrane en el primer prrafo de la resea que
en noviembre de 1997 public en Aeon, una Revista de mitos, cien
cias e historia antigua. Resulta divertida no slo por su analoga,
sino porque, si uno tuviera que pensar en una revista que fuera la
anttesis de Skeptic, sa sera Aeon. No obstante, Cochrane conclua:
Para m, elogiar el ltimo libro de Michael Shermer es un poco
como si O. J. Simpson aplaudiera la declaracin final de Marcia
Clark, ya que es muy probable que el autor incluyera la tesis de
Saturno*, la cual suscribo, entre las pseudociencias que menciona en
su exposicin. Pero he de elogiarlo, porque es condenadamente
entretenido y muy provocador. El elogio de Bruto, en realidad,
pero Cochrane, junto con otros crticos y numerosos corresponsales
(y, entre ellos, algunos buenos amigos), me ha reprendido por el
captulo dedicado al libro The Bell Curve [La curva campaniforme]
(14).
Algunos me acusan de que, en mis comentarios sobre Wycliffe
Draper, fundador de Pioneer Fund, organismo que desde 1937 ha
financiado investigaciones sobre la posibilidad de que las diferencias
* Segn la cual, en la prehistoria del hombre, se produjeron cambios espectacula
res en el sistema solar, del cual Saturno era con diferencia el planeta ms brillante y el
ms proximo a la Tierra y dio origen a numerosos mitos y creencias en todo el
mundo. [Esta y todas las notas a pie depgina son del traductor.]

22

Por qu creemos en cosas raras

de cociente intelectual entre las razas sean de origen hereditario,


caigo en los ataques ad hominem. En el captulo pertinente hablo de
la conexin histrica entre las teoras raciales del cociente intelec
tual (que el que los negros tengan menor cociente intelectual se
debe a causas hereditarias y es, por tanto, un hecho inmutable) y las
teoras raciales de la historia (que el Holocausto es propaganda
juda) recurriendo a Pioneer Fund, que tambin guarda relacin
directa con Willis Carto, uno de los fundadores del movimiento de
negacin del Holocausto. Sin embargo, soy, por formacin, psiclo
go e historiador de la ciencia, as que me interesan asuntos extracientficos como quin se ocupa de financiar un estudio y, por lo
tanto, hasta qu punto ese estudio o la teora que sustenta es impar
cial o no. En otras palabras, no slo me interesa el anlisis de los
datos, me interesa tambin investigar los motivos y los prejuicios que
intervienen en la recopilacin y la interpretacin de esos datos. As
pues, la pregunta es: cmo se puede explorar este interesante y (en
mi opinin) importante aspecto de la ciencia sin que a uno lo acu
sen de lanzar ataques ad hominem?
En ltimo extremo, sin embargo, el captulo en cuestin se
ocupa de la raza, no del cociente intelectual, ni del controvertido
libro de Charles Murray y Richard Hermstein The Bell Curve. El tema
se parece a eso que se llama el problema de demarcacin a la hora
de discriminar entre ciencia y pseudociencia, fsica y metafsica:
dnde trazamos la lnea en las zonas grises? Asimismo, dnde
empieza una raza y termina la otra? Toda definicin formal es arbi
traria en el sentido de que no existe respuesta correcta. Estoy desean
do dar mi brazo a torcer y afirmar que se puede pensar en las razas
como en grupos confusos, all donde mis compaeros podran
decir (y lo hacen): Venga ya, Shermer, no me digas que no distin
gues a un angloamericano, de un afroamericano, de un asiticoamericano. De acuerdo, con frecuencia y en trminos generales, puedo
distinguirlo, mientras el individuo en cuestin encaje justo en la
mitad, lejos de los confusos lmites. Pfero me da la impresin de que

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

23

los confusos lmites de los diversos grupos (y nadie se pone de acuer


do sobre cuntos hay) se estn ampliando y solapando hasta el extre
mo de que la distincin viene dictada en su mayor parte por factores
culturales y no biolgicos. A qu raza pertenece Tiger Woods? Hoy
podemos verlo como una mezcla inslita de antecedentes tnicos
distintos, pero dentro de mil aos todos los humanos tendrn su
aspecto y los historiadores contemplarn este breve perodo de
segregacin racial como una pequea mota en la carrera de cientos
de miles de aos de la especie humana.
Si la teora africana fuera cierta, de frica emigr una sola raza
(probablemente negra) que luego se dividi en poblaciones aisladas
geogrficamente y en razas con rasgos singulares y que finalmente, a
finales del siglo xv, con el inicio de las exploraciones y la coloniza
cin, volvieron a fusionarse en una sola raza. A partir del siglo xvi y
hasta el xx, los grupos raciales se confundieron por medio de los
matrimonios interraciales y otras formas de interaccin sexual, y en
algn momento del milenio siguiente los confusos lmites de las
razas se diluirn tanto que tendremos que abandonar la raza como
medio de discriminacin (en los dos sentidos de la palabra). Por
desgracia, a la mente humana se le da tan bien hallar patrones que
sin duda otros criterios para dividir a las personas se abrirn paso en
nuestro lxico.
Una de las cosas ms interesantes que han ocurrido desde la publica
cin de la primera edicin de Por qu creemos en cosas tan raras es el
auge de lo que podra llamarse el nuevo creacionismo (por distin
guirlo del viejo creacionismo, que se remonta varios siglos y del que
me ocupo en el libro). El nuevo creacionismo se divide en dos:
El creacionismo del diseo inteligente: los argumentos expues
tos por los representantes de la derecha religiosa, que creen
que, por su irreductible complejidad, la vida tuvo que ser cre
ada por un diseador inteligente.

24

Por qu creemos en cosas raras

El creacionismo cognitivo-conductual: los argumentos que


aduce la izquierda liberal y multiculural, que cree que la teora
de la evolucin no puede o no debe aplicarse ni al pensamien
to ni a la conducta humanas.
Imagnense: el matrimonio de la derecha conservadora y de la
izquierda liberal. Pero cmo hemos llegado a este punto?
En el captulo 10 describo las tres estrategias principales que los
creacionistas han esgrimido en el siglo xx, incluida la prohibicin de
ensear la teora de la evolucin en las escuelas, la exigencia de que se
dedique al Gnesis el mismo tiempo que a Darwin y la demanda de
que a la ciencia de la creacin y a la ciencia de la evolucin tam
bin se les dedique el mismo tiempo, lo cual no es sino un intento de
burlar la Primera Enmienda de la Constitucin llamando ciencia a
una doctrina religiosa, como si bastara un cambio de nombre para
lograr la transformacin. Estas tres estrategias salieron derrotadas en
otros tantos procesos judiciales que empezaron en 1925 con el llama
do Monkey Trial Quicio del mono], y terminaron en 1987 con el pro
ceso de Luisiana, que agot su larga cadena de recursos en el Tribunal
Supremo, donde la demanda fue desestimada por siete votos contra
dos. Con ello se puso fin a lo que he llamado las estrategias descen
dentes de los creacionistas para convertir, por medio de la legislacin
y con su introduccin eq los colegios pblicos, sus creencias en cultu
ra. Con independencia de lo que pueda durar antes de mutar en otra
cosa, la existencia de este nuevo creacionismo respalda mi opinin de
que los creacionistas no van a desaparecer y de que los cientficos no
se pueden permitir el lujo de ignorarlo.
1. El creacionismo del diseo inteligente. Tras las mencionadas
derrotas, los creacionistas han optado por estrategias de baja intensi
dad como la difusin masiva de la bibliografa creacionista en los
colegios, debates en escuelas y universidades, y la incorporacin a su
credo de personas como Phillip Johnson, catedrtico de Derecho de

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

25

la Universidad de California, el bioqumico Michael Behe, e incluso


del crtico conservador William F. Buckley, que en diciembre de
1997 moder un debate radiofnico emitido en toda la nacin que
termin con la siguiente conclusin: Los evolucionistas tienen que
reconocer la creacin. La novedad de este creacionismo de nuevo
cuo reside en su lenguaje. Ahora, los creacionistas hablan de dise
o inteligente, esto es, la vida no puede sino haber sido creada por
un diseador inteligente, como demuestra su irreductible comple
jidad. Uno de los ejemplos ms recurrentes es el del ojo humano,
rgano muy complejo en el que, segn la argumentacin de los inte
resados, todas las partes han de actuar al unsono o, de otro modo, la
visin no es posible. El ojo, nos dicen, es irreductiblemente comple
jo, si prescindimos de alguna de sus partes, el todo se viene abajo.
Cmo pudo crearse el ojo por seleccin natural si ninguna de sus
partes responde a ningn modelo adaptativo?
En primer lugar, no es cierto que el ojo humano sea irreductible
mente complejo de modo que, sin alguna de sus partes, nos queda
ramos ciegos. Alguna forma de deteccin es mejor que ninguna y,
aunque padecen diversos tipos de enfermedades o lesiones en los
ojos, muchas personas ven razonablemente bien y gozan de una vida
plena. (La argumentacin cae en la falacia del o lo uno o lo otro, a
la que me refiero en el captulo 3 al hablar de los yerros del pensa
miento.) Pero la mejor respuesta a la argumentacin de los creacio
nistas es que el ojo humano no fue creado por seleccin natural a
partir de diversos componentes usados que se encontraban desper
digados en un taller, de igual modo que la Boeing no habra podido
fabricar el 747 sin los diez millones de avances y retrocesos que ha
experimentado la aviacin desde los hermanos Wright hasta el pre
sente. Porque, sencillamente, no es as como funciona la seleccin
natural. El ojo humano es el resultado de un largo y complicado pro
ceso que se remonta varios cientos de millones de aos y que cre
un nico punto-ojo -en el que un puado de clulas sensibles a la
luz proporcion al organismo informacin sobre una importante

26

Por qu creemos en cosas raras

fuente lumnica: el sol- que dio paso a un punto-ojo empotrado


en el que una pequea superficie cncava llena de clulas sensibles
a la luz proporcionaba datos adicionales sobre las direcciones; que a
su vez dio paso a otro punto-ojo empotrado ms profundo que
ofreca informacin ms precisa sobre el entorno; que a su vez dio
paso a un ojo-cmara cabeza de alfiler que permita que la imagen
vista se enfocase sobre una capa de clulas sensibles a la luz; que a su
vez dio paso a un ojo-lente cabeza de alfiler capaz de enfocar la
imagen de por s; que a su vez dio paso al ojo complejo que posee
mos mamferos tan modernos como los seres humanos. Adems, a
partir de ah, el ojo ha evolucionado de forma independiente un
buen puado de veces, lo cual basta por s solo para extraer la con
clusin de que ningn creador tena para el ojo un plan maestro.
Adems, el argumento del diseo inteligente adolece de otra
importante tara: en muchos aspectos, el diseo del mundo no parece
tan inteligente. Es posible incluso recurrir al ojo humano como ejem
plo. La retina tiene tres capas: los bastoncillos y conos, que son las par
tes ms sensibles a la luz, en el fondo -lejos de la luz-; los bastoncillos y
los conos estn bajo otra capa de clulas amacrinas, bipolares y hori
zontales; y esta capa se encuentra a su vez debajo de una capa de gan
glios que contribuyen a transmitir la seal que recibe el ojo al cerebro.
Adems, esa estructura se encuentra bajo una cuarta capa de vasos
sanguneos. Para conseguir una visin ptima, por qu iba un disea
dor inteligente a construir un ojo empezando por atrs y al revs? Por
que ningn diseador inteligente cre el ojo humano desde cero. El
ojo evolucion por seleccin natural y pas de ser simple a ser comple
jo recurriendo a todos los materiales disponibles y desde la particular
configuracin del organismo ancestral.
2. El creacionismo cognitivo-conductual. El aberrante matrimonio
de la derecha conservadora con la izquierda liberal se produce en
esta nueva y extraa forma de creacionismo que, sin embargo, acep
ta la teora de la evolucin para todo lo que quede por debajo de la

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

27

mente humana. La idea de que nuestros pensamientos y conducta


pueden estar influenciados por nuestro pasado evolutivo puede
resultar poltica e ideolgicamente inaceptable para muchos repre
sentantes de la izquierda que temen (no sin cierta justificacin) el
mal uso de esta teora, cosa que ya sucedi en otros tiempos con el
llamado darwinismo social. Los programas de eugenesia que dieron
pie a todo tipo de barbaridades como la esterilizacin de seres
humanos en Estados Unidos y las exterminaciones masivas en la Ale
mania nazi evitan, lo cual es comprensible, que muchas personas
serias se pregunten de qu forma la seleccin natural puede escoger,
adems de los ojos, los cerebros y la conducta. En este sentido, los
crticos de la evolucin sostienen que esta teora no es otra cosa que
una ideologa social fabricada con la intencin de eliminar a los
pobres y a los marginados y de justificar el statu quo de quienes se
encuentran en el poder. El darwinismo social sera la confirmacin
definitiva de la falacia lo que es ha de ser de Hume: todo lo que es
ha de ser. Si la naturaleza concede a ciertas razas o a cierto sexo
jgenes superiores, la sociedad debera estructurarse en consecuencia.
Pero, pese a lo comprensible de sus suspicacias, lo cierto es que
esos crticos van demasiado lejos. En la bibliografa creacionista se
pueden encontrar trminos ideolgicos como opresivo, sexista,
imperialista, capitalista, control y orden, unidos a concep
tos fsicos como ADN, gentica, bioqumica y evolucin. El nadir de
esta forma secular de creacionismo tuvo lugar en 1997 durante una
conferencia interdisciplinar en la que, a un psiclogo que defenda
la ciencia frente a sus crticos alabando los avances de la gentica
moderna y en particular el descubrimiento del ADN, le hicieron la
siguiente pregunta: Cree usted en el ADN?.
Ciertamente puede llegar a extremos ridculos, pero en vista de
la accidentada crnica de abusos de los que ha sido objeto la teora
de la evolucin en general -en particular con la aplicacin de la
eugenesia-, puedo comprender las preocupaciones de la izquierda.
Asimismo, me horroriza que algunas personas hayan utilizado a Dar-

28

Por qu creemos en cosas raras

win para dominar, sojuzgar e incluso destruir a otras. Uno de los


motivos de que William Jennings Bryan se sumara a la causa antievo
lucionista en el juicio de los Scope, el llamado Monkey Trial, fue la
aplicacin del darwinismo social por parte del Ejrcito alemn en la
Primera Guerra Mundial para justificar la ideologa militarista. La
admisin pblica de los abusos a que han sido sometidas las teoras
cientficas es un gesto valioso que suscribo y en el que participo
(vanse los captulos 14 y 15), pero en esto, y una vez ms, los crea
cionistas sucumben a la falacia del o lo uno o lo otro, segn la
cual, a causa de los errores, prejuicios y abusos groseros, habra que
renunciar definitivamente a la empresa. Pensemos en los temores de
muchos padres a la hora de dar un bao a un beb.
Tal vez resulte til terminar este prlogo con un ejemplo de lo que, en
mi opinin, es una aplicacin oportuna y prudente de la teora evolu
cionista a la conducta humana. Lo que en concreto deseo es investigar
desde una perspectiva evolutiva por qu la gente cree en cosas raras.
Los humanos somos animales en busca de patrones, de hbitos.
Buscamos sentido en un mundo extrao, complejo y contingente.
Pero, adems, nos gusta contamos historias y llevamos miles de aos
apoyndonos en mitos y religiones que nos proporcionan modelos
de sentido: de dioses y de Dios, de seres sobrenaturales y de poten
cias msticas, de la relacin de unos seres humanos con otros seres
humanos y con sus creadores, y del lugar que ocupamos en el cos
mos. Una de las razones de que los humanos sigamos adscritos a las
ideas mgicas es que el pensamiento cientfico moderno naci hace
slo doscientos aos, mientras que la humanidad tiene doscientos
mil aos de existencia. Qu hicimos en esos largos milenios?
Cmo evolucionaron nuestros cerebros para solucionar los proble
mas que iban surgiendo en ese mundo tan radicalmente diferente?
Es un problema que abordan los psiclogos evolucionistas, cient
ficos que estudian el cerebro y la conducta desde el punto de vista de
la evolucin. Y aducen el muy razonable argumento de que el cere

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

29

bro (yjunto con l la mente y la conducta) evolucion a lo largo de


un perodo de dos millones de aos en los que pas, con el australopitecinos, de ser del tamao de un puo a tener, en el moderno
homo sapiens, el tamao de un meln. Puesto que la civilizacin sur
gi hace tan slo 13.000 aos con el cultivo de la tierra y la domesti
cacin de animales, el 99,99 por ciento de la evolucin humana se
ha producido en nuestro entorno ancestral (el llamado entorno de
adaptacin evolutiva). Las condiciones de ese entorno y no lo que
ha ocurrido en los ltimos tres milenios son las que han dado forma
a nuestro cerebro. La evolucin no acta tan deprisa. En 1994, Leda
Cosmides yjohn Tooby, directores del Center for Evolutionary Psichology de la Universidad de California en Santa Brbara, resumie
ron la cuestin en un folleto divulgativo:
La psicologa evolucionista se basa en la asuncin de que el cerebro
humano consiste en un enorme conjunto de ingenios computacionales especializados en diversas funciones que fueron evolucionando
para resolver los problemas de adaptacin que con regularidad se
iban encontrando nuestros antepasados cazadores-recolectores. Pues
to que los humanos compartimos una estructura universal evolucio
nada, todos los individuos normales desarrollamos un conjunto dis
tintivamente humano de preferencias, motivos, marcos conceptuales
compartidos, programas emocionales, mtodos de razonamiento con
contenidos especficos y sistemas de interpretacin especializados,
programas que operan bajo la superficie de nuestra diversidad cultu
ral externa y cuyo diseo constituye una definicin precisa de la natu
raleza humana.

En su ltimo libro, Cmofunciona la mente, Steven Pinker llama a esos


ingenios computacionales especializados mdulos mentales. Lo
de mdulo es una metfora, porque esos mdulos no estn nece
sariamente localizados en un solo lugar del cerebro y no tienen que
ver con esa idea de los frenlogos del siglo xix, que localizaban fun

30

Por qu creemos en cosas raras

ciones cerebrales concretas en las diversas protuberancias de la cabe


za. Un mdulo, dice Pinker, puede dividirse en regiones interconectadas mediante fibras que permiten que esas regiones acten
como una unidad. Un puado de neuronas de un sitio se conecta
con un puado de neuronas de otro sitio y, desparramndose
desordenadamente sobre las circunvoluciones y hendiduras del
cerebro, pueden formar un mdulo. Lo que dicta la funcionalidad
de un mdulo no es su situacin, sino sus interconexiones.
Si bien se piensa que la mayora de los mdulos mentales son espe
cficos, los psiclogos evolucionistas sostienen que existen mdulos
mentales de competencias especficas y mdulos mentales de com
petencia general. Tooby, Cosmides y Pinker, por ejemplo, rechazan
la idea de un procesador de competencia general, mientras que otros
muchos apoyan la idea de que hay una inteligencia general llamada
g. En su libro Arqueologa de la mente, el arquelogo Steven Mithen
afirma que es precisamente ese procesador de alcance general el que
nos hace humanos: El momento fundamental en la evolucin de la
mente moderna fue el paso de una mente diseada como un cuchillo
del Ejrcito suizo a otra dominada por la fluidez cognitiva, de una
mentalidad especializada a una mentalidad no especializada. Esto per
miti a los hombres disear herramientas complejas, crear arte y creer
en ideologas religiosas. Adems, el potencial para otros tipos de pen
samiento que resultan fundamentales en el mundo moderno se
puede situar a las puertas de la fluidez cognitiva.
As pues, en lugar de la metfora de los mdulos me gustara sugerir
que hemos desarrollado un motor de creencias ms general, que es como
el rostro de Jano, y si bajo determinadas circunstancias conduce al pen
samiento mgico -un motor de creencias mgicas-, bajo otras distintas con
duce al pensamiento cientfico. Podramos imaginar ese motor de
creencias como el procesador central que se encuentra bajo otros
mdulos ms especficos. Permtanme que me explique.
Los seres humanos evolucionamos hasta convertimos en criaturas
hbiles en busca de pautas, modelos y relaciones causales. Los ms

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

31

capaces a la hora de encontrar relaciones causales (aproximarse a la


pieza del lado por donde sopla el viento es malo para la caza, el estir
col de vaca es bueno para los cultivos) dejaron ms descendencia.
Nosotros somos esa descendencia. El problema de buscar y encontrar
pautas y modelos es saber cules son de mayor utilidad y cules no sir
ven. Por desgracia, nuestros cerebros no siempre establecen bien la
diferencia. Esto es as porque, normalmente, descubrir un modelo
que no sirve (pintar animales en una cueva antes de salir a cazarlos)
resulta inocuo y, a veces, incluso puede tener la utilidad de reducir la
ansiedad en determinadas situaciones. De modo que nos quedan dos
tipos de errores cognitivos: error de tipo 1: creer algofalso; error de tipo 2:
rechazar algo verdadero. Puesto que, en general, no se saldan con la
muerte, esos errores persisten. El motor de creencias ha evolucionado
hasta convertirse en un mecanismo que nos ayuda a sobrevivir por
que, adems de incurrir en errores del tipo 1 y del tipo 2 , tambin
obtenemos lo que podramos llamar aciertos de tipo 1: no creer en algo
falso y en aciertos de tipo 2: creer en algo verdadero.
Parece razonable sostener que el cerebro est compuesto por
mdulos generales y especficos y que el motor de creencias es un
procesador de alcance general. Es, en realidad, uno de los mdulos
de alcance ms general, porque en l se encuentra la base de todo
aprendizaje. Al fin y al cabo, algo hemos de creer acerca de nuestro
entorno y eso que creemos lo aprendemos por medio de la expe
riencia. Pero el proceso deformar creencias lo llevamos integrado genti
camente. Para explicar el hecho de que el motor de creencias es
capaz de incurrir en errores de tipo 1 y de tipo 2 y de conseguir
aciertos de tipo 1 y de tipo 2 , hemos de considerar primero las dos
condiciones bajo las cuales se desarroll:
1. Seleccin natural: El motor de creencias es un mecanismo til para
la supervivencia, no slo para aprender qu entornos son peligrosos
y potencialmente mortales (en los que los aciertos de tipo 1 y de tipo
2 nos ayudan a sobrevivir), sino a la hora de reducir la ansiedad que

32

Por qu creemos en cosas raras

crea el entorno por medio del pensamiento mgico: existen pruebas


psicolgicas de que ste reduce la ansiedad en entornos inseguros,
pruebas mdicas de que la oracin, la meditacin y la adoracin
pueden mejorar la salud mental y corporal, y pruebas antropolgi
cas de que los magos y los chamanes, y los reyes que recurren a ellos,
son ms poderosos y copulan ms, repartiendo as sus genes, que
apoyan el pensamiento mgico.
2. Spandrel. El pensamiento mgico, que forma parte del motor de
creencias, tambin es un spandrel: vocablo con el que Stephen Jay
Gould y Richard Lewontin aluden al subproducto derivado de un
mecanismo evolucionado. En su influyente artculo The Spandrels of
San Marco and the Panglossian Paradigm: A Critique of the Adaptationist Programme [Los spandrels de San Marcos y el paradigma de
Pangloss: crtica del programa adaptativo] (Proceedings of the Rojal
Society, V, b205, pp. 581-598), Gould y Lewontin explican que la estruc
tura de un spandrel consiste en los espacios triangulares y ahusados
que forma la interseccin de dos arcos redondos situados en ngulo
recto. En las iglesias medievales, ese espacio sobrante est lleno de
tan elaborados y bellos motivos que sentimos la tentacin de conside
rarlos el punto de partida de cualquier anlisis, la causa de la arquitec
tura que los rodea. Pero esto invertira el sentido correcto de nuestro
anlisis. Preguntarse qu propsito tiene el spandrel es hacerse
una pregunta errnea. Sera como preguntarse Por qu los varones
tienen pezones?. La pregunta correcta es Por qu las hembras tie
nen pezones?. La respuesta es que los necesitan para dar de comer a
sus cras y que hembras y varones comparten la misma estructura. A la
naturaleza le result ms fcil construir varones con pezones intiles
que reconfigurar la estructura gentica subyacente.
En este sentido, el componente de pensamiento mgico del
motor de creencias es un spandrel. Recurrimos al pensamiento
mgico porque tenemos que pensar con modelos causales. Incurri
mos en errores de tipo 1 y de tipo 2 porque necesitamos obtener

Prlogo a la edicin en rstica (2001)

33

aciertos de tipo 1 y de tipo 2. El pensamiento mgico y las supersti


ciones existen porque necesitamos el pensamiento crtico y encon
trar modelos causales. Son aspectos inseparables. El pensamiento
mgico es un derivado necesario del evolucionado mecanismo del
pensamiento causal. En mi prximo libro, Why People Belieue in God
[Por qu la gente cree en Dios], el lector podr leer una versin
ampliada de esta teora, de la cual ofrezco abundantes testimonios
histricos y antropolgicos, pero, de momento, dejar que las cosas
raras de las que hablo en el presente libro sirvan como ejemplo de
ese pensamiento mgico ancestral y el ser humano plenamente
moderno. Quienes creen en los ovnis, las abducciones extraterres
tres, la percepcin extrasensorial y los fenmenos parapsicolgicos
incurren en un error cognitivo de tipo 1 : creen en algo que es falso.
Los creacionistas y los negacionistas incurren en un error cognitivo
de tipo 2: rechazan algo que es verdadero. No es que esas personas
sean ignorantes o estn desinformadas, son inteligentes, pero mane
jan informaciones errneas. Su pensamiento falla. Los errores de
tipo 1 y de tipo 2 estn escamoteando los aciertos de tipo 1 y de tipo
2. Por fortuna, hay pruebas de sobra de que el motor de creencias es
maleable. El pensamiento crtico se puede ensear. A tener una acti
tud escptica se puede aprender. Los errores de tipo 1 y de tipo 2
son tratables. Es algo que s bien, porque me convert en escptico
tras tragarme muchas de esas creencias (de lo que doy cuenta con
detalle en este libro). He vuelto a nacer y he nacido escptico, por
as decirlo.
Y, tras ofrecer esta respuesta ms elaborada a la pregunta por
qu?, permtame el lector concluir este prlogo con otra respuesta, la
que cerraba la entrevista que Georgea Kovanis me hizo para el Detroit
FreePress el 2 de mayo de 1997. Georgea comprendi el alcance de la
actitud escptica cuando a su pregunta Por qu tenemos que creer
todo lo que usted dice?, respond: No tienen que hacerlo.
Cogita tute. Piensa por ti mismo.

Nota a la edicin revisada y ampliada

Nuestros detractores y los medios de comunicacin llevan aos


hacindonos a los escpticos la siguiente pregunta: Qu hay de
malo en creer en los ovnis, la percepcin extrasensorial, la astrologa
y las pseudociencias en general? Por qu os empeis los escpticos
en privamos de diversin?. La brutal respuesta lleg en forma de
ejemplo cuando, el 27 de marzo de 1997, la secta de culto a los extraterrestres Puerta del Cielo protagoniz un suicidio en masa que
llen las primeras pginas de todos los peridicos que llegan a la
Skeptics Society. Una semana ms tarde, apareca la primera edicin
de Por qu creemos en cosas raras, as que hube de dedicar una gran
parte de la gira promocional del libro a intentar explicar por qu
unas personas tan inteligentes y cultas como los miembros de ese
grupo llegaron a creer en algo con tanta intensidad como para
entregar sus vidas por ello.
A la luz de la reciente oleada de terrorismo suicida, y de la reac
cin tantas veces incendiaria con que se encuentra, el asunto ha
cobrado nueva relevancia. Comprender la psicologa de los sistemas
de creencias es el objetivo principal del presente libro y el nuevo
captulo que he introducido al final de esta edicin revisada y
aumentada, Por qu la gente lista cree en cosas raras, aborda esta
cuestin exponiendo las ltimas investigaciones sobre los sistemas
de creencias, considerando en particular cmo es posible que perso
nas inteligentes y cultas crean tambin en cosas tan aparentemente
irracionales. Mi respuesta es engaosamente simple: la gente lista cree
en cosas raras porque est entrenada para defender creencias a las que ha lle
gado por razones poco inteligentes.
Los seres humanos somos animales que buscan pautas y modelos

36

Por qu creemos en cosas raras

causales, y nos gusta contamos historias, y hacemos ambas cosas en


busca del sentido profundo que puedan tener los acontecimientos
en apariencia azarosos de nuestra vida cotidiana. Espero que, en la
pequea medida en que sea posible, este libro ayude al lector a
abrirse paso a travs de la acumulacin, con tanta frecuencia confu
sa, de afirmaciones y creencias que se nos ofrecen como historias,
pautas y modelos llenos de sentido.
Altadena, California
diciembre de 2 0 0 1

Introduccin

En el programa de Oprah

El lunes 2 de octubre de 1995 y por primera vez en sus diez aos de


emisin, en el Oprah Winfrey Show apareci como invitada una
mdium. Se trataba de Rosemary Altea (un pseudnimo), quien
afirmaba ser capaz de comunicarse con los muertos. El libro que
haba dedicado a esta extraordinaria afirmacin -El guila y la rosa.
Una historia verdadera y asombrosa- llevaba varias semanas en las listas
de libros ms vendidos de The New York Times y de The Wall StreetJour
nal (El guila es un indio nativo americano -el espritu que gua a
Rosemary Altea- y la propia Rosemary es la rosa.) Oprah Winfrey
empez pidiendo disculpas: haba invitado a la mdium al programa
slo porque varios amigos de confianza le haban dicho que Altea
era el smmum del mundo de lo paranormal. A continuacin, el
director del programa emiti varios minutos de imgenes grabadas
el da anterior de la mdium ante un reducido grupo de personas
en un piso de Chicago. Esas personas hacan incontables preguntas,
establecan numerosas generalizaciones y, ocasionalmente, conta
ban cosas sobre sus familiares y allegados difuntos. A continuacin,
Rosemary empez a trabajar con el pblico presente en el estudio
del programa de Oprah: Ha muerto ahogada alguna persona pr
xima a usted? Veo a un hombre en pie detrs de usted. Tuvo el
accidente algo que ver con un barco? Etctera, etctera.
A diferencia de la mayora de los mdiums que yo haba visto,
Rosemary Altea estaba fracasando estrepitosamente. El pblico no
le aportaba las pistas que necesitaba para adivinar. Finalmente, ya
bien avanzado el programa, los intentos de la mdium dieron sus
frutos. Fijndose en una mujer de mediana edad medio oculta por
una cmara, le dijo que su madre haba muerto de cncer. La mujer

38

Por qu creemos en cosas raras

grit y se ech a llorar. Adems, observ Altea, el joven que estaba a


su lado era su hijo, que estaba muy preocupado por diversas decisio
nes relativas a sus estudios y carrera profesional. El muchacho dio
por buena la observacin y empez a relatar sus desgracias. El pbli
co estaba asombrado. Oprah guardaba silencio. Rosemary aventur
nuevos detalles y predicciones. Al final de la emisin, una mujer se
levant y anunci que aunque haba acudido al estudio para desa
creditar a Rosemary, sta la haba convencido y haba acabado por
creer en ella.
Y ahora entra en escena el escptico. Tres das antes de la graba
cin del programa, me llam una de las productoras. Sorprendida
de que el editor de la revista Skeptic no hubiera odo hablar de Rose
mary Altea, la productora se dispona ya a llamar a otra persona
cuando le expliqu, sin haberla visto, el mtodo de trabajo de la
mdium. La productora me envi un billete de avin. En los minu
tos escasos que me concedieron, expliqu que lo que el pblico
haba presenciado lo poda ver tambin en el club Magic Casde de
Hollywood cualquier noche en que actuara una persona capaz de
trabajar con el pblico. Por trabajar entiendo una tcnica, avalada
por la prctica, que consiste en hacer preguntas poco concretas
hasta encontrar a alguien que colabore con sus generosas respues
tas. Y la insistencia en las preguntas suele dar sus frutos: Fue cncer
de pulmn? Porque noto un dolor aqu, en el pecho. La persona
dice: Fue un ataque al corazn. Un ataque al corazn? S, eso
explica el dolor en el pecho. O: Presiento un ahogamiento.
Haba algn barco? Veo una embarcacin sobre la superficie del
agua, posiblemente un ro o un lago. Etctera, etctera. Es muy
posible que entre un pblico de doscientas cincuenta personas se
puedan hallar las causas de fallecimiento ms frecuentes.
Los principios de la lectura en fro son simples: hay que empe
zar por lo general (accidentes de coche, ahogamientos, ataques al
corazn, cncer), ser positivo (El quiere que sepas que te quiere
mucho, Me dice que te diga que ya no sufre, Se le ha pasado el

En el programa de Oprah

39

dolor) y saber que tu pblico recordar los aciertos y olvidar los


fallos (Cmo ha sabido que era cncer? Cmo ha adivinado su
nombre?). Pero cmo supo Rosemary Altea sin preguntar que la
madre de la mujer del pblico haba muerto de cncer y que su hijo
tena dudas sobre su trayectoria profesional? A Oprah Winfrey, a los
doscientos cincuenta testigos presentes en el estudio y a millones de
telespectadores les pareci que Rosemary Altea tena lnea directa
con el mundo de los espritus.
La explicacin, sin embargo, es muy de este mundo. Los mentalistas hablan de lectura en caliente cuando obtienen informacin
sobre el sujeto con antelacin. Ese mismo da, unas horas antes del
programa, compart una limusina con varios invitados al programa
entre quienes se encontraban la mujer y su hijo. De camino al estu
dio me dijeron que ya conocan a Rosemary Altea y que los produc
tores del programa de Oprah los haban invitado para compartir su
experiencia con los telespectadores. Como casi nadie estaba al
corriente, Rosemary pudo aprovechar ese pequeo detalle para con
seguir una gran victoria cuando todo presagiaba su ms estrepitosa
derrota. Naturalmente, yo dije lo que saba, pero, por increble que
parezca, la mujer neg conocer a Rosemary, nuestro intercambio
dialctico desapareci en la sala de montaje y no apareci en la emi
sin definitiva del programa.
Dudo que Rosemary Altea engae deliberadamente a su pblico
recurriendo de forma consciente a las tcnicas de la lectura en fro.
Lo que creo es que, inocentemente, ha desarrollado cierta fe en sus
poderes psquicos e, inocentemente, ha aprendido la lectura en
fro por el mtodo de ensayo y error. Afirma que todo comenz una
maana de noviembre de 1981 cuando, al despertarse, lo vi al lado
de la cama, de pie, mirndome. Aunque estaba medio dormida,
supe que no era ninguna aparicin, ningn espectro de la noche.
Su libro revela que a partir de ese momento se puso en marcha un
largo proceso de apertura paulatina a la posibilidad de un mundo
espiritual a travs de lo que los psiclogos llaman alucinaciones

40

Por qu creemos en cosas raras

himnopmpicas, es decir, visiones de espectros, aliengenas o per


sonas allegadas que se producen cuando uno sale de un sueo pro
fundo, y a travs de interpretaciones msticas de experiencias poco
corrientes.
Pero tanto si hablamos de ratas que pulsan una palanca para con
seguir alimento como de seres humanos ante una mquina tragape
rras de Las Vegas, basta un solo acierto para volver a buscar ms. La
conducta y la fe de Rosemary Altea se derivan de un condiciona
miento que opera de acuerdo con un espectro de refuerzo de razn
variable: muchos fallos, pero los aciertos suficientes para conformar
y mantener una conducta. La devolucin positiva en forma de clien
tes felices que pagan hasta doscientos dlares por sesin basta para
que Rosemary refuerce su fe en sus poderes y se anime a perfilar sus
habilidades como mentalista.
Es probable que la misma explicacin pueda aplicarse ajames
Van Praagh, maestro de la lectura en fro dentro del mundo de lo
paranormal que durante muchos meses suscit el asombro de los
telespectadores de The Other Side [El otro lado], programa de estilo
New Age de la NBC, hasta que cay en el descrdito a raz de una
emisin de Misterios sin resolver. Esto es lo que pas. Me pidieron que
me sentara en una sala con otras nueve personas. A Van Praagh le
pidieron que nos leyera el pensamiento y le dijeron que todos haba
mos perdido a una persona muy prxima a nosotros. Por mi parte,
me ocup, con la ayuda de los productores del programa, de que
Van Praagh no supiera nada de ninguno de nosotros previamente.
(Adems de suscribirse a publicaciones que estudian la demografa,
a fin de hacer suposiciones estadsticamente correctas basndose en
la edad, el sexo, la raza y el lugar de residencia de sus sujetos, algu
nos mentalistas llegan al extremo de averiguar un nombre gracias a
los servicios de una agencia de detectives.) La sesin dur once
horas, aunque la interrumpimos con varios descansos, una comida y
numerosas pausas para que los tcnicos recargaran sus cmaras. Van
Praagh comenz con media hora de msica New Age y un galimatas

En el programa de Oprah

41

astrolgico para prepararnos para nuestro viaje al otro lado. Sus


gestos tenan un tanto de afeminamiento y lleg a mostrarse muy
empdco, porque poda sentir nuestro dolor.
Con la mayora, Van Praagh averigu la causa de la muerte con
una tcnica que yo desconoca. Se frotaba el pecho o la cabeza y
deca: Siento un dolor aqu sin dejar de observar el rostro del suje
to para comprobar su reaccin. Cuando lo hizo por tercera vez, supe
por qu: la mayora de las personas mueren de un fallo cardaco,
pulmonar o cerebral, con independencia de cul sea su causa espe
cfica (infarto, apopleja, cncer de pulmn, ahogamiento, cada o
accidente de trfico). Con varios sujetos no consigui nada, y as lo
dijo: No estoy consiguiendo nada. Lo siento. Si no est, no est.
De la mayora de nosotros, no obstante, obtuvo muchos detalles y la
causa concreta de la muerte -despus de numerossimos fallos-. Las
dos primeras horas llev la cuenta de los noes: hubo ms de cien por
alrededor de una docena de aciertos. Con tiempo y preguntas sufi
cientes, cualquier persona con un poco de entretenimiento sabra lo
suficiente para hacer exactamente lo mismo que hace Van Praagh.
Tambin advert que, durante los cambios de pelcula, Van Praagh
charlaba con los presentes. Por quin ha venido?, le pregunt a
una mujer que le respondi que por su madre. Varias lecturas des
pus, Van Praagh mir a la mujer y le dijo: Veo a una mujer detrs
de usted. Es su madre?. Y siempre fue positivo. Haba redencin
para todos: nuestros difuntos nos perdonaban todos nuestros erro
res, nos seguan queriendo, ya no sufran, queran que furamos feli
ces. Qu otra cosa poda decir, Tu padre nunca perdonar que le
hayas destrozado el coche? El marido de una mujer joven haba
muerto atropellado. Van Praagh le dijo: Quiere que sepas que te
volvers a casar. Dio la casualidad de que estaba comprometida y,
por supuesto, concedi un acierto al mentalista. Pero, como yo
expliqu delante de las cmaras, Van Praagh no haba especificado,
se haba limitado a hacer el tpico comentario positivo e inconcreto.
No haba dicho a la mujer que estaba comprometida y que se iba a

42

Por qu creemos en cosas raras

casar, slo haba dicho que algn da volvera a casarse. Y qu? Su


alternativa era decirle, a la joven viuda, que pasara sola lo que le
quedaba de vida, lo cual resultaba tan estadsticamente improbable
como deprimente.
El momento ms espectacular de la jomada se produjo cuando el
mentalista adivin el nombre del hijo de una pareja que haba muer
to asesinado en un tiroteo. Veo la letra K-proclam-. Es Kevin o
Ken? La madre respondi entre sollozos y con la voz rota: S, es
Kevin. Todos nos quedamos de piedra. Y entonces vi que del cuello
de la mujer colgaba un gran anillo macizo con la letra K en dia
mantes engastada en un fondo negro. Cuando lo seal delante de
las cmaras, Van Praagh neg haber visto el anillo. En las once horas
de grabacin y en las conversaciones que mantena con los presentes
durante los recesos, tuvo que verlo. Yo lo vi, y l es el profesional.
Pero las reacciones de los miembros del pblico me intrigan
todava ms que las tcnicas de Rosemary Altea o de Van Praagh.
Cualquiera puede aprender las tcnicas de la lectura en fro en
media hora. Funcionan porque los sujetos desean que funcionen.
Todas las personas que estaban presentes en la grabacin de Miste
rios sin resolver menos yo queran que Van Praagh saliera con bien.
Haban ido para hablar con sus difuntos. En las entrevistas posterio
res a la grabacin, los nueve sujetos valoraron positivamente el traba
jo de Van Praagh, tambin aquellos con quienes el mentalista haba
fallado. La hija de una de las presentes haba sido violada y asesinada
haca muchos aos y la polica segua sin pistas del perpetrador ni de
cmo se haba cometido el crimen. La mujer haba acudido a varios
programas de televisin, buscando desesperadamente a alguien que
pudiera ayudarla a encontrar al asesino de su hija. Van Praagh fue
para su corazn como la sal para una herida. Reconstruy la escena
del crimen, describi cmo un hombre se pona encima de la vcti
ma, la violaba y la apualaba, y dej a la afligida mujer sumida en
llanto. (Todos creyeron que Van Praagh haba averiguado la causa
de la muerte, pero previamente, en la sesin matinal, mientras Van

En el programa de Oprah

43

Praagh buscaba indicios frotndose el pecho y la cabeza, la mujer se


haba pasado los dedos por el cuello, indicando que a su hija le ha
ban cortado el cuello. Todos menos yo haban olvidado esta pista
cuando el mentalista hizo uso de ella.)
Cuando concluy la grabacin resultaba evidente que todos los
presentes menos yo estaban impresionados con Van Praagh. Los
dems me desafiaron a que explicara sus pasmosos aciertos. Cuando
les confes quin era, lo que haca all y cmo funciona la lectura en
fro, la mayora no demostraron ningn inters y otros se marcha
ron. Una mujer clav los ojos en m y me dijo que no era bueno des
truir las esperanzas de la gente mientras an seguan en medio de su
dolor.
Y ah est la clave para comprender el fenmeno. La vida es con
tingente y est poblada de incertidumbres: la ms temible de ellas es
la forma, el momento y el lugar de nuestra muerte. Para un padre,
un miedo mayor es la muerte de su hijo, lo que hace que quienes
han sufrido esa prdida sean especialmente vulnerables a lo que los
profesionales de lo paranormal tienen que ofrecer. Bajo la presin
de la realidad, nos volvemos crdulos. En echadores de cartas, quiromnticos, astrlogos y videntes, buscamos certidumbres tranquiliza
doras. Nuestras facultades crticas quedan suspendidas bajo el ata
que de promesas y esperanzas que apacigen las grandes angustias
de la vida. No sera maravilloso que, en realidad, no llegramos a
morir? Por supuesto. Los escpticos no somos distintos a los crdu
los en lo que respecta a estos deseos. Es un antiguo anhelo humano.
En un mundo en el que la propia vida era tan incierta como la prxi
ma comida, nuestros ancestros desarrollaron creencias en una vida
despus de la vida y en un mundo espiritual. As que, cuando nos
sentimos vulnerables y tenemos miedo, a la persona que nos da espe
ranzas le basta con sugerimos la promesa de una vida despus de la
vida, y para que la creamos es suficiente la ms endeble de las prue
bas. Nuestra credulidad har el resto, como observ el poeta Alexander Pope en su Ensayo sobre el hombre (1733):

44

Por qu creemos en cosas raras

De la esperanza nace lo eterno en el corazn del hombre;


el hombre nunca es, sino que ser bendecido.
El alma, incmoda, y lejos de casa,
reposa y se esponja en la vida venidera.

Esa esperanza nos impulsa a todos -a escpticos y a crdulos por


igual- hacia los misterios sin resolver, a buscar significado espiritual
en un universo fsico, a desear la inmortalidad y a querer que nues
tro deseo de eternidad pueda realizarse. Es lo que lleva a tantas per
sonas a acercarse a los profesionales de lo espiritual, a los gurs de la
New Age y a los mdiums que aparecen en televisin y que ofrecen
un pacto propio de Fausto: eternidad a cambio de la suspensin de
nuestras capacidades crticas (y, normalmente, una aportacin a sus
arcas privadas).
Pero de la esperanza nace lo eterno tambin para cientficos y
escpticos. Nos fascinan los misterios y nos asombra el universo y la
capacidad de los seres humanos para conseguir tanto en tan poco
tiempo. Buscamos la inmortalidad con la acumulacin de esfuerzos
y con los logros ms duraderos; nosotros tambin deseamos que
nuestras esperanzas de eternidad se vean satisfechas.
Este libr trata de personas que comparten creencias y esperan
zas similares pero las persiguen por otros mtodos; trata de la distin
cin entre ciencia y pseudociencia, entre historia y pseudohistoria, y
de lo que ello supone. Aunque todos los captulos se pueden leer de
forma independiente, en conjunto demuestran el atractivo del
mundo de los videntes y de las percepciones extrasensoriales, de los
ovnis y de las abducciones extraterrestres, de los fantasmas y de las
casas encantadas. Pero, adems, se ocupa de temas polmicos que
no necesariamente se encuentran en los mrgenes de la sociedad y
que pueden tener consecuencias muy perniciosas para la sociedad:
una ciencia creacionista y una interpretacin literal de la Biblia, la
negacin del Holocausto y de la libertad de expresin, la relacin de
raza y cociente intelectual, el extremismo poltico y la derecha radi

En el programa de Oprah

45

cal, las cazas de brujas modernas impulsadas por el pnico moral y la


histeria de masas, como en el caso del movimiento de recuperacin
de recuerdos de abusos sexuales en la infancia, de los ritos satnicos
y de los intermediarios en la comunicacin con los autistas. En estos
casos, la distincin entre credulidad y pensamiento crtico es de
suma relevancia.
Pero, ms que esto, mucho ms en realidad, el presente libro es
una celebracin del espritu cientfico y del gozo inherente a explo
rar los grandes misterios del mundo incluso cuando las respuestas
que hallemos no sean bienvenidas. El viaje intelectual es lo que
importa, no el destino. Vivimos en la edad de la ciencia. Esa es la
razn de que las pseudociencias florezcan: los pseudocientficos
saben que sus ideas deben cuando menos parecer cientficas, porque,
en nuestra cultura, la ciencia es la piedra de toque de la verdad. La
mayora de nosotros tenemos cierta fe en la ciencia, confianza en
que, de algn modo, la ciencia resolver nuestros problemas -el
sida, la superpoblacin, el cncer, la polucin, las enfermedades car
dacas, etctera-. Algunos incluso imaginan un futuro en el que no
envejeceremos gracias a la ingesta de ordenadores nanotecnolgicos que repararn clulas y rganos, erradicarn enfermedades que
amenazan la vida y nos mantendrn por siempre en la edad que
escojamos.
As pues, de la esperanza nace lo eterno no slo para los espiri
tualistas, los religiosos, los filsofos de la New Age y los curanderos,
sino tambin para los materialistas, los ateos, los cientficos y, por
supuesto, los escpticos. El primer grupo se vale de la ciencia y de la
racionalidad cuando le conviene y las rechaza cuando no. Para este
grupo, mientras satisfaga la necesidad de certidumbre, tan profun
damente arraigada, cualquier idea vale. Por qu?
Los seres humanos desarrollaron la capacidad para buscar y
encontrar relaciones entre cosas y acontecimientos en el entorno
(hay que evitar a las serpientes que suenan como un cascabel) y los
que establecieron las mejores relaciones fueron los que dejaron ms

46

Por qu creemos en cosas raras

descendencia. Y nosotros somos esa descendencia. El problema es


que el pensamiento causal no es infalible. Establecemos relaciones
all donde las hay y all donde no. Las relaciones de este ltimo tipo
pueden dividirse en dos: las falsas negativas acaban con tu vida (las
serpientes de cascabel son buenas); las falsas positivas slo suponen
una prdida de tiempo y de energa (la danza de la lluvia pondr fin
a la sequa). Hemos heredado un gran legado de relaciones falsas
positivas: las alucinaciones hipnopmpicas se convierten en fantas
mas o aliengenas; ruidos de golpes en una casa vaca son indicios de
que hay duendes y espritus; las sombras y las luces de un rbol se
convierten en la virgen Mara; las sombras azarosas que cubren las
montaas de Marte son un rostro tallado por extraterrestres. Lo que
creemos incide en lo que percibimos. Los fsiles perdidos de un
estrato geolgico se convierten en pruebas de la creacin divina.
Que no hayamos encontrado una orden de exterminar a los judos
escrita por Hitler significa que tal vez esa orden no existi... o que
no existi el exterminio. Que las configuraciones de las partculas
subatmicas y de las estructuras astronmicas coincidan en algunos
aspectos son la prueba de que el universo responde a un diseo inte
ligente. Los sentimientos y los recuerdos vagos evocados a travs de
la hipnosis y de ciertas terapias se convierten en recuerdos claros
como el agua de abusos sexuales infligidos en la infancia incluso
cuando no existe ninguna prueba que lo corrobore.
Los cientficos tambin tienen sus falsos positivos, pero el mtodo
cientfico fue diseado especficamente para desecharlos. Si los
hallazgos en el terreno de la fusin fra, por citar un reciente y espec
tacular ejemplo de falso positivo, no se hubieran hecho pblicos
antes de que otros cientficos los corroborasen, no habran sido
nada extraordinario. Es as precisamente como avanza la ciencia,
con la identificacin de incontables falsos negativos y falsos positivos.
Pero la opinin pblica no suele estar al corriente porque los hallaz
gos negativos no se suelen publicar. La noticia de que los implantes
de silicona podan causar graves problemas de salud ocup las pr-

En el programa de Oprah

47

meras pginas de los peridicos, pero la noticia de que no se han


hallado pruebas cientficas que lo corroboren casi ha pasado desa
percibida.
Qu, entonces, puede preguntarse el lector, significa ser escpti
co? Hay personas que creen que el escepticismo supone rechazar
cualquier idea novedosa o, lo que es peor, confunden escptico
con cnico y creen que los escpticos son una pandilla de cascarra
bias que se niegan a aceptar todo pensamiento que ponga en tela de
juicio el statu quo. Pero esto es un error. El escepticismo es una acti
tud provisional ante afirmaciones de todo tipo. El escepticismo es un
mtodo, no una postura. En principio, los escpticos no se embarcan
en una investigacin cerrada a la posibilidad de que un fenmeno
sea real o de que una afirmacin sea cierta. Por ejemplo, cuando
investigu los argumentos de los negacionistas, acab por considerar
con escepticismo las opiniones de esos escpticos (vanse los captu
los 12 y 13). En el caso de los recuerdos recobrados, he acabado por
situarme en el bando de los escpticos (vase el captulo 7). Uno
puede ser escptico ante una creencia o ante quienes la ponen en
tela de juicio.
Los anlisis que recojo en el presente libro explican en una triple
gradacin los porqus de que las personas crean en cosas raras: ( 1 )
porque de la esperanza nace lo eterno, (2 ) porque el pensamiento
se puede equivocar en lo general; (3) porque el pensamiento se
puede equivocar en lo particular. Combino ejemplos concretos de
creencias raras con principios generales sobre lo que podemos
aprender del estudio de esas creencias. Con este fin, he adoptado el
estilo de Stephen Jay Gould como modelo para lograr una mezcla
saludable de lo particular y de lo universal, de los detalles y del pano
rama general; y me he inspirado en el objetivo de James Randi, que
se ha propuesto la misin de comprender algunos de los misterios
ms desconcertantes de nuestra poca y de pocas pasadas.
En los cinco aos transcurridos desde que fund la Skeptics
Society y la revista Skeptic, Kim Ziel Shermer, mi socia, amiga y espo

48

Por qu creemos en cosas raras

sa, me ha regalado incontables horas de su tiempo durante las comi


das, mientras bamos en el coche o en nuestras bicicletas y en nues
tras excursiones diarias por la montaa con los perros y con Devin,
nuestra hija. Mi otra socia de Skeptic, Pat Linse, ha demostrado ser
mucho ms que una diseadora grfica. Pertenece a una rara espe
cie, la de los eruditos en arte y ciencia, y sus prolficas lecturas (no
tiene televisin) le permiten no slo conversar de prcticamente
cualquier tema, sino hacer contribuciones originales y constructivas
al movimiento escptico.
Tambin deseo dar las gracias a todos los que contribuyen a la
publicacin de Skeptic y a organizar la serie de conferencias que lleva
mos a cabo en el Caltech (California Institute of Technology), sin las
cuales este libro no existira. Jaime Botero me ha acompaado desde
que, hace diez aos, impart un curso nocturno de introduccin a la
psicologa en el Glendale College. Diane Knudtson ha trabzyado en
casi todas las conferencias de la Skeptics Society en el Caltech por
poco ms que la comida y alimento para el espritu. Brad Davies ha
editado los vdeos de casi todas esas conferencias y aportado comen
tarios muy valiosos sobre las muchas y muy diversas ideas de los con
ferenciantes. Jerry Friedman ha elaborado nuestra base de datos,
organizado el estudio que llev a cabo la Skeptics Society y nos ha
proporcionado informacin muy valiosa sobre el movimiento de
defensa de los derechos de los animales. Terry Kirker sigue contribu
yendo a la promocin de la ciencia y del escepticismo a su modo tan
particular.
La mayora de los captulos de este libro empiezan con un ensayo
publicado originalmente en la revista Skeptic, que dirijo. Los lectores
ms escpticos se pueden, por tanto, preguntar quin dirige al direc
tor. Quin mira con escepticismo al escptico? Han sido Elizabeth
Knoll, Mary Louise Byrd y Michelle Bonnice, editoras de la revista, y
Kim y Pat, mis sodas, quienes han llevado a cabo la tarea, a la que,
adems, han contribuido a ella algunos de los colaboradores habi
tuales de la publicacin, y, siempre que era necesario, algn miem

En el programa de Oprah

49

bro del consejo de redaccin o algn experto en la materia en cues


tin. Por ello, deseo expresar mi gratitud a David Alexander, Clay
Drees, Gene Friedman, Alex Grobman, Diane Halpern, Steve
Harris, Gerald Larue, Jim Lippard, Betty McCollister, Tom McDonough, Paul McDowell, Tom Mclver, Sara Meric, John Mosley,
Richard Olson, Dart Phares, Donald Prothero, Rick Shaffer, Elie
Shneour, Brian Siano,Jay Snelson, Carol Tavris, Kurt Wochholtz y
especialmente a Richard Hardison, Bemard Leikind, Frank Miele y
Frank Sulloway, por no permitir que nuestra amistad se interpusiera
en el camino de una cruda sinceridad a la hora de revisar mi texto.
Tambin quiero dar las gracias pblicamente a Simone Cooper, que
organiz con brillantez la gira de promocin del libro por todo Esta
dos Unidos y convirti lo que tena que ser un trabajo en un placer;
a Peter McGuigan, por editar el libro en disco, para que la gente
pueda orlo adems de leerlo; a John Michel por sus comentarios
crticos y por la transicin a mi prximo libro, Why People Believe in
God. Gracias especiales a Sloane Lederer, que mantuvo el ritmo de
publicacin y promocin del libro a pesar de los numerosos cambios
de personal de la editorial, y comprendi la importancia de lo que
los escpticos tratamos de conseguir con libros como ste. Gracias
tambin a Katinka Matson y a John Brockman, mis agentes, y a
Linda Wollenberger, su responsable de derechos en el extranjero,
porque han contribuido a la publicacin del libro en ingls y en
otros idiomas. Finalmente, Bruce Mazet hace posible que la Skeptics
Society, la revista Skepticy Millenium Press batallen contra la ignoran
cia y los malentendidos, y nos ha obligado a llegar ms all de lo que
ni en sueos crea que seramos capaces de hacer.
En The Philosophy ofPhysical Science [La filosofa de las ciencias fsi
cas] (1958), su obra maestra, el fsico y astrnomo sir Arthur Stanley
Eddington preguntaba a propsito de las observaciones de los cien
tficos: Quis custodiet ipsos custodes ?Quin observa a los observado
res?. El epistemlogo -responda-. Los vigila para ver lo que en
verdad observan, lo que a menudo es muy distinto de lo que dicen

50

Por qu creemos en cosas raras

que observan. Examina sus mtodos y las limitaciones del equipo


con el que realizan su tarea y, al hacerlo, es consciente, de antema
no, de los lmites a los cuales los resultados que obtienen tendrn
que conformarse (1958, p. 21). Los observadores de los observado
res de hoy son los escpticos. Pero quin observar a los escpticos?
Usted. As que, a ello, y que lo pase bien.

Primera parte

Ciencia y escepticismo
La ciencia se funda en la conviccin de que la experiencia, el esfuer
zo y la razn son vlidos; la magia en la creencia de que la esperanza
no puede fallar ni el deseo engaar.
B r a n isla w M a l in o w sk , Magic, Science and Religin, 1948

Existo, luego pienso

El manifiesto de un escptico

En la primera pgina de su esplndido libro To Know a Fly [Conocer


una mosca], el bilogo Vincent Dethier hace la siguiente yjocosa
observacin sobre la forma en que los nios se convierten en cient
ficos: Los nios pequeos tienen tabes en contra de pisar hormi
gas porque se dice que esa accin puede traer lluvia, pero, al pare
cer, nunca ha existido un tab que impida arrancarles las patas o las
alas a las moscas. La mayora de los nios crecen y olvidan esta afi
cin. Los que no lo hacen o acaban mal o se hacen bilogos. En sus
primeros aos, los nios acumulan conocimientos como los vertede
ros chatarra. De lo que conocen, lo cuestionan todo, aunque apenas
dan muestras de escepticismo. En realidad, la mayora nunca apren
de a distinguir entre escepticismo y credulidad. A m me cost
mucho tiempo.
En 1979, incapaz de establecerme en el sector de la enseanza
con un trabajo de jornada completa, fui redactor de una revista de
ciclismo. El primer da me enviaron a una rueda de prensa organi
zada en honor de un hombre llamado John Marino, que haba cru
zado Estados Unidos en un tiempo rcord de 13 das, 1 hora y 20
minutos. Cuando le pregunt cmo lo haba hecho, John me habl
de dietas vegetarianas especiales, anlisis de sangre, rolfing, acupresin y acupuntura, quiroprcticas y masaje teraputico, iones nega
tivos, el poder de las pirmides y otro puado de cosas raras de las
que yo no haba odo hablar en mi vida. Puesto que soy un seor
bastante curioso, cuando me tom en serio el deporte del ciclismo,
pens en probar cosas as para ver por m mismo si funcionaban. En
cierta ocasin, me pas una semana a base de nada ms que una
extraa mezcla de agua, cayena, ajo y limn. Al terminar esa sema

54

Por qu creemos en cosas raras

na, John y yo recorrimos en bicicleta el trayecto entre Irvine y Big


Bear Lake, ida y vuelta, es decir, unos doscientos cuarenta kilme
tros en total. En mitad del ascenso a una montaa, me derrumb,
violentamente enfermo por el brebaje. En cierta ocasin, John y yo
fuimos hasta un balneario cercano a Lake Elsinore para darnos un
bao de barro que, presuntamente, iba a absorber las toxinas de mi
organismo. Tuve la piel teida de rojo una semana. Luego instal
un generador de iones negativos en mi habitacin para que el aire
se cargara y me diera ms energa. Las paredes se pusieron negras
de polvo. Un iridilogo me ley el iris y me dijo que las pequeas
manchas verdes de mis ojos significaban que tena trastornos rena
les. Hasta el momento, mis riones no me han dado el menor pro
blema.
Me aficion de verdad al ciclismo. Me compr una bicicleta de
carreras al da siguiente de entrevistar a John y corr mi primera
carrera ese fin de semana. Hice mi primera vuelta del siglo (cien
millas) un mes despus y mi primera doble vuelta del siglo ese
mismo ao. Segu probando cosas raras porque pensaba que no
tena nada que perder y, quin sabe, tal vez aumentaran mi rendi
miento. Tom medicamentos para el colon porque, al parecer, unas
cosas muy malas atascaban mis caeras y, por tanto, entorpecan la
eficacia de mi aparato digestivo, pero lo nico que consegu fue
pasar una hora con una manguera en un sitio muy desagradable.
Instal una pirmide en mi casa porque, al parecer, concentraba la
energa. Lo nico que consegu fue que mis invitados me miraran
con cara rara. Empec a darme masajes muy placenteros y bastante
relajantes. A continuacin, mi terapeuta decidi que el masaje del
tejido profundo era lo mejor para eliminar el cido lctico de los
msculos. Pero ese tipo de masaje ya no resulta tan relajante. Un
tipo me dio un masaje con los pies. Lo cual fue todava menos rela
jante. Prob el rolfing, que a es un masaje del tejido profundo. Me
doli tanto que no volv.
En 1982, John, otros dos hombres y yo participamos en la prime

Existo, luego pienso

55

ra Carrera a Travs de Estados Unidos, una competicin de casi


cinco mil kilmetros sin paradas entre Los ngeles y Nueva York.
Para prepararnos, nos hicimos unas pruebas citotxicas porque se
supona que detectaban las alergias alimentarias que hacen que se
acumulen las plaquetas de la sangre, bloqueando los capilares y
reduciendo la corriente sangunea. Para entonces, ramos ya algo
escpticos y cuestionbamos la eficacia de esas cosas, as que envia
mos varias muestras de sangre de uno solo diciendo que correspon
dan a hombres distintos. Los anlisis indicaban distintas alergias
para las diversas muestras, de lo cual dedujimos que el problema
estaba en los anlisis, no en la sangre. Durante la carrera, yo dorma
con un electro-acuscopio, que meda mis ondas cerebrales y me
colocaba en un estado alfa, lo cual me permitira dormir mejor. Ade
ms, tena la funcin de rejuvenecer mis msculos y curar mis heri
das. El fabricante juraba que haba ayudado ajoe Montana a ganar
la Super Bowl. Como yo sospechaba, result totalmente ineficaz.
Lo del electro-acuscopio fue idea de mi quiroprctico. Empec a
visitar a un quiroprctico no porque lo necesitara, sino porque
haba ledo que la energa fluye a travs de la mdula espinal y se
puede quedar bloqueada en varios puntos. Descubr que, cuanto
ms me gustaban, ms necesitaba que me ajustaran, porque el
cuello y la cabeza no dejaban de tender hacia fuera. La cosa se
prolong un par de aos hasta que, finalmente, lo dej. Y no he vuel
to a necesitar a un quiroprctico.
Dicho esto, corr una ultramaratn ciclista profesional durante
diez aos en los que prob de todo (excepto las drogas y los esferoi
des) para mejorar mi rendimiento. Como la Carrera a Travs de
Estados Unidos se hizo cada vez ms importante -durante algunos
aos la retransmitieron a travs del programa Wide World ofSports, de
la cadena ABC-, recib muchas ofertas para probar todo tipo de
remedios, cosa que normalmente hice. A partir de ese experimento
con un solo sujeto objeto de estudio, extraje dos conclusiones: nada
mejora el rendimiento, alivia el sufrimiento o mejora el bienestar

56

Por qu creemos en cosas raras

como las largas horas de silln, la constancia, un calendario de entre


namientos exigente y una dieta equilibrada; y que merece la pena
ser escptico. Pero qu significa ser escptico?
Qu es un escptico?
Me convert al escepticismo el sbado 6 de agosto de 1983, en la
larga y empinada carretera que asciende a Loveland Pass, estado de
Colorado. Transcurra la tercera jornada de la Carrera a Travs de
Estados Unidos y el nutricionista de mi equipo crea que, si segua su
programa de terapia megavitamnica, yo ganara la competicin. El
nutricionista en cuestin formaba parte de un programa de doctora
do y tena experiencia, as que di por hecho que saba lo que estaba
haciendo. Cada seis horas yo tena que tomar una enorme cantidad
de vitaminas y minerales surtidos. Su sabor y su olor me daban nu
seas y casi me atravesaban de lado a lado, agujerendome y originan
do la que deba de ser la orina ms vistosa y cara de Amrica. Pero
ese da, el tercero de la carrera, decid que la terapia megavitamni
ca, el tratamiento de colon, la iridiologa, el rolfing y todas esas tera
pias alternativas y New Age eran poco ms que pamplinas. En la
ascensin a Loveland Pass, me met, como Dios mandaba, las vitami
nas en la boca para acto seguido lanzarlas a la carretera de un escupi
tajo cuando el nutricionista no me vea. El escepticismo me pareci
mucho ms seguro que la credulidad.
Despus de la carrera descubr que mi nutricionista todava no se
haba doctorado, que iba a obtener este ttulo en una escuela de
nutricin no acreditada y que yo era el objeto de estudio de su tesis
doctoral! Desde entonces he observado que muchos nuevos credos y
disciplinas New Age tienden a atraer a individuos de los mrgenes
del mundo acadmico sin una formacin cientfica slida y con cre
denciales (si es que tienen) obtenidas en escuelas que no son oficia
les. Son personas que no basan sus afirmaciones en datos fiables y

Existo, luego pienso

57

que se jactan, con un exceso de orgullo, de lo que su particular elixir


puede lograr. Esto no supone el descrdito automtico de todo
aquel que responde a estas caractersticas, pero sera aconsejable
observar cierto grado de escepticismo cuando uno se topa con ellos.
Por supuesto, ser escptico no es nada nuevo. El escepticismo se
remonta 2.500 aos, a la Antigua Grecia y la Academia de Platn.
Pero el slo s que no s nada, esa ocurrencia de Scrates, no nos
llevar demasiado lejos. El escepticismo moderno se ha convertido
en un movimiento basado en la ciencia. Empez con Modas yfalacias
en nombre de la ciencia, el clsico de Martin Gardner. Los numerosos
ensayos y libros que Gardner public en las dcadas siguientes -por
ejemplo, La ciencia: lo bueno, lo malo y lofalso (1981), La nueva era:
notas de un observador de lo marginal (1991) y Extravagancias y tonteras
(1992)- conformaron un modelo de incredulidad sobre una amplia
variedad de credos extraos. En la dcada de 1970 y 1980, el escepti
cismo se vincul con la cultura pop gracias a los retos del mago
James Randi, El Asombroso, y a sus incontables apariciones en
televisin (treinta y seis en Tonight Show, el programa de la noche
ms visto de la televisin estadounidense). El filsofo Paul Kurtz
contribuy al nacimiento de un buen nmero de grupos de escpti
cos en todo Estados Unidos y en el extranjero, y hoy en da publica
ciones como la revista Skeptic se difunden a escala nacional e interna
cional. En la actualidad, un grupo creciente de personas que se
identifican como escpticas -cientficos, tcnicos, mdicos, aboga
dos, catedrticos, profesores y personas con inquietudes intelectua
les de todos los mbitos de la vida- llevan a cabo investigaciones,
organizan reuniones mensuales y conferencias anuales y ofrecen a
los medios de comunicacin y a la opinin pblica en general una
explicacin natural de fenmenos aparentemente sobrenaturales.
El escepticismo moderno se identifica con el mtodo cientfico,
que requiere la recogida de datos para comprobar la validez de algu
nas explicaciones naturales de fenmenos naturales. Una teora se
confirma cuando existe un consenso generalizado, razonable y rea-

58

Por qu creemos en cosas raras

tivamente duradero sobre su validez. Pero para la ciencia todos los


hechos son provisionales y se pueden poner en tela de juicio. As
pues, el escepticismo es un mtodo que conduce a conclusiones provi
sionales. Algunas cosas, como los zahores, la percepcin extrasenso
rial y el creacionismo, han tenido que pasar un examen y han sus
pendido con la suficiente frecuencia para que, provisionalmente,
podamos llegar a la conclusin de que son falsas. Otras cosas como
la hipnosis, los detectores de mentiras y la vitamina C tambin se
han sometido a examen, pero sin resultados concluyentes, as que
debemos seguir formulando hiptesis hasta llegar a una conclusin
profesional. La clave del escepticismo consiste en navegar por los
traicioneros estrechos que discurren entre ese escepticismo que dice
no s nada y la credulidad del todo vale aplicando el mtodo
cientfico continuada y vigorosamente.
El problema del escepticismo puro es que, cuando lo llevamos al
extremo, no se sostiene. Si somos escpticos con todo, tenemos que
ser escpticos tambin con nuestro propio escepticismo. Igual que
una partcula subatmica, el escepticismo puro se desintegra poco
despus de empezar a existir.
Est tambin muy difundida la idea de que los escpticos somos
personas cerriles. Algunos incluso nos llaman cnicos. En principio,
los escpticos no somos cerriles ni cnicos. Cuando yo digo escpti
co hablo de una persona que cuestiona la validez, de una afirmacin par
ticular apelando a las pruebas que pueden demostrarla o desmentirla. En
otras palabras, los escpticos somos de Missouri -el estado del pues
demustramelo-. Cuando omos una aseveracin fantstica, deci
mos: Me parece muy bien, pero demustramelo!.
Aqu tenemos un ejemplo. Llevo muchos aos oyendo historias
sobre el fenmeno del Centsimo Mono y fascinado con la posibi
lidad de que exista algn tipo de conciencia colectiva a la que recu
rrir para aminorar los ndices de criminalidad, acabar con las gue
rras y, en general, unirnos en tanto que especie singular. En las
elecciones a la presidencia de Estados Unidos de 1992, un candida

Existo, luego pienso

59

to, el doctor John Hagelin, del Partido de la Ley Natural, afirm que
si sala elegido aplicara un plan que resolvera los problemas de las
ciudades estadounidenses del interior: la meditacin. Hagelin y
otros (en especial los defensores de la meditacin trascendental)
creen que el pensamiento se puede transmitir de unas personas a
otras, sobre todo en personas que se encuentran en un estado medi
tativo; si un nmero suficiente de personas medita al mismo tiempo,
se alcanza una especie de masa crtica, lo cual podra inducir a un
cambio a escala planetaria. El fenmeno del Centsimo Mono suele
citarse como prueba emprica de esta asombrosa teora. Dice la
leyenda que, en la dcada de 1950, unos cientficos japoneses dieron
patatas a unos monos de Koshima. Cierto da, uno de los monos
aprendi a lavar las patatas y luego ense a los dems. Cuando
aprendieron unos cien monos -la llamada masa crtica-, de pronto
todos los monos sin excepcin saban lavar patatas, incluso los que
se encontraban en otras islas a cientos de kilmetros de Koshima. En
los crculos New Age se han publicado varios libros al respecto y la
teora se encuentra muy difundida. Lifetide [La marea de la vida]
(1979), de Lyall Watson, y El centsimo mono (1982), de Ken Keyes,
por ejemplo, han alcanzado varias ediciones y vendido varios millo
nes de ejemplares. Hay incluso una pelcula dirigida por Elda Hardey y titulada The Hundredth Monkey.
Como ejercicio de escepticismo, en primer lugar hay que pre
guntarse si el fenmeno lleg realmente a ocurrir. Y no ocurri. En
1952, unos primatlogos dieron a unos macacos unas batatas para
evitar que asaltaran las granjas vecinas. Un mono aprendi a lavar las
batatas en el mar y otros monos aprendieron a imitarle. Y ahora, exa
minemos el libro de Lyall Watson con detenimiento. Watson admite
que hay que hilvanar el resto de la historia a partir de diversas anc
dotas personales y de retazos de folclore de los primatlogos, por
que la mayora todava no estn seguros de qu ocurri. As que me
veo obligado a improvisar los detalles. Y a continuacin especula:
Un nmero indeterminado de los monos de Koshima lavaban bata

60

Por qu creemos en cosas raras

tas en el mar, lo cual no alcanza el nivel de precisin que cabe espe


rar. Luego declara: Digamos, por mor de nuestra argumentacin,
que eran noventa y nueve y que a las once en punto de un martes,
un nuevo converso se sum al grupo igual que haban hecho los
dems. Pero, al parecer, con la adicin de este centsimo mono se
cruz cierto umbral y ello permiti alcanzar una especie de masa cr
tica. En este punto, afirma Lyall Watson, da la impresin de que la
habilidad recin adquirida salt las barreras naturales y surgi de
forma espontnea en otras islas.
Detengmonos aqu. Los cientficos no improvisan los detalles
ni hacen conjeturas a partir de ancdotas y retazos de folclore.
En realidad, hubo un nmero de cientficos que estudiaron lo que
ocurri exactamente (por ejemplo, Baldwin et al., 1980; Imanishi,
1983, y Kawai, 1962). La investigacin comenz con un grupo de
veinte monos en 1952, y todos los monos de la isla fueron objeto de
una observacin muy detallada. En 1962, el grupo aument a cin
cuenta y nueve, de los cuales treinta y seis lavaban las batatas. La
adquisicin repentina del hbito tard en realidad diez aos, y, en
1962, los cien monos no pasaban de treinta y seis. Adems, pode
mos especular sin fin sobre lo que saban los monos, pero lo cierto es
que no todos los monos del grupo adquirieron el hbito. Los treinta
y seis monos no fueron una masa crtica ni siquiera dentro de la isla.
Y, si bien hay informes de que en otras islas se produjeron conductas
similares, las observaciones se realizaron entre 1957 y 1963. El fen
meno no ocurri de forma sbita y no estaba necesariamente conec
tado con Koshima. Es posible que los monos de otras islas descubrie
ran una habilidad tan simple solos, o quiz les ensearan los
habitantes de esas otras islas. En cualquier caso, n slo no hay prue
bas que respalden el fenmeno del Centsimo Mono, sino que, ade
ms, el fenmeno en realidad no se produjo.

Existo, luego pienso

61

Ciencia y escepticismo
El escepticismo es una parte vital de la ciencia, que yo defino como
un conjunto de mtodos ideados para describir e interpretarfenmenos obser
vados o inferidos del pasado o del presente, cuyo objetivo es la creacin de un
corpus de conocimientos que se puede probary que est abierto a la confirma
cin o el rechazo. En otras palabras, la ciencia es una forma especfica
de analizar informacin a fin de comprobar ciertas afirmaciones.
Definir el mtodo cientfico no es tan sencillo. Sir Peter Medawar,
filsofo de la ciencia y premio Nobel, observ: Pregntele a un
cientfico cmo concibe el mtodo cientfico y adoptar una expre
sin que combina la mueca solemne con la mirada furtiva: la mueca
solemne porque creer que debe manifestar una opinin, la mirada
furtiva porque se pregunta cmo puede ocultar el hecho de que no
tiene ninguna opinin al respecto (1969, p. 11).
Existe una gran bibliografa sobre el mtodo cientfico, pero hay
escaso consenso entre los diversos autores. Esto no significa que la
comunidad cientfica no sepa lo que est haciendo. Hacer y explicar
lo que se hace pueden ser dos cosas distintas. Sin embargo, los cien
tficos coinciden en que el pensamiento cientfico ha de contar con
los siguientes elementos:
Induccin: formular una hiptesis extrayendo conclusiones de
los datos con que se cuenta.
Deduccin: elaborar predicciones concretas basadas en las
hiptesis.
Observacin: recopilar datos guiados por las hiptesis que
nos dicen dnde hay que buscar.
Verificacin: verificar las predicciones con nuevas observa
ciones para confirmar la veracidad o falsedad de las hiptesis
iniciales.
Por supuesto, la ciencia no es rgida y ningn cientfico sigue cons

62

Por qu creemos en cosas raras

cientemente los mismos pasos. El proceso es una interaccin cons


tante entre observar, extraer conclusiones, realizar predicciones y
contrastarlas con los datos. Adems, la recopilacin de datos por
medio de la observacin no se efecta en el vaco. Las hiptesis indi
can qu tipo de observaciones interesa buscar en la naturaleza y, a su
vez, vienen configuradas por la educacin, cultura y particular pre
disposicin o prejuicio del observador.
Este proceso constituye el ncleo de lo que los filsofos de la
ciencia llaman mtodo hipottico-deductivo, que, segn el Dictionary of History of Science, supone: (a) formular una hiptesis, (b)
acompaarla de una declaracin de condiciones iniciales, (c)
deducir de ambas acciones una prediccin, y (d) averiguar si esa
prediccin se cumple (Bynum, Browne y Porter, 1981, p. 196). Es
imposible decir qu ocurre primero, si la observacin o la hiptesis,
porque ambos hechos son inseparablemente interactivos. Pero el
proceso hipottico-deductivo se desarrolla a partir de las observacio
nes adicionales, que sirven de rbitro final de la validez de las predic
ciones. Como seal sir Arthur Stanley Eddington: Para dirimir la
veracidad de las conclusiones de la ciencia, la observacin es el tribu
nal supremo (1958, p. 9). Por medio del mtodo cientfico pode
mos formular las siguientes generalizaciones:
Hiptesis: una afirmacin probable sobre un conjunto de
observaciones.
Teora: una hiptesis o conjunto de hiptesis bien fundadas
y probadas.
Hecho: una conclusin que se confirma hasta tal punto que
es razonable coincidir provisionalmente en su validez.
Una teora puede contrastar con un constructo: una afirmacin no
probable sobre un conjunto de hiptesis. La existencia de organis
mos vivos en la Tierra se puede explicar con dos afirmaciones con
trapuestas: Dios los hizo o evolucionaron. La primera afirma

Existo, luego pienso

63

cin es un constructo, la segunda, una teora. Aunque la mayora de


los bilogos diran que la evolucin es un hecho.
Con el mtodo cientfico buscamos objetividad: conclusiones basa
das en la validacin externa. Y evitamos el misticismo: conclusiones
basadas en intuiciones personales que eluden la validacin externa.
La intuicin no tiene nada de malo si se utiliza como punto de
partida. Muchos cientficos han atribuido sus importantes ideas a la
intuicin y a otros saltos mentales difciles de explicar. Alfred Russel
Wallace afirm que la idea de la seleccin natural se le ocurri de
pronto en un ataque de malaria. Pero las ideas intuitivas y las ilumi
naciones msticas no son objetivas hasta que son validadas externa
mente. Como explica el psiclogo Richard Hardison,
Las verdades msticas son, por su naturaleza, exclusivamente
personales y no pueden validarse exteriormente. Todas tienen
el mismo derecho a reivindicar la verdad. La lectura de los
posos del t, la astrologa y el budismo son igualmente slidos y
poco slidos si los juzgamos a la luz de su relacin o falta de
relacin con las pruebas. Con esto no pretendo desacreditar
ninguna de esas creencias: me limito a sealar la imposibilidad
de verificar su validez. El mstico se encuentra en una situacin
paradjica. Cuando busca apoyo externo para sus puntos de
vista, debe recurrir a argumentos externos y niega el misticismo
del proceso. La validacin externa es, por definicin, imposible
para el mstico. (1988, pp. 259-260.)
La ciencia nos conduce al racionalismo: conclusiones basadas en la
lgica y las pruebas. Por ejemplo, cmo sabemos que la Tierra es
redonda? Se trata de una conclusin lgica basada en observaciones
como
La sombra que la Tierra proyecta sobre la Luna es redonda.
El mstil de un barco es lo ltimo que se ve cuando desaparece
por el horizonte.

64

Por qu creemos en cosas raras

El horizonte es curvo.
Las fotografas hechas desde el espacio.
Adems, la ciencia nos ayuda a evitar el dogmatismo: conclusiones
basadas en la autoridad ms que en la lgica y en las pruebas. Por
ejemplo, cmo sabemos que la Tierra es redonda?
Nos lo han dicho nuestros padres.
Nos lo han dicho nuestros profesores.
Nos lo ha dicho la Iglesia.
Nos lo ha dicho el libro de texto.
Las conclusiones dogmticas no son necesariamente errneas,
pero inducen a nuevas preguntas: cmo ha llegado a ellas la autori
dad? La guiaba la ciencia u otra cosa?
La esencial tensin entre ciencia y escepticismo
Es importante reconocer la falibilidad de la ciencia y del mtodo
cientfico, pero en esa falibilidad reside su gran valor: la capacidad
de corregirse. Tarde o temprano, cualquier error, sea inocente o
artero, o cualquier fraude, se haya perpetrado de modo inconscien
te o a sabiendas, ser expurgado del sistema por falta de verificacin
externa. El fiasco de la fusin fra es un ejemplo clsico de la rapidez
con que el sistema denuncia los errores.
Debido a la importancia de este mecanismo autocorrector, entre
los cientficos existe lo que el premio Nobel de Fsica Richard Feynman ha llamado principio de pensamiento cientfico, que se corres
ponde con una especie de profunda honradez, con una especie de
desvivirse. Feynman ha dicho: Quien hace un experimento debe
ra comunicar todo lo que podra invalidarlo y no slo lo que parece
que ha salido bien, las otras causas que podran explicar los resulta
dos (1988, p .247).
Pese a estos mecanismos internos, la ciencia sigue dependiendo
de falacias y problemas que van desde una notacin matemtica ina

Existo, luego pienso

65

decuada al puro desidertum. En 1977, Thomas Kuhn, un filsofo


de la ciencia, seal que, en la ciencia, existe una tensin esencial
entre el compromiso absoluto con el statu quo y la ciega persecu
cin de nuevas ideas. El paradigma cambia y, en la ciencia, las revo
luciones dependen de un buen equilibrio entre esas tendencias con
trarias. El paradigma slo cambia cuando una parte suficiente de la
comunidad cientfica (particularmente la que ocupa el poder)
desea abandonar la ortodoxia en favor de una teora que hasta ese
momento se consideraba nueva y radical (vase el captulo 2).
Charles Darwin constituye un buen ejemplo de cientfico que sabe
gestionar apropiadamente la tensin entre escepticismo y credulidad.
El historiador de la ciencia Frank Sulloway ha identificado en el pensa
miento de Darwin tres ideas que ayudaron al autor de El origen de las
especies a encontrar el equilibrio: (1) respetaba la opinin de los
dems, pero estaba ansioso por desafiar a la autoridad (comprenda la
teora de la creacin especial, pero la desbanc con su propia teora
de la seleccin natural); (2) prestaba mucha atencin a las pruebas
negativas (en El origen de las especies incluy un captulo titulado Difi
cultades de la teora: sus detractores rara vez pudieron plantarle cara
con algo que l no hubiera considerado previamente); y (3) aprove
ch con generosidad los trabajos de otros (la correspondencia reuni
da de Darwin alcanza las 14.000 cartas, la mayora de las cuales inclu
yen prolongadas discusiones y secuencias de preguntas y respuestas
sobre problemas cientficos). Darwin se cuestionaba permanentemen
te sus hallazgos y los de otros, siempre estaba aprendiendo y tena con
fianza suficiente para formular ideas originales, pero, al mismo tiem
po, era lo suficientemente honrado para reconocer su propia
falibilidad. Normalmente, es la comunidad cientfica en su conjunto
la que protagoniza esa esencial tensin entre la tradicin y el cambio
-observa Sulloway-, puesto que la mayora de la gente prefiere una u
otra forma de pensar. Lo que resulta relativamente raro en la historia
de la ciencia es que esas dos cualidades contradictorias se combinen
tan felizmente en una sola persona. (1991, p. 32.)

66

Por qu creemos en cosas raras

La esencial tensin cuando uno se ocupa de cosas raras est entre


ser tan escptico que las ideas revolucionarias se te escapen y ser tan
ingenuo que te cautive la msica celestial. Pero se puede encontrar
el equilibrio respondiendo a unas cuantas preguntas bsicas: qu
validez tienen las pruebas en que se sostiene una afirmacin? Qu
antecedentes y credenciales tiene la persona que hace esa afirma
cin? Se sustenta la afirmacin en la realidad? Como descubr a lo
largo de mi personal odisea en el mundo de la salud, las terapias y
los artilugios alternativos, es frecuente que las pruebas sean lbiles,
que los antecedentes y las credenciales de los predicantes sean cues
tionables y que ni la terapia ni el artilugio den el resultado que se les
supone.
Es posible que esto ltimo sea lo ms importante. Regularmente
recibo llamadas de personas que me hablan de astrologa. Normal
mente desean saber en qu teora se sostiene esta disciplina. Se pre
guntan si la alineacin de los cuerpos celestes puede influir significa
tivamente en el destino del hombre. La respuesta es no, pero lo
ms importante es que no es necesario comprender la gravedad ni
las leyes que gobiernan el movimiento de los planetas para valorar la
astrologa. Lo nico que hace falta es preguntarse: funciona? Es
decir, predicen los astrlogos el destino humano con precisin y
concrecin a partir de la posicin de los planetas? No, ni mucho
menos. Ni un solo astrlogo predijo el accidente del vuelo 800 de la
TWA (en Nueva York en 1996, sin causa aparente, con 230 pasajeros
y tripulantes a bordo que fallecieron en el acto), ningn astrlogo
predijo el terremoto de Northridge (en California el 17 de enero de
1994; hubo 57 muertos y 12.000 heridos). Por tanto, la teora que
apoya la astrologa es irrelevante, porque la astrologa no da el resul
tado que los astrlogos dicen que da. Se desvanece codo con codo,
con el fenmeno del Centsimo Mono.

Existo, luego pienso

67

La herramienta de la mente
En lo que se refiere a las recompensas de la ciencia, Vincent Dethier
ha erigido un panten de las ms obvias -dinero, seguridad, presti
gio- y de las trascendentes: un pasaporte para el mundo, la sensa
cin de pertenencia a una raza, sensacin que trasciende las fronte
ra polticas y las ideologas, las religiones y los idiomas. Pero relega
todas ellas por una ms elevada y ms sutil: la natural curiosidad
del ser humano.
Uno de los rasgos que distingue al ser humano de los dems animales
(porque es indudable que es un animal) es la necesidad del conoci
miento por el puro conocimiento. Muchos animales son curiosos,
pero en ellos la curiosidad es una faceta de la adaptacin. El hombre
tiene sed de saber. Y para muchos el hombre, por estar dotado de la
capacidad de saber, tiene el deber de saber. Por pequeo, por irrele
vante que sea para el progreso y el bienestar, todo conocimiento
forma parte del todo. Esto es algo de lo que el cientfico participa.
Conocer la mosca es compartir un parte de la sublimidad del conoci
miento. Esees elretoyel placer de la ciencia. (1962,pp. 118-119.)

En su nivel ms bsico, la ciencia no es sino curiosidad por saber


cmo funcionan las cosas. Como ha observado Richard Feynman:
Estoy atrapado, por as decirlo. Soy alguien a quien de pequeo le
regalaron algo maravilloso que luego se pasa la vida buscando. Yo
siempre estoy buscando, como un nio, las maravillas que s que voy
a encontrar, puede que no siempre, pero s de vez en cuando
(1988, p. 16). Por lo tanto, la pregunta ms importante de la educa
cin es la siguiente: qu herramientas les damos a los nios para
que exploren y comprendan el mundo y disfruten de l? De las
diversas herramientas que se les ensean en el colegio, la ciencia y
una forma de pensar escptica sobre todo tipo de creencias y afirma
ciones deberan estar entre las ms importantes.

68

Por qu creemos en cosas raras

Los nios nacen con la capacidad para percibir las relaciones de


causa y efecto. Nuestros cerebros son mquinas naturales para vincu
lar acontecimientos que pueden estar relacionados y para resolver
problemas que requieren nuestra atencin. Podemos imaginar a un
antiguo homnido africano afilando y dando forma a una piedra
hasta convertirla en un instrumento cortante para descuartizar a un
gran mamfero. O tambin podemos imaginar al primer individuo
que descubri que chocando dos piedras saltaban chispas para
encender un fuego. La rueda, la palanca, el arco y la flecha, el arado,
inventos que nos permiten dar forma a nuestro entorno en lugar de
que nuestro entorno nos d forma a nosotros, supusieron el comien
zo del camino que nos trajo hasta el moderno mundo cientfico y
tecnolgico.
En nuestro nivel ms primario debemos pensar en seguir vivos.
Pensar es la caracterstica humana ms esencial. Hace unos tres
siglos, despus de una de las purgas ms exhaustivas y escpticas de
la historia del intelecto, el matemtico y filsofo francs Ren Des
cartes lleg a la conclusin de que haba algo que saba sin duda
alguna: Cogito ergo sum, pienso, luego existo. Pero ser humano con
siste en pensar. Por darle la vuelta a Descartes: Sum ergo cogito, exis
to, luego pienso.

Nuestro bien ms preciado

La diferencia entre ciencia y pseudociencia

En su conjunto, esa parte del mundo conocida como el Occidente


Industrializado podra considerarse un monumento a la Revolucin
cientfica que se inici hace cuatrocientos aos. Uno de quienes la
iniciaron, Francis Bacon, resumi lo que esa revolucin significa en
una sola frase: El conocimiento es poder. Vivimos en la era de la
ciencia y la tecnologa. Hace treinta aos, DerekJ. De Sola Price,
historiador de la ciencia, observ que recurriendo a cualquier defi
nicin razonable de lo que es un cientfico, se puede decir que hoy
en da estn vivos el 80 o el 90 por ciento de todos los cientficos que
han vivido a lo largo de la historia. En el mismo sentido, todo joven
cientfico que empiece ahora y, al final de su vida, quiera recordar su
trayectoria profesional, comprobar que del 80 al 90 por ciento del
conjunto de los trabajos cientficos realizados al final de ese perodo
se habrn producido ante sus propios ojos y que slo del 10 al 20 por
ciento se habrn desarrollado con anterioridad (1963, pp. 1-2).
Cada ao salen a la luz ms de seis millones de artculos cientfi
cos y ms de cien mil publicaciones cientficas. El sistema de clasifi
cacin decimal de Dewey para libros y documentos guardados en
bibliotecas agrupa ahora ms de un millar de temas distintos bajo el
epgrafe Ciencias puras, y hay docenas de publicaciones especiali
zadas para cada uno de esos temas. La/Figura 1 recoge el crecimien
to del nmero de publicaciones cientficas desde la fundacin de la
Royal Society en 1662, cuando no existan ms que dos.

70

Por qu creemos en cosas raras

100.000
ia'a

10.000

1.000

1662

1700

17J0

1800

Ao

1SS0

1900

1950

2000

Figura 1: Nmero de publicaciones cientficas en el perodo 1662-1963. [De Sola


Price, 1963.]

Prcticamente todos los campos del conocimiento han crecido de


forma exponencial. A medida que aumenta el nmero de personas
que trabaja en un campo en concreto, aumenta tambin la cantidad
de conocimientos, lo cual redunda en la creacin de nuevos puestos,
atrae a nuevos investigadores, etctera. Las curvas de crecimiento de
la American Mathematical Society (fundada en 1888) y de la Mathematical Association of America (fundada en 1915) de la Figura 2 dan
fe de este fenmeno espectacular. En 1965, refirindose al ndice de
crecimiento del nmero de estudiantes que se matriculaba en Cien
cias, el ministro de Ciencia y Educacin del Reino Unido afirm:
Durante ms de doscientos aos los cientficos del mundo entero
han sido una significativa minora de la poblacin. En el Reino
Unido de hoy, superan a los miembros del clero y a los oficiales de
las Fuerzas Armadas. Si la tasa de crecimiento que se ha mantenido

Nuestro bien ms preciado

71

desde los tiempos de sir Isaac Newton contina doscientos aos ms,
todos los hombres, mujeres y nios de la Tierra acabarn siendo
cientficos, y tambin todos los caballos, vacas, perros y muas (cita
do por Hardison, 1988, p. 14).
La velocidad del transporte tambin ha crecido exponencial
mente, y la mayor parte del cambio se ha producido en el ltimo 1
por ciento de la historia de la humanidad. El historiador francs Fernand Braudel afirma, por ejemplo: Napolen no se mova ms
deprisa que Julio Csar (1981, p. 429). Pero en el siglo xx, la veloci
dad del transporte creci de forma astronmica (en sentido figura
do y literal), como demuestra la siguiente relacin:
1784
1825
1870
1880
1906
1919
1938
1945
1947
1960
1985

2000

diligencia
locomotora de vapor
bicicleta
tren de vapor
automvil de vapor
primeros aviones
avin
avin de combate
avin a reaccin Bell X-l
cohete
transbordador espacial
sonda espacial TAU

16 kph

20 kph

27 kph
160 kph
200 kph
260 kph
650 kph
950 kph
1.230 kph
6.500 kph
29.000 kph
360.000 kph

Un ltimo ejemplo de cambio tecnolgico basado en investigacio


nes cientficas nos servir para remachar nuestro argumento. Como
ilustra la Figura 3, los aparatos para medir el tiempo -los relojes de
todo tipo- han mejorado exponencialmente su precisin.
Pero si vivimos en la Edad de la Ciencia, por qu abundan las
creencias pseudocientficas y acientficas? Las religiones, los mitos,
las supersticiones, los misticismos, los cultos, las ideas New Age y las
pamplinas de todo tipo se han infiltrado en casi todas las grietas y

72

Por qu creemos en cosas raras

rendijas de la cultura popular y de la alta cultura. Una encuesta reali


zada en 1990 por el instituto Gallup a 1.236 estadounidenses arroja
porcentajes de creencia en lo paranormal que resultan de lo ms
alarmante (Gallup andNewport, 1991, pp. 137-146).
astrologa
percepcin extrasensorial
brujas
que los extraterrestres han aterrizado en la Tierra
laAtlntida
que los dinosaurios y los humanos vivieron
al mismo tiempo
diluvio universal
comunicacin con los muertos
fantasmas
haber tenido una experiencia parapsicolgica

52%
46%
19 %

22%
33%
41 %
65%
42%
35%
67%

Otras ideas populares de nuestro tiempo con poco o ningn respal


do cientfico son el arte de los zahores, el Tringulo de las Bermu
das, los duendes, los biorritmos, el creacionismo, la levitacin, la psicoquinesia, la astrologa, los fantasmas, los detectives videntes, los
ovnis, la visin remota, las auras de Kirlian, que las plantas tienen
emociones, que hay vida despus de la muerte, los monstruos, la grafologa, la criptozoologa, la clarividencia, los mdiums, el poder de
las pirmides, la curacin por la fe, el yeti, la prospeccin paranor
mal, las casas encantadas, las mquinas en movimiento perpetuo, los
lugares con antigravedad y una idea muy divertida: el control de
natalidad astrolgico. En estos fenmenos no slo creen un puado
de raros o lunticos. Han calado en nuestra sociedad mucho ms de
lo que la mayora de nosotros pensamos, lo cual es curioso conside
rando lo lejos que ha llegado la ciencia desde la Edad Media. No
deberamos saber ya que los fantasmas no existen a no ser que las
leyes de la ciencia sean defectuosas o incompletas?

Nuestro bien ms preciado

73

Ao

Figura 2: El aumento del nmero de miembros (lnea continua) de la American


Mathematical Society y de su predecesora, la New York Mathematical Society, fun
dada en 1888; y (lnea de puntos) de la Mathematical Association of America, fun
dada en 1915. [Cortesa de la Mathematical Association of America.]

74

Por qu creemos en cosas raras

tomo de cesio

Ao

Figura 3: Precisin de los relojes, 1300-actualidad.

La paradoja de Pirsig
En Zeny el arte del mantenimiento de la motocicleta (1974), crnica de
una aventura intelectual escrita por Robert Pirsig, aparece un dilo
go entre un padre y un hijo durante una excursin campo a travs
en moto: uno de esos paseos con conversaciones que se prolongan
hasta bien entrada la noche. El padre le est diciendo a su hijo que
no cree en fantasmas porque va en contra de la ciencia. No contie
nen materia y no tienen energa y, por lo tanto y de acuerdo a las
leyes de la ciencia, no existen ms que en la cabeza de la gente. Por

Nuestro bien ms preciado

75

supuesto, las leyes de la ciencia tampoco contienen materia y no tie


nen energa y, por lo tanto, no existen ms que en la cabeza de la
gente. Lo mejor es no creer ni en los fantasmas ni en las leyes de la
ciencia. El hijo, confuso, se pregunta si su padre se ha convertido al
nihilismo (1974, pp. 38-39).
-Entonces no crees en los fantasmas ni en la ciencia?
-No, s que creo en los fantasmas.
-Cmo?
-Las leyes de la fsica y de la lgica, el sistema numrico, el princi
pio de sustitucin algebraica, todo eso son fantasmas, slo que cree
mos en ellos con tanta fe que nos parecen reales. Por ejemplo, parece
totalmente natural suponer que la gravitacin y la ley de la gravedad
existan ya antes de Isaac Newton. Sera de locos pensar que hasta el
siglo x v i i no haba gravedad.
-Claro.
-As que, antes de que existiera la Tierra, antes del hombre, etc
tera, la gravedad ya exista. Exista sin masa propia, sin energa, y sin
estar dentro del pensamiento de nadie.
-Exacto.
-Entonces qu tiene que hacer una cosa para no existir? Tiene que
pasar todas las pruebas de no existencia que hay. No se puede pensar en
un solo atributo de la no existencia que la ley de la gravedad no tuviera,
ni en un solo atributo cientfico de existencia que s tuviera. Yo predigo
que, si dedicas a pensar en ello el tiempo suficiente, dars vueltas y vuel
tas hasta darte cuenta de que la ley de la gravedad no exista antes de
Isaac Newton. As que la ley de la gravedad no existe en ninguna parte
salvo en la cabeza de la gente. Es un fantasma!

Esto es lo que yo llamo la paradoja de Pirsig. Uno de los proble


mas ms complicados para los historiadores y filsofos de la ciencia
de las ltimas tres dcadas ha sido el de resolver la tensin entre la
visin de la ciencia como una bsqueda de la Verdad objetiva, cultu-

76

Por qu creemos en cosas raras

ramente independiente y progresiva, y la visin de la ciencia como


una creacin de conocimientos subjetiva, construida socialmente y
no progresiva. Los filsofos de la ciencia llaman a estos dos enfoques
internalista y externalista. El internalista se centra en el funcio
namiento interno de la ciencia con independencia de su contexto
cultural ms amplio; esto es, en el desarrollo de ideas, hiptesis, teo
ras y leyes, y en la lgica interna que las explica y relaciona. El esta
dounidense de origen belga George Sarton, uno de los fundadores
de la historia de la ciencia, fue quien lanz la visin internalista. Su
planteamiento se puede resumir en los siguientes puntos:
1. El estudio de la historia de la ciencia slo se justifica por su
relevancia con respecto a la ciencia del presente y del futuro.
Por lo tanto, los historiadores deben comprender la ciencia del
presente con el fin de ver de qu forma la ciencia del pasado ha
condicionado su desarrollo.
2. La ciencia es conocimiento positivo sistematizado y la
adquisicin y sistematizacin de conocimiento positivo son las
nicas actividades humanas verdaderamente acumulativas y
progresivas (Sarton, 19S6, p. 5). Por lo tanto, el historiador
debe considerar cada paso histrico en trminos de efectos
progresivos o regresivos.
3. Aunque la ciencia forma parte de la cultura, sta no influ
ye en ella en un grado significativo. Por lo tanto, el historiador
no tiene por qu preocuparse del contexto externo y debe con
centrarse en el funcionamiento interno de la ciencia.
4. Como es positiva, acumulativa y progresiva, la ciencia es la
contribucin ms importante a la historia de la humanidad.
Por lo tanto, es el objeto de estudio ms importante para un
historiador. Estudiarla contribuir a evitar guerras y a tender
puentes entre los pueblos y las culturas.
En cambio, la visin externalista se centra en situar la ciencia dentro

Nuestro bien ms preciado

77

del contexto cultural ms amplio de la religin, la poltica, la econo


ma y las ideologas, y considera los efectos que estos campos han
ejercido en el desarrollo de las ideas, hiptesis, teoras y leyes cient
ficas. El filsofo de la ciencia Thomas Kuhn fund la tradicin externalista en 1962 con la publicacin de La estructura de las revoluciones
cientficas. En ese libro, Kuhn introdujo los conceptos de paradigma
cientfico y cambio de paradigma. Reflexionando sobre la tradicin
extemalista, conclua: Los historiadores de la ciencia han contra
do una enorme deuda con el difunto George Sarton por el papel
que desempe en la definicin de su profesin, pero la imagen
que difundi contina haciendo mucho dao, por mucho que se
haya desechado hace tiempo (1977, p. 148).
El historiador de la ciencia Richard Olson, que proviene de la fsi
ca, busca el equilibrio entre ambas posturas. Olson empieza su libro
Science Deified and Science Dejied [Ciencia deificada y ciencia desafia
da] (1991) con una cita del psiclogo B. F. Skinner, que resume,
muy sucintamente, la postura internalista: No hay teora que cam
bie el objeto de una teora. Olson rechaza un internalismo tan
estricto: Existen serias dudas de que semejante postulado pueda ser
cierto incluso cuando la teora se ocupa de seres inanimados, pero
de lo que no hay duda es de que es falso cuando se aplica a los seres
humanos y a otros organismos vivos. Es mucho ms equilibrado,
afirma Olson, considerar que la ciencia es tanto producto como pro
ductora de cultura: En muchos sentidos, la ciencia se ha limitado a
justificar la sucesiva sustitucin de mitos obsoletos por mitos ms
modernos como base para comprender el mundo. La teora cientfi
ca slo surge a partir y bajo la influencia de su entorno intelectual y
social, esto es, es resultado de una cultura a la que al mismo tiempo
modifica (p. 3). Se trata de un equilibrio necesario porque el inter
nalismo estricto es imposible, porque, si es cierto que todo conoci
miento se fabrica a partir de la sociedad y es producto de una cultu
ra, tambin lo es que la postura externalista est cerrada sobre s
misma y, por lo tanto, acaba por derrumbarse. La creencia de que

78

Por qu creemos en cosas raras

todo saber est determinado culturalmente y de que, por lo tanto,


carece de certidumbre es, en gran parte, producto de un entorno
cultural lleno de incertidumbre.
El externalismo extremo (a veces llamado relativismo fuerte)
no se corresponde con la realidad. Pero quienes hemos sido forma
dos por la generacin de historiadores a la que Olson pertenece (el
propio Olson fue uno de los tutores de mi tesis doctoral) sabemos
muy bien que los fenmenos sociales y las tradiciones culturales
influyen en la teora, la cual, a su vez, determina la interpretacin de
los hechos; luego, los hechos refuerzan la teora, y as se contina,
dando vueltas y ms vueltas hasta que, por algn motivo, el paradig
ma cambia. Pero, si la cultura ejerce una influencia determinante en la
ciencia -si los fantasmas y las leyes de la naturaleza no existen ms
que en la cabeza de la gente-, ser posible que la ciencia no tenga
mayor validez que la pseudociencia? Acaso no hay diferencia entre
los fantasmas y las leyes de la ciencia?
Es posible salir de este crculo vicioso reconociendo lo siguiente:
pese a la influencia de la cultura, se puede considerar que la ciencia
es acumulativa y progresiva cuando estos trminos se aplican de
forma precisa y acrtica. El progreso cientfico es el crecimiento acumu
lativo y alo largo del tiempo de un sistema de saberes en el que los rasgos tiles
se conservan y los intiles se desechan basndose en la invalidacin ofalta de
confirmacin de conocimientos comprobables. Segn esta definicin, la
ciencia (y, por extensin, la tecnologa) son las nicas tradiciones
culturales que progresan no de un modo jerrquico o moralista,
sino de una forma factual y definible. Desde este punto de vista acu
mulativo, y tanto si es deificada como si es desafiada, la ciencia es
progresiva. Eso es lo que la distingue de todas las dems tradiciones
y, en especial, de la pseudociencia.
La resolucin del dilema intemalismo-extemalismo -la paradoja
de Pirsig- se consigue con precisin semntica y el estudio de ejem
plos histricos. Un ejemplo servir para ilustrar la fascinante rela
cin entre ciencia y poltica. La mayora de los tericos de la poltica

Nuestro bien ms preciado

79

consideran Leviatn (1651), de Thomas Hobbes, uno de los tratados


polticos ms importantes de la era moderna. La mayora de ellos,
sin embargo, no se percata de que Hobbes elabor sus ideas polti
cas a partir de las ideas cientficas de su tiempo. En realidad, Hobbes
se vea a s mismo como el Galileo Galilei y el William Harvey de la
ciencia de la sociedad. La carta dedicatoria de su De Corpore Poltico
(1644) debe de ser una de las declaraciones menos modestas de la
historia de la ciencia: Galileo [...] fue quien primero nos abri la
puerta de la filosofa natural universal, que es el conocimiento de la
naturaleza del movimiento [...]. La ciencia que se ocupa del orga
nismo del hombre, que es la parte ms provechosa de la ciencia
natural, la descubri con admirable sagacidad nuestro paisano el
doctor Harvey. La filosofa natural es, por tanto, muyjoven, pero la
filosofa civil lo es todava mucho ms, y no se remonta ms all [...]
de mi propia De Cive (1839-1845, vol. 1, pp. vii-ix).
Hobbes se inici en el pensamiento cientfico a los cuarenta aos
al toparse con un ejemplar de Elementos, de Euclides, en casa de un
amigo y dar con un teorema que no logr comprender hasta que
ley los postulados y las definiciones precedentes. En uno de esos
relmpagos de intuicin tan significativos en los anales de la ciencia,
empez a aplicar la lgica geomtrica a la teora social y, al igual que
Euclides fund la geometra, fund una ciencia de la sociedad, cosa
que hizo a partir de un primer principio segn el cual el universo
est compuesto de materia en movimiento. Su segundo principio
afirma que toda vida depende del movimiento vital, semejante, en
sus propias palabras, al movimiento de la sangre, que circula perpe
tuamente (como ha demostrado a raz de muchos indicios y seales
infalibles el doctor Harvey, que ha sido el primero en observarlo)
por las venas y las arterias (1839-1845, vol. 4. p. 407). Por medio de
los sentidos, el cerebro detecta el movimiento mecnico de los obje
tos en el entorno. Puesto que todas las ideas sencillas se originan en
esos movimientos sensoriales bsicos, las ideas complejas han de ori
ginarse a partir de la combinacin de ideas sencillas. Por lo tanto,

80

Por qu creemos en cosas raras

toda idea es un tipo de movimiento del cerebro que llamamos


recuerdo. Cuando el movimiento desaparece, tambin desapare
ce la memoria.
Los humanos tambin estamos en movimiento, impulsados por
pasiones, apetitos (placer) y aversiones (dolor) que mantienen el
movimiento vital de la propia vida. Para conseguir placer y evitar el
dolor, uno necesita poder. En el estado natural, todos son libres de
ejercer el poder sobre otros para obtener ms placer. Es lo que Hobbes llama derecho natural. La desigualdad de las pasiones de los
individuos que viven en estado natural es lo que conduce a la gue
rra de todos contra todos. En el ms clebre pasaje de la teora pol
tica, Hobbes imagina la vida sin el gobierno del Estado: En esas
condiciones no hay lugar para la industria porque sus frutos son
inciertos [...] no hay cmputo del tiempo, ni artes, ni letras, ni socie
dad, sino, lo que es peor, miedo permanente y peligro de muerte
violenta, y la vida del hombre es solitaria, pobre, sucia, brutal y
breve ([1651] 1968, p. 76). Por suerte, sostiene Hobbes, los huma
nos podemos razonar y, gracias a la razn, modificar el derecho
natural a favor de la ley natural, de la cual surge el contrato social.
El contrato social pide a los individuos que cedan todos sus derechos
(con excepcin del de defensa propia) al soberano, quien, como el
Leviatn bblico, slo es responsable ante Dios. Comparado con la
guerra de todos contra todos, que un soberano presida el Estado es
algo mucho mejor y la base de una sociedad racional en la que la paz
y la prosperidad son sostenibles a escala masiva.
He simplificado mucho los pasos de la compleja teora de Hobbes,
pero lo importante es que su razonamiento es euclidiano y su sistema,
mecnico. Empez por los principios de la metafsica y termin con
un sistema social completo. Adems, ya que muchos tericos de la
poltica consideran que Hobbes es el pensador ms influyente de la
era moderna, la conexin que establece entre ciencia y poltica toda
va sigue en vigor. La ciencia y la cultura interactan, no son algo sepa
rado e independiente pese a los intentos de los cientficos de que as

Nuestro bien ms preciado

81

sea. En la tercera edicin de sus Principia (1726), su gran obra, Isaac


Newton, uno de los fundadores de la ciencia moderna, afirma: De
momento no he sido capaz de descubrir la causa de las propiedades
de la gravedad a partir de los fenmenos y no finjo hiptesis alguna;
pero las hiptesis, sean fsicas o metafsicas, tengan cualidades mecni
cas o misteriosas, no tienen lugar en la filosofa experimental ([1729]
1962, vol. 2, p. 547). Pero Olson ha demostrado con cunta frecuencia
pergeaba Newton hiptesis: Como la conjetura de que la luz es glo
bular y se parece a las pelotas de tenis, que ofrece con toda claridad en
su primer escrito sobre ptica (1991, p. 98). Pero es que adems,
como afirma Olson, Newton aventuraba hiptesis incluso con rela
cin a la ley de la gravedad -que es su mayor hallazgo-: Es indudable
que especul sobre las causas de la gravedad no slo en privado, sino
tambin en sus publicaciones. Tambin se ha argumentado, muy con
vincentemente, que, en lo que concierne al estudio de la filosofa
natural en el siglo xvm, las conjeturas y las hiptesis de Newton [... ]
tuvieron mayor importancia que la tradicin antihipottica de los
Principia (1991, p. 99). En realidad, pocas cosas hay ms misteriosas y
metafsicas que la accin a distancia que ejerce la gravedad. Qu es
la gravedad? Es la tendencia de los objetos a atraerse. Por qu se atra
en los objetos? Por la gravedad. Amn de ser tautolgica, esta explica
cin suena fantasmagrica, lo cual nos conduce a la solucin de la
paradoja de Pirsig.
Existen los fantasmas? Existen las leyes cientficas? No hay dife
rencia entre los fantasmas y las leyes cientficas? Por supuesto que la
hay y la mayora de los cientficos creen en las leyes cientficas pero no
en los fantasmas. Por qu? Porque una ley cientfica es una descripcin
de una accin que se repite regularmentey est abierta a su invalidacin o a su
cmfirmacin. Una ley cientfica describe cierta accin de la naturaleza y
puede comprobarse. La descripcin est en la cabeza; la repeticin de
la accin est en la naturaleza. La pruebas confirman o invalidan las
leyes cientficas. La ley de la gravedad, por ejemplo, describe la repeti
da atraccin de los objetos y se confirma una y otra vez en la realidad

82

Por qu creemos en cosas raras

extema. La existencia de los fantasmas nunca se ha comprobado con


xito en la realidad externa (no me parecen pruebas las fotografas
borrosas y con manchas que se pueden explicar y reproducir por la
distorsin de las lentes o problemas de luz). La ley de la gravedad se
puede considerar un hecho. Lo cual significa que se ha confirmado
hasta el punto que es razonable coincidir provisionalmente en su vali
dez. Se puede considerar que los fantasmas no existen, no son un
hecho, porque su existencia no se ha comprobado nunca en modo
alguno. Finalmente, aunque la ley de la gravedad no exista antes de
Newton, la gravedad s que exista. Ms all de lo que afirman quienes
creen en ellos, los fantasmas no existen. La diferencia entre fantasmas
y leyes cientficas es significativa y real. La paradoja de Pirsig queda
resuelta: toda descripcin est en la cabeza, pero la leyes cientficas
describen fenmenos naturales que se repiten, mientras que las afir
maciones pseudocientfficas son idiosincrsicas.
Pseudociencia y pseudohistoria
De acuerdo entonces: los fantasmas son una patraa, y tambin la
mayora de las afirmaciones que figuran bajo el epgrafe pseudo
ciencia, con el cual me refiero a afirmaciones que por su apariencia se
asemejan a las cientficas aunque carezcan de pruebas plausibles que las res
palden. La bsqueda de vida extraterrestre no es pseudociencia por
que la existencia de vida fuera de la Tierra es plausible, aunque no
haya pruebas de ello (el SETI, Search for Extraterrestrial Intelligence, busca seales de radio extraterrestres). La afirmacin de que hay
abducciones extraterrestres, en cambio, es psedudociencia, porque
no slo faltan pruebas fsicas, sino que es muy improbable que los
aliengenas se estn llevando a miles de personas en naves espaciales
que sobrevuelan la Tierra sin que nadie las haya detectado ni haya
informado con pruebas de los desaparecidos.
Pero qu ocurre con los acontecimientos histricos? Puesto que

Nuestro bien ms preciado

83

no se repiten ni en la naturaleza ni el laboratorio, cmo sabemos


que ocurrieron? Como veremos en los captulos 13 y 14, existe una
diferencia significativa entre historia y pseudohistoria. La mayora
de la gente dira que la historia no es una ciencia, pero estaran de
acuerdo en que quienes niegan el Holocausto y los afrocentristas a
ultranza hacen algo distinto a lo que hacen los historiadores.
Dnde est la diferencia? En el captulo 1 seal que la validacin
externa a travs de la observacin y la comprobacin es una de las
caractersticas fundamentales de la ciencia. Quienes creen en las
abducciones extraterrestres nos han dicho que no hay forma de
comprobar lo que dicen porque la experiencia es, en cierto sentido,
un hecho histrico y los dems no estbamos en el lugar donde ocu
rri. Asimismo, la propia experiencia de la abduccin es un recuer
do reconstruido por medio de la hipnosis regresiva, lo cual hace
que la validacin externa sea todava ms difcil.
Pero los acontecimientos histricos s se pueden comprobar. Por
ejemplo, Mary Lefkowitz, historiadora especializada en la poca cl
sica, ha escrito una documentada respuesta a la afirmacin afrocentrista de que la filosofa, el arte, la ciencia, la literatura, etctera, occi
dentales provienen de frica y no de Grecia y Roma. Su libro Not
Out ofAfrica [No sali de Africa] levant ampollas en Estados Uni
dos, donde recibi acusaciones de todo tipo, desde que era racista a
que era polticamente incorrecta. Lefkowitz escribi la obra despus
de asistir, en febrero de 1993, a una conferencia pronunciada en el
Wellesley College (donde da clases) por el doctor Yosef A. A. benJonchanna, conocido y convencido afrocentrista. Entre otras afirma
ciones extravagantes, este historiador afirm que Aristteles rob las
ideas que habran de convertirse en la base de la filosofa occidental
en la biblioteca de Alejandra, donde los negros africanos haban
depositado sus obras filosficas. En el tumo de preguntas, Mary Lef
kowitz quiso saber cmo fue esto posible, ya que la biblioteca de Ale
jandra fue construida despus de la muerte de Aristteles. La res
puesta resulta reveladora:

84

Por qu creemos en cosas raras

El doctor ben-Jochannan fue incapaz de responder a la pregunta y


dijo que se senta ofendido por mi tono. Varios estudiantes se acerca
ron a m despus de la conferencia y me acusaron de racismo, sugi
riendo que los historiadores blancos me haban lavado el cerebro
[...]

Como si esto no resultara lo suficientemente preocupante, se pro


dujo tambin un extrao silencio por parte de muchos de mis compa
eros de la facultad. Varios de ellos eran conscientes de que el doctor
benjochannan afirmaba algo que los hechos invalidaban. Ms tarde,
uno de ellos dijo que la conferencia le haba parecido tan desalenta
dora que opt por no decir nada [...]. Cuando me acerqu a la deca
na de la facultad para explicarle que no existan pruebas objetivas que
respaldaran algunas afirmaciones de los afrocentristas sobre historia
antigua, repuso que todos tenamos una visin distinta pero igual
mente vlida de la historia [...]. Cuando, en una reunin de la facul
tad, afirm que Aristteles no poda haber robado su filosofa de la
biblioteca de Alejandra porque la biblioteca no se construy hasta
despus de su muerte, uno de mis compaeros respondi: Me da
igual quin rob qu de dnde. (1996, pp. 2, 3,4.)

Ah est el problema. Todos podemos tener nuestro punto de vista


de la historia, pero no todos los puntos de vista son igualmente vli
dos. Algunos son histricos y otros son pseudohistricos, es decir, no
hay pruebas que los apoyen ni son plausibles y quien los sostiene lo hace sobre
todo por razones polticas o ideolgicas.
Diversas fuentes que no guardan relacin entre s dan fe de las
fechas del nacimiento y del fallecimiento de Aristteles (384 y 322 a.
C.) y de la fecha de construccin de la biblioteca de Alejandra (pos
terior al 323 a. C.). Es un hecho que Aristteles muri antes la cons
truccin de la biblioteca. Es necesario poner en marcha una masiva
campaa de negaciones y falsedades para modificar este hecho, y
eso es precisamente lo que hacen los afrocentristas. Ciertamente, los
seres humanos somos capaces de casi todo y muchas referencias his-

Nuestro bien ms preciado

85

toncas son equivocadas. Pero, como seala Mary Lefkowitz, no hay


motivos para dar crdito a una denuncia de conspiracin si no exis
ten pruebas que la apoyen (p. 8). Lo cual nos lleva a otro punto
importante: los pseudohistoriadores y los historiadores no se ocu
pan igual del pblico que los sigue y utilizan los datos de que dispo
nen de formas distintas. Si lo que el doctor ben-Jochannan quera
era sostener que Aristteles haba recibido influencias o estaba fami
liarizado con ciertas ideas que circulaban entre Grecia y frica,
podra haber examinado las pruebas que haba a favor y en contra
de su teora. En realidad, es lo que hizo Mary Lefkowitz. Pero al doc
tor benjochannan no le interesan tanto los hechos histricos como
la adulteracin de la historia, ensear los matices de la historiografa
como predicar las ideas afrocentristas. Sabe que la ideologa influye
en el conocimiento, hurga en la ignorancia o apata del pblico con
respecto a los hechos histricos, mezcla algunos acontecimientos
reales con una serie de excntricas inferencias sobre el pasado, y
hace pseudohistoria.
Las ciencias histricas hunden sus races en la profusa coleccin
de datos del pasado que, aunque no se repiten, constituyen fuentes
vlidas de informacin para establecer relaciones entre aconteci
mientos concretos y para confirmar hiptesis generales. La imposibi
lidad de observar los sucesos del pasado o de realizar experimentos
controlados no es bice para la existencia de las ciencias de la pa
leontologa y de la geologa, de modo que por qu va a serlo para
una ciencia de la experiencia humana? La clave est en la capacidad
para comprobar las hiptesis. Basndose en los datos del pasado, el
historiador elabora una hiptesis que luego contrasta con nuevos
datos de otras fuentes histricas.
Pondr un ejemplo. En cierta ocasin tuve oportunidad de
desenterrar el esqueleto de un dinosaurio. Lo hice con Jack Homer,
responsable de paleontologa del Museo de las Rocosas de Bozeman, estado de Montana. En DiggingDinosaurs [Excavando dinosau
rios] , Horner reflexiona sobre el proceso histrico a la hora de des

86

Por qu creemos en cosas raras

cribir las dos fases de la famosa excavacin en la que descubri los


primeros huevos de dinosaurio encontrados en Norteamrica. El
primer paso consisti en sacar los fsiles del suelo; el segundo,
observarlos, estudiarlos, formular hiptesis basadas en lo que vea
mos e intentar asegurarlas o desmentirlas (Horner y Gorman,
1988, p. 168). La primera fase, que consiste en extraer los huesos de
la piedra, es un trabajo extenuante. No obstante, al pasar de los mar
tillos mecnicos y los picos a las pequeas cepillos y herramientas de
dentista, la interpretacin histrica se acelera en funcin de la canti
dad de huesos desenterrados, y las ganas de seguir excavando se
multiplican. La paleontologa no es una ciencia experimental, es
una ciencia histrica -explica Jack Horner-. Esto significa que los
paleontlogos rara vez pueden examinar sus hiptesis con experi
mentos de laboratorio, pero, pese a ello, s las pueden contrastar
(p. 168). Cmo?
En 1981, Jack Horner descubri en Montana un yacimiento que
contena aproximadamente treinta millones de fragmentos fsiles
de huesos de mayasaurio, tras cuyo estudio extrajo la siguiente con
clusin: Segn un clculo conservador, hemos descubierto la
tumba de unos diez mil dinosaurios (p. 128) .Jack Horner y su equi
po no haban extrado treinta millones de fragmentos fsiles. A par
tir de los que encontraron en las zonas excavadas, extrapolaron
cuntos poda haber en el yacimiento en su conjunto, una zona de
dos kilmetros por cuatrocientos metros. La hiptesis comenz con
la pregunta: Qu podra representar un depsito as? (p. 129).
No haba pruebas de que los depredadores hubieran masticado los
huesos, pero muchos estaban partidos por la mitad en sentido longi
tudinal. Adems, todos los huesos estaban colocados de este a oeste
-de ah la forma alargada del depsito-. Los huesos pequeos esta
ban separados de los grandes y no haba huesos de mayasaurios
recin nacidos, slo de ejemplares que medan entre tres y ocho
metros de largo. El hallazgo plante ms preguntas que dio respues
tas. Cul era la causa de que los huesos estuvieran partidos en sent-

Nuestro bien ms preciado

87

do longitudinal? Por qu los pequeos estaban separados de los


grandes? Era el yacimiento los restos de una manada que haba
muerto al mismo tiempo o un cementerio que haba ido creciendo a
lo largo de los aos?
Una de las primeras hiptesis, la de que el barro arrastrado por
una inundacin haba enterrado a la manada entera fue desechada,
porque ni siquiera la inundacin ms poderosa podra haber que
brado los huesos en sentido longitudinal [...] y porque no tena sen
tido que una manada de animales vivos enterrados en el barro aca
bara con los esqueletos desarticulados. Aplicando el mtodo
hipottico-deductivo, Jack Horner formul una segunda hiptesis:
Daba la impresin de que haban ocurrido dos cosas: los dinosau
rios haban muerto a consecuencia de cierto incidente y los huesos
haban sido arrastrados por otro. Ya que medio metro por encima
del lecho de huesos haba una capa de ceniza volcnica, la actividad
volcnica tuvo que intervenir en la muerte de la manada. Deduc
cin: puesto que los huesos estaban partidos slo longitudinalmen
te, la fractura tuvo que producirse mucho despus del suceso que
caus la muerte de los animales, que bien pudo ser una erupcin
volcnica, sobre todo porque a finales del Cretcico, en las Rocosas
haba muchsimos volcanes. Conclusin: Una manada de mayasaurios muri a consecuencia de los gases, el humo y las cenizas de
una erupcin volcnica. Y, si una enorme erupcin los mat a todos
ala vez, tambin debi de matar a todos los seres vivos de alrede
dor, incluidos carroeros y predadores. Luego tal vez se produjera
una inundacin, quizs por la rotura de los diques de algn lago, y la
corriente arrastr los huesos, separando los grandes de los pequeos
(que pesan menos) y dndoles la orientacin uniforme que tenan
en su lecho definitivo. Finalmente la ceniza, que es ms ligera,
habra emergido a la superficie del lodo cuando ste se asent, y los
huesos se haban hundido hasta el fondo. Ypor qu no haba bebs
de dinosaurio? Tal vez los bebs de ese ao estaban todava en los
huevos o en nidos cuando se produjo la erupcin, o tal vez la anida

88

Por qu creemos en cosas raras

cin ni siquiera haba empezado. Pero y los cachorros de la tempo


rada anterior, que en el momento de la erupcin seran ejemplares
juveniles? Horner admite: Nadie sabe a ciencia cierta que esos
dinosaurios tuvieran cras todos los aos (pp. 129-133).
Incluso en la primera fase de una excavacin, cuando hay que
sacar a los fsiles de su sudario de roca, el mtodo hipottico-deductivo se aplica constantemente. Cuando me aproximaba al campamento
de Jack Horner, esperaba encontrar al ocupado director de un yaci
miento muy patrocinado dando rdenes a voz en grito. Me sorpren
di encontrar a un paciente cientfico de la historia sentado con las
piernas cruzadas ante una vrtebra cervical de un apatosaurio de 140
millones de aos que se preguntaba qu demonios hacer con ella. Al
poco lleg el reportero de un diario local (al parecer, algo normal,
porque nadie le prest atencin) y le pregunt qu significaba el des
cubrimiento para la historia de los dinosaurios. Modificaba alguna de
sus teoras? Dnde estaba la cabeza? Haba ms de un cuerpo en el
yacimiento? Etctera. Las respuestas de Horner fueron las que cabe
esperar de un cientfico cauto: Todava no lo s. Me supera.
Necesitamos ms pruebas. Habr que esperar para ver.
Era ciencia histrica en su mejor versin. Por ejemplo, despus
de dos largos das de no encontrar nada aparte de roca y de no des
cubrir otra cosa que mi propia ineptitud a la hora de distinguir el
hueso de la piedra, uno de los paleontlogos me seal que una
roca que yo estaba a punto de tirar era un trozo de hueso que pare
ca parte de una costilla. Si era una costilla, entonces el hueso conser
vara forma de costilla cuando quitsemos la mayor parte de la roca
sobrante. Fue lo que hice y cuando ya le haba quitado unos treinta
centmetros empez a ensancharse por la derecha. Era una costilla
u otra cosa? Jack se acerc a mirar. Podra ser parte de una pelvis,
sugiri. Si era parte de una pelvis, entonces, al quitar ms material,
tendra que empezar a ensancharse tambin por la izquierda. Poco
despus, la prueba emprica verific la prediccin de Jack. Y as da
tras da. El proceso de excavaciones depende de este tipo de razona

Nuestro bien ms preciado

89

mientos hipottico-deductivos. En cierto sentido, la ciencia histrica


se vuelve experimental cuando las predicciones basadas en las obser
vaciones iniciales son verificadas o todo lo contrario por observacio
nes posteriores. La arqueologa histrica, se trate de buscar huesos o
cartas, es el procedimiento experimental del historiador cientfico
interesado en contrastar sus hiptesis.
Pero debo sealar que existen diferencias entre las pruebas pa
leontolgicas y las pruebas de la historia humana. Las primeras son,
sobre todo, primarias: estrictamente fsicas y naturales, y se interpre
tan extrapolando el funcionamiento de las leyes naturales ahora y
en el pasado. Las segundas suelen ser secundarias: documentos
escritos por humanos, seres extraordinariamente selectivos, que
aaden, borran y alteran las pruebas. Los historiadores saben que
los testimonios histricos hay que tratarlos de forma diferente a
como se tratan las evidencias arqueolgicas y paleontolgicas, ser
conscientes de que, con mucha frecuencia, las lagunas de los testi
monios histricos se deben a que los humanos escribimos sobre lo
que nos interesa y sobre lo que en determinado momento nos pare
ce importante. La naturaleza no borra el registro histrico de quie
nes estn marginados socialmente. Pese a ello, como ha demostrado
en su controvertido libro Bom to Rebel [Nacido para rebelarse]
(1996) el historiador de la ciencia Frank Sulloway, las hiptesis hist
ricas tambin se pueden contrastar (vase el captulo 15 para la dis
cusin del modelo de Sulloway). En los ltimos cien aos, por ejem
plo, algunos historiadores han formulado la hiptesis de que la clase
social y la lucha de clases han sido las fuerzas inductoras de las revo
luciones polticas y cientficas. Sulloway ha puesto a prueba la validez
de esta hiptesis marxista codificando segn su clase social a miles
de individuos que han participado en docenas de revoluciones y rea
lizando a continuacin anlisis estadsticos para comprobar si, entre
los bandos enfrentados en una revolucin, existan diferencias signi
ficativas de clase. Y resulta que no. Marx se equivocaba, pero ha
hecho falta un historiador formado en las ciencias para descubrir

90

Por qu creemos en cosas raras

este hecho, cosa que ha hecho con la puesta en prctica de un senci


llo experimento histrico.
Cmo cambia la ciencia
La ciencia no es como la pseudociencia y la historia no es como la
pseudohistoria, y no slo por pruebas y la plausibilidad, sino por
cmo cambian. La ciencia y la historia son acumulativas y progresi
vas porque continan mejorando y perfeccionando el conocimiento
del mundo y de nuestro pasado basndose en nuevas observaciones
e interpretaciones. La pseudohistoria y la pseudociencia, si es que
llegan a hacerlo, cambian sobre todo por razones personales, polti
cas o ideolgicas. Pero cmo cambian la ciencia y la historia?
Una de las teoras ms tiles acerca de la forma en que se modifi
ca la ciencia es la que se corresponde con el concepto cambio de
paradigma, de Thomas Kuhn (1962). El paradigma define la cien
cia normal de una poca -tal y como la aceptan la mayora de los
cientficos que la practican dentro de un mismo mbito-y el cambio
(o revolucin) puede producirse cuando un nmero importante de
cientficos herticos o renegados consiguen suficientes pruebas o
suficiente poder para rebatir o derrocar el paradigma imperante. El
poder es visible en los aspectos sociales y polticos de la ciencia: los
temas de investigacin y las actitudes magistrales en las universida
des de mayor relevancia, la influencia en el seno de los rganos de
financiacin, el control de las publicaciones y de las conferencias, los
libros prestigiosos, etctera. Defino paradigma como un modelo com
partido por la mayora, pero no por todos los miembros de la comunidad cien
tfica, un modelo diseada para describir interpretarfenmenos observados
o inferidos, pasados opresentes y que time por objetivo la construccin de un
rgano comprobable de conocimientos expuesto a su revocacin o confirma
cin. Dicho de otra manera, un paradigma capta el pensamiento
cientfico de la mayora pero, generalmente, coexiste con otros para

Nuestro bien ms preciado

91

digmas con los que ha de competir, lo cual no es sino una necesidad,


si es que nuevos paradigmas han de desplazar a los viejos.
En TheDarwinianParadigm [El paradigmadarwiniano] (1989), el
filsofo de la ciencia Michael Ruse identific al menos cuatro usos
del trmino:
1. Sociolgico. Centrado en un grupo de personas que se re
nen porque tienen la sensacin de que comparten una misma
perspectiva (cosa que puede ser cierta o no) que, hasta cierto
punto, los distingue de otros cientficos (pp. 124-125). Dentro
de la psicologa, los psiclogos freudianos constituyen un buen
ejemplo de ciencia guiada por un paradigma sociolgico.
2. Psicolgico. Los individuos que comparten el paradigma
ven, literalmente, el mundo de forma distinta a como lo ven
quienes no lo comparten. Todos hemos visto las figuras reversi
bles de los experimentos de percepcin visual, como esa en la
que se puede ver una mujer joven o una mujer vieja, en la cual
la percepcin de la una impide la percepcin de la otra. En este
particular experimento perceptivo, presentar a los sujetos una
imagen contrastada de una mujer joven y, luego, el dibujo
ambiguo en el que aparecen ambas desemboca, siempre, en la
percepcin de la mujer joven, mientras que, si lo que primero
se presenta es una imagen inequvoca de una mujer vieja,
sucede todo lo contrario, al menos, el 95 por ciento de las veces
(Beeper, 1935).
De igual modo, para algunos investigadores, la agresividad
del ser humano es algo biolgicamente innato y esencial, mien
tras que para otros es inducida culturalmente y prescindible.
Aquellos que centran sus investigaciones en demostrar uno de
estos dos puntos de vista hacen ciencia guiados por un paradig
ma psicolgico: ambos puntos de vista cuentan con apoyos que
los sustentan, pero la eleccin de uno u otro est condicionada
por factores psicolgicos.

92

Por qu creemos en cosas raras

3. Epistemolgico. La propia forma de hacer ciencia est


vinculada con el paradigma porque las tcnicas, problemas y
soluciones de la investigacin vienen determinados por las
hiptesis, teoras y modelos previos. Una teora de la frenologa
que induzca al desarrollo de equipos frenolgicos para medir
los bultos del crneo constituira un ejemplo de ciencia guiada
por el paradigma epistemolgico.
4. Ontolgico. En su sentido ms profundo, lo que se des
cubre depende fundamentalmente del paradigma que se sos
tenga. Para Priestley, el oxgeno, literalmente, no exista [...].
Lavoisier no slo crea en la existencia del oxgeno, es que el
oxgeno existe (pp. 125-126). De igual modo, para George
Buffon y Charles Lyell, las variedades dentro del seno de una
poblacin no son ms que una degeneracin del tipo original;
la naturaleza las suprime para preservar la esencia de la especie.
Para Charles Darwin y Alfred Russel Wallace, la diversidad es la
clave del cambio evolutivo. Cada punto de vista depende de un
paradigma ontolgico distinto: Buffon y Lyell eran incapaces
de ver la diversidad como un motor de la evolucin, porque
para ellos la evolucin no exista; para Darwin y Wallace, la
diversidad dentro de una misma especie no era degenerativa
porque, para la evolucin, la degeneracin es irrelevante.
Mi definicin de paradigma vale para los usos sociolgico, psicolgico y
epistemolgico. Para que tambin sirviera para el ontolgico, tendra
que afirmar que un paradigma es tan bueno como cualquier otro
porque no hay datos exteriores que lo corroboren. La lectura de los
posos del t y las previsiones econmicas, la adivinacin del futuro
examinando las tripas de un cordero y los mapas meteorolgicos, la
astrologa y la astronoma, segn el paradigma ontolgico, todas esas
disciplinas determinan de igual modo la realidad. Esto no slo no se
corresponde con la realidad, sino que es ridculo. Por difcil que sea
predecir el futuro para los economistas y los meteorlogos, siguen

Nuestro bien ms preciado

93

hacindolo mucho mejor que quienes lo hacen leyendo los posos


de t y o los entresijos de un cordero. Los astrlogos no pueden
explicar el funcionamiento del interior de una estrella, predecir el
curso de las galaxias que colisionan, ni cartografiar el curso de una
nave espacial en viaje a Jpiter. Los astrnomos s, por la sencilla
razn de que operan dentro de un paradigma cientfico que se per
fecciona constantemente frente a la spera realidad de la naturaleza.
La ciencia es progresiva porque sus paradigmas dependen del
conocimiento que se va acumulando por medio de la experimenta
cin, la corroboracin y la falsificacin. La pseudociencia, la no cien
cia, la supersticin, los mitos, la religin y el arte no son progresivos
porque no tienen los objetivos ni cuentan con los mecanismos que
dan pie a la acumulacin del saber que crece a raz del conocimiento
del pasado. Sus paradigmas o bien no cambian o bien coexisten con
otros paradigmas. En su sentido acumulativo, el progreso no es su
objetivo. Esto no es una crtica, es una observacin. Los artistas no
mejoran el estilo de sus predecesores, inventan estilos nuevos. Los
sacerdotes, los rabinos y los pastores no intentan mejorar la prdica de
sus maestros, la repiten, la interpretan y la ensean. Los pseudocientficos no corrigen los errores de sus predecesores, los perpetan.
Al hablar de cambio acumulativo me refiero a que, cuando el
paradigma cambia, los cientficos no abandonan la ciencia. Al con
trario, conservan lo que del paradigma sigue siendo vlido y aaden
interpretaciones y elementos nuevos. Albert Einstein subray este
punto al reflexionar sobre su contribucin a la fsica y la cosmologa:
Crear una nueva teora no es como destruir un viejo granero y eri
gir en el solar un rascacielos. Es ms como escalar una montaa,
adquiriendo nuevos y ms amplios puntos de vista, descubriendo
relaciones inesperadas entre el punto de partida y su rico entorno.
Pero ese punto de partida sigue existiendo y se puede ver, aunque
parezca ms pequeo y forme una pequea parte de nuestra visin,
ahora ms amplia y ganada a base de superar obstculos en nuestra
ascensin (en Weaver, 1987, p. 133). Aunque Darwin sustituyera la

94

Por qu creemos en cosas raras

teora de la creacin especial por la de la evolucin por seleccin


natural, una gran parte de los hallazgos anteriores se conservaron: la
clasificacin de Linneo, la geologa descriptiva, la anatoma compa
rativa, etctera. Lo que cambi fue la forma en que los diversos cam
pos se relacionaron entre s a travs de la historia: la teora de la evo
lucin. Hubo crecimiento acumulativo y cambio de paradigma. As
es el progreso cientfico, definido como el crecimiento acumulativo de
un sistema de conocimientos a lo largo del tiempo, sistema en el cual los
hallazgos tiles se conservan y los que no lo son se desechan basndose en la
invalidacin o confirmacin de conocimientos que son comprobables.
1 triunfo de la ciencia
Aunque he definido la ciencia como una actividad progresiva, admi
to que no es posible saber si los conocimientos que va desvelando el
mtodo cientfico son totalmente ciertos porque no tenemos un
lugar-un punto de apoyo de Arqumedes- desde el que contemplar
la Realidad desde el exterior. No hay duda de que la ciencia recibe la
poderosa influencia de la cultura a la que pertenece, ni de que es
posible que todos los cientficos compartan un prejuicio comn que
les lleva a pensar en la naturaleza de una forma determinada. Pero
esto no incide negativamente en la naturaleza progresiva de la cien
cia desde el punto de vista de la acumulacin.
A este respecto, el filsofo Sydney Hook establece una interesante
comparacin entre artes y ciencias: La Madonna de Rafael sin Rafael,
las sonatas y sinfonas de Beethoven sin Beethoven, resultan inconcebi
bles. En la ciencia, por otra parte, la mayora de los hallazgos de un
cientfico podra haberlos hallado perfectamente otro cientfico de su
mismo campo (1943, p. 35). La razn es que la ciencia, que tiene el
progreso como uno de sus objetivos principales, busca la comprensin
por medio de mtodos objetivos (por mucho que rara vez los obten
ga) . El arte busca suscitar emociones y reflexin por medio de mtodos

Nuestro bien ms preciado

95

subjetivos. Cuanto ms subjetivo es el intento, ms individual se vuelve


y, por tanto, ms difcil, si no imposible, que otro obtenga los mismos
resultados. Cuanto ms objetiva sea la meta, ms probable es que otra
persona repita lo conseguido. En realidad, para su verificacin, la cien
cia depende de la repeticin. La teora de la seleccin natural de Dar
win podra habrsele ocurrido a otro cientfico -y, de hecho, simult
neamente se le ocurri a Alfred Russel Wallace-, porque el progreso
cientfico es verificable empricamente.
En el Occidente industrial, el nfasis en el progreso cientfico y
tecnolgico ha afectado profundamente a la cultura, tanto, en reali
dad, que hoy en da decimos de una cultura que es progresista cuan
do estimula el desarrollo de la ciencia y la tecnologa. La ciencia
hace acopio de los elementos tiles y desecha los intiles; la comuni
dad cientfica se dedica a la constatacin o el rechazo de conoci
mientos cuya validez se puede comprobar. De este modo, el mtodo
cientfico se acumula para ser progresivo. La tecnologa conserva los
elementos tiles y desecha los intiles basndose en la aceptacin o
el rechazo del pblico consumidor. As pues, la tecnologa tambin
es progresiva. Las tradiciones culturales (el arte, los mitos, la reli
gin) pueden compartir algunos rasgos con la ciencia y la tecnolo
ga, como el de que la comunidad en la que surgen los pueda acep
tar o rechazar, pero ninguna de ellas tiene como objetivo
fundamental el crecimiento acumulativo sin olvidar su deuda con el
pasado. No obstante, en el Occidente industrial la cultura ha adopta
do un nuevo disfraz: tiene como objetivo primordial la acumulacin de tra
diciones y productos culturales, y utiliza, ignora o recupera los productos y
tradiciones culturales cuando los necesita para el progreso de la ciencia y la
tecnologa. No podemos, en un sentido absoluto, equiparar la felici
dad con el progreso ni el progreso con la felicidad, pero todo indivi
duo que encuentre la felicidad en diversos saberes y productos, valo
re la novedad y el cambio, y estime el nivel de vida alcanzado por el
Occidente industrial considerar que una cultura impulsada por el
progreso cientfico y tecnolgico es progresiva y progresista.

96

Por qu creemos en cosas raras

Por ltimo: la palabra progreso ha adquirido un matiz peyorati


vo segn el cual supone superioridad sobre quienes no han progresa
do tanto, esto es, sobre quienes no han adoptado los valores o el nivel
de vida del Occidente industrial, bien porque no son capaces, bien
porque no quieren estimular el desarrollo de la ciencia y de la tecnolo
ga. Cuando yo digo progreso no lo hago con ese sentido peyorati
vo. Que una cultura apueste por la ciencia y la tecnologa no la hace
mejor que otra, ni a los individuos que a ella pertenecen ms morales
o felices que los dems. La ciencia y la tecnologa adolecen de muchas
limitaciones y son armas de doble filo. La ciencia ha creado el mundo
moderno, pero tambin puede acabar con l. Nuestros avances en
ciencias fsicas nos han dado los plsticos y los explosivos plsticos, los
automviles y los tanques, los aviones de pasajeros supersnicos y los
bombarderos B-l; han llevado al hombre a la Luna, pero han llenado
silos de misiles. Viajamos ms rpido y ms lejos, pero tambin lo
hacen los agentes que nos destruyen. Los avances mdicos nos permi
ten vivir el doble que nuestros antepasados hace ciento cincuenta
aos, y hoy padecemos un problema de superpoblacin potencial
mente devastador, para el que todava no contamos con la correspon
diente solucin de sobreproduccin. Los descubrimientos de la antro
pologa y de la cosmologa nos han permitido vislumbrar el origen de
la especie y del universo, pero para muchas personas esos descubri
mientos y la ideologa que los apoya son un insulto a sus creencias reli
giosas y personales y una amenaza provocadora para su cmodo statu
quo. Por primera vez en la historia, gracias al progreso cientfico y tec
nolgico contamos con varias formas de acabar con nuestra propia
especie. Esto no es bueno ni malo. Sencillamente, es, el resultado de
un sistema de conocimientos acumulativo. Y, por carencias que pueda
tener, la ciencia es, hoy por hoy, el mejor mtodo de que disponemos
para hacer lo que queramos que haga. Einstein afirm: Una cosa he
aprendido en mi larga vida: que, frente a la realidad, toda nuestra
ciencia es primitiva e infantil, y que, sin embargo, es nuestro bien ms
preciado.

Segunda parte

Pseudociencia y supersticin
Primera norma
No podemos admitir otra causa de las cosas naturales que la que es al mismo
tiempo cierta y suficiente para explicar sus apariencias.
Con este propsito, los filsofos dicen que la Naturaleza no hace
nada en vano, y ms en vano es cuanto menos sirva. La Naturaleza se
complace en la simplicidad y no le afecta la pompa de las causas
superfluas.
I s a a c N e w to n ,

Reglas del razonamiento filosfico,


Principia Mathematica, 1687

Cuando el pensamiento se equvoca

Veinticinco falacias que nos impulsan a creer en cosas raras

En 1994, la NBC empez a emitir un programa titulado The Other


Side [El otro lado] que investigaba hechos y creencias paranormales,
diversos misterios y milagros, y un buen puado de cosas raras.
Particip en numerosas ocasiones para desempear el papel de
escptico -el otro lado de El otro lado, si quiere el lector- En la mayo
ra de los programas de este tipo, el equilibrio se crea invitando a
entre seis y doce creyentes y a un escptico, que ha de ser la voz de la
razn, o de la oposicin. The Other Side no era distinto, por mucho
que su productor ejecutivo, un buen nmero de sus productores e
incluso el presentador observaran con escepticismo gran parte de
las creencias de que se ocupaban. Intervine en un programa sobre
hombres lobo para el cual buscaron e invitaron a una persona desde
Inglaterra. Lo cierto es que tena un aspecto parecido a los hombres
lobo de las pelculas -unas patillas enormes y peludas y las orejas bas
tante puntiagudas-, pero, cuando empec a hablar con l, compro
b que no recordaba haberse convertido en hombre lobo. S lo
haca bajo los efectos de la hipnosis y, en mi opinin, se trataba de
un caso de recuerdos falsos implantados por el hipnotizador o fanta
seados por l mismo.
The Other Side dedic otro programa a la astrologa. Los producto
res invitaron a un astrlogo indio profesional muy serio que explic
el funcionamiento de esta disciplina con cartas y mapas astrales y
toda la jerga pertinente. Pero, como ste era tan serio, invitaron tam
bin a un astrlogo de Hollywood que hizo todo tipo de prediccio
nes sobre la vida de las estrellas de cine. Y tambin las hizo de algu
nos miembros del pblico. A una chica le dijo que tena dificultades
para mantener relaciones prolongadas con los hombres. En el inter

98

Por qu creemos en cosas raras

medio, la chica me dijo que tena catorce aos y haba ido al plato
con su instituto para ver cmo se haca un programa de televisin.
En mi opinin, la mayora de las personas que creen en mila
gros, monstruos y misterios no son lunticos, embaucadores o artis
tas de lo ilusorio. La mayora son personas normales cuyo pensa
miento, por alguna razn, sigue sendas equivocadas. En los
captulos 4, 5 y 6, comento con detalle los poderes mentales, los
estados alterados de conciencia y las abducciones aliengenas, pero
me gustara cerrar la primera parte del libro repasando las veinti
cinco falacias del pensamiento que pueden llevar a cualquiera a
creer en cosas raras. Las he agrupado en cuatro categoras, y en
cada una de ellas enumero falacias y problemas concretos. Pero,
como confirmacin de que el pensamiento tambin puede acertar,
comienzo con lo que llamo mxima de Hume y concluyo con lo
que llamo aforismo de Spinoza.
La mxima de Hume
Los escpticos hemos contrado una enorme deuda con el filsofo
escocs David Hume (1711-1776), cuya Investigacin sobre el conoci
miento humano es un clsico del anlisis escptico. La obra fue publi
cada por vez primera en 1739 en Londres de forma annima y con
el ttulo A Treatise ofHuman Nature [Tratado de la naturaleza huma
na] . En palabras del propio Hume, naci muerta de la prensa y ni
siquiera de boca de los fanticos sali un murmullo. El filsofo
pens que era culpa del estilo y reelabor el manuscrito hasta con
vertirlo en An Abstract of a Treatise of Human Nature [Resumen de un
tratado de la naturaleza humana], que fue publicada en 1740, y ms
tarde en Philosophical Essays Concerning the Human Understanding
[Ensayos filosficos sobre el conocimiento humano], que vio la luz
en 1748. La obra segua sin obtener reconocimiento alguno, as que
en 1758 public otra versin, la definitiva, con el titulo de An

Cuando el pensamiento se equivoca

99

Enquiry Conceming Human Understanding [Investigacin sobre en


conocimiento humano], que hoy consideramos la mayor de las
obras filosficas de su autor.
Hume distingua entre escepticismo antecedente, como el que
aplica Ren Descartes, que duda de todo lo que no tenga un criterio
antecedente de verdad infalible, y escepticismo consecuente, el
mtodo que el propio Hume aplicaba y que admite las consecuen
cias de nuestros falibles sentidos pero las corrige por medio de la
razn: Un hombre sabio adeca su verdad a la prueba. Es imposi
ble encontrar mejor lema para el escepticismo.
Ms importante todava es la prueba de infalibilidad de Hume, el
anlisis, cuando falla todo lo dems, de los hechos milagrosos. Por
que, cuando uno tiene que vrselas con un verdadero creyente y
cuando el fenmeno sobrenatural o paranormal al que ste alude
no tiene una explicacin natural aparente, Hume ofrece un argu
mento que a l mismo le pareci tan importante que entrecomill
sus propias palabras y dijo que se trataba de una mxima:
La consecuencia evidente es (y se trata de una mxima general digna
de nuestra atencin) que ningn testimonio basta para confirmar
un milagro a menos que el testimonio sea de tales caractersticas que
su falsedad sera ms milagrosa que el hecho que pretende confir
mar.
Si una persona me dijera que ha visto resucitar a un muerto, consi
derara de inmediato qu sera ms probable, que esa persona enga
ara o fuera engaada, o que el hecho al que alude pudiera haber
sucedido en realidad. Sopeso un milagro con el otro y, segn la supe
rioridad de uno u otro, que he de descubrir, pronuncio mi veredicto y
rechazo siempre el mayor milagro. Si la falsedad de su testimonio
fuera ms milagrosa que el acontecimiento que refiere, entonces, y
slo entonces, podr esa persona contar con mi creencia u opinin.
([1758] 1952, p. 491.)

100

Por qu creemos en cosas raras

Los problemas del pensamiento cientfico


1. La teora influye en la observacin
Sobre los intentos de los hombres por comprender el mundo fsi
co, el fsico y premio Nobel Wemer Heisenberg dijo: Lo que obser
vamos no es la naturaleza, sino la naturaleza que se expone a nuestro
mtodo de investigacin. En la mecnica cuntica, esta idea ha que
dado formalizada como la interpretacin de Copenhague de la
accin cuntica: Una funcin de probabilidad no prescribe cierto
acontecimiento, sino que describe un continuo de posibles sucesos
hasta que una medicin interfiere con el aislamiento del sistema y
un solo suceso se actualiza (en Weaver, 1987, p. 412). La interpreta
cin de Copenhague elimina la correlacin uno-a-uno entre teora y
realidad. La teora crea en parte la realidad. Por supuesto que la reali
dad existe independientemente del observador, pero nuestras per
cepciones de la realidad estn influidas por las teoras que enmarcan
nuestro examen de ella. Por ello, los filsofos dicen que la ciencia
est lastrada por la teora.
Que la teora da forma a nuestra percepcin de la realidad es
cierto no slo para la fsica cuntica, sin para todas las observaciones
del mundo. Cuando Coln lleg al Nuevo Mundo, crey que llegaba
a Asia y, en funcin de ello, procedi a percibir el Nuevo Mundo
como si fuera el continente asitico. La canela era una valiosa espe
cia asitica, as que cuando encontr un arbusto que ola igual,
declar que era canela. Cuando encontr el aromtico gumbo-limbo
en las Antillas, pens que se trataba de una especia asitica similar al
fruto del lentisco mediterrneo. Un fruto del Nuevo Mundo coinci
da con la descripcin que Marco Polo haba hecho de un coco.
Basndose en unas races descubiertas por sus hombres, el cirujano
de Coln declar que haba encontrado ruibarbo chino. La teora le
deca a Coln que se encontraba en Asia, as que sus observaciones
as se lo confirmaron, por mucho que se encontrara a medio mundo
de distancia. Hasta ese extremo es poderosa la teora.

Cuando el pensamiento se equivoca

101

2. El observador modifica lo observado


El fsico John Archibald Wheeler seal: Incluso para observar
un objeto tan minsculo como un electrn, [el fsico] ha de romper
el cristal. Ha de entrar, ha de instalar el equipo de medicin que est
me oportuno [...]. Adems, sus mediciones modifican el estado del
electrn. Despus, el universo no volver a ser el mismo (en Weaver, 1987, p. 427). En otras palabras, el acto de estudiar un suceso
puede cambiarlo. Los cientficos sociales se encuentran con frecuen
cia con este fenmeno. Los antroplogos saben que, cuando estu
dian una tribu, sus miembros pueden alterar su conducta por la pre
sencia de un observador externo. Los sujetos de un experimento
psicolgico pueden modificar su comportamiento si saben qu
hiptesis experimentales se estn contrastando. Por eso los psiclo
gos recurren a mecanismos de control ciegos y de doble ciego. Con
frecuencia, los experimentos de comprobacin de hechos y poderes
paranormales carecen de esos mecanismos de control, lo cual es una
de las debilidades tpicas de las pseudociencias. La ciencia intenta
minimizar y conocer los efectos de la observacin sobre lo observa
do; las pseudociencias no.
3. Los instrumentos de medicin condicionan los resultados
Con frecuenta, los instrumentos de medicin determinan los
resultados de un experimento. El tamao de nuestros telescopios,
por ejemplo, ha conformado nuestras teoras sobre el tamao del
universo. En el siglo xx, gracias a los telescopios de sesenta y de cien
pulgadas de Edwin Hubble instalados en Mount Wilson, al sur de
California, los astrnomos pudieron identificar por primera vez
estrellas de otras galaxias, lo cual, a su vez, permiti constatar que
esos confusos objetos llamados nebulosas que hasta ese momento se
crea que estaban en nuestra galaxia eran en realidad otras galaxias.
En el siglo xix, la craneometra defina la inteligencia en funcin
del tamao del cerebro porque existan instrumentos para medirlo;
hoy en da, la inteligencia se define por la facilidad con que se reali

102

Por qu creemos en cosas raras

zan ciertas tareas y se mide con otro instrumento: el test de inteligen


cia. Sir Arthur Stanley Eddington ilustr el problema con una sagaz
analoga:
Supongamos que un ictilogo est investigando la vida en los oca
nos. Mete una red en el agua y saca unos cuantos peces. Observa lo
que ha pescado y, como es costumbre en los cientficos, extrae las con
secuencias.
(1) Ninguna criatura marina mide menos de cuatro centmetros.
(2) Todas las criaturas marinas tienen branquias.
En esta analoga, la pesca se corresponde con el corpus de conoci
mientos que constituye la ciencia fsica, y la red con los equipos inte
lectual y sensorial que empleamos para obtenerlo. Echar la red equi
vale al acto de observar.
Algn observador puede objetar que la primera generalizacin es
errnea. Hay muchas criaturas marinas de menos de cuatro centme
tros, slo que no contamos con una red capaz de pescarlas. El ictilo
go rechaza esta objecin con desprecio. Todo lo que no pesque mi
red queda ipso facto fuera del mbito del conocimiento ictiolgico y
no forma parte del conjunto de peces que ha sido definido como
tema del saber ictiolgico. En resumen, lo que mi red no puede coger
no es un pez. (1958, p. 16.)

Siguiendo la analoga, lo que el telescopio no puede ver, no existe, y lo


que mi test no puede medir no es inteligencia. Evidentemente, las gala
xias y la inteligencia existen, pero nuestros equipos de medicin condi
cionan en gran medida nuestra forma de medirlas y comprenderlas.
Los problemas del pensamiento pseudocientfco
4. Las ancdotas no constituyen una ciencia
Las ancdotas -las historias que se cuentan para apoyar una afir-

Cuando el pensamiento se equivoca

103

m arin- no constituyen una ciencia. Sin testimonios de otras fuen


tes que las corroboren, sin pruebas fsicas de algn tipo, diez anc
dotas no valen ms que una sola y cien no valen ms que diez. Quie
nes cuentan una ancdota son narradores humanos falibles. Bob, un
granjero de Puckerbrush, Kansas, puede ser un hombre honrado,
amante de su familia, que va a misa todos los domingos y que no es
propenso a dejarse engaar, pero necesitamos pruebas fsicas de la
nave espacial o de la presencia de aliengenas, no slo una historia
sobre aterrizajes y abducciones a las tres de la madrugada en una
carretera rural desierta. Sucede lo mismo con muchas ancdotas
mdicas. La historia de que la ta Mary se cur de un cncer viendo
pelculas de los hermanos Marx o comiendo hgado de gallos castra
dos carece de relevancia. El cncer pudo remitir por su cuenta, cosa
que sucede con algunos cnceres; o quiz en realidad no se trataba
de un cncer; o, o, o... Hacen falta experimentos controlados, no
ancdotas. Hacen falta cien sujetos con cncer bien diagnosticados y
analizados. Hace falta que 25 de ellos vean pelculas de los herma
nos Marx, que otros 25 vean pelculas de Alfred Hitchcock, que
otros 25 vean las noticias y que otros 25 no vean nada. Luego hace
falta deducir la media de remisin del tipo de cncer que estemos
estudiando y a continuacin analizar los datos para averiguar si hay
diferencias estadsticas relevantes entre los grupos. Si las hay, mejor
ser confirmar nuestras observaciones con las que otros cientficos
han hecho por su cuenta antes de convocar una rueda de prensa
para anunciar la cura del cncer.
5. El lenguaje cientfico no constituye una ciencia
Vestir un sistema de creencias con los atavos de una ciencia recu
rriendo al lenguaje y a lajerga cientficas, como en ciencia de la
creacin, no significa nada sin testimonios, pruebas experimenta
les y corroboracin. Como en nuestra sociedad la ciencia est inves
tida de un gran poder mstico, quienes desean respetabilidad, pero
carecen de pruebas, intentan llenar lagunas buscando una aparien

104

Por qu creemos en cosas raras

cia y un lenguaje cientficos. Pondr un ejemplo tpico de una


columna de tema New Age del Santa Monica News: Este planeta
lleva eones durmiendo y con la introduccin de frecuencias energ
ticas ms altas estn a punto de despertar su conciencia y su espiri
tualidad. Los maestros de la limitacin y los maestros de la adivina
cin recurren a la misma fuerza creativa para manifestar sus
realidades, pero unos se mueven en una espiral descendente y los
otros en una espiral ascendente, lo cual incrementa la vibracin
resonante que llevan inherente. De qu est hablando el autor de
estas palabras? No tengo ni la menor idea de lo que quiere decir,
pero recurre al lenguaje y los componentes de un experimento fsi
co: frecuencias energticas ms altas, una espiral descendente y
una espiral ascendente, vibracin resonante. Pero estas expresio
nes no significan nada, porque carecen de definicin precisa y operacional. Cmo se miden las frecuencias energticas ms altas de
un planeta o las vibraciones resonantes de un maestro de la adivina
cin? Ya que estamos, qu es un maestro de la adivinacin?
6. Que una afirmacin sea rotunda no quiere decir que sea cierta
Es probable que algo sea pseudocientfico si se hacen afirmacio
nes tajantes de su poder y veracidad pero las pruebas que las apoyan
son tan escasas como los dientes de una gallina. Por ejemplo, L. Ron
Hubbard comienza su Dianetics: The Modem Science ofMental Health
[Diantca: la ciencia moderna de la salud mental], con esta declara
cin: La creacin de la diantica es para el hombre un hito compa
rable al descubrimiento del fuego y ms importante que la inven
cin del arco y de la rueda (en Gardner, 1952, p. 263). El gur de la
energa sexual Wilhelm Reich llam a su teora de la orgonoma
una revolucin para la biologa y la psicologa comparables a la
revolucin copernicana (en Gardner, 1952, p. 259). Tengo un grue
so fajo de cartas y artculos de autores oscuros llenos de comentarios
muy semejantes (las tengo en un archivador al que llamo Teoras
de Todo), Aveces, tambin los cientficos incurren en este error,

Cuando el pensamiento se equivoca

105

como se pudo comprobar a la una de la tarde del 23 de marzo de


1989 cuando Stanley Pons y Martin Fleischman convocaron una
rueda de prensa para anunciar al mundo que haban conseguido la
fusin nuclear en fro. El excelente libro de Gary Taubes sobre el
desastre de la fusin fra, que llevaba el oportuno ttulo de Bad Scien
ce [Mala ciencia] (1993), examina en profundidad las consecuencias
de ese incidente. Es posible que un experimento tire por la borda
cincuenta aos de fsica, pero ms vale comprobar los resultados
antes de anunciar su xito sin precedentes. La moraleja de todo esto
es que cuanto ms extraordinaria sea la afirmacin, ms extraordi
nariamente slidas han de ser las pruebas que la respalden.
7. Hereja no es sinnimo de verdad
Se rieron de Copmico. Se rieron de los hermanos Wright. Y,
bueno, tambin se rieron de los hermanos Marx. Que se ran de uno
no le da a uno la razn. Wilhelm Reich se comparaba con Peer Gynt,
el genio anticonvencional, marginado, ridiculizado y tachado de
hereje hasta que se demostr que estaba en lo cierto: Sea lo que sea
que me hayas hecho o me hagas en el futuro, tanto si me elogias
como a los genios como si me ingresas en un manicomio, tanto si
me adoras como a tu salvador como si me cuelgas por espa, tarde o
temprano, la necesidad te obligar a comprender que he descubier
to las leyes de la vida (en Gardner, 1952, p. 259). En el nmero de
enero/febrero de 1996 de Journal of Historical Review, el rgano de
quienes niegan el Holocausto, aparece una famosa cita de Arthur
Schopenhauer en la que con frecuencia se amparan muchos margi
nados: Toda verdad pasa por tres etapas: primero es ridiculizada;
luego exgaredamente combatida; y, por ltimo, es aceptada como
evidente. Pero no toda verdad atraviesa esas tres etapas. Muchas
ideas que son verdad son aceptadas sin sufrir el ridculo ni la oposi
cin, encarnizada o de otro tipo. La teora de la relatividad de Einstein fue mayormente ignorada hasta 1919, ao en que las pruebas
experimentales demostraron su justeza, pero Einstein no fue ridicu

106

Por qu creemos en cosas raras

lizado y nadie combati encarnecidamente sus ideas. La cita de


Schopenhauer slo es una justificacin, una bonita forma de que
quienes son ridiculizados o han de enfrentarse a una oposicin vio
lenta digan: Lo veis?, debo de tener razn. Pues no.
La historia est repleta de relatos de cientficos solitarios que tra
bajan a pesar de sus colegas y se enfrentan violentamente a las doc
trinas que imperan en su propio campo de estudio. La mayora de
ellos se equivocaban y no recordamos sus nombres. Por cada Galileo
que sufri el potro de tortura por defender la verdad cientfica, hay
mil (o diez mil) desconocidos cuyas verdades los dems cientficos
nunca aceptaron. No se puede esperar que la comunidad cientfica
compruebe cada nueva y fantstica teora que aparezca, especial
mente cuando tantas de ellas carecen de lgica. Quien desee hacer
ciencia, debe aprender a jugar al juego de la ciencia. Esto supone,
primero, conocer a los cientficos de tu propio campo de estudio, a
continuacin y desde un punto de vista informal, intercambiar datos
e ideas con compaeros y, desde un punto de vista ms formal, pre
sentar los resultados en conferencias, publicaciones especializadas,
libros, etctera.
8. La carga de la prueba
Quin tiene que probar qu a quin? La persona que anuncia su
extraordinario descubrimiento carga con la pesada tarea de demos
trar a los especialistas y a la comunidad en su conjunto que lo que
cree tiene ms validez que lo que los dems dan por bueno. Hay que
promocionarse, hacerse or. Luego, es necesario convencer a los
especialistas y, a continuacin, convencer tambin a la mayora de
que, frente a lo que siempre han credo, le crean a uno. Finalmente,
cuando uno pasa a formar parte de la mayora, quien carga con la
tarea de demostrar su verdad es el rebelde que desea desafiarle con
su raro hallazgo. En el medio siglo posterior a Darwin, los evolucio
nistas tuvieron que cargar con la tarea de dar pruebas de su teora,
pero ahora, quienes deben dar fe de la suya son los creacionistas.

Cuando el pensamiento se equivoca

107

Depende de ellos demostrar por qu la teora de la evolucin se


equivoca y por qu el creacionismo acierta, mientras que los evolu
cionistas no tienen por qu defender la evolucin. Quienes niegan
el Holocausto tienen que demostrar que no ocurri, mientras que
los historiadores del Holocausto ya no tienen que demostrar que s.
El motivo de ello es que existen montaas de pruebas que demues
tran que tanto la evolucin como el Holocausto son hechos. En
otras palabras, no basta con que haya pruebas, es necesario conven
cer a otros de su validez. Es el precio que hay que pagar por ser
rebelde, se tenga razn o no se tenga.
9. Rumor no equivale a realidad
Los rumores empiezan as: He ledo en algn sitio que...; o as:
Alguien me ha dicho que.... En poco tiempo el rumor se convier
te en realidad, a medida que el Me he enterado de que... pasa de
boca en boca. Hay rumores que pueden ser ciertos, pero normalmen
te no lo son. Sin embargo, dan pie a cuentos estupendos. Est la
historia real del loco del garfio que acecha a los enamorados en
los callejones oscuros. Est la leyenda de La autoestopista fantas
ma a quien un conductor recoge y que luego desaparece con su
chaqueta; a continuacin, los vecinos de la localidad cuentan al
automovilista que el mismo da del ao anterior muri una mujer
que haca autoestop y el hombre acaba encontrando su chaqueta en
la tumba de la mujer.
En cierta ocasin, en una cena, Dan Kevles, historiador de la
ciencia del Caltech, cont una historia que le pareca apcrifa. Dos
estudiantes que volvan de esquiar no regresaron a tiempo de hacer
sus exmenes finales porque las actividades de los das previos se
haban prolongado hasta bien entrada la noche. A su profesor le
dijeron que se les haba pinchado una rueda, y el profesor les empla
z a un examen improvisado al da siguiente. Al da siguiente, meti
a los estudiantes en dos aulas distintas y les hizo tan slo dos pregun
tas: (1) Por 5 puntos, cul es la frmula qumica del agua? y (2)

108

Por qu creemos en cosas raras

Por 95 puntos, qu rueda?. Dos de los presentes en la cena ha


ban odo una historia vagamente similar. Al da siguiente, yo les
cont la historia a mis alumnos, pero, antes de llegar a final, tres de
ellos soltaron, al unsono: Qu rueda?. Las leyendas urbanas y los
rumores persistentes son ubicuos. Aqu tiene el lector unos pocos:
El ingrediente secreto del refresco Dr. Pepper es jugo de pasas.
Una mujer mat por accidente a su caniche metindolo en
el horno microondas.
Paul McCartney muri y fue sustituido por un doble.
En las cloacas de Nueva York viven caimanes gigantes.
La llegada a la Luna es un camelo y fue filmada en un estu
dio de Hollywood.
George Washington tena dientes de madera.
El nmero de estrellas que hay dentro de la P del ttulo de
la portada de la revista Playboy indica cuntas veces ha tenido
Hugh Hefner relaciones sexuales con la chica del desplegable.
Un platillo volante se estrell en Nuevo Mxico y las Fuerzas
Areas conservan los cuerpos de los extraterrestres en un alma
cn secreto.
Ninguna de estas historias ha sido confirmada.
10. Sin explicacin no es lo mismo que inexplicable
Muchas personas tienen tanta confianza en s mismas que, si no
pueden explicar algo, piensan que debe de ser inexplicable y, por lo
tanto, un verdadero misterio de lo paranormal. Un arquelogo afi
cionado declara que, puesto que no puede imaginar cmo se cons
truyeron las pirmides, debieron de construirlas los aliengenas.
Incluso las personas ms razonables piensan que, si los especialis
tas son incapaces de explicar algo, tiene que ser inexplicable.
Muchas veces se piensa que, por ejemplo, doblar cucharas, caminar
sobre fuego o la telepata son sucesos paranormales o msticos por

Cuando el pensamiento se equivoca

109

que la mayora no puede explicarlos. Y cuando se encuentra una


explicacin, la mayora responde: S, claro, o Si lo piensas, es
obvio. Caminar sobre el fuego es un caso paradigmtico. La gente
especula sin fin sobre los poderes sobrenaturales para dominar el
dolor y el calor, o en misteriosas sustancias qumicas emitidas por el
cerebro que eliminan la sensacin de dolor y evitan las quemaduras.
Hay una explicacin ms sencilla: las ascuas, cuando estn distribui
das en una capa ligera, conservan poco calor y la conductividad de
calor entre ellas y los pies es muy baja. Si no se camina en crculo
sobre las ascuas, uno no se quema. (Pensemos en un bizcocho en un
hom o a 200 grados. El aire, el bizcocho y el molde estn a 200 gra
dos, pero slo el molde de metal nos quemara la mano. El aire tiene
muy poca capacidad para conservar el calor y muy baja conductivi
dad, por lo que nos permite meter la mano en el horno el tiempo
suficiente con el objeto de tocar el bizcocho y el molde. La capaci
dad de conservar el calor del bizcocho no es mayor que la del aire y,
como su conductividad es muy baja, podemos tocarlo brevemente
sin quemamos. El molde de metal tiene una capacidad de conservar
el calor similar a la del bizcocho, pero una conductividad muy alta.
Si lo tocamos, nos quemamos.) Por eso los magos no cuentan sus
secretos. En principio, la mayora de sus trucos son relativamente
simples (aunque muchos son extraordinariamente difciles de ejecu
tar) , as que, conocer el secreto, le resta encanto al truco.
Existen muchos misterios sin resolver genuinos en el universo y
no ocurre nada por decir: Todava no podemos explicarlos, pero
algn da tal vez s lo hagamos. El problema es que a la mayora nos
resulta ms reconfortante la certidumbre, por mucho que sea pre
matura, que vivir en medio de misterios inexplicados o sin resolver.
11. Racionalizar los fracasos
En ciencia, nunca se valorar suficientemente el valor de los
hallazgos negativos -los fracasos-. Normalmente no se los desea y,
con frecuencia, no se publican. Pero la mayor parte de las veces son

110

Por qu creemos en cosas raras

la mejor forma de acercarse a la verdad. Los cientficos honrados


admiten sus errores sin inconveniente y el conjunto de la comuni
dad cientfica sabe que cualquier intento de eludirlos ser vigilado.
No se da esta vigilancia entre los pseudocientficos. Los pseudocientficos o hacen caso omiso de los fracasos o los racionalizan, especial
mente cuando salen a la luz. Si les pillan mintiendo -cosa que no
ocurre con frecuencia, es cierto-, afirman que su poderes actan
casi siempre, pero no siempre, as que, cuando se les apremia a que
salgan en televisin o a que se somentan a un estudio de laboratorio,
suelen recurrir al engao. Si fracasan, tienen preparadas todo tipo
de explicaciones: en un experimento, demasiados controles causan
resultados negativos; los poderes no funcionan en presencia de
escpticos; los poderes no funcionan en presencia de instalaciones
elctricas; los poderes vienen y van, y sta es una de las veces en que
se fueron. Finalmente, afirman que los escpticos no lo pueden
explicar todo, lo que, en consecuencia, confirma la existencia de lo
paranormal; retroceden a la falacia: sin explicacin no es lo mismo que
inexplicable.
12. Argumentar a posteriori
Tambin conocida como post hoc, ergopropter hoc, es decir, literal
mente: Despus de esto, luego a causa de esto. En su nivel ms
bajo, se trata de una forma de supersticin. El da que no se afeita,
un jugador de bisbol logra tres carreras de un solo bateo. Un juga
dor de pquer se pone sus zapatos de la suerte porque ya ha ganado
con ellos varias partidas. Con mayor sutileza, los estudios cientficos
tambin pueden caer en esta falacia. En 1993 y tras interpretar los
resultados de un estudio, unos cientficos afirmaron que los bebs
alimentados con leche materna tenan un cociente intelectual supe
rior. Se arm un gran revuelo en busca del ingrediente de la leche
que aumentaba la inteligencia y las madres que daban bibern a sus
hijos se sintieron culpables. Pero muy pronto los investigadores
empezaron a preguntarse si a los nios a quienes se les da el pecho

Cuando el pensamiento se equivoca

111

se les cuida de otra forma, porque era posible que las madres que
dan el pecho pasen ms tiempo con sus hijos y que la atencin
maternal fuera la causa de las diferencias de cociente intelectual.
Como Hume nos ense, el hecho de que dos hechos se sucedan no
significa que entre ellos exista un vnculo causal. Correlacin no
equivale a causalidad.
13. Coincidencia
En el mundo de lo paranormal suele considerarse que las coinci
dencias tienen gran significado. Se invoca la sincronicidad, como
si entre bastidores actuara alguna fuerza misteriosa. En mi opinin,
la sincronicidad no es ms que un tipo de contingencia, la conjun
cin de dos o ms sucesos sin motivo aparente. Cuando la relacin
se establece de una forma que parece imposible para nuestra intui
cin o las leyes de la probabilidad, tenemos tendencia a pensar que
ha entrado en funcionamiento algo misterioso.
Pero pocas personas comprenden bien el funcionamiento de las
leyes de probabilidad. Un jugador puede ganar seis bazas seguidas y
luego pensar que tiene una buena racha o que, por el contrario,
est condenado a perder. Dos personas que cumplen aos el
mismo da coinciden en una sala donde hay otras treinta y llegan a la
conclusin de que una fuerza misteriosa est actuando. Se acerca
usted al telfono para llamar a su amigo Bob. El telfono suena y es
Bob quien llama. Usted piensa: Uauh, qu posibilidades haba?
No puede ser una mera coincidencia. Es posible que entre Bob y yo
exista una comunicacin teleptica. De hecho, segn las leyes de la
probabilidad, tales coincidencias no son tales. El jugador de pquer
piensa en los dos resultados posibles, apuesta segura! La probabili
dad de que, en una sala donde hay treinta personas, coincida el
cumpleaos de dos de ellas es de .71. Y usted olvida cuntas veces, en
las mismas circunstancias, Bob no llama, o quien llama es otra perso
na o es Bob quien llama pero usted no estaba pensando en l, etcte
ra. Como el psiclogo conductista B. F. Skinner demostr en un

112

Por qu creemos en cosas raras

laboratorio, la mente humana busca relaciones entre acontecimien


tos y a menudo las encuentra incluso cuando no las hay. Las mqui
nas tragaperras estn basadas en el principio skinneriano del refuer
zo intermitente. Al bobo del ser humano, como a la boba de la rata
de laboratorio, slo le hace falta cobrar de vez en cuando para seguir
apretando la palanca. La mente har el resto.
14. Representatividad
Como dijo Aristteles, la suma de coincidencias equivale a certe
za. Olvidamos casi todas las coincidencias irrelevantes, pero recor
damos las que son significativas. Nuestra tendencia a recordar los
aciertos e ignorar los fallos es el pan nuestro de cada da de videntes,
profetas y adivinos que cada 1 de enero hacen predicciones. En pri
mer lugar incrementan la probabilidad de un acierto con la predic
cin de apuestas seguras como Habr un gran terremoto en el sur
de California o Veo problemas en el seno de la familia real britni
ca. Luego, el mes de enero siguiente, anuncian sus aciertos y pres
cinden de sus fracasos... y esperan que nadie les haya seguido la
pista.
Hay que recordar siempre el contexto ms amplio en el que ocu
rre un suceso que parece poco habitual y analizar, siempre, sucesos
poco habituales por lo que suponen dentro del tipo de fenmenos
que representan. En el caso del Tringulo de las Bermudas, una
zona del ocano Adntico en la que los barcos y los aviones desapa
recen misteriosamente, se asume que operan fuerzas extraas o
aliengenas. Pero debemos considerar hasta qu punto son repre
sentativos tales fenmenos en esa zona. El Tringulo de las Bermu
das es atravesado por muchas ms rutas de navegacin que las zonas
que lo rodean, de modo que es mucho ms probable que, precisa
mente en l, haya ms accidentes, desgracias y desapariciones. En
realidad, el ndice de accidentes es menor en el Tringulo que en las
zonas circundantes. Tal vez habra que llamar a la zona No-Tringu
lo de las Bermudas (vase Kusche, 1975, para una explicacin com

Cuando el pensamiento se equivoca

113

pleta de este misterio resuelto). De igual modo, al investigar casas


encantadas, cabe contar con un punto de referencia de los ruidos de
todo tipo que puedan producirse antes de afirmar de alguno de
ellos que es extraordinario (y, por tanto, misterioso). Hace algn
tiempo, en mi casa se oan golpecitos. Eran fantasmas? No. Las
caeras. En el stano todava oigo ruido de araazos. Duendes?
No. Ratas. Haramos bien en buscar la explicacin ms probable y
pedestre de un suceso antes de recurrir a la ultramundana.
Los problemas lgicos del pensamiento
15. Trminos emotivos y falsas analogas
Las palabras emotivas se emplean para crear emocin y, a veces,
para oscurecer el pensamiento racional. Pueden ser positivas
-maternidad, patria, integridad, honradez- o negativas -violacin,
cncer, mal, comunismo-. Asimismo, las metforas y las analogas
pueden nublar el pensamiento con la emocin. Un experto dice
que la inflacin es el cncer de la sociedad o que la industria
viola el medioambiente. En el discurso de presentacin de su can
didatura que ofreci en 1992, Al Gore construy una elaborada ana
loga entre la historia de su hijo enfermo y Estados Unidos como
pas enfermo. Al igual que l, con la ayuda de mi familia, logr salvar
a su hijo de las garras de la muerte, la nueva administracin deba
salvar Estados Unidos, que estaba al borde de la muerte tras doce
aos de gobierno de Ronald Reagan y de George Bush. Del mismo
modo que las ancdotas, ni las analogas ni las metforas prueban
nada. Slo son herramientas retricas.
16. Ad ignorantiam
Se trata de una apelacin a la ignorancia o a la falta de conoci
mientos que est relacionada con las falacias la carga de la prueba y sin
explicacin no es lo mismo que inexplicable porque el argumento consiste

114

Por qu creemos en cosas raras

en que una afirmacin es cierta hasta que se demuestre lo contrario.


Por ejemplo, la videncia existe hasta que se demuestre lo contrario.
Lo absurdo de este razonamiento queda de manifiesto con el
siguiente argumento: si no se puede demostrar que Santa Claus no
existe, es que existe. Pero es que se puede argumentar lo contrario
con los mismos resultados. Si no podemos demostrar que Santa
Claus existe, es que no existe. La ciencia apoya la veracidad de una
teora cuando hay pruebas fehacientes que la sustentan; la falta de
pruebas en contra o a favor de esa teora no demuestra nada.
17. Ad hominemy tu quoque
Estas falacias, que, literalmente, significan al hombre y t tam
bin, cambian el punto de vista, que, en vez de centrarse en la idea, se
centra en la persona que sostiene esa idea. El objetivo de un ataque ad
hominem es desacreditar al postulante con la intencin de desacreditar
el postulado. Llamar a alguien ateo, comunista, acusarle de que
abusa de menores o de que es neonazi no significa que lo que sosten
ga sea falso. Puede servir de ayuda saber que alguien profesa una reli
gin en particular o sostiene determinada ideologa, porque ello
puede cargar de prejuicios de algn modo su investigaciones, pero
hay que refutar las teoras directamente, no indirectamente. Que, por
ejemplo, los negacionistas sean neonazis o antisemitas tiene relevan
cia, porque su ideologa orientar, sin duda, su eleccin de los aconte
cimientos histricos que hay que destacar o de cules hay que prescin
dir. Pero, si, por ejemplo, afirman que Hiter no tena un plan maestro
para exterminar a losjudos europeos, la respuesta Ay, lo dice porque
es neonazi no refuta el argumento. Que Hitler tuviera un plan maes
tro o no es un asunto que han de dirimir los estudios histricos. Lo
mismo ocurre con la falacia tu quoque. Si alguien acusa a otra persona
de evadir impuestos, la respuesta Y t tambin no demuestra nada
en ningn sentido.

Cuando el pensamiento se equivoca

115

18. Generalizaciones precipitadas


En lgica, las generalizaciones precipitadas son una forma de
induccin impropia. Es lo que en la vida se llama prejuicio. En
ambos casos, se extraen conclusiones antes de que los hechos las
constaten. Tal vez por el hecho de que nuestro cerebro evoluciona
constantemente en busca de causas y efectos, esta falacia es de las
ms comunes. Por un par de malos profesores, el colegio entero es
malo. Por un par de automviles, una marca no es fiable. Por un
puado de miembros de un grupo es juzgado el grupo entero. En
ciencia, tenemos que recopilar exhaustivamente la mayor cantidad
de informacin posible antes de anunciar nuestras conclusiones.
19. Confianza excesiva en la autoridad
Tenemos tendencia a confiar en exceso en los personajes insig
nes de la cultura, en especial si consideramos que esos personajes
son muy inteligentes. El cociente intelectual ha adquirido propor
ciones casi msticas en el ltimo medio siglo. Por mi parte he de
decir que he advertido que la fe en lo paranormal no es infrecuente
entre los miembros de Mensa (un club del que slo forman parte
quienes pertenecen al 2 por ciento de la poblacin con mayor
cociente intelectual), algunos de los cuales sostienen que poseen
incluso un cociente psicolgico superior. Al mago James Randi le
encanta satirizar a las autoridades con ttulo universitario: dice que,
una vez que han obtenido el ttulo, hay dos cosas que les resulta casi
imposible decir: No s y Estaba equivocado. Es posible que, en
virtud de sus conocimientos en cierto campo, quienes ostentan la
autoridad estn en mejores condiciones de acertar al pronunciarse
en una especialidad determinada, pero no cabe duda de que el
acierto no est garantizado, ni de que sus conocimientos no los capa
citan necesariamente para extraer conclusiones en otros campos.
En otras palabras, es importante quin hace determinada afirma
cin. Si se trata de un premio Nobel, tenemos en cuenta que, ante
riormente, ha logrado un gran acierto. Si por el contrario se trata de

116

Por qu creemos en cosas raras

un embaucador ya desenmascarado, le abucheamos, porque ante


riormente ha incurrido en un importante error. Si los conocimien
tos y la experiencia son tiles para separar el trigo de la paja, resulta
peligroso (1) que demos por buena una idea por el simple hecho de
que la respalda alguien a quien respetamos (falso positivo) o (2)
rechacemos una idea correcta slo porque la sostiene alguien a
quien no respetamos (falso negativo). Cmo evitamos estos erro
res? Hay que examinar las pruebas.
20. O esto o lo otro
Conocida tambin como la falacia de la negacin o del falso dilema,
es la tendencia a polarizar el mundo de tal manera que, al desacredi
tar una postura, el observador se vea obligado a aceptar la otra. Es
una de las tcticas preferidas de los creacionistas, que afirman que la
vida o bien fue creada por intervencin divina o bien evolucion. A
continuacin dedican su tiempo a desacreditar la teora de la evolu
cin a fin de poder sostener que, puesto que no es cierto que haya
evolucin, la teora creacionista tiene que ser la correcta. Pero no
basta con sealar las debilidades de una teora. Si una teora es supe
rior, debe explicar los datos normales que explicaba la teora ante
rior y los datos anmalos que no explicaba esa teora anterior. Una
teora nueva no slo necesita pruebas en contra de la anterior, sino
pruebas en su favor.
21. Razonamiento circular
Conocida tambin como la falacia de la redundancia, del dar por
hecho o de la tautobga, se produce cuando la conclusin o afirmacin
no es ms que una reafirmacin de una de las premisas. Los apolo
gistas de la religin cristiana recurren a la tautologa con frecuencia:
Existe Dios ?S. Cmo lo sabes ?Porque lo dice la Biblia. Cmo sabes que la
Biblia est en lo cierto? Porque Dios la inspir. En otras palabras, Dios
existe porque Dios existe. La ciencia tambin tiene sus redundan
cias: Qu es la gravedad ?La tendencia de los objetos a atraerse entre s. Por

Cuando el pensamiento se equivoca

117

qu se atraen los objetos entre s? Por la gravedad. Dicho de otra manera,


la gravedad existe porque existe la gravedad. (De hecho, algunos
coetneos de Newton rechazaron la teora de la gravedad porque
para ellos era una vuelta al pensamiento ocultista medieval.) Eviden
temente, una definicin tautolgica puede, si es operativa, ser til.
Sin embargo, por difcil que sea, tenemos que intentar elaborar defi
niciones operativas que se puedan probar, falsear y refutar.
22. Reductio ad absurdumy la pendiente resbaladiza
La reductio ad absurdum es la refutacin de un argumento llevndo
lo hasta su conclusin lgica, una conclusin que es absurda. Sin
duda, si sus consecuencias son absurdas, una argumentacin ha de ser
falsa. Esto no es necesariamente as, si bien, aveces, llevar un argu
mento hasta sus ltimos lmites es un ejercicio til de pensamiento cr
tico; a menudo, sta es una forma de descubrir si una afirmacin es
vlida, en especial si, paralelamente, se puede llevar a cabo un experi
mento. De igual modo, la falacia de la pendiente resbaladiza supone
la construccin de una secuencia de hechos en la que una cosa lleva
necesariamente a un fin tan extremo que el primer paso nunca debe
ra darse. Por ejemplo: Si comes helados, ganas peso. Si ganas peso, engor
das. Si engordas, acabarspesando cien kilosy morirs de una dolencia carda
ca. As que comer helado conduce a la muerte. Por lo tanto, no comas helados.
Desde luego, comerse un helado puede contribuir a la obesidad, la
cual, en muy raros casos, puede causar la muerte. Pero es una conse
cuencia que no se sigue necesariamente de la premisa.
Los problemas psicolgicos del pensamiento
23. La insuficiencia del esfuerzo y la necesidad de seguridad, control
y simplicidad
En general, deseamos seguridad. Queremos controlar nuestro
entorno y queremos explicaciones veraces, claras y sencillas. Todo

118

Por qu creemos en cosas raras

ello puede tener cierta base evolutiva pero, en una sociedad polifa
ctica con problemas complejos, estos rasgos pueden simplificar en
exceso la realidad e interferir en el pensamiento crtico y en la reso
lucin de problemas. Yo creo, por ejemplo, que las creencias paranormales y las disciplinas pseudocientficas florecen en las econo
mas de mercado en parte a raz de la incertidumbre del mercado.
Segnjames Randi, cuando el comunismo se derrumb, en Rusia se
produjo un enorme aumento de seguidores de esas creencias.
Ahora la gente no slo es libre de intentar timar a los dems con
estafas y patraas, sino que muchos creen de verdad que han descu
bierto algo concreto y significativo sobre la naturaleza del mundo. El
capitalismo es un sistema social mucho menos estable que el comu
nismo. Las incertidumbres que conlleva motivan que la mente bus
que explicaciones a los caprichos y contingencias del mercado (y de
la vida en general) y, con frecuencia, el pensamiento se vuelve hacia
lo sobrenatural y lo paranormal.
El pensamiento cientfico y crtico no surge de manera natural.
Son necesarias formacin, experiencia y esfuerzo, como Alfred Mander explic en su Logicfor the Millions [Lgica para millones]: Pen
sar es un trabajo delicado. No es cierto que estemos naturalmente
dotados de la capacidad de pensar con claridad y lgica, que lo haga
mos sin aprender o sin haber practicado. Las personas que no tie
nen el pensamiento entrenado deberan tener tanta esperanza de
pensar con claridad y lgica como las personas que nunca han
aprendido ni practicado pueden esperar convertirse en buenos car
pinteros, golfistas, jugadores de bridge o pianistas (1947, p. vii).
Hay que esforzarse en eliminar nuestra necesidad de certezas y con
trol absolutos y nuestra tendencia a buscar la solucin ms sencilla y
sin esfuerzo de un problema. De vez en cuando, la solucin puede
ser sencilla, pero la mayor parte de las veces no lo es.
24. Insuficiencias en la resolucin de problemas
Todo pensamiento crtico y cientfico es, en cierto modo, resolu

Cuando el pensamiento se equivoca

119

cin de problemas. Pero hay numerosas injerencias psicolgicas que


derivan en deficiencias del proceso. El psiclogo Barry Singer ha
demostrado que, cuando a las personas se les encomienda la tarea
de escoger la respuesta correcta a un problema tras decirles qu
suposiciones son acertadas o no, esas personas:
A. Formulan de inmediato una hiptesis y slo buscan ejemplos que
la confirmen.
B. No buscan pruebas que confirmen o nieguen la hiptesis.
C. Les cuesta mucho cambiar la hiptesis incluso cuando es evi
dentemente equivocada.
D. Si la informacin es demasiado compleja, adoptan hiptesis o
estrategias excesivamente simples.
E. Si no hay solucin, si el problema tiene truco y la respuesta
correcto o incorrecto se da al azar, formulan hiptesis a partir de
las coincidencias que observan. Siempre ncuentran causalidades.
(Singer y Abell, 1981, p. 18.)

Si eso es lo que nos ocurre a los humanos en general, todos debemos


hacer el esfuerzo de superar las insuficiencias en la resolucin de los
problemas de la ciencia y de la vida.
25. Inmunidad ideolgica, o el problema de Planck
En la vida cotidiana, como en la ciencia, todos nos resistimos a
cambiar el paradigma fundamental. El socilogo Jay Stuart Snelson
denomina esta resistencia sistema inmunitario ideolgico: Los
adultos educados, inteligentes y con xito rara vez cambian sus pre
suposiciones fundamentales (1993, p. 54). Segn Snelson, cuantos
ms conocimientos ha acumulado un individuo y mayor fundamen
to tienen sus teoras (y recordemos que todos tendemos a buscar y a
recordar pruebas confirmatorias y no denegatorias), mayor es la
confianza en su forma de pensar. La consecuencia es que erigimos
un muro de inmunidad frente a las ideas nuevas que no corrobo

120

Por qu creemos en cosas raras

ran las previas. Los historiadores de la ciencia llaman a esto el pro


blema de Planck, por el fsico Max Planck, que realiz la siguiente
observacin sobre lo que debe ocurrir para que en la ciencia haya
innovacin: Una innovacin cientfica rara vez se abre paso gra
dualmente y convirtiendo a sus adversarias: es muy raro que Sal se
convierta en Pal. Lo que sucede es que las adversarias van murien
do poco a poco y la nueva generacin se familiariza con la nueva
idea desde el principio (1936, p. 97).
El psiclogo David Perkins dirigi un interesante estudio que
descubri una fuerte correlacin positiva entre inteligencia (la que
miden los test de inteligencia estndar) y la capacidad de ofrecer
razones para adoptar una postura y defenderla; el estudio descubri
tambin una correlacin negativa entre la inteligencia y la capacidad
de considerar otras alternativas. Esto es, a mayor cociente de inteli
gencia, mayor el potencial de inmunidad ideolgica. Tambin la
empresa cientfica adolece de inmunidad ideolgica, que all funcio
na como filtro frente a novedades potencialmente abrumadoras.
Como ha explicado el historiador de la ciencia I. B. Cohn, los siste
mas de ciencia nuevos y revolucionarios suelen encontrar en su
camino resistencia y no brazos abiertos, y es que los cientficos que
estn en el poder quieren conservar el statu quo por intereses inte
lectuales, sociales e incluso econmicos. Si toda idea revolucionaria
nueva fuera recibida con los brazos abiertos, el resultado sera el
caos (1985, p. 35).
Al final, la historia premia a quienes estn en lo cierto (al
menos provisionalmente). El cambio se produce. En astronoma, el
universo geocntrico ptolemaico acab siendo desplazado por el
universo heliocntrico de Copernico. En geologa, el catastrofismo
de George Cuvier fue sustituido gradualmente por el uniformalismo
de James Hutton y Charles Lyell, de base mucho ms slida. En bio
loga, la teora de la evolucin de Darwin desbanc a la fe creacionista en la inmutabilidad de las especies. En la historia de la Tierra, la
idea del desplazamiento de los continentes de Alfred Wegener tard

Cuando el pensamiento se equivoca

121

casi medio siglo en imponerse al dogma de un mundo con conti


nentes fijos y estables. En la vida cotidiana y en la ciencia, la inmuni
dad ideolgica se puede superar, pero requiere tiempo y corrobora
cin.
El aforismo de Spinoza
Los escpticos tenemos la muy humana tendencia a deleitamos con
el descrdito de lo que nos parecen tonteras. Resulta divertido per
catarse del razonamiento falaz de los dems, pero no es sa la cues
tin. Como pensadores crticos y escpticos, tenemos que ir ms all
de nuestras respuestas emocionales, porque, comprendiendo por
qu otros se equivocaron o se equivocan y por qu est sometida la
ciencia al control social y a las influencias culturales, podemos mejo
rar nuestra comprensin del funcionamiento del mundo. Esta es la
razn de que resulte tan importante comprender la historia de la
ciencia y de la pseudociencia. Si vemos, en una imagen ms amplia,
cmo evolucionan ambas disciplinas y nos damos cuenta de dnde
fallaron o fallan, no incurriremos en los mismos errores. En el siglo
xvn, el filsofo holands Baruch Spinoza lo dijo mejor: Me he
esforzado siempre en no ridiculizar, no lamentar, no burlarme de las
acciones humanas, sino en comprenderlas.

Desviaciones

Lo normal, lo paranormal y Edgar Cayce

Una de las expresiones a las que con mayor profusin se ha aludido


en el mundo de la estadstica es esa ocurrencia de Benjamn Disraeli
(tambin atribuida a Mark Twain) segn la cual las mentiras se clasi
fican en tres tipos: Mentiras, malditas mentiras y estadsticas. Por
supuesto, el problema reside en realidad en el mal uso que se pueda
hacer de la estadstica y, en general, en la falta de comprensin que
de la estadstica y de las leyes de la probabilidad demostramos la
mayora a la hora de manejamos en el mundo real. Cuando se trata
de calcular la probabilidad de que cierto suceso ocurra, la mayora
sobrevaloramos o subestimamos la ciencia de la probabilidad preci
samente hasta el punto de que un suceso normal nos puede parecer
un fenmeno paranormal. Observ un ejemplo tpico en una visita a
la ARE (Association for Research and Enlightenment, [Asociacin
para la Investigacin y la Ilustracin]), de Edgar Cayce, cuya sede se
encuentra en Virginia Beach, localidad del estado de Virginia. Cier
to da, en compaa de Clay Drees, profesor del Virginia Wesleyan
College, que se encuentra cerca de la ARE, decid visitar esa asocia
cin. Tuvimos la suerte de llegar un da relativamente ajetreado en
el que los empleados de la ARE llevaban a cabo un experimento
de percepcin extrasensorial. Los responsables del experimento
afirmaban que la percepcin extrasensorial se puede medir cientfi
camente. Clay y yo estbamos de enhorabuena: la ARE pareca un
magnfico lugar de caza para escpticos.
Segn sus propios folletos, la asociacin fue fundada en 1931
con el fin de proteger, investigar y difundir los hallazgos de Edgar
Cayce, uno de los videntes ms importantes del siglo xx. Como
muchas organizaciones similares, la ARE se atava con muchos de los

126

Por qu creemos en cosas raras

ropajes propios de la ciencia: un edificio cuyo tamao y fachada ins


piran modernidad y autoridad; una biblioteca de investigacin muy
nutrida que guarda las lecturas de Edgar Cayce y unos fondos muy
aceptables de disciplinas cientficas y pseudocientficas (aunque, evi
dentemente, no los clasifiquen as); una librera donde puede
encontrarse abundante bibliografa de temtica paranormal: libros
sobre la vida espiritual, el autodescubrimiento, la ayuda interior,
vidas anteriores, salud, longevidad, curacin, sabidura india, el futu
ro, etctera. La ARE se define como una institucin dedicada a la
investigacin que clasifica y cataloga informacin, promueve la
investigacin y la experimentacin, y organiza conferencias, charlas
y seminarios.
Su corpus de creencias podra constituir un quin es quin, de la
A a la Z, en el mundo de lo paranormal. Los archivos de la biblioteca
custodian las lecturas psquicas de Edgar Cayce, clasificadas por
un ndice de temas que incluye los siguientes: ngeles y arcngeles,
influencias astrolgicas en las experiencias terrenales, curacin eco
nmica, valoracin del talento para la videncia, intuicin, visiones y
sueos, el karma y la ley de la gracia, sanacin con imanes, los aos
perdidos de Jess, la unidad de vida y muerte, los ciclos planetarios y
la astrologa, los principios de la ciencia de la videncia, la reencarna
cin, la regresin de las almas, las vibraciones, por mencionar slo
unos cuantos. A lo largo de su vida, Edgar Cayce realiz no menos de
catorce mil lecturas sobre ms de diez mil temas! Una biblioteca
mdica independiente cuenta con fondos circulantes propios y con
un ndice en el que figuran los diagnsticos y lecturas de Cayce
sobre casi todas las enfermedades imaginables y su cura. Adems,
alberga El famoso libro negro de Edgar Cayce, donde se pueden
encontrar una frmula para que desaparezcan las cicatrices senci
llas, la explicacin de cules son las mejores horas de sueo, el
mejor ejercicio, qu ayuda a la memoria y, adems, en la pgina
209, el mayor de los enigmas de la medicina resuelto: Cmo librar
se del mal aliento.

Desviaciones

127

La ARE cuenta tambin con una editorial propia -la ARE Publishing Company- y patrocina la Atlantic University of Transpersonal
Studies. sta ofrece un programa de estudios independiente que
incluye los siguientes cursos: TS 501: Introduccin a los estudios
transpersonales (la obra de Edgar Cayce, Abraham Maslow, Vctor
Frankl y el budismo), TS 503: Origen y desarrollo de la conciencia
humana (sobre magos antiguos y la gran diosa madre), TS 504: las
filosofas espirituales y la naturaleza de la humanidad (sobre evolu
cin y creacin espiritual), TS 506: la vida interior: sueo, medita
cin e imaginera (los sueos como instrumento para resolver con
flictos), TS 508: tradiciones religiosas (hinduismo, budismo,
judaismo, islam y cristianismo), y TS 518: la adivinacin como cami
no para medir todas las cosas (astrologa, tarot, I Ching, grafologa,
quiromancia y videncia).
Un popurr de charlas y seminarios alienta a los creyentes y ofre
ce a los iniciados la oportunidad de participar. Una conferencia titu
lada Egipto, mito y leyenda, de Ahmed Fayed, revela la vida de
Edgar Cayce en el antiguo Egipto. Nombra el nombre: elegir a
Jesucristo como maestro de vida demuestra que la ARE acoge de
buen grado la perspectiva de religiones ms tradicionales y no discri
mina ningn sistema de creencias. Un seminario de Canto de
armnicos promete a quien se apunte instrumentos para adquirir
poder y conseguir la transformacin. En un seminario de tres das
titulado El poder curativo de los recuerdos de vidas pasadas inter
viene, entre otros, un tal Raymond Moody, quien afirma que las
experiencias cercanas a la muerte son un puente al otro lado.
Quin fue Edgar Cayce? Segn los folletos de la ARE, naci en
1877 en una granja prxima a Hopkinsville, Kentucky. De joven,
manifest unos poderes de percepcin que traspasaban los cinco
sentidos. Con el tiempo, se convertira en uno de los videntes ms
documentados de todos los tiempos. Supuestamente, cuando tena
veintin aos, los mdicos que le atendan fueron incapaces de
encontrar una cura a una parlisis gradual que amenazaba con la

128

Por qu creemos en cosas raras

prdida total de la voz. Cayce pas por un trance hipntico en el


que recomend su propia cura, que, al parecer, funcion. Tras des
cubrir su capacidad para diagnosticar enfermedades y prescribir su
cura encontrndose en un estado alterado de conciencia, se propu
so tratar a otras personas con dolencias de salud, lo cual, a su vez, le
condujo a sus clebres lecturas sobre todo aspecto concebible del
universo, el mundo y la humanidad.
Sobre Edgar Cayce se han escrito muchos libros, algunos obra de
discpulos acrticos (Cerminara, 1967; Steam, 1967), otros, de escp
ticos (Baker y Nickell, 1992; Gardner, 1952; Randi, 1982). Martin
Gardner, uno de los escpticos, ha demostrado que Cayce era muy
propenso a la fantasa desde la infancia, poca en la que hablaba con
ngeles y tena visiones de su abuelo difunto. Abandon el colegio a
los catorce aos. Adquiri sus enormes conocimientos porque era
un lector voraz. De la digestin de sus lecturas y trances hipnticos,
surgieron elaborados relatos y diagnsticos detallados. Hizo sus pri
meras consultas como vidente en presencia de un ostepata del que
tom prestada mucha terminologa. Cuando su esposa contrajo la
tuberculosis, dio el siguiente diagnstico: El estado del cuerpo es
muy distinto al que hemos tenido anteriormente [...] desde la cabe
za, el dolor se aloja en el cuerpo desde la segunda, quinta y sexta
dorsales, y desde la primera y segunda lumbar [... ] se bloquea aqu,
y hay lesiones flotantes, o lesiones laterales, en las fibras y nervios
musculares. Como explica Gardner, es una forma de hablar que
tiene sentido para un ostepata, y para casi nadie ms (1952, p.
217).
En Cayce, James Randi observa los trucos normales de un vidente
con oficio: Le gustaban expresiones como Siento que... y Qui
zs. . muy convenientes para evitar declaraciones positivas (1982,
p. 189). Sus remedios parecen las recetas de un herbolario medieval:
para el dolor de piernas, use aceite ahumado; si su beb tiene con
vulsiones, un emplasto de melocotn; para la hidropesa, jugo de
chinche; para la artritis, un masaje con aceite de cacahuete; y para la

Desviaciones

129

tuberculosis de su esposa, ceniza del rbol de bamb. Eran las


observaciones y los diagnsticos de Cayce acertados? Funcionaban
sus remedios? Resulta difcil decirlo. Los testimonios de unos pocos
pacientes no equivalen a un experimento controlado y entre sus fra
casos ms obvios estn los de varios pacientes que fallecieron en el
tiempo transcurrido desde que escribieron a Cayce y el momento en
que ste, valindose de sus poderes como vidente, realiz el diag
nstico. En uno de estos casos, llev a cabo la lectura y recomend
una dieta muy compleja, pero advirti: Pero esto depende de que
una de las cosas que haba que hacer hoy mismo, se haya hecho o no
se haya hecho, comprende?. La nia haba fallecido el da anterior
(Randi, 1982, pp. 189-195).

Figura 4: Mquina de percepcin extrasensorial de la ARE. [Fotografa del autor.]

As pues, mi amigo y yo pasamos, con un conocimiento previo consi


derable, bajo un rtulo con el lema Que se manifieste en nosotros
el amor de Dios y del hombre, y entramos en la institucin que cus

130

Por qu creemos en cosas raras

todia el legado de Edgar Cayce. Dentro no haba ningn laborato


rio, ningn equipo cientfico salvo una mquina de percepcin
extrasensorial orgullosamente colocada contra una pared del vest
bulo principal (vase Figura 4). Un letrero grande colocado al lado
de la mquina anunciaba que pronto se llevara a cabo un experi
mento de percepcin extrasensorial en una sala contigua. Era nues
tra oportunidad.
La mquina de percepcin extrasensorial tena las clsicas tarje
tas de Zener (creadas por K. E. Zener, consisten en dibujos fciles de
distinguir entre s y se emplean en experimentos con lo paranormal) y un botn para cada una de ellas (con el signo ms, un cuadra
do, una estrella, un crculo, y lneas onduladas). Uno de los directo
res de la ARE nos dio una charla sobre percepcin extrasensorial,
Edgar Cayce y el desarrollo de los poderes mentales. Explic que
algunas personas nacen con un don para lo extrasensorial mientras
que otras necesitan prctica, pero, en cierto grado, dijo, todos tene
mos ese poder. Cuando pregunt a los participantes, yo me ofrec
voluntario como receptor. No me dieron instrucciones sobre cmo
se reciben los mensajes extrasensoriales, as que lo pregunt. El
monitor del experimento explic que deba concentrarme en la
frente de quien enviaba el mensaje y tratar de adivinar en cul de las
cinco figuras estaba pensando. A las otras treinta y cuatro personas
de la sala les dijeron que hicieran lo mismo. A todos nos dieron una
hoja de resultados de la prueba de percepcin extrasensorial (vase
Figura 5), con pares de columnas en las que tenamos que anotar
nuestras respuestas y las respuestas correctas, que nos dieron des
pus del experimento. Hicimos dos rondas de veinticinco taijetas
cada una. En la primera ronda, en la que trat con toda honradez de
recibir el mensaje, obtuve siete aciertos. En la segunda, en la que
puse por sistema el signo +, tres.
El monitor explic: Una media de cinco respuestas coincidentes
es lo normal, de la suerte depende que puedan ser entre tres y siete,
y cualquier resultado por encima de siete es prueba de percepcin

Desviaciones

131

extrasensorial. Yo pregunt: Si de tres a siete aciertos es cosa de


suerte, o de azar, y cualquier resultado por encima de siete indica
percepcin extrasensorial, qu significa que alguien obtenga
menos de tres respuestas coincidentes?. El monitor respondi: Es
un signo de percepcin extrasensorial negativa (concepto que no
explic). Me fij en el grupo. En la primera ronda, tres personas
haban obtenido tres resultados coincidentes, y otras tres, ocho; en
la segunda ronda, una lleg a las nueve respuestas coincidentes. As
que, aunque yo, al parecer, no tena poderes extrasensoriales, al
menos otras cuatro personas s los tenan. O no?

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Figura 5: Hoja de resultados de la prueba de percepcin extrasensorial de Mi-

chael Shermer.

132

Por qu creemos en cosas raras

Antes de concluir que muchas respuestas coincidentes indican un


alto grado de percepcin extrasensorial, hay que saber qu resulta
dos se obtendran por puro azar, algo que se puede predecir
mediante la teora de probabilidades y el anlisis estadstico. Los
cientficos comparan los resultados de la prediccin estadstica y los
resultados reales para determinar cules de estos ltimos son rele
vantes, es decir, cules superan lo que cabe esperar en funcin del
azar. Los resultados de la prueba de percepcin extrasensorial coin
ciden con los resultados que saldran por azar.
As se lo expliqu al grupo: En la primera ronda, tres de vosotros
obtuvisteis 2 aciertos, otros tres 8 y todos los dems [veintinueve per
sonas] entre 3 y 7. En la segunda ronda, una persona obtuvo 9 acier
tos, dos 2 y una 1, y ninguna de las personas que obtuvo estos resultados se
haba salido de la media en la primera ronda! No da la impresin de que
no se trata ms que de una distribucin normal en tomo a la media,
que es 5?. El monitor dijo, con una sonrisa: Es usted ingeniero o
uno de esos estadsticos o qu?. El grupo se ech a rer y el monitor
prosigui con su leccin sobre cmo mejorar con la prctica la per
cepcin extrasensorial.
Cuando nos pregunt si tenamos alguna pregunta, esper a que
los dems acabaran y dije: Dice usted que lleva varias dcadas traba
jando con ARE, no es verdad?. Asinti. Y dice usted que la per
cepcin extrasensorial puede mejorar con la prctica, verdad? El
monitor vio inmediatamente por dnde iba y dijo: Bueno.... Yo
aprovech para avanzarle mi conclusin: Despus de tanto tiempo,
usted debe de obtener muy buenos resultados en la prueba. Y si le
enviamos nosotros seales desde la mquina? Apuesto a que puede
conseguir al menos 15 de las 25. Mi sugerencia no le gust y explic
al grupo que no practicaba percepcin extrasensorial desde haca
mucho y que, adems, ya casi no nos quedaba tiempo. Se despidi
rpidamente, momento en el cual unas cuantas personas se acerca
ron a m y me preguntaron qu quera decir eso de distribucin
normal en tomo a la media.

Desviaciones

133

En un trozo de papel bosquej una mala versin de una curva de


frecuencias normal, ese tipo de curva conocido habitualmente
como campana de Gauss (vase Figura 6). Expliqu que, para un
grupo como el nuestro y segn la ley de probabilidades, el promedio
de respuestas coincidentes (aciertos) era 5 (5 de 25); que, segn
esa misma ley, lo normal es desviarse dos cifras por encima o por
debajo de la media; y que, por lo tanto, para un grupo del tamao
del nuestro, no significaba nada especial el hecho de que alguien
hubiera conseguido 8 aciertos o slo 1 o 2. Porque la ley de probabi
lidades dice que eso es exactamente lo que suele ocurrir.
As pues, los resultados indicaban que nicamente el azar opera
ba en nuestra prueba de percepcin sensorial. La desviacin de la
media no era superior a la que caba esperar. Si los sujetos del expe
rimento fueran millones, como los espectadores de un programa de
televisin, las cifras ms altas tendran mayores probabilidades de ser
mal interpretadas. En este supueso, una pequea fraccin de los
telespectadores alcanzara tres desviaciones estndar por encima de
la media, es decir, conseguira 11 aciertos, un porcentaje todava
ms pequeo llegara a 4 desviaciones estndar, o 13 aciertos, etcte
ra, que es lo que predice la ley de probabilidades para cifras tan
grandes. Quienes creen en la percepcin extrasensorial se centran
en los resultados de los sujetos que ms se desvan de la media
(desde el punto de vista estadstico) y los aducen como demostra
cin de que ese tipo de percepcin existe. Pero la estadstica nos
dice que en un grupo muy numeroso siempre habr alguien que
consiga un nmero muy elevado de aciertos. Puede que no sea ms
que una mentira, una maldita mentira, pero la estadstica puede ser
vir para revelar la verdad cuando alguien pretende vender pseudo
ciencia a un grupo excesivamente crdulo.

134

Por qu creemos en cosas raras

Nmero de aciertos correctos de 25 segn la ley de probabilidades

figura 6: Campana de Gauss para una prueba de 25 preguntas con 5 respuestas

posibles. Si opera el azar, la ley de probabilidades predice que la mayor parte de


las personas que realizan la prueba (el 79 por ciento) conseguir entre 3 y 7 acier
tos, mientras que la probabilidad de conseguir 8 o ms es del 10,9 por ciento (por
lo tanto, en un grupo de 25 personas, algunas conseguirn este nmero de acier
tos por pura suerte). La probabilidad de conseguir 15 aciertos es de 1 entre
90.000; y de conseguir 20, de 1 entre 5.000 millones; y de conseguir los 25 es de 1
entre mil trillones.

Tras el experimento de percepcin extrasensorial, una mujer me


acompa fuera de la sala y me dijo:
-Usted es uno de esos escpticos, verdad?
-S, en efecto -repuse.
-Entonces -replic la mujer-, cmo explica coincidencias
como ir a coger el telfono para llamar a una amiga y que, en ese
mismo momento, sea ella la que llame? No es eso un ejemplo de
comunicacin extrasensorial?
-No, no lo es -le contest-. Es un ejemplo de coincidencia esta

Desviaciones

135

dstica. Deje que le pregunte lo siguiente: cuntas veces ha ido


usted a llamar por telfono a su amiga y ella no la ha llamado a
usted? O cuntas veces la ha llamado su amiga cuando usted no
tena intencin de llamarla?
La mujer me dijo que pensara en lo que acababa de decirle y
que ya me respondera. Ms tarde volvimos a encontramos y me dijo
que ya saba lo que ocurra.
-Lo que pasa es que slo me acuerdo de las veces en que mi
amiga y yo hemos coincidido y me olvido de todas las dems.
-Exacto! -exclam, creyendo que haba conseguido otra conver
sa-. Exacto, as funciona la percepcin selectiva.
Pero no. Me haba dejado llevar por el optimismo.
-De eso nada -concluy la mujer-. Eso lo nico que prueba es
que los poderes extrasensoriales funcionan unas veces y otras no.
Como dice James Randi, las personas que creen en lo paranormal son insumergibles, como los patitos de goma.

A travs de lo invisible

Las experiencias cercanas a la muerte y la bsqueda de la inmortalidad

Envi a mi alma a travs de lo invisible,


para que escribiera una carta de esa vida
que dicen que hay despus de la vida;
y lentamente mi alma retom,
y me dijo: Yo soy el Cielo y el Infierno.

O mar J ayam , Rubaiyatas

En 1980 pas un fin de semana en Klamath Falls, Oregn, asistiendo


a un seminario sobre Control voluntario de los estados internos
que dirigajack Schwarz, hombre muy conocido entre los practican
tes de la medicina alternativa y los estados alterados de conciencia.
Segn los folletos que anunciaban el seminario, Jack es un supervi
viente de un campo de concentracin nazi, donde los aos de aisla
miento, condiciones misrrimas y torturas fsicas le ensearon a tras
cender su cuerpo y viajar a un lugar donde nadie le poda hacer
dao. Por supuesto, con su curso Jack se propona ensear los prin
cipios del control mental a travs de la meditacin. El dominio de
esos principios permite el control voluntario de funciones tan cor
porales como el pulso, la presin sangunea, el dolor, la fatiga y las
hemorragias. En una demostracin espectacular, Jack Schwarz nos
mostr una aguja de vela oxidada de veinticinco centmetros de
largo con la que se atraves el bceps. Ni siquiera parpade y cuando
la sac, una diminuta gota de sangre le tap el agujero. Yo estaba
impresionado.
La primera parte del cursillo fue formativa. Aprendimos la ubica
cin, el color y el poder de nuestros chakras (centros de energa en
los que se cruzan los reinos fsico y espiritual), el poder de la mente

138

Por qu creemos en cosas raras

para controlar el cuerpo por medio de estos chakras, la cura de


enfermedades por medio de la visualizacin, la fusin con el univer
so por medio de la interaccin de energa y materia, y otras cosas
notables. La segunda parte del cursillo era prctica. Aprendimos a
meditar y luego cantamos un tipo de mantra para centrar nuestras
energas. Esto requiri algn tiempo. Jack explic que algunas per
sonas podan experimentar emociones sorprendentes. A m no me
ocurri, por mucho que lo intent, pero a otros sin duda s. Algunas
mujeres se cayeron de la silla y se retorcieron en el suelo, respirando
con dificultad y gimiendo en lo que a m me pareci un estado
orgsmico. Estado que algunos hombres alcanzaron tambin. Para
ayudarme a sintonizar con mis chakras, una mujer me llev a un
cuarto de bao con un espejo de pared, cerr la puerta y apag las
luces para intentar ensearme las auras de energa que rodean nues
tros cuerpos. Yo me esforc cuanto pude, pero no vi nada. Una
noche en que bamos en coche por una tranquila carretera de Oregn, la mujer me seal el arcn, donde, dijo, haba pequeas cria
turas luminosas. Pero tampoco pude verlas.
Asist a otros cuantos seminarios de Jack Schwarz, y puesto que
eso sucedi antes de mi conversin al escepticismo, puedo decir que
intent experimentar con toda honradez lo que otros parecan
experimentar,.. y nunca lo consegu. Considerndolo ahora, creo
que el caso es que algunas personas son propensas a la fantasa, otras
susceptibles a la sugestin y a la influencia del grupo, y otras, an
que tienen facilidad para entrar en estados alterados de conciencia.
Puesto que creo que las experiencias cercanas a la muerte son un
tipo de estado alterado de conciencia, examinemos el concepto.
Qu es un estado alterado de conciencia?
La mayora de los escpticos coincidiran conmigo en que las expe
riencias espirituales y msticas son slo producto de la fantasa y la

A travs de lo invisible

139

sugestin, pero muchos cuestionaran mi tercera explicacin, la de


los estados alterados de conciencia. He hablado de este tema
muchas veces con James Randi. Junto con otros escpticos como el
psiclogo Robert Baker (1990, 1996), l cree que eso que llamamos
estado alterado de conciencia no existe, porque no hay nada que
la persona en cuestin haga en ese estado que no pueda hacer tam
bin en un estado distinto (normal, vigilia, consciente). Por ejem
plo, a menudo se considera que la hipnosis es un estado alterado de
conciencia, pero el hipnotizador Kreskin, El Asombroso, ofrece
cien mil dlares a quien consiga que una persona en estado hipnti
co haga algo que no pueda hacer en estado de vigilia. Baker, Kres
kin, Randi y otros creen que la hipnosis no es otra cosa que la inter
pretacin de un papel fantasioso. Pero yo no estoy de acuerdo.
La expresin estados alterados de conciencia la acu el
parapsiclogo Charles Tart en 1969, y las principales corrientes psi
colgicas saben desde hace algn tiempo que la mente es algo ms
que la actividad consciente. Segn el psiclogo Kenneth Bowers, los
experimentos demuestran que hay algo mucho ms penetrante y
sutil en el comportamiento hipntico que la conformidad volunta
ria y con un propsito con lo que percibimos que la situacin nos
exige y que la hiptesis de su falsedad es una interpretacin
totalmente inadecuada de la hipnosis (1976, p. 20). El psiclogo
experimental Emest Hilgard, de la Universidad de Stanford, descu
bri a travs de la hipnosis a un observador oculto de la mente
que est pendiente de lo que sucede, pero no a un nivel consciente;
y tambin que existe una multiplicidad de sistemas funcionales
organizados jerrquicamente y que se pueden disociar (1977, p.
17). Hilgard daba a los sujetos de sus experimentos las siguientes ins
trucciones:
Cuando le ponga la mano en el hombro (despus de que lo hipnoti
ce), podr hablar con una parte oculta de usted que sabe cosas que
estn ocurriendo en su cuerpo, cosas que esa parte de usted con la

140

Por qu creemos en cosas raras

que ahora hablo desconoce. La parte de usted con la que ahora hablo
no sabr lo que me est diciendo, ni siquiera que est hablando [...].
Recordar que hay una parte de usted que sabe muchas cosas que
estn pasando pero que pueden permanecer ocultas bien para su
conciencia normal, bien para la parte hipnotizada de usted. (Knox,
Morgan y Hilgard, 1974, p. 842.)

Esta disociacin del observador oculto es un tipo de estado alterado


de conciencia.
Qu queremos decir exactamente al decir estado alterado de
conciencia o, para el caso, estado no alterado? Aqu puede sernos
til distinguir entre diferencias cuantitativas -de grado- y diferen
cias cualitativas -de clase-. Un montn de seis manzanas y un
montn de cinco manzanas son cuantitativamente distintos. Un
montn de seis manzanas y un montn de seis naranjas son cualitati
vamente distintos. La mayora de las diferencias entre estados de
conciencia son cuantitativas, no cualitativas. Dicho de otra manera,
en ambos estados existe la misma cosa, pero en distintas cantidades.
Por ejemplo, cuando dormimos, pensamos, puesto que soamos;
formamos recuerdos, puesto que podemos recordar nuestros sue
os; y somos sensibles a nuestro entorno, aunque considerablemen
te menos que cuando estamos despiertos. Hay personas que andan y
hablan en sueos, y podemos controlar nuestro sueo programan
do despertarnos a cierta hora y hacindolo con poco margen de
error. En otras palabras, cuando dormimos hacemos menos de lo
que hacemos cuando estamos despiertos.
Pese a ello, el del sueo es un buen ejemplo, porque la diferencia
con la vigilia es tanta que normalmente no confundimos un estado
con otro. La diferencia cuantitativa es tan grande que puede decirse
que se trata de una diferencia cualitativa y, por lo tanto, que equivale
a un estado alterado. Aunque los encefalogramas de la Figura 7 slo
son cuantitativamente distintos, la diferencia es tanta que puede
considerarse que se trata de estados cualitativamente distintos. Si un

A travs de lo invisible

141

coma no es un estado alterado de conciencia, no s qu otra cosa


puede ser. Y no se puede reproducir en un estado consciente.
Agitacin

Relajacin

Som nolencia

Sueo

Sueo profundo

Coma

Figura 7: Registros de EEG para seis estados distintos de conciencia.

La conciencia tiene dos caractersticas: 1. Observamos y observar


nuestro entorno de modo que las percepciones, recuerdos y pensa
mientos se representan con precisin y conscientemente. 2. Contro
lamos y controlar nuestro entorno para que podamos iniciar y dar
por concluidas nuestras actividades cognitivas y conductuales
(Kihlstrom, 1987, p. 1.445). Por lo tanto, un estado alterado de con
ciencia tendra que interferir con nuestra observacin precisa de
percepciones, recuerdos y pensamientos, y tambin perturbar el
control de nuestra conducta y conocimiento del entorno. Un estado
alterado de conciencia se da cuando seproduce una interferencia relevante en

142

Por qu creemos en cosas raras

la observacin y el control de nuestro entorno. Por relevante quiero


decir un cambio extraordinario de nuestro funcionamiento nor
mal. Es algo que sucede tanto en el sueo como en la hipnosis, y
tambin en la alucinacin, las experiencias cercanas a la muerte, las
experiencias extracorpreas, y otros estados alterados.
El psiclogo Barry Beyerstein ofrece una argumentacin similar
cuando define los estados alterados de conciencia como la modifica
cin de sistemas neurolgicos concretos por enfermedad, estimula
cin repetitiva, manipulacin mental o ingestin de frmacos, de
tal modo que nuestra percepcin de nosotros mismos y del mundo
puede verse profundamente alterada (1996, p. 15). El psiclogo
Andrew Neher (1990) los llama estados trascendentes, y los define
como alteraciones de conciencia sbitas, inesperadas y lo suficiente
mente intensas para resultar sobrecogedoras o inquietantes para la
persona que las experimenta. En este caso, se incide en la intensidad
de la experiencia y en la profundidad de la alteracin de conciencia.
Hacemos en un estado alterado de conciencia algo que no pode
mos hacer en un estado no alterado?
S. Por ejemplo, los sueos son significativamente distintos de los
pensamientos y las ensoaciones de la vigilia. El hecho de que, nor
malmente, nunca confundamos ambos indica que hay entre ellos
una diferencia cualitativa. Adems, normalmente, no se tienen aluci
naciones en estado de vigilia a no ser que intervenga alguna otra
variable como el estrs agudo, las drogas o la privacin de sueo. Las
experiencias cercanas a la muerte y las experiencias extracorpreas
son tan extraordinarias que suelen dar pie a un cambio de vida.
No. Las diferencias slo son cuantitativas. Aunque incluso en este
punto podra argumentarse, como se ha dicho, que son tan grandes
que constituyen diferencias cualitativas. Se me puede responder que
el encefalograma registrado cuando estoy consciente y cuando sufro
una alucinacin slo es cuantitativamente distinto, y es verdad, pero
tambin lo es que la diferencia entre uno y otro estado es enorme.
Pensemos en las experiencias cercanas a la muerte.

A travs de lo invisible

143

Las experiencias cercanas a la muerte


Una de las fuerzas que impulsan las religiones, el misticismo, el espl
ritualismo, el movimiento New Age y la fe en la percepcin extrasensorial y en los poderes mentales es el deseo de trascender el mundo
material, de dar un paso ms all del aqu y del ahora, atravesar lo
invisible y entrar en otro mundo que queda ms all de los sentidos.
Pero dnde est ese otro mundo y cmo se llega a l? Qu atracti
vo tiene ese lugar del que no sabemos nada? Acaso la muerte no es
ms que una transicin a ese otro lado?
Quienes creen en l afirman que s sabemos algo de ese otro lado
por medio de un fenmeno llamado experiencia peritantica o cer
cana a la muerte (ECM). La ECM, como la experiencia extracorprea, que es su pariente ms prximo, es uno de los fenmenos ms
fascinantes de la psicologa. Al parecer, ante su prximo encuentro con
la muerte, las experiencias de algunas personas son tan similares que
inducen a mucha gente a creer que hay vida despus de la vida o que la
muerte es una experiencia plcida o ambas cosas. En 1975 populariz
el fenmeno la publicacin del libro Vida despus de la vida, de Raymond Moody y lo corroboraron otros testimonios. Por ejemplo, el car
dilogo F. Schoonmaker (1979) inform que el 50 por ciento de los
ms de dos mil pacientes que haba tratado en un perodo de diecio
cho aos haba tenido una ECM. Segn una encuesta realizada por
Gallup en 1982 uno de cada veinte estadounidenses haba experimen
tado ese estado (Gallup, 1982, p. 198). Por su parte, Dean Sheils haba
estudiado la naturaleza intercultural del fenmeno (1978).
Cuando las ECM empezaron a conocerse pblicamente, muchos
las tomaron como sucesos poco habituales y aislados y los cientficos
y los mdicos las calificaron de exageraciones o fantasas de mentes
muy creativas sometidas a una enorme tensin. En la dcada de
1980, sin embargo, las ECM ganaron credibilidad gracias a la obra
de Elisabeth Kbler-Ross, una mdica que hizo pblico lo que se ha
convertido en un ejemplo clsico:

144

Por qu creemos en cosas raras

La seora Schwartz entr en el hospital y nos cont su experiencia,


una experiencia cercana a la muerte. Era un ama de casa de Indiana,
una mujer sencilla y sin complicaciones. Padeca un cncer en estado
muy avanzado, haba tenido hemorragias y la haban ingresado en un
hospital privado cuando estaba a punto de morir. Los mdicos se pasa
ron 45 minutos intentando reanimarla, pero, al ver que no daba sea
les de vida, la dieron por muerta. Luego me dijo que, mientras se ocu
paban de ella, tuvo la sensacin de flotar sobre su cuerpo fsico, un
par de metros por encima de la cama, observando la frentica labor
del equipo de reanimacin. Me describi el estampado de las corbatas
de los mdicos, me repiti uno de los chistes que haba contado uno
de los ms jvenes; lo recordaba absolutamente todo. Y lo nico que
ella quera transmitirles era tranquilidad, que no se preocuparan
demasiado, que no lucharan tanto. Y, cuanto ms intentaba comuni
carse con ellos, con ms ahnco se esforzaban los mdicos por revivir
la. Luego, cedi, sta fue la palabra que emple, los dej hacer y
perdi la conciencia. Despus de que certificaran su defuncin, regre
s a la vida y vivi otro ao y medio. (1981, p. 86.)

Se trata de una ECM tpica, caracterizada por uno de sus tres ele
mentos caractersticos, que son: (1) una experiencia extracorprea
en la que se flota por encima del propio cuerpo y se ve lo que ocurre
alrededor de ste; (2) atravesar un tnel o cmara espiral hacia una
luz brillante que representa el trnsito al otro lado; (3) aparecer
en ese otro lado y ver a los parientes y amigos ya fallecidos o a una
figura que parece Dios.
Parece evidente que se trata de fantasas alucinatorias, pero Eliza
beth Kbler-Ross ha verificado la narracin de los pacientes. En
algunos casos, personas que haban sufrido accidentes de trfico
muy graves y haban perdido las constantes vitales nos dijeron cun
tos sopletes se haban utilizado para sacarlos del coche (1981 p.
86). Ms extraos todava son los relatos de un cuerpo deteriorado o
enfermo que recupera la salud o la funcionalidad en el curso de una

A travs de lo invisible

145

ECM. Tetrapljicos que dejan de serlo, pacientes con esclerosis


mltiple que llevan aos en sillas de ruedas y nos dicen que, cuando
estaban fuera de su cuerpo, podan cantar y bailar. Recuerdos de
un cuerpo que anteriormente cumpla todas sus funciones? Por
supuesto. Una amiga ma que se qued parapljica en un accidente
de trfico soaba a menudo que estaba como antes, y no era raro
que se despertara con ganas de saltar de la cama. Pero a Elizabeth
Kbler-Ross no le gustan las explicaciones tan prosaicas. Fijmonos
en el caso de personas totalmente ciegas, de personas que ni siquie
ra perciben la luz, que ni siquiera ven sombras. Cuando viven una
experiencia cercana a la muerte, describen con exactitud el lugar
del accidente o la habitacin del hospital. Han llegado a describirme
detalles increblemente minuciosos. Cmo se explica esto? (1981,
p. 90.) Es sencillo. El paciente convierte el recuerdo de las descrip
ciones verbales que otros han ofrecido en el curso de la ECM en
imgenes visuales y las trasmiten con palabras. Por otro lado, con
mucha frecuencia, durante un accidente o una operacin, los
pacientes no estn totalmente inconscientes -a veces, la anestesia no
es total-y se percatan de lo que sucede a su alrededor. Si el paciente
se encuentra en un hospital con mdicos en prcticas, es muy posi
ble que el mdico residente relate la operacin a los dems, lo cual
permite que, posteriormente, el sujeto que en teora experimenta
una ECM pueda ofrecer una descripcin pormenorizada.
Ciertamente, en toda ECM sucede algo que hay que explicar,
pero qu? En su Recollections ofDeath [Recuerdos de la muerte], el
mdico Michael Sabom expuso los resultados de su estudio de gran
nmero de personas que haban tenido ECM, atendiendo a su edad,
sexo, profesin, religin, y a sus conocimientos previos de las ECM,
las posibles expectativas en funcin de sus conocimientos mdicos y
religiosos previos, el tipo de crisis (accidente, paro orgnico), la
localizacin de la crisis, el mtodo de resucitacin, el tiempo aproxi
mado en estado inconsciente, la descripcin de la experiencia, etc
tera. Sabom hizo un seguimiento de los sujetos varios aos, volvi a

146

Por qu creemos en cosas raras

entrevistarse con ellos y con miembros de su familia para ver si cam


biaban lo relatado o haban encontrado otra explicacin. Pero el
paso de los aos no alteraba la percepcin de los sujetos, que se
guan convencidos de que el episodio haba sucedido. Casi todos
declaraban que la experiencia haba influido de modo determinan
te en su visin de la vida y de la muerte. Ya no tenan miedo a
morir, ni lloraban la muerte de las personas a quienes queran,
porque estaban convencidos de que la muerte era una experiencia
agradable. Crean que se les haba dado una segunda oportunidad y
que -aunque no todos se hicieron religiosos- necesitaban hacer
algo con sus vidas.
Aunque Sabom seala que creyentes y no creyentes relataban
experiencias similares, no dice si todos conocan la perspectiva judeocristiana de la vida. Tanto si creemos conscientemente como si
no, todos hemos odo ideas semejantes sobre Dios y el ms all,
sobre el cielo y el infierno. Sabom tampoco seala si, en el curso de
una ECM, la gente ve figuras religiosas distintas segn la religin que
profese, lo cual sera una indicacin de que el fenmeno ocurre
dentro de la cabeza y no fuera.
Qu explicaciones se pueden ofrecer de las ECM desde el realis
mo? El psiclogo Stanislav Grof (1976; Grof y Halifax, 1977) fue el
primero que ofreci una teora especulativa. Sostena que todos los
seres humanos hemos experimentado ya las caractersticas de la
ECM -la sensacin de flotar, el paso por un tnel, la visin de una
luz brillante- en el momento del nacimiento. Es posible que el
recuerdo de un suceso tan traumtico haya hollado nuestra mente
de forma permanente y que, posteriormente, un acontecimiento
igualmente traumtico, la muerte, pueda despertarlo. Es posible
que los recuerdos perinatales expliquen la experiencias cercanas a la
muerte? No lo creo. No hay pruebas de que existan recuerdos infan
tiles del momento del nacimiento. Adems, el canal uterino no se
parece a un tnel y, en general, el beb tiene la cabeza hacia abajo y
los ojos cerrados. Y por qu las personas nacidas por cesrea tam

A travs de lo invisible

147

bin tienen ECM? (Por no decir que Stanislav Grof y sus pacientes
experimentaban con LSD, que no es precisamente el mejor mtodo
para recuperar recuerdos, puesto que crea sus propias imgenes ilu
sorias.)
La neurofisiologa y la bioqumica parecen ofrecer una explica
cin ms probable. Sabemos, por ejemplo, que la alucinacin de
volar es inducida por la atropina y otros alcaloides de la belladona,
algunos de los cuales se pueden encontrar en la mandragora y el
estramonio, hierbas que empleaban las brujas europeas y los chama
nes americanos. Los anestsicos disociativos como la ketamina indu
cen con facilidad sensaciones extracorpreas. La DMT (dimetiltriptamina) causa la percepcin de que el mundo se alarga y se hace
ms grande. La MDA (metilendioxianfetamina) estimula la sensa
cin de regresin, de forma que cosas que hemos olvidado hace
mucho tiempo vuelven a nuestra memoria. Y, por supuesto, la LSD
(dietilamida del cido lisrgico) causa alucinaciones visuales y audi
tivas e inspira, entre otros efectos, sensacin de unidad con el cos
mos (vase Goodman y Gilman, 1970; Grinspoon y Bakalar, 1979;
Ray, 1972; Sagan, 1979; Siegel, 1977). El hecho de que el cerebro
posea receptores para esas sustancias qumicas artificiales significa
que produce tambin determinadas sustancias naturales que, en
ciertas condiciones (el estrs de un trauma o de un accidente, por
ejemplo), pueden inducir las experiencias que normalmente se aso
cian con la ECM. Es posible que sta y la experiencia extracorprea
no sean ms que viajes inducidos por el agudsimo y extraordinario
trauma de verse al borde de la muerte. En Las puertas d la percepcin
(de donde sac su nombre el grupo The Doors), de Aldous Huxley, aparece una descripcin fascinante de una flor, hecha por el
autor cuando se encontraba bajo los efectos de la mescalina. Huxley afirma que vea lo que Adn haba visto la maana de la crea
cin: el milagro, momento a momento, de la existencia pura (1954,
P -17).
La psicloga Susan Blackmore (1991, 1993,1996) ha llevado la

148

Por qu creemos en cosas raras

hiptesis de la alucinacin un paso ms all demostrando por qu


distintas personas experimentan efectos similares, como el del tnel.
El crtex visual del fondo del cerebro procesa la informacin que le
suministra la retina. Las drogas alucingenas y la escasez de oxgeno
en el cerebro (fenmeno que a veces se produce en la proximidad
de la muerte) pueden impedir el funcionamiento normal de las
clulas nerviosas de la zona. Cuando esto ocurre, unas barras de
actividad neuronal atraviesan el crtex visual, y el cerebro interpreta
que se trata de espirales y anillos concntricos. Esas espirales se pue
den ver como un tnel. De igual modo, la experiencia extracorprea es una confusin entre la realidad y la fantasa, como los sueos
que se confunden con el despertar. La mente trata de reconstruir
acontecimientos y el proceso los visualiza desde arriba -un proceso,
en realidad, normal para todos cuando nos descentramos (cuan
do nos imaginamos sentados en una playa o ascendiendo una mon
taa, solemos hacerlo a vista de pjaro)-. Bajo la influencia de las
drogas alucingenas, los sujetos ven imgenes como las de la Figura
8, imgenes que producen el efecto de tnel de las ECM.

Figura 8 : Efectos de cmara espiral y de tnel barrado de una experiencia cerca

de la muerte. Efectos que tambin producen las drogas alucingenas.

A travs de lo invisible

149

Finalmente, la sensacin ultramundana de la ECM la produce la


poderosa fantasa de imaginar el otro lado, visualizar a nuestros ami
gos y parientes ya difuntos, la visin de nuestro Dios particular, etc
tera. Pero qu les ocurre a quienes no regresan de una experiencia
cercana a la muerte? Susan Blackmore ofrece esta reconstruccin de
la muerte: En primer lugar, la falta de oxgeno causa un aumento
de la desinhibicin, pero, finalmente, todo se detiene. Puesto que es
esa actividad la que produce los modelos mentales que construyen la
conciencia, la conciencia cesa. Deja de haber experiencia, deja de
haber yo, de modo que... es el fin (1991, p. 44). Se ha dicho que los
fenmenos que dan pie a las ECM son la anoxia cerebral (la falta de
oxgeno en el cerebro), la hipoxia (insuficiencia de oxgeno) o la
hipercardia (demasiado dixido de carbono) (Saavedra-Aguilar y
Gmezjeria, 1989), pero Susan Blackmore seala que personas que
padecan estas dolencias han tenido ECM. Reconoce: La explica
cin no est todava ni mucho menos clara. Las pruebas no permi
ten decantarse ni por el argumento de la vida despus de la vida,
ni por la hiptesis del cerebro que muere (1996, p. 440). Las
ECM continan siendo uno de los grandes misterios de la psicologa
y nos sitan, una vez ms, ante la gran pregunta de Hume: qu es
ms probable, que una ECM sea un fenmeno cerebral para el que
todava no hay explicacin o que sea una prueba de lo que siempre
hemos querido que fuera cierto: la inmortalidad?
La bsqueda de la inmortalidad
La muerte, o al menos el fin de la vida, parece ser el lmite de nues
tra conciencia y la frontera de lo posible. La muerte es el ltimo esta
do de conciencia alterado. Es el final, o no es ms que el final del
principio? Job hizo la misma pregunta: Si un hombre muere,
puede volver a vivir?. Evidentemente, nadie puede saberlo, pero
muchas personas que piensan que s, que lo saben, y buen nmero

150

Por qu creemos en cosas raras

de ellas tratan de convencer a los dems de que tienen razn. Esa


pregunta es una de las razones de que haya, literalmente, miles de
religiones organizadas en el mundo y de que todas ellas reclamen
para s el conocimiento de la respuesta. Cuando el sabio humanista
Robert Ingersoll (1879) seal: Por lo que s, la nica prueba de la
otra vida es, en primer lugar, que no hay ninguna prueba, y, en
segundo lugar, que lamentamos mucho que no la haya y que ojal la
hubiera. Sin embargo, muchas personas piensan y sienten que, sin
un sistema de creencias, este mundo carece de sentido y de consue
lo. El filsofo George Berkeley (1713) ejemplifica estos sentimien
tos: Puedo sobrellevar con facilidad cualquier pesar presente si
pienso que en mi poder est ser feliz mil aos a partir de ahora. Si no
fuera por esta idea, preferira ser una ostra que un hombre.
En una de sus pelculas, el mdico de Woody Alien no le da ms
de un mes de vida. Oh, no -gimotea-, slo me quedan treinta das
de vida? No -responde el mdico-, veintiocho; estamos en febre
ro. Tan mal estamos? A veces. Sera estupendo que todos pudira
mos gozar de la capacidad de reflexin de Scrates antes de su suici
dio, que su gobierno haba ordenado: Para temer a la muerte,
seores, no hay ms que creerse sabio cuando no se es; lo cual signi
fica pensar que uno sabe lo que uno no sabe. Ningn hombre sabe si
la muerte puede ser la mayor de las bendiciones y, sin embargo,
todos la temen como si supieran, sin la menor duda, que es el mayor
de los males (Platn, 1952, p. 211). Pero la mayora de la gente
coincide con Berkeley y su ostra, lo cual, como seal Robert Inger
soll, es el motivo de que tengamos religiones. Pero la bsqueda de la
inmortalidad no se limita a la religin. No nos gustara a todos
seguir viviendo de alguna forma? Podemos hacerlo, indirectamente,
y si la ciencia llega a conseguir lo que algunos esperan, quiz lo haga
mos incluso en la realidad.

A travs de lo invisible

151

Ciencia e inmortalidad
Como las teoras de la inmortalidad puramente religiosas no son
comprobables -se basan en la fe, no en la razn-, no las voy a
comentar aqu. La fsica de la inmortalidad, de Frank Tipler, es el tema
del captulo 15 del presente libro, porque la obra de Tipler merece
un anlisis ms amplio. Baste decir que por inmortalidad la mayo
ra de la gente no entiende simplemente sobrevivir a travs del pro
pio legado, sea ste el que sea. Como dice Woody Alien: No quiero
acceder a la inmortalidad a travs de mi obra, lo que quiero es acce
der a la inmortalidad a travs de la muerte. La mayora no se con
tentara con el argumento de que quien es padre es inmortal en el
sentido de que una parte muy importante de su vida gentica sobre
vive en los genes de su progenie. Desde un punto de vista evolutivo,
el 50 por ciento de los genes de una persona viven en sus hijos, el 25
por ciento en sus nietos, el 12,5 por ciento en cada uno de sus bisnie
tos, etctera. Pero para la mayora, la verdadera inmortalidad es
vivir siempre o, al menos, considerablemente ms de lo que se tiene
por normal. Lo malo es que parece cierto que el proceso de creci
miento, envejecimiento y muerte es una parte normal y programada
de la secuencia de la vida. Segn el panorama que describe el bilo
go evolutivo Richard Dawkins (1976), en cuanto pasamos de la edad
reproductiva (o, al menos, del perodo de actividad sexual ms regu
lar e intensa), los genes dejan de tener utilidad para el cuerpo. Es
posible que el envejecimiento y la muerte sean el medio que la espe
cie tiene de eliminar a los individuos que ya no son genticamente
tiles pero siguen compitiendo por unos recursos que son limitados
con aquellos cuya tarea es ahora la transmisin de los genes.
Para prolongar la vida significativamente, tenemos que compren
der las causas de la muerte. Fundamentalmente, son tres: traumas,
como los accidentes; enfermedades, como el cncer y la arteriosclerosis; y la entropa, o senescencia (envejecimiento), que es un deterioro
natural y progresivo de diversas funciones celulares y bioqumicas que

152

Por qu creemos en cosas raras

empieza en la vida adulta y, finalmente, termina con un aumento de


las probabilidades de fallecer por algn trauma o enfermedad.
Cunto tiempo podemos vivir? La esperanza mxima de vida
se cifra en la edad a la que muere el individuo que ms vive de la
especie. Para los humanos, el rcord documentado est en 120 aos.
Lo ostenta Shigechiyo Izumi, un estibador japons. Hay muchos tes
timonios sin documentar que hablan de personas que pasaron de
150 e incluso de 200 aos, pero, normalmente, aluden a peculiarida
des culturales como las de sumar las edades de padre e hijo. Los
datos documentados de personas centenarias (personas que viven
hasta los cien aos) revelan que de cada 2.100 millones de personas,
slo una sobrevive hasta los 115 aos. Es probable que de la pobla
cin mundial, que a da de hoy sobrepasa ligeramente los cinco mil
millones de personas, salgan slo dos o tres individuos que lleguen a
los 115 aos. La vida media es la edad a la que el individuo prome
dio morira en caso de no sufrir ningn accidente ni enfermedad
que causara su fallecimiento prematuro. Se sita entre los 85 y los 90
aos, y lleva sin cambiar siglos, probablemente milenios. Es proba
ble que la vida media, como la expectativa mxima de vida, sean
constantes biolgicas fijas de la especie. La esperanza de vida es la
edad a la que el individuo promedio suele morir cuando los acciden
tes y las enfermedades se toman en consideracin. En 1987, la espe
ranza de vida de las mujeres en Occidente se situaba en 78,8 aos, y
la de los hombres en 71,8 aos, lo cual daba una esperanza global de
vida de 75,3 aos. A escala mundial, en 1995, la esperanza de vida se
calculaba en 62 aos. Son cifras que aumentan constantemente. En
Estados Unidos, la esperanza de vida era de 47 aos en 1900. En
1950, la cifra haba ascendido a los 68. En Japn, la esperanza de
vida de las nias nacidas en 1984 era de 80,18 aos, lo cual lo conver
ta en el primer pas que pasaba de 80 aos. Es muy poco probable,
no obstante, que la esperanza de vida sobrepase la vida til: entre
85 y 90 aos.
Aunque el envejecimiento y la muerte parecen irremediables, los

A travs de lo invisible

153

intentos de prolongar al mximo las funciones biolgicas humanas


se alejan lentamente de la esfera del delirio para entrar en el panora
ma de la ciencia legtima. Los trasplantes de rganos, la mejora de
las tcnicas quirrgicas, las vacunas contra la mayor parte de enfer
medades importantes, el avance de los conocimientos sobre alimen
tacin y la conciencia de los efectos saludables del ejercicio han con
tribuido al rpido aumento de las esperanzas de vida.
Otra posibilidad futurista es la clonacin, es decir, la duplica
cin exacta de un organismo a partir de una clula corporal (que es
diploide, o tiene un conjunto completo de genes, en contraposicin
a una clula sexual, que es haploide, o slo tiene la mitad de los
genes). La clonacin de organismos inferiores se ha conseguido ya,
pero para la clonacin humana existen barreras cientficas y ticas.
Si esas barreras caen, la clonacin puede desempear un papel muy
importante en la prolongacin de la vida. Uno de los mayores pro
blemas del trasplante de rganos es el rechazo, por la incorporacin
de tejido extrao. Esto no ocurrira si el tejido perteneciera a los
rganos duplicados de un clon: bastara con que el clon creciera en
un entorno esteril para que los rganos no se contaminaran y susti
tuir luego los rganos envejecidos con los rganos ms sanos yjvenes del clon.
Los dilemas ticos vinculados a esta posibilidad nos plantean
cuando menos un desafo. El clon es humano? Tiene derechos?
Debera existir una organizacin que los defendiera a todos? (Qu
tal un Sindicato de Derechos de los Clones Estadounidenses?) Es el
clon un individuo separado e independiente? En caso contrario y
puesto que todos viviramos en dos cuerpos, qu ocurrira con
nuestra individualidad? Si la respuesta es afirmativa, es que cada
uno de nosotros tendramos una existencia dual? Por ejemplo, si sus
tituyramos tantos rganos que, al final, careciramos de rganos
originales, seguiramos siendo nosotros? Si creemos en la forma
judeocristiana de inmortalidad y nos clonamos, poseeramos un
alma o dos?

154

Por qu creemos en cosas raras

Por ltimo, existe un fascinante terreno, el de la suspensin


crinica, o lo que Alan Harrington llama proceso de congelacinespera-reanimacin. Los principios de este proceso son relativa
mente sencillos, su aplicacin, no. Cuando el corazn se detiene y la
muerte es certificada oficialmente, se extrae toda la sangre y se susti
tuye por un fluido que conserva rganos y tejidos, que quedan con
gelados. Y en un futuro, independientemente de la causa de la
muerte -accidente o enfermedad-, la tecnologa podr revivir o
curar al paciente.
La criognesis es todava tan nueva y experimental que la opi
nin pblica todava no ha reparado en las cuestiones ticas. Por
ahora, el Estado considera la suspensin criognica una forma de
enterramiento y la congelacin slo es posible cuando se ha declara
do la muerte por causas naturales y nunca por voluntad propia. Si
los expertos en criognesis consiguieran revivir a alguien, la distin
cin entre vivos y muertos se difuminara; vida y muerte se converti
ran en un continuo y dejaran de ser los estados discretos que siem
pre han sido. Ciertamente, habra que reescribir la definicin de la
muerte. Yqu ocurrira con el problema del alma? Si existe, adon
de va mientras el cuerpo est en suspensin criognica? Si una per
sona opta por la suspensin criognica antes de morir, est el tcni
co encargado de la criognesis cometiendo un asesinato? Sera
asesinato en el caso de que el procedimiento de reanimacin no
consiguiera revivirlo?
Si la tecnologa de suspensin criognica cumple alguna vez con
las expectativas y esperanzas de sus expertos, es factible que algn da
una persona pueda elegir ser congelada y reanimada a voluntad, tal
vez incluso en mltiples ocasiones. Quizs uno pueda vivir un tramo
de diez aos cada siglo y, de ese modo, vivir mil aos o ms. Pensemos
en los historiadores del futuro, que podran escribir una historia oral
con los testimonios de las personas que han vivido mil aos. Pero de
momento, todo esto pertenece al terreno de la especulacin cientfica
o de la protociencia. Estos son algunos de los problemas:

A travs de lo invisible

155

1. No sabemos si las personas que hayan sido congeladas ya o las


que lo sean en un futuro previsible podrn ser en efecto reanima
das. De hecho, hasta la fecha no se ha congelado ningn organismo
superior al que luego se le haya devuelto la vida.
2. La tecnologa de la congelacin parece infligir un dao consi
derable a las clulas cerebrales, aunque, evidentemente, la naturale
za y el alcance de ese dao no han podido evaluarse, puesto que
nadie ha revivido para hacer la prueba. Aun en el caso de que el
dao fsico fuera pequeo, habra que ver si la memoria y la identi
dad personal pueden recuperarse. Todava no sabemos cmo y
dnde se alojan la memoria y la identidad. Los neurofisilogos han
avanzado mucho en la elaboracin de una teora que explique
dnde se almacena y se recupera la memoria, pero todava queda
mucho por hacer. Adems, es posible, aunque parece poco proba
ble, que la restauracin completa suponga pese a todo cierta prdi
da de memoria. Pero, sencillamente, sin poder hacer la prueba, es
imposible saberlo. Y, si la revitalizacin criognica no se consigue
con una recuperacin considerable de la identidad y la memoria,
qu sentido tiene?
3. La ciencia criognica depende por entero de la evolucin de la
tecnologa. Como los expertos Mike Darwin y Brian Wowk explican:
Con la tecnologa actual, hasta los mejores mtodos de criognesis
conocidos causan daos cerebrales irreversibles. Hasta que la crioconservacin cerebral mejore, la criognesis tendr que confiar en
la tecnologa del futuro, no slo la sustitucin de tejidos, sino la
reparacin de tejidos esenciales para la supervivencia del paciente
(1989, p. 10). Es la mayor carencia de la criognesis. En la bibliogra
fa de esta disciplina es constante el recuerdo de que la historia de la
ciencia y de la tecnologa est repleta de relatos de disidentes incomprendidos, descubrimientos sorprendentes e ideas dogmticas y
obcecadas que se convierten en revolucionarias. Todos esos relatos
son ciertos, pero los defensores de la criognesis pasan por alto que
muchas ideas revolucionarias no acabaron bien. Por desgracia para

156

Por qu creemos en cosas raras

ellos, en ningn mbito los xitos del pasado garantizan el progreso


futuro. En la actualidad, la criognesis depende de la nanotecnologa, de la construccin de mquinas gestionadas por ordenadores
minsculos. Como Eiic Drexler (1986) ha afirmado y Richard Feynman demostr ya en 1959: Al fondo hay sitio de sobra para las tec
nologas de tamao molecular. Pero teora y aplicacin son cosas dis
tintas, y una conclusin cientfica no puede basarse en lo que podra
ser, por muy lgica que parezca la posibilidad a quien la sostenga.
Hasta que tengamos pruebas, nuestra obligacin es suspender el
juicio.
La trascendencia histrica... seguro que carece de importancia?
En vista de todo esto, dnde pueden las personas que no son reli
giosas encontrar sentido en un universo que en apariencia carece de
sentido? Podemos trascender la banalidad de la vida sin abandonar
el cuerpo? La historia es una esfera del pensamiento que se ocupa
de estudiar la accin del hombre a lo largo del tiempo ms all de la
historia personal de cada individuo. La historia trasciende el aqu y
el ahora con su largo pasado y un futuro prcticamente ilimitado.
Surge de las secuencias de acontecimientos que se unen de manera
singular. En su mayor parte, estos acontecimientos son acciones
humanas, y la historia se ocupa de estudiar la forma en que se vincu
lan y suceden las acciones humanas para producir el futuro, futuro
que, sin embargo, est sujeto a ciertas condiciones como las leyes de
la naturaleza, las fuerzas y las tendencias econmicas, y las costum
bres. Somos libres, pero no para hacer cualquier cosa. Adems, el
significado de una accin humana tambin lo limita el cundo tienen
lugar los acontecimientos dentro de la secuencia histrica. Cuanto
antes se produce una accin en el devenir de una secuencia, ms
sensible es la secuencia a los cambios mnimos: es el llamado efecto
mariposa.

A travs de lo invisible

157

La clave de la trascendencia histrica est en que, puesto que no


se puede saber en qu momento de la secuencia nos encontramos
(puesto que la historia es contigua) y qu consecuencias pueden
tener las acciones del presente, para que los cambios sean positivos,
es necesario elegir nuestras acciones, todas nuestras acciones, sabia
mente. Lo que hagamos maana podra cambiar el curso de la histo
ria, aunque lo haga mucho tiempo despus de que hayamos muerto.
Pensemos en todos aquellos que han muerto en el anonimato. Hoy
han trascendido su tiempo porque percibimos que algunas de sus
acciones han modificado la historia, por mucho que pensaran que
no estaban haciendo nada importante. Se puede adquirir trascen
dencia ejerciendo un efecto sobre la historia, mediante acciones
cuya influencia se extiende ms all de la propia existencia biolgi
ca. Las alternativas a esta idea -apata ante el efecto que uno ejerce
en los dems y en el mundo, o fe en la existencia de otra vida de la
cual la ciencia no aporta prueba alguna- pueden llevarnos a no
tener en cuenta algo que es de profunda importancia en esta vida.
Deberamos escuchar los hermosos versos de Matthew Arnold en
Empedocks on Etna (1852):
Tan insignificante es haber gozado del sol,
haber vivido la luz de la primavera,
haber amado, haber pensado, haber hecho;
haber hecho verdaderos amigos, haber abatido a incomprensibles
[enemigos;
que debemos imaginar una dicha de dudosa fecha futura,
y mientras con ella soamos, perder nuestro presente,
y relegar a mundos [... ] distantes nuestro reposo?

Abducidos!

Encuentros con aliengenas

El lunes 8 de agosto de 1983 me abdujeron unos aliengenas. Era de


noche y viajaba por una solitaria carretera rural, ya cerca de Haigler,
un pueblo de Nebraska, cuando una nave de brillantes luces sobre
vol la zona y me oblig a detenerme. Salieron de ella unas criaturas
y me condujeron a su vehculo. No recuerdo qu pas all dentro,
pero cuando me encontr de nuevo viajando por la carretera, ha
ban pasado noventa minutos. Los abducidos llaman a eso tiempo
perdido, y a mi abduccin encuentro en la tercera fase. Nunca
olvidar la experiencia y, como otros abducidos, he contado mi his
toria muchsimas veces en televisin y en incontables ocasiones
directamente ante un pblico.
Una experiencia personal de abduccin
Es posible que la que acabo de contar sea una historia muy rara para
salir de la boca, o de la pluma, de un escptico, as que, permtame el
lector que precise los detalles. Como coment en el captulo 1, durante
muchos aos compet profesionalmente en ultramaratones ciclistas,
centrndome sobre todo en la Carrera a Travs de Estados Unidos, una
carrera de casi cinco mil kilmetros que cruza el pas de costa a costa y
sin paradas. Sin escalas significa que los ciclistas recorren largas eta
pas sin dormir, pedaleando una media de veintids horas cada veinti
cuatro. Es un experimento sobre ruedas en el que se estudia el estrs, la
privacin del sueo y la crisis nerviosa.
En condiciones de sueo normales, los sueos se olvidan de
inmediato o poco despus de despertar. Cuando hay privacin del

160

Por qu creemos en cosas raras

sueo, el muro que separa la realidad de la fantasa se derrumba. Se


tienen serias alucinaciones que parecen tan reales como las sensacio
nes y percepciones de la vida cotidiana. Las palabras que se dicen y
escuchan se incorporan a la memoria como cualquier otro recuer
do. Las personas que uno ve parecen tan corpreas como las de la
vida real.
En 1982, durante la carrera inaugural, dorm tres horas las dos
primeras noches y, en consecuencia, me situ justo detrs del lder,
que estaba demostrando que se puede resistir con muchas menos
horas de sueo. En Nuevo Mxico alargu las etapas para acercarme
al lder, pero no estaba preparado para las alucinaciones que ha
bran de sobrevenirme. En su mayora, se trataba de las alucinacio
nes ordinarias que con frecuencia experimentan los camioneros fati
gados, que llaman al fenmeno fiebre de las lneas blancas: los
arbustos se convierten en animales vivos, las grietas de la carretera se
convierten en figuras con sentido y los buzones parecen personas.
Yo vi jirafas y leones, salud a los buzones y tuve una experiencia
extracorprea cerca de Tucumcari, Nuevo Mxico, donde me vi
pedaleando por el arcn de la Interestatal 40 a vista de pjaro.
Como ese ao termin tercero, en 1983 me propuse no dormir
hasta conseguir el liderato o derrumbarme. A ochenta y tres horas
de la salida en el puerto de Santa Mnica, a pocos kilmetros de Haigler, Nebraska, y tras ms de dos mil kilmetros de carretera, me
estaba quedando dormido sobre la bicicleta, as que mi equipo de
apoyo (todos los ciclistas contaban con uno) se prepar para que me
echara una siesta de tres cuartos de hora. Al despertar, me volv a
subir a la bici, pero segua con tanto sueo que mi equipo intent
que volviera a meterme en la caravana. Fue entonces cuando ca en
un estado alterado de conciencia y llegu a convencerme de que
todos los miembros de mi equipo eran aliengenas de otro planeta
que queran matarme. Tan listos eran aquellos aliengenas que ves
tan como los miembros de mi equipo, se les parecan y hablaban
como ellos. Empec a preguntarles detalles de su vida y detalles de

Abducidos!

161

mi bici que ningn aliengena podra saber. Le pregunt a mi mec


nico si le haba puesto a mi bici tubulares con salsa de tomate. Cuan
do me respondi que los haba pegado con pegamento Clement
(que tambin es rojo), me impresion el trabajo de investigacin
que haban llevado a cabo los aliengenas. Hice ms preguntas y
siempre obtuve la respuesta correcta. El contexto de aquella alucina
cin me lo proporcion una serie de televisin de la dcada de 1960,
Los invasores, en la que los aliengenas son como los humanos en
todo menos en el dedo meique, que tienen rgido. Busqu ese
dedo entre los de los miembros de mi tripulacin. La caravana de
luces brillantes se haba convertido en su nave espacial. Mi equipo
consigui que durmiera otros tres cuartos de hora, despus de los
cuales me despert con las ideas claras y el misterio qued resuelto.
Sin embargo, recuerdo aquella alucinacin con la viveza y nitidez de
un recuerdo intenso.
Pero no quiero decir que todas las personas que han pasado por
una experiencia de abduccin aliengena llevaran muchas horas sin
dormir o padecieran estrs fsico y mental muy agudo. Lo que s
creo es que parece evidente que, si una experiencia de abduccin
puede producirse en estas condiciones, por qu no va a producirse
en otras semejantes? Evidentemente, a m no me abdujeron los alie
ngenas, de modo que qu es ms probable? Que otras personas
tengan, bajo los efectos de otro tipo de estados alterados de concien
cia y en circunstancias poco comunes, experiencias similares a la
ma, o que seres de otros mundos estn visitando en secreto la Tie
rra? Segn el criterio de Hume para juzgar los milagros -ningn
testimonio basta para confirmar un milagro a menos que ese testi
monio sea de tales caractersticas que su falsedad sera ms milagro
sa que el hecho que pretende confirmar-, tendramos que optar
por la primera explicacin. No es imposible que los aliengenas via
jen miles de aos luz hasta la Tierra y nos observen furtivamente,
pero es mucho ms probable que los humanos experimenten esta
dos alterados de conciencia y los interpreten en el contexto de lo

162

Por qu creemos en cosas raras

que resulta ms popular en nuestra cultura: los aliengenas del es


pacio.
Autopsia de un aliengena
Los seres humanos han cruzado el espacio, han llegado incluso a
enviar naves espaciales ms all del sistema solar, as que por qu no
podran hacer lo mismo otros seres inteligentes? Es posible que esos
seres hayan aprendido a atravesar las enormes distancias que sepa
ran a las estrellas con velocidades superiores a la de la luz, por
mucho que todas las leyes de la naturaleza nos prohban a nosotros
hacer tal cosa. Es posible que hayan resuelto el contratiempo de las
colisiones con el polvo y las partculas espaciales, que haran aicos
una nave que volara a tales velocidades. Y es tambin posible que
hayan alcanzado semejante nivel de sofisticacin tecnolgica sin des
truirse en sus versiones de la guerra y el genocidio. Son problemas
muy difciles de resolver, pero recordemos cunto hemos consegui
do los seres humanos desde que, en 1903, los hermanos Wright
lograron que su pequea nave permaneciera doce segundos en el
aire. Vamos a ser tan arrogantes como para pensar que en todo el
universo somos los nicos que existimos y que slo nosotros somos
capaces de resolver problemas como los que he mencionado?
Cientficos, astrnomos, bilogos y autores de ciencia-ficcin han
estudiado la cuestin exhaustivamente. Algunos, como el astrno
mo Cari Sagan (1973, 1980), creen que hay muchas probabilidades
de que el universo est lleno de vida. Teniendo en cuenta que nues
tra galaxia cuenta con billones de estrellas y que hay billones de gala
xias, cuntas probabilidades hay de que la nuestra sea la nica en la
que ha evolucionado la vida inteligente? Otros, como el cosmlogo
Frank Tipler (1981), estn convencidos de que los extraterrestres no
existen porque si existieran ya habran venido a la Tierra. Puesto que
el ritmo de la evolucin humana no tiene nada de especial, es bas

Abducidos!

163

tante probable que, si en otros lugares del universo han evoluciona


do otros seres inteligentes, al menos la mitad de ellos estn por
delante de nosotros en lo que a su evolucin biolgica respecta, lo
cual los situara por delante, muy por delante de nosotros desde un
punto de vista cientfico y tecnolgico; lo lgico, pues, es pensar que,
si existieran, ya habran encontrado la Tierra.
MUTUAL UFO NETWORK

UFO JOURNAL
m s m tm

'

ROSWELL MIEN AUTOPSY FILM?


Figura 9: En la portada de esta revista aparece un presunto aliengena al que se le

ha practicado una autopsia. [Cortesa de Mutual UFO NetWork.]

Ciertas personas afirman que los aliengenas no slo han encontra


do la Tierra, sino que en 1947 aterrizaron cerca de Roswell, estado
de Nuevo Mxico, y que podemos saber cmo son slo con ver una
pelcula. El 28 de agosto de 1995, la cadena Fox emiti un programa
sobre lo que habra de ser conocido como el incidente de Roswell:

164

Por qu creemos en cosas raras

el documental de la autopsia realizada a lo que parece el cuerpo de


un aliengena (vase Figura 9). La pelcula, en blanco y negro, perte
nece a Ray Santilli, productor de vdeo londinense que afirma que se
top con l cuando, con la intencin de realizar un documental
sobre Elvis Presley, buscaba documentos grficos del Ejrcito sobre
la poca (dieciocho meses) en que Elvis prest el servicio militar.
Segn Santilli, el individuo que le vendi la pelcula (al parecer por
cien mil dlares) permanece en el anonimato porque es ilegal ven
der propiedades de la administracin estadounidense. En cambio,
el propio Santilli vendi a la Fox los derechos de emisin del docu
mental. Las Fuerzas Areas de Estados Unidos han declarado que los
restos que se encontraron en Roswell pertenecan a un globo aeros
ttico -Proyecto Mogul- que se empleaba para la vigilancia secre
ta, desde las capas superiores de la atmsfera, de las pruebas nuclea
res soviticas. Puesto que en 1947 la Guerra Fra entraba en su fase
ms candente, no es de extraar que, en aquel tiempo, las Fuerzas
Areas no quisieran dar publicidad al accidente, pero ello dio pie a
dcadas de especulaciones por parte de quienes creen en los ovnis,
sobre todo de los que ms inclinados se muestran a creer en teoras
conspiratorias. Existen, sin embargo, numerosos problemas a la
hora de presentar una pelcula que recoge la autopsia de un alien
gena como prueba de un encuentro con aliengenas.
1. Era preciso que Ray Santilli entregase una parte considerable
de la pelcula original a una institucin suficientemente acreditada y
equipada para fechar el filme. Pero Kodak slo recibi unos pocos
centmetros de celuloide que podan proceder de un filme cualquie
ra. Si Santilli desea demostrar que el documental fue filmado en
1947, por qu ha entregado a Kodak tan slo una parte pequea y
nada significativa de su pelcula? Por su parte, Kodak est acostum
brada a fechar pelculas de personas que llevan a la institucin cma
ras viejas.
2. Segn el documental de la Fox, el gobierno estadounidense
orden la fabricacin de pequeos atades para los aliengenas. En

Abducidos!

165

primer lugar, si lo que el gobierno quera era eliminar toda huella


de los aliengenas, lo ms eficaz habra sido quemarlos, nada de
pequeos atades ni esqueletos raros sobre los que ms tarde habra
que dar explicaciones. En segundo lugar, por qu iba el gobierno,
por paranoico que estuviera, a querer enterrar a los aliengenas a los
pocos das del accidente? Si se trataba de uno de los descubrimien
tos ms importantes de la historia, por qu no reunir a un grupo de
expertos mundiales y dedicar aos al estudio de esos cuerpos?
3. Teniendo en cuenta el nmero de personas que presuntamen
te participaron en el descubrimiento, aislamiento, traslado, manipu
lacin, filmacin, autopsia, conservacin e inhumacin de los cuer
pos, el trabajo de encubrimiento tuvo que ser enorme. Cmo pudo
el gobierno ocultar a la opinin pblica algo as durante tanto tiem
po? Cmo evitar que alguna de las personas que particip llegase a
hablar?
4. En el programa de la Fox, muchas personas relataron que
haban recibido advertencias y amenazas, y que les haban aconseja
do no hablar ni escribir sobre el hallazgo de los restos. Esto no nos
sorprende, puesto que ya sabemos que se llevaba a cabo un proyecto
secreto y que se haban realizado los mayores esfuerzos para que no
se hiciera pblico.
5. Puede alguien creerse que lo que habra podido considerarse
el acontecimiento ms importante de la historia de la humanidad se
filmara cmara en mano, con una Filmo cargada con pelcula en
blanco y negro y un camargrafo tan inexperto que las imgenes no
dejaran de desenfocarse?
6. Asimismo, no es de esperar que un aliengena procedente de
otro planeta (y, por tanto, con una secuencia evolutiva totalmente
distinta) tenga forma humanoide. En la Tierra, los seres vivos, enor
memente diversos, adoptan muchas formas y configuraciones, y
muchos de ellos podran haber desplazado al ser humano y todava
podran hacerlo, pero ninguno es tan humanoide como ese presun
to aliengena venido de otro planeta. Las probabilidades en contra

166

Por qu creemos en cosas raras

de que un aliengena tenga forma humanoide son sencillamente


astronmicas.
7. El aliengena de la pelcula tiene seis dedos en las manos y en
los pies, pero los informes originales de los testigos presenciales de
1947 hablan de aliengenas con cuatro dedos. Quin tiene razn?
Los relatos de los testigos originales? La pelcula? Ambas cosas?
Hay dos tipos de aliengenas?
8. El aliengena responde al detalle a lo que afirman los abduci
dos, desde su corta estatura a su calvicie y sus grandes ojos. Es la apa
riencia que cre en 1975 una pelcula de la NBC titulada The UFO
Incidenty a la que, posteriormente, han recurrido todos los abduci
dos.
9. Durante la autopsia, los dos hombres vestidos de blanco mani
fiestan poco inters por los rganos. No los miden ni los examinan,
ni siquiera les dan la vuelta. Se limitan a extirparlos y a ponerlos en
un cuenco, y no hay ningn fotgrafo ni ningn dibujante presente.
Los trEyes de esos hombres no son antirradiacin y tampoco se ven
detectores de radiacin ni aparatos Geiger-Mueller por ninguna
parte.
10. Resulta fcil encontrar un aliengena de plstico en una tien
da de atrezzo teatral, as como los dems objetos que aparecen en el
filme.
11. Ed Uthman, un patlogo de Houston, hizo las siguientes
observaciones (que el 7 de septiembre de 1995 colg en Internet):
En un caso as, cualquier patlogo tendra una verdadera obsesin
por documentar lo que se va descubriendo. Comprobara sistemtica
mente lo que fuera encontrando, comprobara, por ejemplo, cmo
funcionan las articulaciones, si los prpados estn cerrados, etctera.
Le pedira al camargrafo que lo grabara todo. Aqu, en cambio,
nadie hace caso al camargrafo, es como si no estuviera all. El patlo
go acta ms como un actor frente a una cmara que como alguien
que est cooperando con una sesin de documentacin fotogrfica.

Abducidos!

167

El prosector usa las tijeras como un sastre, no como un patlogo o


un cirujano. Las sujeta con el pulgar y el ndice, mientras que los pat
logos y los cirujanos meten el pulgar en un agujero de las tijeras y el
corazn o el anular en el otro. El ndice se emplea para estabilizar las
hojas de las tijeras.
Los cortes iniciales en la piel se hacen un poco al estilo de Holly
wood, con demasiada cautela, como al operar a un paciente vivo.
Cuando se realiza una autopsia, los cortes son ms profundos y ms
rpidos.

12. Joachim Koch, un cirujano alemn que es cofundador de la


International Roswell Initiative, dijo esto (lo colg en Internet el 12
de septiembre de 1995):
Si en Roswell se hubiera practicado una autopsia preliminar y la disec
cin final (la del filme de Santilli) se hubiera hecho en otro lugar, las
suturas de la primera autopsia tendran que verse en la segunda
autopsia, la que aparece en el filme, pero no es as.
Advirtanse los rasgos fsicos del aliengena: cabeza excesiva
mente desarrollada, ojos hundidos y muy extendidos, nariz ancha,
base del crneo de anchura creciente, pliegue de la piel en forma de
media luna en el interior del prpado, eje mongoloide en los prpa
dos, falta de pelo entre las cejas, orejas bajas y pequeas, escaso desa
rrollo de la mandbula inferior, poco peso, corto de estatura, malfor
macin de los rganos internos, crecimiento desproporcionado y poli
y/o hexadactilismo (seis dedos). sta no es la descripcin de un alie
ngena, sino de un ser humano con sndrome-C, o, segn la biblio
grafa mdica estadounidense, con sndrome de trigonocefala de
Opitz. Slo se han identificado formalmente unos pocos casos de
sndrome-C, y los pacientes murieron a muy corta edad.

Resulta interesante que esta pelcula, que hasta la fecha es la prueba


fsica ms valiosa de un encuentro con aliengenas, haya sido desa

168

Por qu creemos en cosas raras

creditada por la mayora de los creyentes. Por qu? Porque ellos, al


igual que los escpticos, sospechan que se trata de un engao y no
quieren comprometerse con lo que no parece ms que una estrella
muy fugaz. Pero, si esto es lo mejor que tenemos, qu podemos
pensar entonces de las abducciones? Por desgracia, la falta de prue
bas fsicas preocupa poco a los verdaderos creyentes, que han com
partido sus ancdotas y experiencias personales. Lo cual, para la
mayora de nosotros, es suficiente.
Encuentros con abducidos
En 1994, la cadena de televisin NBC empez a emitir The OtherSide,
un programa New Age dedicado a investigar casos de abduccin y
otros misterios, milagros y fenmenos extraordinarios. Yo fui invita
do a ese programa en numerosas ocasiones en el papel de escptico
y las ms interesantes fueron, con mucho, las dos que dedicaron a
los ovnis y las abducciones. Por su parte, los testimonios de los abdu
cidos fueron ciertamente notables. Declararon que millones de per
sonas han sido teletransportadas a naves espaciales, algunas direc
tamente desde sus habitaciones a travs de techos y paredes. Una
mujer afirm que los aliengenas se llevaron los huevos de su nevera
para emplearlos en un experimento de cra, pero que no poda
aportar ninguna prueba. Otra dijo que le haban implantado un
hbrido de aliengena y de humano al que, finalmente, haba dado a
luz. Y dnde estaba ahora el hbrido? Los aliengenas se lo haban
llevado. Un hombre se subi la pernera del pantaln para mostrar
me unas cicatrices de heridas que, segn l, le haban hecho los alie
ngenas. A m las cicatrices me parecieron de lo ms normal. Otra
mujer dijo que los aliengenas le haban implantado un instrumento
de seguimiento en la cabeza como el que los bilogos implantan a
los pjaros y los delfines. Segn una resonancia magntica, en la
cabeza de aquella mujer no haba nada. Un hombre explic que los

Abducidos!

169

aliengenas se haban llevado su esperma. Le pregunt que, puesto


que deca que estaba dormido cuando se produjo la abduccin,
cmo saba que se haban llevado el esperma. Me respondi que
porque haba tenido un orgasmo. Yo repuse: Y no ser que tuvo
usted un sueo ertico?. No le hizo gracia.
Tras la grabacin de ese programa, alrededor de una docena de
abducidos tenan intencin de salir a cenar juntos. Como en oca
siones as suelo ser un escptico bastante amable y poco agresivo,
como desdeo el tono airado que tanto desean los productores de
televisin, me invitaron a que los acompaase. Result una expe
riencia reveladora. Descubr que, al contrario de lo que se podra
sospechar, ni estaban locos ni eran unos ignorantes. Estaban total
mente cuerdos y eran personas racionales e inteligentes que haban
compartido una experiencia irracional. Estaban convencidos de que
la experiencia era real y ninguna de las explicaciones racionales que
yo pude ofrecerles, desde alucinaciones a sueos lcidos o recuer
dos falsos, les convenci de lo contrario. A un hombre se le llenaron
los ojos de lgrimas al contarme cun traumtica haba sido para l
la abduccin. Una mujer me explic que la experiencia le haba cos
tado un matrimonio feliz con un acaudalado productor de televi
sin. Yo pensaba: Qu ocurre aqu? No hay ni una mnima prueba
de que lo que dicen sea cierto y, sin embargo, se trata de personas
normales, racionales, cuyas vidas se han visto profundamente afecta
das por esas experiencias.
En mi opinin, el fenmeno de las abducciones extraterrestres es
producto de un estado alterado de conciencia extraordinario que se
interpreta a la luz de un contexto cultural conformado por pelcu
las, programas de televisin y literatura de ciencia ficcin dedicada a
aliengenas y ovnis. A esto se suma el hecho de que en las ltimas
cuatro dcadas el hombre ha explorado el sistema solar y buscado
indicios de inteligencia extraterrestre, con lo cual no es de extraar
que la gente vea ovnis y tenga encuentros con extraterrestres. Apoya
do por los medios de comunicacin que jalean este tipo de historias,

170

Por qu creemos en cosas raras

el fenmeno de la abduccin extraterrestre ha experimentado un


enorme crecimiento. Muchas personas que han tenido esas expe
riencias mentales tan extraordinarias ven y leen sobre otras que han
interpretado lo mismo que les ha ocurrido a ellos como abducciones
extraterrestres. A finales de 1975, el fenmeno cobr un gran impul
so despus de que millones de personas vieran The UFO Incident, la
pelcula de la NBC sobre los sueos de abduccin de Betty y Bamey
Hill. El aliengena estereotpico de gran cabeza calva y grandes ojos
alargados del que tantos abducidos han dado noticia desde 1975 fue
creado por los artistas de la NBC para aquel programa. El intercam
bio de informacin aument en progresin geomtrica a medida
que los noticiarios iban informando de nuevas abducciones de alie
ngenas y de stas se hablaba tambin en libros, peridicos, tabloides
y publicaciones especializadas dedicadas en exclusiva a los ovnis y las
abducciones. En vista del consenso sobre el aspecto de los alienge
nas y sobre su preocupacin por los sistemas reproductivos de los
humanos (normalmente, los aliengenas abusan sexualmente de las
mujeres), el intercambio de informacin sigui en aumento. Dada
nuestra fascinacin por la vida extraterrestre y las posibilidades rea
les de que, en algn lugar del cosmos, la haya (cuestin bien distinta
es que los extraterrestres hayan llegado a la Tierra), es muy probable
que esta moda crezca o decaiga dependiendo de los caprichos de la
cultura popular. Pelculas de gran xito como E. T. e Independence
Day y series de televisin como Star Treky ExpedienteX, amn de libros
supervenas como Comunin, de Whitley Strieber, y Abduction, de
John Mack, continan dando pbulo al movimiento.
En mi cena con los abducidos, averig algo muy revelador: nin
guno record la presunta experiencia justo despus de que sta se
hubiera producido. En realidad, en el caso de muchos de ellos,
hubieron de transcurrir muchos aos antes de que la recordaran.
Ycmo la recordaron? Bajo los efectos de la hipnosis. Como vere
mos en el prximo captulo, los recuerdos no se pueden recubrir
igual que una cinta de vdeo se vuelve a grabar. La memoria es un

Abducidos!

171

fenmeno complejo que supone distorsiones, borrados, adiciones y,


a veces, falsificaciones. Los psiclogos llaman a esto confabula
cin, y consiste en mezclar fantasa y realidad hasta un extremo tal
que resulta imposible disociarlas. La psicloga Elizabeth Loftus (Lof
tus y Ketcham, 1994) ha demostrado lo fcil que resulta implantar
un recuerdo falso en la mente de un nio repitindoselo por suges
tin hasta que el nio lo incorpora como si fuera un recuerdo real.
De igual modo, el profesor Alvin Lawson indujo a algunos estudian
tes de la California State University en Long Beach a un estado hip
ntico y, en este estado alterado, les repiti varias veces que haban
sido abducidos por extraterrestres. Cuando les pidi que explicaran
los pormenores de la abduccin, que l no haba mencionado, los
estudiantes lo hicieron con gran detalle, inventndolos a medida
que relataban la historia (en Sagan 1996). Todos los padres y madres
tenemos historias que contar sobre las fantasas de nuestros hijos. En
cierta ocasin, mi hija describi a mi mujer el dragn prpura que
acabbamos de ver durante un paseo por el monte.
Es cierto que no todas las abducciones son recordadas nicamen
te mientras se est en estado hipntico, pero casi todas ocurren a
altas horas de la noche y en pleno sueo. Adems de las fantasas
normales y de los sueos lcidos, existen peculiares estados menta
les conocidos como alucinaciones hipnoggicas, que se producen
justo despus de dormirse, y alucinaciones hipnopmpicas, que
surgen justo antes de despertarse. Muchas personas describen todo
tipo de experiencias ocurridas en esos dos estados, desde flotar por
encima de su cuerpo, sentirse paralizado, ver a amigos y familiares ya
difuntos y, naturalmente, ser abducidos por unos aliengenas. Al psi
clogo Robert A. Baker el siguiente relato le parece muy representa
tivo: Me met en la cama y me dorm. Ya cerca del amanecer, algo
me despert. Abr los ojos y me vi completamente despierto pero
incapaz de moverme. All, a los pies de la cama, estaba mi madre,
con su vestido favorito... con el que la enterramos (1987/1988, p.
157). Baker demuestra que el encuentro con aliengenas de Whitley

172

Por qu creemos en cosas raras

Strieber (uno de los ms conocidos) es la clsica descripcin de


manual de una alucinacin hipnopmpica, que se completa con el
despertar de un sueo profundo, una fuerte sensacin de realidad y
de estar despierto, parlisis (porque los circuitos nerviosos del cuer
po relajan nuestros msculos y contribuyen a que mantengamos el
sueo) y la presencia de seres extraos (p. 157).
John Mack, un psiquiatra de Harvard ganador del premio Pulitzer, dio a los defensores de la abduccin un fuerte espaldarazo con
Abduction: Human Encounters with Aliens, su libro de 1994. Con l apa
reca por fin una figura del mundo acadmico convencional que,
perteneciendo a una institucin muy prestigiosa, investa de crdito
(y prestaba su reputacin) a quienes crean en la veracidad de ese
tipo de encuentros. A Mack le impresionaron las coincidencias de
los relatos que contaban los abducidos: la descripcin fsica de los
aliengenas, los abusos sexuales, las sondas metlicas, etctera. A mi
entender, estas coincidencias eran de esperar, puesto que muchos
abducidos haban acudido al mismo hipnotizador, lean los mismos
libros sobre encuentros con aliengenas, vean las mismas pelculas
de ciencia-ficcin y, en muchos casos, incluso se conocan y pertene
can a grupos de encuentro (en los dos sentidos de la palabra). A
la vista de los estados mentales y contextos sociales comunes, sera
sorprendente que no existieran en toda abduccin unos rasgos esen
ciales que los abducidos compartiran. Pero qu hacemos con la
falta, tambin compartida, de pruebas fsicas convincentes?
Por ltimo, el componente sexual de las experiencias de abduc
cin exige un comentario. Entre antroplogos y bilogos es bien
sabido que los humanos somos los ms sexuales de todos los prima
tes, cuando no de todos los mamferos. A diferencia de la mayora de
los animales, en materia sexual, los humanos no estamos constrei
dos por los ritmos biolgicos ni por el ciclo de las estaciones. El sexo
nos gusta casi a cualquier hora y en cualquier sitio. Nos estimulan las
alusiones sexuales y el sexo es un componente muy importante de la
publicidad, del cine, de la televisin y de nuestra cultura en general.

Abducidos!

173

Podra decirse que estamos obsesionados por l. Por lo tanto, el


hecho de que las abducciones extraterrestres incluyan un encuentro
sexual nos dice ms de los humanos que de los aliengenas. Como
veremos en el prximo captulo, en los siglos xvi y xvn, a las muje
res se las acusaba a menudo (y en ciertas ocasiones as lo confesa
ron) de haber tenido relaciones sexuales ilcitas con extraos -en
ese caso, el extrao sola ser el propio Satn- y eran quemadas por
brujera. En el siglo xix, muchas personas afirmaron haber tenido
relaciones sexuales con espectros y espritus en la poca en que el
espiritismo se iniciaba en el Reino Unido y en Estados Unidos. Y en
el siglo xx conocimos fenmenos como el abuso ritual satnico
-en el cual se producen presuntos abusos sexuales de nios yjve
nes-, el sndrome de la recuperacin de recuerdos -mujeres y
hombres adultos recuperan recuerdos de abusos sexuales que
presuntamente ocurrieron varias dcadas antes- y la comunicacin
facilitada -nios autistas que se comunican por medio de facilita
dores (padres o profesores) que colocan su mano sobre el teclado
de una mquina de escribir o de un ordenador, e informan de que
han sufrido abusos sexuales-.
Una vez ms, podemos aplicar la mxima de Hume: es ms pro
bable que los demonios, espritus, fantasmas y aliengenas hayan
abusado sexualmente de los humanos y lo sigan haciendo o que los
humanos estn experimentando fantasas e interpretndolas en el
contexto social de su poca y cultura? En mi opinin, puede soste
nerse razonablemente que esas experiencias constituyen un fen
meno muy terrenal con una explicacin perfectamente natural
(aunque poco corriente). Para m, el hecho de que los humanos
tengan esas experiencias es cuando menos tan fascinante y misterio
so como la posibilidad de que existan seres extraterrestres inteli
gentes.

Epidemia de acusaciones

La caza de brujas en la Edad Media y en la actualidad

En Mattoon, un pueblo de Illinois, dice una mujer que un descono


cido entr en su habitacin el jueves 31 de agosto de 1944 y le dur
mi las piernas con un spray. Denunci el incidente al da siguiente
afirmando que sufra una parlisis temporal. En la edicin sabatina
del Daily Joumal-Gazette, el peridico de Mattoon, poda leerse el
siguiente titular: A n d a s u e l t o m e r o d e a d o r c o n a n e s t s ic o . En
los das posteriores, se denunciaron varios casos similares. El peridi
co los agrup bajo un nuevo titular: A n e s t e s is t a l o c o a t a c a d e
n u e v o . El perpetrador lleg a ser conocido como el gaseador fan
tasma de Mattoon. Muy pronto hubo casos por todo Mattoon,
intervino la polica del estado, los maridos hicieron guardia con la
escopeta cargada y hubo numerosos testimonios de primera mano.
En trece das se produjeron un total de veinticinco denuncias. Trans
curridas dos semanas, sin embargo, no se haba efectuado ninguna
detencin, no haba ninguna prueba de la intervencin de algn
producto qumico y la polica hablaba de imaginaciones desafora
das. Los peridicos empezaron a hablar de histeria colectiva
(vase Johnson, 1945; W. Smith, 1994).
No nos suena todo esto? Es posible que la historia de Mattoon
nos resulte familiar porque tiene los mismos componentes que las
abducciones de aliengenas, slo que la parlisis no es obra de los
extraterrestres, sino de un anestesista loco. Por la noche suceden
cosas tan extraas que, interpretadas segn el contexto cultural y
temporal de las vctimas, se convierten en fenmenos gracias a los
rumores y las habladuras. Se trata, en realidad, de versiones moder
nas de las brujas medievales. La mayora de la gente ya no cree en
brujas y en la actualidad nadie muere quemado en la hoguera, pero

176

Por qu creemos en cosas raras

los componentes que dieron pie a ambas cosas siguen vivos en las
pseudociencias modernas, que son los descendientes de las antiguas
brujas:
1. Entre las vctimas hay muchas ms mujeres que hombres; y
hay muchos pobres, retrasados mentales y otros marginados de
la sociedad.
2. Normalmente hay sexo o abusos sexuales.
3. Basta la acusacin para que los perpetradores sean decla
rados culpables.
4. Negar la culpa se considera una prueba de culpabilidad.
5. En cuanto en el seno de una comunidad aparece una vc
tima, las denuncias se suceden.
6. El movimiento alcanza una cota crtica de acusaciones
cuando prcticamente todo el mundo sospecha y casi nadie
est libre de sospecha.
7. Luego el pndulo oscila hacia el otro lado. Los inocentes
empiezan a rebelarse contra quienes les acusan con todo tipo
de medios incluidos los legales. A veces, los acusadores se con
vierten en acusados y los escpticos empiezan a demostrar la
falsedad de las acusaciones.
8. Por ltimo, el movimiento muere, la opinin pblica
pierde inters y quienes defendan lo sucedido, aunque no lle
gan a desaparecer del todo, abandonan sus creencias.
Es lo que sucedi con las brujas en la Edad Media y es lo que proba
blemente suceder con oscuras modas modernas como el pnico
satnico de la dcada de 1980 y el movimiento de la recuperacin
de recuerdos de la de 1990. Es realmente posible que miles de cul
tos satnicos florezcan secretamente en nuestra sociedad y que sus
miembros estn torturando y mutilando, adems de abusar sexualmente de decenas de miles de nios y animales? No. Es realmente
posible que millones de mujeres sufrieran abusos sexuales cuando

Epidemia de acusaciones

177

eran nias pero hayan reprimido todo recuerdo del abuso? No.
Como el fenmeno de las abducciones, se trata de productos de la
mente y no se corresponden con la realidad. Son disparates sociales
y fantasas mentales, causados por un fenmeno muy curioso llama
do bucle de retroalimentacin.
El bucle de retroalimentacin en las cazas de brujas
En primer lugar, por qu existen estos movimientos y por qu si
parecen totalmente dismiles funcionan de forma similar? A respon
der a esta pregunta puede ayudamos pensar en modelos de las nue
vas ciencias como la teora del caos y la teora de la complejidad.
Muchos sistemas, incluidos los que desencadenan las cazas de bru
jas, se autoorganizan como bucles de retroalimentacin, en los cuales,
las salidas (del sistema) estn conectadas con las entradas y los cam
bios se producen en funcin de lo que ocurre con ambas (es lo que
sucede en los equipos de sonido con feedback, o en la bolsa, cuyas
subidas y bajadas se corresponden con rachas de compras o de ven
tas de acciones generalizadas). Hay un mecanismo subyacente que
explica lo que sucede en las cazas de brujas: la circulacin cclica de
informacin dentro de un sistema cerrado. En la Edad Media haba
cazas de brujas porque los componentes internos y externos de un
bucle de retroalimentacin funcionaban al unsono peridicamen
te, con resultados mortales. Entre los componentes internos estaba
el control social de un grupo por parte de otro grupo ms poderoso,
la sensacin de prdida de control y responsabilidad personal, y la
necesidad de echar a otros la culpa de las propias desgracias. Entre
las condiciones extemas estaban el estrs socioeconmico, las crisis
polticas y culturales, los conflictos religiosos, y los altibajos de la
moralidad (vase Macfarlane, 1970; Trevor-Roper, 1969). La conjun
cin de tales sucesos y condiciones puede llevar al sistema a autoorganizarse, crecer, llegar a su pico de actividad y luego caer. Unas

178

Por qu creemos en cosas raras

pocas denuncias de abusos rituales alimentan el sistema, por el boca


a boca en el siglo xvn, y gracias los medios de comunicacin en el
siglo xx. Un individuo es acusado de connivencia con el diablo y
niega la acusacin. Que la niegue demuestra su culpabilidad, como
la demuestran el silencio o la confesin. Si el acusado es sometido a
la prueba del agua del siglo xvn (si flotas eres culpable, si te ahogas
eres inocente) o al tribunal de la opinin pblica de hoy en da, acu
sacin es lo mismo que culpa (pensemos en los casos de abusos
sexuales muy publicitados). El bucle de retroalimentacin se ha
puesto en marcha. La persona que es culpable de brujera, ritos sat
nicos o abuso de menores ha de nombrar a sus cmplices. El sistema
crece en complejidad cuando el flujo de informacin aumenta a raz

Figura 10: El bucle de retroalimentacin de la caza de brujas. [De izquierda a

derecha y de abajo arriba]

Epidemia de acusaciones

179

de las habladuras y los medios de comunicacin. Se quema a una


bruja detrs de otra y se encarcela a un responsable de abusos detrs
de otro hasta que el sistema alcanza un punto crtico y, finalmente,
se derrumba a raz de las presiones y un cambio en las condiciones
sociales (vase Figura 10). El Gaseador fantasma de Mattoon es un
ejemplo tpico. El fenmeno se autoorganiza, alcanza un punto crti
co, pasa de un bucle de retroalimentacin positivo a otro negativo, y
se viene abajo... y todo en dos semanas.

Ao

Figura 11: Acusaciones de brujera en los tribunales eclesisticos de Inglaterra,

1560-1620. [Macfarlane, 1970.]

Hay datos que confirman la existencia de este modelo. Por ejemplo,


fijmonos en la Figura 11, que refleja el aumento y descenso de las
acusaciones de brujera formuladas ante los tribunales eclesisticos
de Inglaterra entre 1560 y 1620 y tracemos por las diversas partes de
la Figura 12 el patrn de las acusaciones en la caza de brujas que se
inici en 1645 en Manningtree, Inglaterra. El elevado nmero de

180

Por qu creemos en cosas raras

acusaciones lleva al bucle de retroalimentacin a autoorganizarse y a


alcanzar su punto crtico.
En el siglo pasado, muchos historiadores, socilogos, antroplo
gos y telogos elaboraron teoras para explicar el fenmeno de la
brujera medieval. Podemos desechar rotundamente la explicacin
teolgica de que las brujas existieron y de que la Iglesia se limitaba a
reaccionar a una amenaza real. En las brujas se crea siglos antes de
que empezara su persecucin en la Edad Media y de que la Iglesia se
embarcara en cazas masivas. Las explicaciones seculares son tan
diversas como permita la imaginacin de su autor. Henry Lea, uno
de los primeros ejemplos de esta particular historiografa, especul
en 1888 que la caza de brujas surgi a raz de la conjuncin de la viva
imaginacin de los telogos con el poder del estamento eclesistico.
Ms recientemente, Marin Starkey (1963) yjohn Demos (1982)
han ofrecido explicaciones psicoanalticas. Alan Macfarlane (1970)
demostr con profusas estadsticas que el recurso del chivo expiato
rio fue un elemento importante y Robert Briggs (1996) ha reforzado
esta teora demostrando que muchas personas corrientes recurren a
chivos expiatorios para resolver agravios. En uno de los mejores
libros del perodo, Keith Thomas (1971) sostiene que la caza de bru
jas surgi a raz del declive de la magia y del auge de una religin for
mal a gran escala. H. C. E: Midelfort (1972) conjetura que la caza de
brujas vino causada por las rencillas que existan entre los pueblos y
dentro de ellos. Barbara Ehrenreich y Deirdre English (1973) rela
cionan el fenmeno con el final de las comadronas. Linnda Carporael (1976) atribuye la caza de Salem al poderoso efecto de sustan
cias alucingenas en unas adolescentes muy sugestionables. Ms
probables son las explicaciones de Wolfgang Lederer (1969),Joseph
Klaits (1985) y Ann Barston (1994), que revisan la hiptesis de que
se trat de una combinacin de misoginia y poltica de gnero.
Siguen apareciendo teoras y libros con un ritmo constante. Hans
Sebald cree que los episodios de persecucin masiva de la Edad
Media no se pueden explicar dentro de un marco monocausal; por

Epidemia de acusaciones

181

Figura 12: Caza de brujas que se origin en Manningtree, Inglaterra, en 1645.


(arriba) Mujeres sospechosas de brujera acusan a otras mujeres sospechosas de
brujera; (centro) otros aldeanos acusan a las mujeres sospechosas (casillas del cen
tro)-, [abajo) difusin de las acusaciones (las flechas sealan desde el pueblo de la
presunta bruja en direccin al pueblo de la presunta vctima). Organizados por el
bucle de retroalimentacin de la Figura 10, estos datos muestran cmo comienza
una caza de brujas, se difunde y llega a su punto crtico. [Macfarlane, 1970.]

182

Por qu creemos en cosas raras

el contrario, la explicacin ms probable ha de ser la de un sndro


me multivariable en el que se mezclaran causas psicolgicas y condi
ciones sociales (1996, p. 817). Yo estoy de acuerdo, pero aadira
que las diversas teoras socioculturales se pueden llevar a un nivel
terico ms profundo introducindolas en el bucle de retroalimen
tacin de la caza de brujas. Las imaginaciones teolgicas, el poder
eclesistico, los chivos expiatorios, el declive de la magia, el auge de
la religin oficial, las rencillas personales, la misoginia, la poltica de
gnero y, posiblemente, las drogas psicodlicas formaban parte, en
mayor o menor grado, del bucle de retroalimentacin. Podan ali
mentar el sistema o servir de va de escape, hacindolo avanzar.
En TheEuropean Witch-Craze [La caza de brujas en Europa], Hugh
Trevor-Roper demuestra de qu modo las sospechas se nutren de las
acusaciones y viceversa a medida que aumentan el alcance y la inten
sidad del bucle de retroalimentacin. Pone el siguiente ejemplo del
condado de Lorena a propsito de la frecuencia de los presuntos
aquelarres: Al principio, los interrogadores [...] pensaban que se
celebraban slo una vez a la semana, los jueves; pero, como siempre,
cuantas ms pruebas se encontraban, peores eran las conclusiones.
Los sabbaths se celebraban los lunes, mircoles, viernes y domingos,
y, al parecer, el martes era da de descanso. Todo resultaba muy alar
mante y demostraba la necesidad de que la polica espiritual aumen
tara la vigilancia (1969, p. 94). Es notable la rapidez con la que se
autoorganiza un bucle de retroalimentacin para convertirse en una
caza de brujas total y resulta muy interesante descubrir lo que les
ocurre a los escpticos que ponen en tela de juicio el sistema. TrevorRoper se qued perplejo al leer los documentos histricos:
Leer esas enciclopedias de brujera es una experiencia horrible.
Todas ellas insisten en que hasta los detalles ms grotescos de la demonologa son ciertos, en que hay que atajar el escepticismo, en que los
escpticos y los defensores de las brujas son brujos, en que hay que

Epidemia de acusaciones

183

quemar a todos los brujos y brujas, sean buenos o malos, en que


no hay excusas ni atenuantes, en que la mera denuncia hecha por
una bruja basta como prueba para quemar a otra. Todas coinciden en
que la brujera se multiplica a gran velocidad por toda la cristiandad y
en que el motivo de este incremento es la indecente benevolencia de
los jueces, la indecente impunidad de esos cmplices de Satn que
son los escpticos, (p. 151.)

Lo que resulta especialmente curioso de la brujera medieval es que


se produjo en el preciso momento en que la ciencia experimental
ganaba terreno y popularidad. Esto es muy curioso, porque a menu
do pensamos que la ciencia desplaza a la supersticin, por lo que
uno se siente impulsado a creer que la fe en brujas, demonios y esp
ritus tiene que disminuir a media que la ciencia va creciendo. Pero
no es as. Como demuestran los ejemplos modernos, quienes creen
en lo paranormal y en otros fenmenos pseudocientficos procuran
arroparse bajo el manto de la ciencia porque la ciencia es una fuerza
dominante de nuestra sociedad, pero siguen creyendo en lo que
creen. Histricamente, a medida que la ciencia fue cobrando impor
tancia, la viabilidad de todos los sistemas de creencias empez a vin
cularse directamente con las observaciones experimentales en favor
de credos especficos. Por lo tanto, los cientficos de la poca se vie
ron investigando casas encantadas y poniendo a prueba a las perso
nas acusadas de brujera con mtodos que todos tenan por riguro
sos y cientficos. Datos empricos de la existencia de las brujas
respaldaran la fe en Satn, la cual apuntalara a su vez la fe en Dios.
Pero la alianza entre ciencia y religin siempre ha sido incmoda. El
atesmo como postura filosfica viable creca en popularidad, y las
autoridades eclesisticas se situaron ante un dilema sin solucin al
buscar respuesta en cientficos e intelectuales. Como en el siglo xvn
seal un observador de un juicio por brujera contra un ingls lla
mado Darrell: Los ateos abundan en estos das y la brujera est en
tela de juicio. Si ni las posesiones ni la brujera existen, por qu ha

184

Por qu creemos en cosas raras

de haber diablos? Y si no hay diablos, tampoco hay Dios (en Walker,


1981, p. 71).
El pnico a Satn
No debe de haber mejor ejemplo de caza de brujas moderna que el
pnico satnico de la dcada de 1980. Algunos llegaron a creer
que en todo Estados Unidos operaban en secreto miles de cultos
satnicos con sacrificios y mutilacin de animales, abusos sexuales
infantiles y prctica de rituales satnicos. En The Satanism Scare [El
terror del satanismo], James Richardson, Joel Best y David Bromley
sostienen, con conviccin, que el discurso pblico sobre abusos
sexuales, satanismo, asesinos en serie y pornografa infantil es un
barmetro de otros miedos y ansiedades sociales de mayor amplitud.
El pnico a los cultos satnicos fue un ejemplo de pnico moral:
una circunstancia, condicin, episodio, persona o grupo de perso
nas se convierten en amenaza a los valores e intereses de la sociedad;
los medios de comunicacin los presentan de forma estilizada o este
reotipada; editores, obispos, polticos y otras personas bienpensantes levantan barricadas morales; los expertos socialmente acredita
dos pronuncian su diagnstico y ofrecen soluciones; se aborda el
problema desde diversos mbitos; y la enfermedad desaparece, se
mitiga o se debilita (1991, p. 23). Sucesos as los esgrimen como
arma los diversos grupos polticos en sus campaas cuando hay
mucho que ganar o que perder por centrarse en ellos y en su resulta
do. Segn los autores de The Satanism Scare, las pruebas de que los
cultos satnicos, los aquelarres, el abuso infantil ritual y los sacrificios
de animales estn muy extendidos son prcticamente inexistentes.
Sin duda, existen un puado de figuras pintorescas que visten de
blanco y negro y queman incienso y aparecen en programas de tele
visin o presentan pelculas a ltima hora con un sujetador que les
realza los senos, pero no se puede pensar que sas sean las brutales

Epidemia de acusaciones

185

asesinas que presuntamente perturban la sociedad y corrompen la


moral de la humanidad. Quin dice que lo son?
La clave est en la respuesta a la pregunta Quin necesita los
cultos satnicos?. La televisin, las editoriales, los grupos contraculturales, los fundamentalistas y ciertos grupos religiosos. Todos
medran con estas cosas. De siempre ha sido un clsico de los predi
cadores televisivos y la telebasura -sealan los autores-, pero ahora
el satanismo se ha introducido tambin en los noticiarios y en los
programas de mxima audiencia, con la emisin de reportajes,
documentales y pelculas realizadas expresamente para la televisin.
Un nmero creciente de agentes de polica, trabajadores de los
organismos de proteccin de menores y otros funcionarios pblicos
asisten a cursos sufragados con los impuestos donde reciben forma
cin para combatir la amenaza satnica (p. 3). Es el intercambio de
informacin que alimenta el bucle de retroalimentacin y eleva los
niveles de complejidad de la caza de brujas.
Es algo que, como el movimiento, se viene repitiendo siglo tras
siglo para descargarse de responsabilidades: culpa de tus problemas
a tu enemigo ms prximo, y cuanto peor sea, mejor. Y quin ms
apropiado que Satn y su cmplice hembra, la bruja, para cargar
con todas las culpas? Como la sociloga Kai Erikson ha observado:
Es posible que, en la historia de la humanidad, ninguna otra forma
de crimen haya sido un mejor indicador de la perturbacin y de los
cambios sociales, porque, normalmente, las cazas de brujas se han
producido en sociedades que estn experimentando un cambio de
intereses religiosos, en sociedades que, por as decirlo, se enfrentan
a una modificacin de sus lmites (1966, p. 153). El antroplogo
Marvin Harris seala que, en realidad, la consecuencia principal de
las cazas de brujas de los siglos x v i y x v ii fue que los pobres llega
ron a creerse que eran vctimas de las brujas y los diablos en vez de
de los prncipes y los papas. Tienes goteras, ha abortado tu vaca, se
te agosta el trigo, tu vino se avinagra, te duele la cabeza, ha muerto
tu hijo recin nacido? Ha sido cosa de brujas. Preocupados por las

186

Por qu creemos en cosas raras

fantsticas actividades de los demonios, la masas, afligidas, alienadas,


depauperadas, culpaban al rampante Diablo en lugar de a un clero
corrupto y a una nobleza rapaz (1974, p. 205).
Satanic Panic: The Cwation of a Contemporary Legend (1993), el libro
de Jefrey Victor es, hasta la fecha, el mejor anlisis del tema, y el sub
ttulo resume su tesis. Victor traza el desarrollo de la leyenda del
culto satnico comparndola con otros pnicos e histerias colectivas
inspiradas en rumores y mostrando de qu forma nos vemos atrapa
dos en tales fenmenos. Se participa en ellos a causa de diversos fac
tores psicolgicos y de fuerzas sociales que se combinan con datos e
informaciones de fuentes modernas e histricas. En la dcada de
1970 se extendieron varios rumores sobre cultos religiosos peligro
sos que practicaban la mutilacin y el sacrificio de animales en ritos
satnicos; en la dcada de 1980, nos vimos bombardeados por libros,
artculos y programas de televisin dedicados al trastorno de perso
nalidad mltiple, el carcter satnico del logotipo de la empresa
Procter & Gamble, los abusos sexuales rituales a menores, el caso de
la guardera McMartin y el culto al diablo; y en la dcada de 1990
tuvimos noticia de abusos rituales a menores en Inglaterra, de infor
mes que afirmaban que la Iglesia mormona estaba infiltrada por per
sonas que profesaban el culto a Satn y que abusaban sexualmente
de menores durante los rituales, y de abusos rituales satnicos a
menores en San Diego (vase Victor, 1993, pp. 24 y 25). Estos casos y
muchos otros permiten que avance el bucle de retroalimentacin.
Pero, en la actualidad, retrocede. Por ejemplo, en 1994, el Ministe
rio de Sanidad britnico realiz un estudio que no consigui que
ninguna fuente independiente corroborase los testimonios de per
sonas que afirmaban haber presenciado abusos satnicos a menores.
Segn Jean La Fontaine, profesor de la London School of Economics: Algunos adultos haban influido en las denuncias de presun
tos abusos satnicos a menores. Una pequea minora de nios
haban sido presionados o aleccionados por sus madres. Por qu
motivo? Los cristianos evanglicos, sugiere La Fontaine: La campa

Epidemia de acusaciones

187

a de los cristianos evanglicos contra los nuevos movimientos reli


giosos ha influido poderosamente en las acusaciones de abusos sat
nicos (en Shermer, 1994, p. 21).
El movimiento de recuperacin de recuerdos como caza de brujas
Un paralelo espeluznante con las cazas de brujas de la Edad Media
es lo que ha llegado a conocerse como movimiento de recupera
cin de recuerdos. Los recuerdos recuperados son, presuntamen
te, recuerdos de abusos sexuales en la infancia que las vctimas han
reprimido pero recuerdan dcadas despus mediante tcnicas tera
puticas especiales como preguntas sugestivas, hipnosis, regresin
hipntica, visualizacin, inyecciones de amital sdico (el suero de la
verdad) e interpretacin de sueos. Lo que hace que este movimien
to se explique como un bucle de retroalimentacin es el ritmo cada
vez ms acelerado de intercambio de informacin. Normalmente, el
terapeuta aconseja a su cliente que lea libros sobre recuperacin de
recuerdos, vea en vdeo tertulias sobre recuperacin de recuerdos y
participe en grupos de ayuda junto a otras mujeres que hayan recu
perado sus recuerdos. Ausente al principio de la terapia, el recuerdo
de haber sido vctima de abusos sexuales en la infancia se crea muy
pronto tras aplicar durante semanas y meses tcnicas teraputicas
especiales. Y entonces aparecen los nombres: padre, madre, abuelo,
to, hermano, amigos del padre, etctera. A continuacin sigue el
careo con los acusados, quienes, inevitablemente, niegan los cargos
y ponen fin a su relacin con los acusadores. La consecuencia: fami
lias rotas (vase Hochman, 1993).
Expertos de ambos bandos del problema calculan que, desde
1988, al menos un milln de personas ha recuperado sus recuer
dos de los abusos sexuales infligidos, y en esta cifra no figuran quie
nes de verdad fueron vctimas de abusos sexuales y nunca lo olvida
ron (Crews el ai, 1995; Loftus y Ketcham, 1994; Pendergrast, 1995).

188

Por qu creemos en cosas raras

En su fascinante Por quFreud estaba equivocado? (1995), Richard


Webster sita las races del movimiento en la dcada de 1980, en un
grupo de psicoterapeutas de la regin de Boston que, tras leer Father-DaughterIncest, el libro dejudith Hermn (1981), formaron gru
pos de terapia para vctimas de incesto. Puesto que los abusos sexua
les son un fenmeno real y trgico, la obra era una importante
llamada de atencin a la sociedad. Por desgracia, tambin se plan
teaba la idea de que el subconsciente es el guardin de los recuerdos
reprimidos, a partir, sobre todo, de la descripcin que Judith Her
mn ofreca de una mujer que fue recuperando a travs de la terapia
recuerdos hasta ese momento reprimidos de los abusos sexuales
de que haba sido vctima. Al principio, se sumaron al grupo perso
nas que no haban olvidado los abusos, pero, como seala Webster,
poco a poco, el proceso de reconstruccin de recuerdos entr a for
mar parte de las sesiones teraputicas:
En su bsqueda de recuerdos ocultos, que era lo que supuestamente
indicaban los sntomas de estas mujeres, los terapeutas recurran algu
nas veces a una forma de terapia de grupo de tiempo limitado. Al
principio de las diez o doce sesiones que realizaban por semana, a las
pacientes se les animaba a fijarse objetivos. Muchas participantes que
no tenan recuerdos de incesto se ponan como objetivo recuperar
esos recuerdos. Algunas de ellas definieron as su objetivo: Slo quie
ro estar en el grupo y sentir que pertenezco a l. Al cabo de cinco
sesiones, el terapeuta recordaba al grupo que haban alcanzado la
mitad de la terapia, con lo cual sugera, claramente, que el tiempo se
acababa. Sometidas a esta presin, las mujeres que no tenan recuer
dos empezaban con frecuencia a ver imgenes de abusos sexuales en
los que intervenan su padre u otros adultos. Luego, esas imgenes
seran interpretadas como recuerdos o flashbacks. (1995, p. 519.)

El bucle de retroalimentacin del movimiento empezaba entonces a


autoorganizarse impulsado en primer lugar por El asalto a la verdad

Epidemia de acusaciones

189

(1984), libro del psicoterapeuta Jeffrey Masson que rechazaba la


afirmacin de Freud de que algunos recuerdos de abusos sexuales
en la infancia eran fantasas y sostena que la postura inicial del
padre del psicoanlisis -que los abusos sexuales que con tanta fre
cuencia relataban sus pacientes haban sido reales, desaforados y
culpables de las neurosis que sufran las mujeres en cuestin- era la
correcta. El movimiento se convirti en una caza de brujas en toda
regla cuando, en 1988, Ellen Bass y Laura Davis publicaron El coraje
de sanar. Una de sus conclusiones era: Si cree usted que fue vctima
de abusos sexuales y su vida presenta los sntomas, es que lo fue (p.
22). El libro vendi ms de 750.000 ejemplares y catapult una
industria de recuerdos recuperados que dio pie a docenas de libros
similares, tertulias televisivas y radiofnicas y relatos y noticias en
peridicos y revistas.
La polmica en tomo a la recuperacin de recuerdos de abusos
sexuales sigue candente entre psiclogos, psiquiatras, abogados,
medios de comunicacin y la ciudadana en general. Porque es cier
to que hay abusos sexuales a menores y es muy probable que haya
ms de lo que nos gusta pensar, hay mucho enjuego cuando se
desestiman las acusaciones de las presuntas vctimas. Pero el movi
miento de recuperacin de recuerdos de abusos sexuales en la
infancia no es una epidemia de abusos sexuales en la infancia, sino
una epidemia de acusaciones (vase Figura 13). Es una caza de bra
jas, no una pandemia sexual. Bastan las cifras para suscitar nuestro
escepticismo. Ellen Bass, Laura Davis y otros autores calculan que
entre un tercio y la mitad de las mujeres fueron vctimas de abusos
sexuales en la infancia. De acuerdo al porcentaje ms conservador,
slo en Estados Unidos habra, a da de hoy, 42,9 millones de muje
res que padecieron abusos sexuales en la infancia. Y que alguien
tuvo que cometerlos, esto significa que hay 42,9 millones de perpe
tradores, lo cual sita en 85,8 millones los estadounidenses involu
crados en este asunto. Adems, en muchos de los casos hay, presun
tamente, madres que consintieron y amigos y parientes que

190

Por qu creemos en cosas raras

figura 13: Denuncias de abusos sexuales contra padres; marzo de 1992-marzo de

1994. [Cortesa de la False Memory Syndrome Foundation.]

participaron. Esto elevara la cifra a ms de cien millones de estadou


nidenses (un 38 por ciento de la poblacin) vctimas y victimarios de
abusos sexuales. Imposible. Imposible incluso si reducimos los clcu
los a la mitad. Aqu lo que sucede es otra cosa.
Este movimiento resulta todava ms espeluznante porque no
slo se puede acusar a cualquiera, sino por consecuencias tan graves
como la encarcelacin. Muchos hombres y algunas mujeres han aca
bado en la crcel y algunos de ellos siguen todava all, condenados
por abusos sexuales con la nica prueba de un recuerdo recupera
do. A la vista de lo que est enjuego, ms nos vale proceder con
mucha cautela. Por fortuna, parece que la marea ha retrocedido y el
movimiento de recuperacin del recuerdo de abusos sexuales en la

Epidemia de acusaciones

191

infancia empieza a considerarse un mal captulo en la historia de la


psiquiatra. En 1994 Gary Ramona, padre de su acusadora, Holly
Ramona, gan la demanda contra los dos terapeutas de su hija, Mar
che Isabella y Richard Rose, que haban ayudado a Holly a recor
dar sucesos como que su padre la haba obligado a practicar sexo
oral con el perro de la familia. El jurado concedi a Gary Ramona
quinientos mil dlares de los ocho millones que solicitaba sobre
todo porque, a raz del fiasco, haba perdido un empleo en el que
ganaba cuatrocientos mil al ao.
Pero no slo estn reaccionando los acusados: los acusadores
empiezan a denunciar a sus terapeutas por implantarles falsos
recuerdos. Y estn ganando las demandas. En 1993, Laura Pasley,
que lleg a creer que haba sido vctima de abusos sexuales en su
infancia, se desdijo, present una demanda y consigui un acuerdo
judicial con su terapeuta. Todos los medios de comunicacin se han
hecho eco de su historia. Por su parte, muchas otras mujeres revier
ten sus acusaciones e inician pleitos contra sus terapeutas. Incluso
han recibido un nombre: las retractadas; y entre ellas hay incluso
una terapeuta (Pendergrast, 1996). Los abogados contribuyen a
revertir el bucle de retroalimentacin responsabilizando a los tera
peutas ante el sistemajudicial. El bucle ha dejado de ser positivo y ya
es negativo. Gracias a personas como Laura Pasley y a instituciones
como la False Memory Syndrome Foundation, la direccin del inter
cambio de informacin empieza a invertirse.
La inversin del bucle recibi otro espaldarazo en octubre de 1995
cuando los seis miembros del jurado de un tribunal de Ramsey
County, Minnesota, concedieron 2,7 millones de dlares a Vynnette
Hamanne y a su marido tras un juicio de seis semanas contra Diane
Bay Humenansky, psiquiatra de Hamanne, en el que acusaban a sta
de haber implantado a su demandante recuerdos falsos de abusos
sexuales en su infancia. Al cabo de un ao de terapia con Diane
Humenansky, a Hamanne le diagnosticaron trastorno de personali
dad mltiple -Humenansky descubri no menos de cien personali

192

Por qu creemos en cosas raras

dades distintas-. Cul era el motivo de que Hamanne se hubiera con


vertido en tantas personas distintas? Segn Humenansky, los abusos
sexuales que le haban infligido su madre, su padre, su abuela, sus tos,
sus vecinos y muchos otros. Por culpa del trauma sufrido, Hamanne,
presuntamente, reprima sus recuerdos. Por medio de la terapia,
Humenansky reconstruy un pasado para ella que inclua abusos
rituales satnicos en los que se servan nios muertos en comidas servi
das estilo buffet. Eljurado no se lo trag. Tampoco otro jurado, que
el 24 de enero de 1996 concedi a E. Carlson, otra de las clientes de
Humenansky, 2,5 millones de dlares (Grinfeld, 1995, p. 1).
Por ltimo, uno de los casos ms clebres de recuerdos reprimidos
se sald con la liberacin del acusado de la crcel. En 1989, Eileen
Franklin-Lipsker, hija de George Franklin, le dijo a la polica que en
1969 su padre haba matado a Susan Nason, una amiga de la infancia.
Las pruebas? Un recuerdo recobrado veinte aos despus basndose
en el cual (y sin ninguna otra prueba) Franklin fue declarado culpa
ble de asesinato en primer grado y sentenciado a cadena perpetua en
enero de 1991. Franklin-Lipsker afirm que haba recordado el asesi
nato mientras jugaba con su hija cuando sta tena la edad de la su
amiga cuando la asesinaron. Pero en abril de 1995, Lowell Jensen,
juez del distrito, determin que el juicio no haba sidojusto porque el
juez original se haba negado a que el abogado defensor de George
Franklin aportara los artculos de peridico sobre el asesinato en los
que Eileen podra haber encontrado los detalles del crimen. Dicho de
otra manera, los recuerdos de Eileen podan no ser recuperados, sino
elaborados. Adems, Janice, la hermana de Eileen, revel bajo jura
mento que ella y su hermana haban sido hipnotizadas antes del juicio
para potenciar sus recuerdos. La gota que colm el vaso fue cuando
cuando Eileen cont que haba recordado que su padre haba cometi
do otros dos asesinatos pero los investigadores fueron incapaces de
relacionar a George con ninguno de ellos. Uno de los recuerdos era
tan difuso que ni siquiera averiguaron a qu asesinato se refera. En el
otro, al parecer, George haba violado y asesinado a una chica de die

Epidemia de acusaciones

193

ciocho aos en 1976, pero la investigacin demostr que se encontra


ba en una reunin sindical en el momento del asesinato y las pruebas
de semen y ADN confirmaron su inocencia. Leah, la esposa de George, que haba testificado contra l en el juicio de 1990, se retract y
dijo que ya no crea en los recuerdos reprimidos. El abogado de Franklin concluy: George lleva en la crcel seis aos, siete meses y cuatro
das. Esto es una completa farsa y una tragedia. Para l, ha sido una
experiencia kafkiana (Curtius, 1996). En realidad, todo el movimien
to de recuperacin de los recuerdos es una experiencia kafkiana.
Los paralelismos con la descripcin de Trevor-Roper sobre el fun
cionamiento de la caza de brujas en la Edad Media resultan estremecedores. Consideremos el caso de East Wenatchee, Washington, que
se produjo en 1995. El detective Robert Perez, especializado en la
investigacin de delitos sexuales, se crey con el deber de rescatar a
los nios de su pueblo de lo que a l le pareca una epidemia de abu
sos sexuales. Perez acus, demand, encarcel y aterroriz a los ciu
dadanos de esa comunidad rural presentando denuncias literalmen
te increbles. Una mujer fue acusada de haber cometido 3.200
abusos sexuales. Un caballero ya anciano fue acusado de haber
copulado doce veces en un solo da, cosa que, como l mismo caba
llero admiti, le haba resultado imposible incluso cuando era un
adolescente. Y quines eran los acusados? Al igual que en las cazas
de brujas de la Edad Media, sobre todo, hombres y mujeres pobres
que no podan pagarse un buen abogado. Yquines eran las acusa
doras? Jvenes de activa imaginacin a quienes el detective Perez
haba sometido a largas entrevistas. Y quin era Perez? Segn un
informe del departamento de polica, tena un historial de peque
os delitos y rias domsticas y era pomposo y arrogante. El
informe declaraba tambin que, al parecer, escoga a las personas y
se las fijaba como objetivo. Poco despus de que lo contrataran,
Perez empez a interrogar a muchachas vulnerables y disfunciona
les sin que sus padres estuvieran presentes. No es de extraar que no
grabara en vdeo las conversaciones; en lugar de ello, redactaba

194

Por qu creemos en cosas raras

declaraciones acusatorias para las chicas, que a continuacin las fir


maban, normalmente, despus de muchas horas de preguntas ago
tadoras (Carlson, 1995, pp. 89-90).
Aunque en East Wenatchee nadie muri en la hoguera, aquellas
nias (la acusadora ms prolfica tena diez aos), por culpa de la
influencia de Perez y de sus competencias como agente de polica,
consiguieron que ms de veinte adultos fueran encarcelados. Ms de
la mitad de stos eran mujeres pobres. Resulta interesante que ningu
na de las personas que pudo pagarse un abogado acab en prisin. El
mensaje era claro: contraataca. En el caso de la nia de diez aos,
Perez la sac del colegio, se pas cuatro horas interrogndola y ame
naz con detener a su madre si no admita que era vctima de orgas
sexuales en las que tambin su madre participaba. Tienes diez minu
tos para decir la verdad, le insisti Perez, y le prometi que la dejara
volver a casa si lo haca. La nia firm el papel y Perez no tard en
detener y encarcelar a su madre. La nia estuvo seis meses sin verla.
Cuando la madre contrat por fin a un abogado, se retiraron los 168
cargos que se haban formulado contra ella. East Wenatchee se encon
traba sumido en un bucle de retroalimentacin que alcanz su punto
crtico cuando los medios de comunicacin se hicieron eco de la epi
demia de acusaciones (la cadena ABC le dedic un programa especial
de una hora y la revista Time un artculo). Robert Perez ha sido denun
ciado y los acusados se vuelven contra l; las nias se retractan, las vcti
mas y sus destruidas familias emprenden demandas judiciales y el
bucle de retroalimentacin ha revertido sobre s mismo.
El aspecto ms preocupante de esta particular locura y de la histe
ria de abusos sexuales que ha recorrido Estados Unidos en los lti
mos aos es que verdaderos delincuentes sexuales pueden salir de la
crcel durante el inevitable perodo de reaccin frente al pnico.
Los abusos sexuales a menores son una realidad. Ahora que se han
convertido en excusa para poner en marcha una caza de brujas,
puede pasar algn tiempo antes de que la sociedad encuentre la
forma de abordar la cuestin con suficiente equidad.

Tercera parte

Evolucin y creacionismo
He ofrecido cuantas pruebas he podido. No obstante, debemos
admitir, o eso me parece, que el hombre, pese a todas sus nobles
cualidades, pese a la compasin que muestra con los menos favoreci
dos, pese a una benevolencia que se extiende no slo a los dems
hombres sino a la ms humilde de las criaturas, pese a su inteligen
cia que, como si fuera divina, ha penetrado hasta los movimientos y
la constitucin del sistema solar, debemos admitir, digo, que, pese a
todas sus excelsas capacidades, el Hombre an lleva grabado en su
armazn corporal el sello indeleble de sus bajos orgenes.
C h a r l e s D a r w in , El origen del hombre, 1871

Al principio

Una tarde con Duane T. Gish

La tarde del 10 de marzo de 1995 entr en un saln de actos de la Uni


versidad de California en Los Angeles cinco minutos antes del
comienzo del debate. Ni una sola de las cuatrocientas butacas del
saln estaba vaca y los pasillos empezaban a llenarse. Por fortuna, yo
tena sitio en el estrado, porque era la ltima de una larga lista de per
sonas que haban desafiado a Duane T. Gish, creacionista laureado y
uno de los directores del Institute for Creation Research, la rama con
sagrada a la investigacin del Christian Heritage College de San
Diego. Era mi primer debate con un creacionista. Era el ensimo
debate, tras ms de trescientos, de Gish con un evolucionista. Los casi
nos de Las Vegas ni siquiera admitan apuestas. Qu poda decir yo
que otros tres centenares de personas no hubieran dicho ya?
Para prepararme, le buena parte de la bibliografa creacionista y
rele la Biblia. Veinte aos antes, mientras estudiaba teologa en la
Universidad de Pepperdine (antes de cambiarme a psicologa), ya
haba ledo el texto sagrado con mucha atencin y, como muchos
otros a principios de la dcada de 1970, haba sido un cristiano renaci
do y me haba sumado a la causa con considerable entusiasmo, lo cual
supona estar en guardia ante los no creyentes. Luego, en mi forma
cin de posgrado en psicologa experimental y etologa (el estudio del
comportamiento animal) en la California State University de Fullerton, me top con el brillante pero excntrico Bayard Brattstrom y con
la sagaz y sabia Meg White. Brattstrom era mucho ms que uno de los
mayores especialistas del mundo en herpetologa conductual (el estu
dio del comportamiento de los reptiles). Estaba muy versado en los
debates filosficos de la ciencia y la biologa modernas y habitualmen
te, despus de la clase nocturna de los martes, nos dedicaba horas de

198

Por qu creemos en cosas raras

reflexiones regadas con vino y cerveza en el Club 301 (as llamado por
la direccin en que se encontraba). En algn lugar entre las cogitaciones sobre Dios y la evolucin con que Brattstrom nos obsequiaba en el
Club 301 y las explicaciones etolgicas sobre la evolucin del compor
tamiento animal de Meg White en la universidad, perd mi ictus cris
tiano (el pez con smbolos griegos que los cristianos llevbamos en la
dcada de 1970 para proclamar pblicamente nuestro credo) y, con
l, la fe. La ciencia se convirti en mi fe y la evolucin en mi doctrina.
Desde entonces, la Biblia perdi importancia para m, de modo que
volver a leerla result muy refrescante.
Como preparacin adicional, entrevist a otras personas que ya se
haban enfrentado a Gish con xito -entre ellas, a Don Portero, compa
ero del Occidental College- y vi vdeos de otros debates con el creacionista. Me di cuenta de que, independientemente de quin fuera su
adversario, de su estrategia o de lo que dijera, Gish siempre se presentaba
de la misma forma: la misma introduccin, las mismas asunciones sobre
la postura de su adversario, las mismas y anticuadas salidas, incluso las
mismas bromas. Me dije que, si yo intervena en primer lugar, le robara
los chistes. Llegado el momento, lo echamos a suerte y me toc empezar.
En lugar de enfrascarme en un combate cuerpo a cuerpo con un
hombre tan curtido en las triquiuelas de los debates, me decid por
poner en prctica una versin de la estrategia de diversin de Mohamed
Al y me negu a entrar en disquisiciones. Es dedr, inici un metadebate
sobre las diferencias entre ciencia y religin. Empec por explicar que el
objetivo de los escpticos no slo consiste en desacreditar afirmaciones
falsas, sino tambin en estudiar sistemas de creencias y comprender
cmo afectan a las personas. Cit a Spinoza -Me he esforzado sin cesar
por no ridiculizar, no lamentar, no burlarme de las acciones humanas,
sino por comprenderlas- y expliqu que mi verdadero propsito era
comprender a Gish y a los creacionistas para comprender por qu pue
den oponerse a la tan confirmada teora de la evolucin.
Y a continuacin le algunos versculos del relato bblico de la cre
acin (Gnesis, 1):

Al principio

199

En el principio cre Dios los cielos y la tierra. La tierra estaba desorde


nada y vaca, las tinieblas estaban sobre la faz del abismo y el espritu
de Dios se mova sobre la faz de las aguas.
Dijo Dios: Sea la luz. Y fue la luz. [...] Llam a la luz Da, y a las
tinieblas llam Noche. Y fue la tarde y la maana del primer da. [... ]
Dijo tambin Dios: Renanse las aguas que estn debajo de los
cielos en un solo lugar, para que se descubra lo seco. Yfue as. [...]
Despus dijo Dios: Produzca la tierra hierba verde, hierba que d
semilla; rbol que d fruto segn su especie, cuya semilla est en l,
sobre la tierra. Y fue as. [... ]
Y cre Dios los grandes monstruos marinos y todo ser viviente que
se mueve, que las aguas produjeron segn su especie, y toda ave alada
segn su especie. Y vio Dios que era bueno. [... ]
Luego dijo Dios: Produzca la tierra seres vivientes segn su especie:
bestias, serpientes y animales de la tierra segn su especie . Y fue as. [... ]
Entonces dijo Dios: Hagamos al hombre a nuestra imagen, con
forme a nuestra semejanza; y tenga potestad sobre los peces del mar,
las aves de los cielos y las bestias, sobre toda la tierra y sobre todo ani
mal que se arrastra sobre la tierra.

La Biblia prosigue la crnica de la creacin con un relato de recrea


cin (Gnesis, 7-8):
Aquel mismo da entraron en el arca No, sus hijos Sem, Cam yjafet,
la mujer de No y las tres mujeres de sus hijos; [... ]
El diluvio dur cuarenta das sobre la tierra. Las aguas crecieron y
alzaron el arca, que se elev sobre la tierra. [...] Y murieron todos los
seres que se mueven sobre la tierra, as las aves como el ganado y las
bestias, y todo reptil que se arrastra sobre la tierra, y todo hombre.
[...] Las aguas decrecan gradualmente sobre la tierra; y se retiraron
las aguas al cabo de ciento cincuenta das.
*Biblia de Reina-Valera, versin de 1995 de Sociedades Bblicas Unidas.

200

Por qu creemos en cosas raras

Estos relatos de creacin y recreacin, de nacimiento y renacimien


to, se encuentran entre los mitos ms sublimes de la historia del pen
samiento occidental. Los mitos y relatos de este gnero desempean
un papel muy importante en todas las culturas, incluida la nuestra.
Alrededor del mundo y a lo largo de los milenios, los detalles varan,
pero el arquetipo converge:
No ha habido creacin: El mundo siempre ha existido tal y
como es ahora, inmutable por toda la eternidad (jainistas de la
India).
Creacin a partir de un monstruo: El mundo fue creado de
los miembros de un monstruo descuartizado (islas Gilbert, grie
gos, indonesios, kabiles africanos, coreanos, sumerio-babilonios).
Los primeros padres crearon el mundo: El mundo fue crea
do por la interaccin de los padres primordiales (islas Cook,
egipcios, griegos, indios luiseos, tahitianos, indios zues).
El huevo csmico: El mundo se gener a partir de un huevo
(chinos, finlandeses, griegos, hindes, japoneses, persas, samoanos).
Creacin por decreto: El mundo naci por orden expresa
de un dios (egipcios, griegos, hebreos, indios maidu, mayas,
sumerios).
Creacin a partir del mar: El mundo fue creado a partir de
las aguas (birmanos, indios choctaw, egipcios, islandeses,
hawaianos, sumerios).
En realidad, el relato del arca de No no es sino una versin del relato
de la creacin en el que el mundo surge de las aguas, slo que no es
un mito de creacin, sino de recreacin. La primera versin que cono
cemos es antigua, precede a la crnica bblica en ms de mil aos.
Alrededor de 2.800 aos antes de Cristo, un mito sumerio habla del
sacerdote Ziusudra, un hroe que construy un barco para sobrevivir

Al principio

201

al gran diluvio. Alrededor de dos mil o mil ochocientos aos antes de


Cristo, el hroe de la famosa epopeya de Gilgamesh babilonia conoce la
historia del diluvio gracias al relato que de l hace uno de sus antepa
sados: Utnapishtim. Advertido por Ea, dios de la Tierra, de que los
dems dioses se proponan destruir toda forma de vida por medio de
un diluvio, Utnapishtim recibi instrucciones de construir un arca
con forma de cubo de 120 cubitos de lado (60 metros) y con siete
cubiertas divididas en nueve compartimentos, y de llevar a bordo a
una pareja de todas las criaturas vivientes. El relato del diluvio del Gil
gamesh estuvo flotando (perdn por la broma) durante siglos por
Oriente Prximo y era conocido en Palestina ya antes de la llegada de
los hebreos. Tras comparar ambos textos, la influencia del Gilgamesh
en la historia del arca de No se antoja evidente.
Sabemos que la geografa condiciona los mitos de una cultura.
Por ejemplo, si las crecidas de los grandes ros de una civilizacin
determinada destruan aldeas y ciudades, como suceda con el
Tigris y el ufrates en Sumeria y en Babilonia, se elaboraban relatos
que hablaban de ello. Y tambin, en culturas de regiones muy ri
das, si sufren el azote de las caprichosas riadas, se pueden encontrar
relatos de inundaciones. En cambio, las culturas donde no hay
grandes masas de agua no cuentan con historias de diluvios o inun
daciones.
Significa todo esto que los relatos de creacin y recreacin de la
Biblia son falsos? Hacerse esta pregunta es no entender la razn de
ser de los mitos, comojoseph Campbell (1949,1988) se pas la vida
explicando. Los mitos de inundaciones o diluvios tienen un signifi
cado ms profundo, un significado vinculado a la recreacin y la
renovacin. Los mitos no tienen nada que ver con la verdad. Los
mitos tratan de la lucha del hombre frente a los grandes cambios de
la vida: el nacimiento, la muerte, el matrimonio, el paso de la infan
cia a la juventud y de la vida adulta a la vejez. Cubren una necesidad
de carcter psicolgico y espiritual que no tiene nada que ver con la
ciencia. Querer transformar un mito en ciencia o una ciencia en

202

Por qu creemos en cosas raras

mito es un insulto para los mitos, un insulto para la religin y un


insulto para la ciencia. Al intentarlo, los creacionistas pervierten el
significado, la importancia y la sublime naturaleza de los mitos. Han
cogido un hermoso relato de creacin y recreacin y lo han echado
a perder.
Para demostrar cun absurdo es querer convertir un mito en
ciencia, basta con considerar la imposibilidad de acomodar dos
ejemplares de varios millones de especies, adems de su alimento,
en un barco de 150 por 25 por 15 metros; basta con pensar en las
dificultades logsticas de dar de comer y de beber, y de limpiar a tan
tos animales. Cmo evitar que unos devoren a otros? Reservando
una cubierta slo para predadores? Tambin cabe preguntarse por
qu los peces y los dinosaurios que vivan en el agua iban a ahogarse
en un diluvio. Pero los creacionistas no se inmutan. El arca slo
llevaba treinta mil especies, el resto se desarrollaron a partir del

Figura 14: Cuadro del arca de No del Institute of Creation Research Museum de
San Diego. Advirtanse las crestas de estegosaurio que asoman en el comparti
mento que aparece en primer plano. [Fotografa cortesa de Bemard Leikind.]

Al principio

203

grupo inicial. Y s, el arca tena cubiertas separadas para los predado


res y sus presas. Tena incluso una cubierta especial para dinosaurios
(vase Figura 14). Los peces? Murieron porque los sedimentos que
revolvieron las violentas tormentas del diluvio se acumularon en sus
branquias. Si se tiene fe, uno puede creer cualquier cosa, porque
Dios es capaz de conseguir cualquier cosa.
De todas las creencias supuestamente cientficas que niegan los
presupuestos de prcticamente todas las ramas de la ciencia, slo he
encontrado una que pueda compararse con el creacionismo y es la
negacin del Holocausto. El parecido entre sus mtodos de razona
miento es asombroso:
1. Los negacionistas encuentran errores en los datos de los his
toriadores y, por lo tanto, dan por hecho que sus conclusiones
son errneas; como si los historiadores nunca cometieran erro
res. Quienes niegan la evolucin (denominacin mucho ms
apropiada que la de creacionistas) encuentran errores en la
ciencia y dan por supuesto que todo lo que la ciencia dice care
ce de validez; como si los cientficos nunca cometieran errores.
2. Los negacionistas son muy aficionados a citar, normal
mente fuera de contexto, a dirigentes nazis, a judos y a especia
listas en el Holocausto, para que parezca que apoyan su postu
ra. A quienes niegan la evolucin les encanta citar fuera de
contexto a cientficos de primera lnea como Stephen Jay
Gould y Ernst Mayr y sugerir que niegan en cierto grado la rea
lidad de la evolucin.
3. Los negacionistas sostienen que el debate genuino y hon
rado entre especialistas prueba que ellos mismos dudan del
Holocausto o son incapaces de conciliar sus conocimientos.
Quienes niegan la evolucin argumentan que el debate genui
no y honrado entre los cientficos significa que dudan de la evo
lucin o no pueden conciliar sus teoras.

204

Por qu creemos en cosas raras

Lo irnico de esta analoga es que quienes niegan el Holocausto


pueden estar al menos parcialmente en lo cierto (las estimaciones
de los judos asesinados en Auschwitz, por ejemplo, han ido cam
biando) , mientras que quienes niegan la evolucin no pueden tener
razn ni siquiera parcialmente, porque, en cuanto se permite la
intervencin divina en el proceso cientfico, todas las asunciones de
la ley natural se esfuman, y con ellas, la ciencia.
Es tambin importante comprender que lo que puede parecer
una guerra entre ciencia y religin, especialmente porque debates
como el que nos ocupa se anuncian como Evolucin contra crea
cin, o en el caso concreto del que nos reuni a Duane T. Gish y a
m, Shermer contra Gish, para la mayora de la gente no es una
guerra en absoluto. Ni siquiera Charles Darwin vea problema difcil
integrar su teora con las doctrinas que prevalecan en su tiempo. As
lo dijo en una carta que escribi en los ltimos aos de su vida: Me
parece absurdo dudar de que un hombre pueda ser al mismo tiem
po un ferviente testa y un evolucionista. Que un hombre merezca
que lo llamen testa depende de la definicin del trmino, lo cual es
un tema demasiado amplio para limitarlo a esta escueta nota. Ni en
mis fluctuaciones ms extremas me he credo ateo en el sentido de
negar la existencia de Dios. Creo que, en general (y todava ms a
medida que me voy haciendo mayor, pero no siempre), decir que
soy agnstico sera una descripcin ms correcta de mi estado de
nimo (1883, p. 107).
A muchos creacionistas les sorprendera saber que una gran
parte de los escpticos ms eminentes o bien no profesan animosi
dad alguna contra la religin o bien son creyentes. Stephen Jay
Gould escribi una vez: A menos que la mitad de mis colegas sean
unos zopencos, no puede haber -en el mbito ms puro y empricoconflicto alguno entre ciencia y religin (1987a, p. 68). Steve Alien
explic: A da de hoy, mi postura con respecto a la existencia de
Dios es que, aunque me parece una posibilidad de lo ms fantasiosa,
la acepto, porque su alternativa me parece ms fantasiosa todava

Al principio

205

(1993, p. 40). Martin Gardner (1996), escptico entre los escpticos,


se califica de fidesta, testa filosfico que dice credo consolans,
creo porque me consuela. Dado un problema metafsico imposi
ble de resolver mediante la ciencia o la razn (como la existencia de
Dios), afirma Gardner, resulta aceptable dar un salto a la fe. Pala
bras, a la vista est, muy poco beligerantes.
Incluso el papa Juan Pablo II declar -el 27 de octubre de 1996,
en un discurso pronunciado en la Academia de Ciencias Pontificias
de Roma- que aceptaba la evolucin como un hecho de la naturale
za y seal que no hay conflicto entre la ciencia y la religin: La
reflexin sobre el mtodo empleado en diversos rdenes del saber
permite la coincidencia de dos puntos de vista que parecen irrecon
ciliables. Las ciencias de la observacin describen y mensuran con
una precisin cada vez mayor las mltiples manifestaciones de la
vida [...] mientras que la teologa extrae [...] el significado ltimo
segn los designios del Creador. Apelando al modelo beligerante,
los creacionistas y la derecha cristiana reaccionaron con furia.
Henry Morris, presidente emrito del Institute for Creation Re
search, respondi: El Papa no es ms que una figura influyente, no
es un cientfico. No hay pruebas cientficas de la evolucin. Todas las
pruebas slidas reales apoyan la creacin. Cal Thomas, escritor de
la derecha ms conservadora, declar en su columna del Los Angeles
Times que, a pesar de la postura del papa contra el comunismo, Juan
Pablo II estaba aceptando una filosofa que se sita en el ncleo del
comunismo, y explicaba el error de concepcin del Papa con la
siguiente conclusin: En sus aos de declive, ha sucumbido a la
tirana de los cientficos evolutivos, que afirman que estamos empa
rentados con los monos. (Todas las citas provienen de Skeptic, vol. 4,
n.9 4,1996.)
El modelo de la guerra fuerza a algunos creyentes a una eleccin
o esto o lo otro entre ciencia y religin para explicar los males de
la civilizacin. Puesto que un Dios benevolente y omnipotente no
puede causar tanto mal como el que nos rodea, la explicacin es evi-

206

Por qu creemos en cosas raras

PECADO

PECADO

A lta de
Figura 15: La evolucin como rbol enraizado en la falta de fe y portadora del
fruto del mal. [De un panfleto distribuido por la Pittsburg Creation Society, Bairdford, Pensilvania. Dibujo de Toumev, 1994.]

Al principio

207

dente, como seal Braswell Dean, juez del Tribunal de Apelacin


de Georgia, al opinar si el creacionismo deba ensearse en los cole
gios pblicos: Esa mitologa de los monos de Darwin es la causa de
la permisividad, la promiscuidad, la pldora, los profilcticos, las per
versiones, los embarazos, los abortos, la pornografa, la polucin, las
drogas y la proliferacin de delitos de todo tipo (Time, 16 de marzo
de 1981, p. 82). La aliteracin tiene su encanto. La opinin, ningu
no.
Nell Segraves, del Creation-Science Research Center, no fue
menos tajante: La investigacin que ha llevado a cabo el CSRC ha
demostrado que los resultados de las interpretaciones evolutivas de
la ciencia tienen como consecuencia una extendida violacin de la
ley y el orden. Esa relacin causa-efecto surge de la decadencia
moral de la salud mental y de la prdida de un sentido del bienestar
por parte de quienes se hacen partcipes de este sistema de creen
cias, esto es, del divorcio, del aborto y de la rampante enfermedad
venrea (1977, p. 17). El rbol de la evolucin de la Pittsburg Creation Society (Figura 15) resume el modelo de la guerra: la evolucin
debe caer junto con los males del humanismo, el alcohol, el aborto,
las sectas, la educacin sexual, el comunismo, la homosexualidad, el
suicidio, el racismo, los libros sucios, el relativismo, las drogas, la
educacin moral, el terrorismo, el socialismo, la delincuencia, la
inflacin, el secularismo, ese mal de males, el rock duro, y, Dios no la
permita, la liberacin de las mujeres y los nios.
Las consecuencias que, presuntamente, la teora de la evolucin
podra tener para la tica y para la religin son lo que en verdad per
turba a Duane T. Gish y a los creacionistas; para ellos, todos los
dems argumentos contra la evolucin son de menor importancia.
Los creacionistas estn convencidos de que, de algn modo, creer
en la evolucin conduce a una prdida de fe y a todo tipo de males
para la sociedad. Cmo lidiar contra esos temores? Expongo a con
tinuacin cuatro breves respuestas.

Por qu creemos en cosas raras

El uso o abuso de una teora no niega la validez de la propia


teora. En cierta ocasin, Marx afirm que no era marxista. Sin
duda, Darwin se revolvera en su tumba si supiera cmo en el
siglo xx se ha recurrido a su teora para justificar todo tipo de
ideologas, desde el marxismo hasta el capitalismo y el fascismo.
El hecho de que Hitler pusiera en marcha un programa de
eugenesia no invalida la teora gentica. De igual modo, cual
quier correlacin entre la prdida de fe y la creencia en la evo
lucin no puede afectar a la teora de la evolucin. Las teoras
cientficas son neutras; el uso que se haga de ellas no lo es. Una
cosa no tiene nada que ver con la otra.
Los problemas sociales que enumeran los creacionistas
-promiscuidad, pornografa, aborto, infanticidio, racismo,
etctera- existan, obviamente, mucho antes de Darwin y la teo
ra de la evolucin. En los muchos siglos que precedieron a
Darwin, el judaismo, el cristianismo y otras religiones organiza
das no resolvieron esos problemas sociales. No hay pruebas de
que la desaparicin de la ciencia de la evolucin mitigue o erra
dique los males de la sociedad. Culpar a Darwin, a la teora de
la evolucin y a la ciencia de nuestros problemas sociales y
morales es distraer la atencin de un anlisis ms profundo y de
una mejor comprensin de esos asuntos sociales tan complejos.
La teora de la evolucin no puede sustituir a la fe y a la reli
gin y la ciencia no tiene ningn inters en que lo haga. La teo
ra de la evolucin es una teora cientfica, no una doctrina reli
giosa. Se sostiene o no dependiendo nicamente de las
pruebas. La fe religiosa depende por definicin de las creencias
cuando no hay pruebas o stas son poco importantes. Llenan
dos nichos muy distintos de la psique humana.
El temor a la teora de la evolucin es un indicio de falta de
fe, como lo es buscar pruebas cientficas para justificar nuestras
creencias religiosas. Si los creacionistas tuvieran verdadera fe
en su religin, no les preocupara lo que los cientficos piensen

Al principio

209

o digan y las pruebas cientficas de la existencia de Dios o de la


veracidad de los relatos bblicos careceran de inters.
En el metadebate con Duane T. Gish, conclu mi anlisis con una
muestra de buena voluntad ofreciendo a mi contrincante el ttulo de
miembro honorfico de la Skeptic Society. Ms tarde, sin embargo,
me vi obligado a retirar mi oferta, porque Gish se neg a retractarse
despus de llamarme ateo. Como dijo Darwin, agnstico sera una
descripcin ms correcta de mi estado de nimo. Yo saba que Gish
dedicaba una larga parte de su exposicin a los males del atesmo y
que eso no era ms que una tcnica para destruir a sus oponentes
(que solan ser ateos), as que, durante mi introduccin, me esforc
por dejar bien claro que no soy ateo. Incluso llam la atencin de los
presentes sobre el hombre que haba repartido panfletos anticristia
nos, que estaba sentado en primera fila, y le dije a ese hombre que,
en mi opinin, haca ms mal que bien. Sin embargo, en su exposi
cin inicial, Gish me llam ateo para, a continuacin, iniciar su auto
matizada diatriba contra el atesmo.
El resto de la exposicin consisti en una consabida letana de
chistes y pullas contra la evolucin. Pidi un fsil de transicin (yo
haba llevado varios), dijo que el escarabajo bombardero no puede
haber obtenido su txico pulverizador por la mecnica de la evolu
cin (claro que puede), afirm que la evolucin viola la segunda ley
de la termodinmica (no lo hace, porque la Tierra es un sistema
abierto y el Sol es su fuente continua de energa), declar que ni la
ciencia de la evolucin ni la ciencia de la creacin son cientficas
(afirmacin rara viniendo de quien se define como cientfico creacionista), etctera. Yo rebat todas sus afirmaciones y en el prximo
captulo las resumo una por una y les doy la respuesta que les dan los
evolucionistas.
Quin gan el debate? Quin sabe? Una pregunta ms relevan
te es si los escpticos y los cientficos debemos participar en ese tipo
de confrontaciones verbales. Decidir cmo hemos de responder a

210

Por qu creemos en cosas raras

los grupos marginales y a las creencias y credos extraordinarios es


siempre una cuestin difcil. En Skeptic nuestro trabajo consiste en
investigarlos para descubrir si son falsos, pero, entretanto, no pre
tendemos dignificarlos. En Skeptic tenemos el siguiente principio:
cuando un grupo marginal o una afirmacin o creencia extraordina
rias han conseguido un amplio eco, para rebatirlos adecuadamente
es necesario conseguir un eco parejo. No tengo forma de saber si mi
tctica del metadebate funcion con Duane T. Gish, aunque algunas
personas que acudieron en su apoyo se acercaron para agradecerme
que, al menos, me esforzara por comprender su postura. Creo que,
para personas como sas y para quienes no saben qu direccin
tomar, los debates son importantes. Si somos capaces de ofrecer una
explicacin natural a fenmenos aparentemente sobrenaturales y
establecer tres o cuatro puntualizaciones sobre la ciencia y el pensa
miento crtico para que quienes nos escuchan sepan cmo pensar en
lugar de qu pensar, creo que el esfuerzo habr merecido la pena.

Contra el creacionismo

Veinticinco argumentos de los creacionistas y


veinticinco respuestas de los evolucionistas

En los ltimos aos de su vida, Charles Darwin recibi muchas cartas


de personas que se interesaban por su opinin sobre Dios y la reli
gin. El 13 de octubre de 1880, por ejemplo, respondi al editor de
un libro sobre evolucin y libre pensamiento que quera dedicarle la
obra. Sabiendo que el libro tena cierto sesgo antirreligioso, Darwin
se escabull: Adems, aunque soy un firme defensor del libre pen
samiento en todas las materias, me da la impresin (y puedo estar en
lo cierto o no) de que los argumentos directos contra el cristianismo
y el tesmo apenas causan efecto en los lectores. Creo que la libertad
de pensamiento se promueve mejor con la iluminacin gradual del
entendimiento de los hombres, algo que se sigue del avance de las
ciencias. Siempre, por tanto, he evitado escribir sobre religin y me
he circunscrito a la ciencia (en Desmond y Moore, 1991, p. 645).
Al clasificar la relacin entre ciencia y religin, quiero sugerir
una taxonoma de tres capas:
El modelo mundos idnticos: la ciencia y la religin se ocupan de
los mismos temas y no slo hay superposicin y conciliacin,
sino que algn da la ciencia puede subsumir por completo la
religin. La cosmologa de Frank Tipler (1994), basada en el
principio antrpico y en la resurreccin de todos los humanos
en un futuro lejano dentro de una realidad virtual creada por
un superordenador, es un ejemplo. Muchos psiclogos evoluti
vos y humanistas prevn un futuro en el que la ciencia no slo
pueda explicar el propsito de la religin, sino que la sustituya
con una tica y moralidad seculares.
El modelo mundos separados: ciencia y religin se ocupan de

212

Por qu creemos en cosas raras

temas distintos, no chocan ni se solapan, y las dos deben coexis


tir en paz. Charles Darwin, Stephen Jay Gould y muchos otros
cientficos apoyan este modelo.
El modelo mundos en conflicto: una tiene razn y la otra se equi
voca, y no puede haber conciliacin entre los dos puntos de
vista. Es el modelo que predominantemente sostienen ateos y
creacionistas, que con frecuencia estn enfrentados.
Esta taxonoma nos permite advertir que el consejo de Darwin es tan
aplicable hoy como hace un siglo. Por tanto, dejemos claro que refu
tar los argumentos del creacionismo no es atacar la religin, y deje
mos claro tambin que el creacionismo es un ataque a la ciencia -a
toda la ciencia y no slo a la biologa evolutiva-, de modo que la contrargumentacin que ofrezco en este captulo es una respuesta a la
anticiencia del creacionismo, pero en modo alguno pretende apo
yar antirreligin alguna. Si los creacionistas estn en lo cierto, la fsi
ca, la astronoma, la cosmologa, la geologa, la paleontologa, la
botnica, la zoologa y las ciencias de la vida estn realmente en un
grave aprieto. Pueden tantas ciencias haberse adentrado por la
misma senda equivocada? Por supuesto que no, pero los creacionis
tas as lo creen y, lo que es peor, pretenden que su anticiencia se
ensee en los colegios pblicos.
Los creacionistas y los fundamentalistas religiosos llegan a extre
mos absurdos por proteger su fe de la ciencia. El nmero de verano
de 1996 de Reports, publicacin editada por el National Center for
Science Education, informa de que en el condado de Marshall, Kentucky, Kenneth Shadowen, superintendente de colegios.de primaria,
encontr una solucin muy singular a cierto y fastidioso problema
de los libros de texto de quinto y sexto. Al parecer, el hertico libro
de texto Discovery Works [Taller de descubrimientos] afirmaba que el
universo empezaba con el Big Bang, pero no ofreca ninguna alter
nativa a esta teora. Puesto que el Big Bang era explicado en un desplegable de dos pginas, el superintendente confisc todos los libros

Contra el creacionismo

213

y peg con pegamento las dos ofensivas pginas. Shadowen manifes


t al Louisville Courier-Joumal: No vamos a ensear una teora y a no
ensear la otra, y que la confiscacin de los libros no tena nada
que ver con la censura ni nada parecido (23 de agosto de 1996, Al,
p. 1). Parece dudoso que el seor Shadowen se tomara tantas moles
tias con la teora del estado slido o con la cosmologa inflacionaria.
Y es posible que encontrara su solucin tras consultar Reviewing
and Correcting Encyclopedias [Revisin y correccin de enciclope
dias], del bibliotecario Ray Martin, gua para cristianos sobre la
manipulacin de libros:
Las enciclopedias constituyen una parte esencial de muchas bibliote
cas escolares. [...] representan la filosofa de los humanistas de hoy.
Esto resulta obvio por el atrevido despliegue de ilustraciones que
acompaan a los textos dedicados a pintura, arte y escultura [...].
Una de las partes que es necesario corregir es la falta de decoro de la
desnudez y las posturas. Esto se puede conseguir dibujando ropa
sobre las figuras o tachando toda la ilustracin con un rotulador mgi
co. Hay que hacerlo con cuidado o el rotulador mgico se puede
borrar del papel satinado que se usa para las enciclopedias. Para que
no se borre hay que raspar suavemente con una cuchilla de afeitar
hasta que el papel pierda brillo. [...] [En cuanto a la evolucin,] cor
tar las partes [que se dedican a ella] resulta prctico si lo que quita
mos no es lo bastante grueso para daar el lomo del volumen y ste se
puede abrir y cerrar normalmente. Guando las partes que necesitan
correccin son demasiado gruesas, hay que pegar las pginas con cui
dado de no manchar las secciones del libro que no se quieren corre
gir. ( Christian SchoolBuilder, abril de 1983, pp. 205-207.)

Por fortuna, la estrategia creacionista de aprobar leyes antievolucin


y procreacionismo ha fracasado (Ohio, Tennessee y Georgia han
rechazado hace poco leyes creacionistas), pero su campaa de intro
ducir el Gnesis en los colegios pblicos s ha triunfado. En marzo

214

Por qu creemos en cosas raras

de 1996, por ejemplo, el gobernador Fob James emple parte del


dinero del contribuyente en la adquisicin y distribucin del libro
antievolucionista Darwin on Tidal [Proceso a Darwin], de Phillip
Johnson, entre todos los profesores de biologa de los institutos de
Alabama. El xito de los creacionistas no debe sorprendemos. Polti
camente, Estados Unidos ha dado un violento giro a la derecha, y la
fuerza de la derecha religiosa ha aumentado. Qu podemos hacer?
Podemos responder con nuestros propios libros. Por ejemplo, el
National Center for Science Education, grupo de Eugenie Scott que
opera desde la Universidad de Berkeley y que se ha especializado en
el seguimiento de la actividad de los creacionistas, ha respondido al
gesto del gobernador James enviando cartas con reseas crticas del
libro de Phillip Johnson. Tambin podemos intentar comprender el
problema a fin de prepararnos para contrarrestar los argumentos
creacionistas en cuanto nos topemos con ellos.
A continuacin, enumero una lista en la que figuran algunos de
los argumentos que esgrimen los creacionistas y las respuestas que
damos los evolucionistas. Los argumentos son, fundamentalmente,
ataques a la teora evolutiva y, en segundo lugar, declaraciones positi
vas en las que los creacionistas declaran sus creencias. He simplifica
do los argumentos y las respuestas por limitaciones del espacio; no
obstante, resumen los temas principales de la polmica. Pero esta
lista no pretende sustituir en modo alguno una lectura crtica. Si las
respuestas que aqu aparecen pueden resultar adecuadas para una
conversacin informal, no lo son para un debate formal con un creacionista bien preparado. Hay numerosos libros que ofrecen comen
tarios ms extensos (por ejemplo, Berra 1990; Bowler, 1989; Eve y
Harrold, 1991; Futuyma, 1983; Gilkey, 1985; Godfrey, 1983; Gould,
1983a, 1991; Lindberg y Numbers, 1986; Numbers, 1992; Ruse,
1982; y, especialmente, Strahler, 1987).

Contra el creacionismo

215

Qu es la evolucin?
Antes de comentar los argumentos de los creacionistas contra la evo
lucin, un breve sumario de esta teora podra resultar muy til. La
teora de Darwin, que l mismo perfil en El origen de las especies por
medio de la seleccin natural (1859), se puede resumir del siguiente
modo (Gould, 1987a; Mayr, 1982; 1988):
La evolucin: los organismos cambian con el tiempo. Es algo que hoy

resulta obvio gracias a la historia de los fsiles y de la naturaleza.


Descendencia con modificacin: la evolucin procede por ramifi
cacin a travs de la descendencia comn. La progenie es una rplica
similar pero no exacta de los padres. De ello resulta la necesaria varia
cin para adaptarse a un entorno que cambia constantemente.
Gradualsimo: los cambios son lentos, constantes, definitivos.
Natura non facit saltum: la naturaleza no da saltos. Con tiempo sufi
ciente, la evolucin causa el cambio de las especies.
Multiplicacin de las especies: la evolucin no slo produce nue
vas especies; produce un nmero cada vez mayor de especies nuevas.
Seleccin natural: el mecanismo del cambio evolutivo, que codescubrieron Darwin y Alfred Russel Wallace, opera del siguiente modo:
A. Las poblaciones tienden a incrementarse indefinidamente
siguiendo una progresin geomtrica: 2, 4, 8,16, 32, 64, 128, 256,
512...
B. Sin embargo, en un entorno natural, las cifras de poblacin se
estabilizan a cierto nivel.
C. Por tanto, ha de haber una lucha por la existencia, porque no
todos los organismos pueden sobrevivir.
D. Todas las especies experimentan variaciones.
E. En la lucha por la existencia, los individuos con variaciones que
se adaptan mejor al entorno dejan ms descendencia que los que
estn menos adaptados. Enjerga a eso se le llama xito reproductivo
diferencial.

216

Por qu creemos en cosas raras

El punto E es crucial. La seleccin natural y, por tanto, el cambio


evolutivo, operan en primer lugar a escala local. No es ms que un
juego en el que se trata de ver quin tiene ms descendencia, esto es,
quin puede difundir mejor sus genes en la siguiente generacin. La
seleccin natural no tiene nada que ver con la direccin de la evolu
cin, ni con el progreso de la especie, ni con ningn otro objetivo
teleolgico como la inevitabilidad de la humanidad o la necesaria
evolucin de la inteligencia, que con tanta frecuencia se le atribu
yen. No existe ninguna jerarqua del progreso evolutivo en cuya
cima estn los humanos, slo un arbusto profusamente ramificado
del que los seres humanos somos una ramita entre millones. Los
humanos no tenemos nada de especial, pero da la casualidad de que
el xito reproductivo diferencial se nos ha dado extraordinariamen
te bien -dejamos una rica descendencia y somos buenos a la hora de
conseguir que llegue a la edad adulta-, aunque se trata de una carac
terstica que, por otra parte, podra llevarnos a la destruccin.
De los cinco puntos de la teora de Darwin, los que hoy resultan
ms controvertidos son el gradualismo, que Niles Eldredge (1971,
1985; Eldredge y Gould 1972) y Stephen Jay Gould (1985, 1989,
1991) y sus partidarios quieren sustituir por una teora llamada del
equilibrio puntuado, que supone cambios rpidos y estasis; y la
exclusividad de la seleccin natural, en relacin con la cual Eldred
ge, Gould y otros defienden que, adems de una seleccin natural
individual, se producen cambios a nivel gentico, grupal y poblacional (Somit y Peterson, 1992). A Eldredge, Gould y sus partidarios se
oponen Daniel Dent (1995), Richard Dawkins (1995) y quienes se
quedan con un modelo darwiniano estricto de gradualismo y selec
cin natural. El debate sigue candente mientras los creacionistas
esperan tranquilamente sentados que los dos bandos acaben por
noquearse. Pero eso no va a suceder. Los cientficos no discuten si
hubo evolucin o no, debaten su grado y el mecanismo del cambio
evolutivo. De ese debate, la teora de la evolucin saldr ms fortale
cida que nunca. Es triste que, mientras la ciencia avanza por nuevos

Contra el creacionismo

217

y apasionantes campos de investigacin, afinando nuestros conoci


mientos sobre el origen y la evolucin de la vida, los creacionistas
sigan anclados en discusiones bizantinas sobre ngeles en la cabeza
de un alfiler y animales en el vientre de un arca.
Argumentos de base filosfica y sus respuestas
1. La ciencia de la creacin es cientfica y, por tanto, habra que ense
arla en los colegios pblicos y dentro de la asignatura de Ciencias.
La ciencia de la creacin es cientfica slo de nombre. Se trata de
una posicin religiosa levemente disfrazada ms que de una teora
que se pueda comprobar recurriendo a mtodos cientficos y, por
tanto, no hay por qu ensearla dentro de la asignatura de Ciencias.
Que llamemos a algo ciencia musulmana, ciencia budista o ciencia
cristiana no significa que sea ciencia. La siguiente declaracin del
Institute for Creation Research, que los creacionistas piden que sus
criban todos los miembros e investigadores de las facultades, revela
bien a las claras la opinin de los creacionistas: Las Escrituras, tanto
el Antiguo Testamento como el Nuevo, son infalibles y hay que acep
tarlas en su sentido natural y en su espritu [...]. Dios cre todas las
cosas del universo en los seis das especiales de la creacin que des
cribe el Gnesis. Aceptamos el relato de la creacin porque se
corresponde con los hechos y es histrico y perspicuo, y, por tanto,
fundamental en la comprensin de todos los hechos y fenmenos
de la creacin del universo (en Rohr, 1986, p. 176).
La ciencia se somete a todo tipo de pruebas y cambia constante
mente, a medida que teoras y hechos nuevos reconfiguran nuestras
nociones. El creacionismo opta por la fe en la autoridad de la Biblia,
sin reparar en los datos empricos que la contradicen: El motivo
principal de insistir en el Diluvio universal como hecho histrico y
como vehculo primordial para la interpretacin geolgica es que
la Palabra de Dios es rotunda al respecto! Ninguna dificultad geol

218

Por qu creemos en cosas raras

gica real o imaginaria puede tener prioridad sobre las inequvocas


afirmaciones y las necesarias inferencias de las Escrituras (en Rohr
1986, p. 190). Aqu tenemos una analoga. Los profesores del Caltech se toman como un dogma El origen de las especies de Darwin,
piensan que la autoridad de este libro y de su autor es absoluta, y que
todo dato emprico a favor o en contra de la religin resulta irrele
vante.
2. La ciencia slo se ocupa del aqu y del ahora y, por tanto, no
puede responder a cuestiones histricas sobre la creacin del univer
so y los orgenes de la vida y de la especie humana.
La ciencia se ocupa de fenmenos del pasado, sobre todo cuan
do se trata de ciencias histricas como la cosmologa, la geologa, la
paleontologa, la paleoantropologa y la arqueologa. Hay ciencias
experimentales y ciencias histricas. Su metodologa es distinta,
pero son igualmente capaces de seguir pistas causales. La biologa
evolutiva es una ciencia histrica vlida y legtima.
3. La educacin es el proceso de aprender todos los aspectos de una
cuestin, as que es razonable que la evolucin y el creacionismo se
enseen conjuntamente dentro de la asignatura de Ciencias. No
hacerlo constituye una violacin de los principios educativos y de las
libertades civiles de los creacionistas. Tenemos derecho a que se nos
oiga. Adems, qu dao puede hacer que se escuchen ambos pun
tos de vista?
La exposicin de las mltiples facetas de un asunto es, de hecho,
una parte del proceso educativo y podra resultar muy apropiado
comentar el creacionismo en las clases de Religin, Historia e inclu
so en las de Filosofa, pero, desde luego, no en las de Ciencias; en la
asignatura de Biologa no hay ni puede haber ningn tema dedica
do a los mitos de los indios americanos. Ensear dentro de la asigna
tura de Ciencias la ciencia de la creacin causa un perjuicio conside
rable porque difumina la frontera entre ciencia y religin, lo cual

Contra el creacionismo

219

conlleva que los estudiantes no comprendan el significado del para


digma cientfico ni sepan aplicarlo. Adems, las asunciones del crea
cionismo no slo suponen un doble ataque a la biologa evolutiva,
sino al conjunto de las ciencias. En primer lugar, si el universo y la
Tierra slo tienen unos diez mil aos de antigedad, las modernas
ciencias de la cosmologa, la astronoma, la fsica, la qumica, la geo
loga, la paleontologa, la paleoantropologa y la prehistoria carecen
de validez. En segundo lugar, si atribuimos la creacin de una sola
especie a la intervencin sobrenatural, las leyes naturales y su infe
rencia sobre la obra de la naturaleza tambin carecen de validez. En
ambos casos, la ciencia pierde su sentido.
4. Existe una asombrosa correlacin entre los hechos naturales y los
hechos que narra la Biblia. Por tanto, resulta muy apropiado utilizar
los libros de la ciencia de la creacin y la Biblia como obras de refe
rencia en la asignatura de Ciencias de los colegios y estudiar la Biblia
como obra cientfica junto con el libro de Ciencias Naturales.
Existe tambin un asombroso paralelismo entre los hechos de la
Biblia para los cuales no hay hechos en la naturaleza y entre los
hechos de la naturaleza para los cuides no hay hechos en la Biblia. Si
un grupo de especialistas en Shakespeare opinara que las obras de
este autor explican el universo, habra que incluir su lectura en la
asignatura de Ciencias? La obra de Shakespeare es literatura, la
Biblia contiene textos sagrados para varias religiones y ni la Biblia ni
las obras de Shakespeare pretenden ser un manual de ciencia ni una
autoridad cientfica.
5. La teora de la seleccin natural es tautolgica. Quienes sobrevi
ven son los que mejor se adaptan. Quines son los que mejor se
adaptan? Quienes sobreviven. Asimismo, se emplean piedras para
datar fsiles y fsiles para datar piedras. Las tautologas no son cien
tficas.
A veces constituyen el punto de partida, pero las tautologas

220

Por qu creemos en cosas raras

nunca son la meta de una ciencia. La ley de la gravedad es tautolgi


ca, pero lo que infiere se justifica por la forma en que esta teora per
mite a los cientficos predecir con precisin efectos y fenmenos fsi
cos. Asimismo, la validez de la seleccin natural y de la teora de la
evolucin se puede comprobar a la luz de su poder predictivo. Por
ejemplo, la gentica de la poblacin demuestra y predice con toda
claridad, y con precisin matemtica, el momento en que, en el seno
de una poblacin, se produce una seleccin natural. Los cientficos
pueden efectuar predicciones basadas en la teora de la seleccin
natural y luego comprobar su validez como hace el genetista en el
ejemplo que acabo de poner o el paleontlogo al interpretar los fsi
les. Hallar fsiles de homnidos y trilobites en el mismo estrato geo
lgico, por ejemplo, sera una prueba en contra de la teora. La datacin de fsiles con rocas, y viceversa, slo puede hacerse despus de
que se haya establecido la columna geolgica. La columna geolgica
no existe en ninguna parte en su integridad, porque los estratos son
discontinuos, a veces su posicin se halla tectnicamente alterada, y,
por diversas razones, siempre estn incompletos. El orden de los
estratos no depende, y de ello no hay la menor duda, del azar, y su
orden cronolgico se puede establecer con precisin por medio de
diversas tcnicas. Los fsiles slo son un recurso ms.
6. No hay ms que dos explicaciones a los orgenes de la vida y a la
existencia de las plantas, los animales y los seres humanos: o bien
son obra de un creador o bien no lo son. Puesto que la teora de la
evolucin no se apoya en pruebas (y por tanto es falsa), el creacionis
mo debe de estar en lo cierto. Toda prueba qe no apoye la teora de
la evolucin es, necesariamente, una prueba cientfica a favor del
creacionismo.
Cuidado con la falacia o esto o lo otro, tambin llamada fala
cia de las falsas alternativas. Si A es falsa, B tiene que ser cierta. Y
eso por qu? Por qu no iba B a ser cierta con independencia de
que A lo sea o no? Porque de que el evolucionismo estuviera com

Contra el creacionismo

221

pletamente errado no se inferira en ningn caso que el creacionis


mo est en lo cierto. Puede haber alternativas: C, D e incluso E. Exis
te, sin embargo, una verdadera dicotoma entre las explicaciones
naturales y las sobrenaturales. O bien la vida fue creada y cambia por
medios naturales, o bien fue creada y cambia por intervencin
sobrenatural y de acuerdo a un designio sobrenatural. Los cientfi
cos suponen una causa natural, y los evolucionistas discuten sobre
los diversos agentes causales naturales que intervinieron. No discu
ten si ocurri por medios naturales o sobrenaturales. Y, una vez ms,
cuando damos por supuesto la intervencin sobrenatural, la ciencia
se va al traste... por lo que no puede haber pruebas cientficas que
apoyen el creacionismo, porque las leyes naturales no se sostienen y,
en el mundo de los creacionistas, la metodologa cientfica carece de
sentido.
7. La teora evolutiva es la base del marxismo, del comunismo, del
atesmo, de la inmoralidad y del declive general de la moral y de la
cultura de Estados Unidos y, por tanto, es peijudicial para nuestros
hijos.
Una declaracin que se deriva de la falacia de la reductio ad adsurdum. La teora de la evolucin en particular o la ciencia en general
no son ms responsables de los citados ismos o del declive de la
moral y de la cultura estadounidenses que la imprenta lo es del Mein
Kampfde Hitler o que el Mein Kampfio es de lo que la gente hizo des
pus con la ideologa de Hitler. La invencin de la bomba atmica,
de la bomba de hidrgeno y de armas incluso ms destructivas no
significa que debamos abandonar el estudio del tomo. Adems,
puede haber marxistas, comunistas, ateos e incluso personas inmo
rales que tambin son evolucionistas, pero probablemente haya
igual nmero de capitalistas, testas, agnsticos y personas de estricta
moralidad que, amn de ser todo eso, defienden la teora de la evo
lucin. En cuanto a la propia teora, a ella se puede recurrir para res
paldar el marxismo, el comunismo y el atesmo, y as ha sucedido;

222

Por qu creemos en cosas raras

pero tambin se ha empleado (sobre todo en Estados Unidos) para


legitimar un capitalismo laissez-faire. La cuestin es que vincular teo
ras cientficas con ideologas polticas es un asunto muy delicado y
hay que tener la precaucin de no establecer relaciones de causaefecto que no son necesariamente ciertas o que, en realidad, slo
estn al servicio de determinada mentalidad (por ejemplo, lo que
para una persona puede ser declive moral y cultural, para otra
puede significar progreso).
8. En realidad, la teora de la evolucin es, junto con su compaero
de cama, el humanismo secular, una religin; por tanto, no es apro
piado ensearla en los colegios.
Calificar de religin la ciencia de la biologa evolutiva es
ampliar la definicin de religin hasta tal extremo que el trmino
llega a carecer de sentido. En otras palabras, es como decir que reli
gin es cualquier lente a travs de la cual miramos el mundo. La reli
gin tiene que ver con la adoracin y la dedicacin a Dios o a lo
sobrenatural; la ciencia, con los fenmenos fsicos. La religin est
relacionada con la fe y lo que no se ve; la ciencia se centra en los
datos empricos y en el conocimiento comprobable. La ciencia es un
conjunto de mtodos diseados para describir e interpretar fenme
nos observados o inferidos del pasado o del presente y tiene como
meta la organizacin de un cuerpo comprobable de conocimientos
que se pueden desechar o confirmar. La religin puede ser muchas
cosas, pero desde luego no es comprobable ni se pueden encontrar
testimonios que la confirmen o la descarten. Por su metodologa, la
ciencia y la religin son totalmente opuestas.
9. Muchos evolucionistas consideran la teora con escepticismo y les
parece problemtica. Por ejemplo, la teora del equilibrio puntuado,
de Eldredge y Gould, demuestra que Darwin se equivocaba. Si los
evolucionistas ms importantes del mundo no se ponen de acuerdo
sobre la teora, la teora en su conjunto debe de carecer de valor.

Contra el creacionismo

223

Resulta particularmente irnico que los creacionistas citen a uno


de los portavoces ms cualificados contra creacionismo -Gould- en
su intento por reclutar para su bando a las huestes de la ciencia. Los
creacionistas no han entendido o no han querido entender cun
saludable es el debate entre los propios evolucionistas a propsito de
los agentes causales del cambio orgnico. Al parecer, se toman el
intercambio de ideas, que es algo totalmente normal en la ciencia, y
la naturaleza autocorrectora de sta, como prueba de que los cient
ficos pisan suelo resbaladizo y estn a punto de estrellarse. Hay
muchos aspectos de la teora que los evolucionistas se cuestionan,
pero hay algo de lo que estn seguros: ha habido y hay evolucin. Lo
que se debate, y es algo que se hace continuamente, es cmo ocurre
exactamente y qu potencia relativa tienen los diversos mecanismos
causales que intervienen. La teora del equilibrio puntuado de
Eldredge y Gould es un refinamiento y una mejora de la teora de la
evolucin de Darwin. No prueba que Darwin estuviera equivocado
ms de lo que la relatividad de Einstein prueba que Newton errara.
10. La Biblia es la Palabra escrita de Dios [...] todas sus afirmacio
nes son histrica y cientficamente ciertas. El Diluvio Universal del
Gnesis fue un acontecimiento histrico mundial en su alcance y
consecuencias. Somos una organizacin de hombres de ciencia cris
tianos que aceptamos que Jesucristo es nuestro Seor y Salvador. El
relato de la creacin especial de Adn y Eva como hombre y mujer y
su posterior Cada en el pecado es la base de nuestra fe en la necesi
dad de que exista un Salvador de toda la humanidad (en Eve y
Harrold, 1991, p. 55).
Una declaracin de fe de estas caractersticas es evidentemente
religiosa. Eso no la invalida, pero significa que la ciencia de la crea
cin es, en realidad, una religin de la creacin y que actualmente
pretende traspasar la barrera que separa a la Iglesia del Estado. En
los colegios privados financiados o controlados por ellos, los creacio
nistas tienen libertad para ensear a sus alumnos lo que les plazca.

224

Por qu creemos en cosas raras

Pero no se pueden dar histrica y cientficamente por ciertos los


hechos que aparecen en un texto hasta que no existan pruebas que
los constaten, y pedir al Estado que exija por decreto que los profe
sores enseen una doctrina religiosa particular como si se tratara de
una ciencia es poco razonable y oneroso.
11. Todas las causas tienen sus efectos. La causa de X debe ser
semejante a X; la causa de la inteligencia ha de ser inteligente:
Dios; remontemos todas las causas a lo largo del tiempo y llegare
mos a la primera causa: Dios; como todas las cosas estn en movi
miento, ha de haber un primer impulsor, un impulsor que no necesi
ta que ningn impulsor lo mueva: Dios; todas las cosas del universo
tienen un propsito, por tanto, tiene que haberlas creado un disea
dor con un propsito: Dios.
Si esto fuera cierto, no debera la naturaleza tener una causa
natural y no sobrenatural? Pero las causas de X no tienen por qu
ser semejantes a X. La causa de la pintura verde es la mezcla de
pintura azul y pintura amarilla, y ni la pintura azul ni la pintura ama
rilla son verdes. Gracias al estircol de los animales, los rboles fruta
les crecen mejor. La fruta es deliciosa, pero no se parece en nada al
estircol! El argumento de la primera causa y del primer impulsor,
que tan brillantemente expres santo Toms de Aquino en el siglo
xiv (y que ms brillantemente an refut David Hume en el siglo
x v i i i ) , se rebate con facilidad hacindose una sola pregunta ms:
quin o qu fue la causa y el impulsor de Dios? Finalmente, como
Hume demostr, la idea de que la naturaleza se ha diseado de
forma inteligente es muchas veces ilusoria y subjetiva. El dicho El
pez grande se come al chico refleja un diseo extraordinariamente
inteligente para el pez grande, pero no tanto para el pez chico. Dos
parece el nmero de ojos ideal pero, como el psiclogo Richard
Hardison sealajocosamente: No sera deseable tener un ojo adi
cional en la nuca? Y, desde luego, tener un ojo en el dedo ndice
resultara muy til para arreglar el motor o cambiar el aceite del

Contra el creacionismo

225

coche (1988, p. 123). Propsito, sentido, es, en parte, lo que esta


mos acostumbrados a percibir. Finalmente, no todo est tan hermo
samente diseado ni tiene tanto sentido. Aparte de problemas como
el mal, las enfermedades, las deformidades y la estupidez humana,
que los creacionistas pasan por alto convenientemente, la naturaleza
est repleta de detalles raros y, al menos en apariencia, carentes de
sentido. Los pezones de los hombres y el dedo pulgar del panda son
dos de los ejemplos que seala Gould de miembros mal diseados y
sin propsito alguno. Si Dios dise la vida para que encajara tan
bien como un rompecabezas, qu pasa con ese tipo de peculiarida
des y problemas?
12. Algo no se puede crear a partir de nada, dicen los cientficos. Por
tanto, de dnde provena la materia que exista antes del Big Bang?
Dnde se originan las primeras formas de vida que proporcionan la
materia prima de la evolucin? La creacin de aminocidos a partir
de un caldo inorgnico y de otras molculas biognicas que ha lle
vado a cabo Stanley Miller no se puede equiparar con la creacin de
la vida.
Es posible que la ciencia no est preparada para responder a cier
to tipo de preguntas teleolgicas como la de si exista algo antes del
principio del universo o cunto tiempo transcurri antes de que el
tiempo comenzara o de dnde proviene la materia del Big Bang.
Hasta el momento, stas han sido cuestiones religiosas o filosficas,
no cientficas, y, por tanto, no forman parte de la ciencia. (Reciente
mente, Stephen Hawking y otros cosmlogos han formulado algu
nas especulaciones cientficas a propsito de estos asuntos.) La teo
ra evolutiva se esfuerza por comprender las causas del cambio
despus de que el tiempo y la materia fueran creados (sea lo que
sea lo que esto signifique). En cuanto al origen de la vida, los bioqu
micos dan una explicacin muy cientfica y racional de la evolucin
a partir de compuestos inorgnicos, la creacin de aminocidos y la
construccin de las cadenas protenicas, las primeras clulas, la crea

226

Por qu creemos en cosas raras

cin de la fotosntesis, la invencin de la reproduccin sexual, etc


tera. Stanley Miller nunca ha afirmado que haya creado vida, sino
tan slo que ha reproducido los primeros pasos que dieron pie a la
vida. Si bien estas teoras no son firmes y siguen sometidas a un
intenso debate cientfico, existe una explicacin razonable de los
pasos que se sucedieron para pasar del Big Bang al cerebro humano
en el universo conocido por medio de leyes naturales que ya conoce
mos.
Argumentos de base cientfica y sus respuestas
13. Las estadsticas de poblacin demuestran que si, segn los ndi
ces de crecimiento actuales, nos remontamos aproximadamente
6.300 aos (4.300 a. C.), en el mundo no existan ms que dos perso
nas. Esto prueba que los humanos y la civilizacin son muyjvenes.
Si la Tierra fuera vieja -tuviera, digamos, un milln de aos-, en el
curso de 25.000 generaciones y a un ritmo de crecimiento del 0,5
por ciento y con una media de 2,5 nios por familia, actualmente el
mundo tendra 102-100personas, lo cual es imposible, porque en todo
el universo conocido no hay ms que 10130electrones.
Si se trata de jugar a los nmeros, qu tal el siguiente juego? Al
aplicar ese modelo, nos damos cuenta de que, en el ao 2.600 a. C.,
la Tierra habra tenido alrededor de 600 habitantes. Sabemos, con
un alto grado de certeza, que en el ao 2.600 a. C., haba civilizacio
nes florecientes en Egipto, Mesopotamia, China y el valle del Indo.
Si, generosamente, concediramos a Egipto una sexta parte de la
poblacin mundial, eso querra decir que slo unas cien personas
habran construido las pirmides, por no hablar de todos los dems
monumentos arquitectnicos de aquel entonces. Ciertamente, a
esas cien personas les habran hecho falta uno o dos milagros, o, qui
zs, la ayuda de antiguos astronautas.
Lo cierto es que la poblacin no crece a un ritmo constante. Hay

Contra el creacionismo

227

altibajos, y la historia de la poblacin humana antes de la Revolucin


industrial es una crnica de prosperidad y crecimiento seguida de
hambrunas y declive, amn de muchos desastres puntuales. En
Europa, por ejemplo, casi la mitad de la poblacin muri a conse
cuencia de una peste en el siglo vi y, en el siglo xiv, la peste bubni
ca se llev a alrededor de un tercio de la poblacin en tres aos. Los
humanos lucharon durante milenios por eludir la extincin y, en
aquel entonces, la curva poblacional, que creca con paso incierto
aunque siempre avanzando, estuvo llena de cumbres y valles. nica
mente desde el siglo xix ha mantenido el ndice de crecimiento una
aceleracin constante.
14. La seleccin natural no puede dar cuenta ms que de los cam
bios de menor importancia en el seno de la propia especie, es decir,
de la microevolucin. Las mutaciones a las que recurren los evolu
cionistas para explicar la macroevolucin, siempre son peijudiciales, raras y azarosas, y no pueden ser el motor del cambio evolutivo.
Nunca olvidar las cinco palabras que Bayard Brattstrom esculpi
en la cabeza de los alumnos de Biologa Evolutiva de la California
State University: Los mutantes no son monstruos. Cuando los
cientficos hablan de mutantes, no se refieren a lo que a todos pri
mero se nos viene a la imaginacin: vacas con dos cabezas y otros
monstruos de feria campestre. La mayora de las mutaciones consis
ten en pequeas aberraciones genticas o cromosomticas de conse
cuencias menores: un odo levemente ms agudo, un color de piel
ms oscuro. Algunas de esas aberraciones pueden resultar muy
beneficiosas para los organismos que se encuentren en entornos
que cambian constantemente.
Adems, la teora de la especiacin aloptrica de Ernst Mayr
(1970) parece demostrar precisamente de qu modo, en conjun
cin con otras fuerzas y contingencias de la naturaleza, crea la selec
cin natural nuevas especies. Tanto si estn de acuerdo con las teo
ras de la especiacin aloptrica y del equilibrio puntuado como si

228

Por qu creemos en cosas raras

no, todos los cientficos coinciden en que la seleccin natural puede


impulsar cambios muy significativos. Se discute la importancia de los
cambios, su rapidez y qu otras fuerzas de la naturaleza actan en
conjuncin con la seleccin natural o se oponen a ella. Nadie, y digo
nadie, que trabaje en este terreno discute si la seleccin natural es la
fuerza que impulsa la evolucin y mucho menos si hubo evolucin o
no.
15. No hay formas de transicin en la historia fsil; en ninguna
parte, siquiera, y menos que en ninguna otra especie, en los huma
nos. La historia fsil es, en su conjunto, un problema muy embarazo
so para los evolucionistas. Los neandertales, por ejemplo, son
esqueletos de especmenes enfermos, distorsionados por la artritis,
el raquitismo y otras enfermedades que tuercen las piernas, abom
ban la frente o alargan los huesos. El homo erectas y el australopiteco
son simios.
Los creacionistas siempre citan el famoso pasaje de El origen de las
especies en el que Darwin pregunta: Por qu, entonces, no estn
todas las formaciones y estratos geolgicos llenos de esos eslabones
intermedios? No existe la menor duda de que la geologa no da
muestras de esa cadena orgnica tan delicadamente graduada; y
quiz sea sta la mayor objecin que quepa esgrimir en contra de mi
teora (1859, p. 310). Los creacionistas terminan aqu la cita e igno
ran el resto del captulo, en el que Darwin se extiende sobre el pro
blema.
Se puede responder, por ejemplo, que desde la poca de Darwin
se han descubierto muchos ejemplos de formas de transicin. Basta
con echar un vistazo a cualquier manual de paleontologa. El fsil
archeopteryx -parte reptil y parte pjaro- es un ejemplo clsico de
forma de transicin. En mi debate con Duane T. Gish, mostr una
diapositiva del ambulocetus natans, hermoso ejemplo de forma de
transicin del mamfero terrestre a la ballena (vase Science, 14,
enero de 1994, p. 180). Y la afirmacin sobre el homo erectus y el aus-

Contra el creacionismo

229

trolopiteco es, sencillamente, absurda. Hoy contamos con todo un


yacimiento de formas de transicin entre los humanos.
Tambin se puede responder de manera retrica. Los creacionis
tas exigen un solo fsil de transicin, el eslabn perdido. Cuando se
les muestra, afirman que existe una laguna entre ese fsil y el
siguiente y reclaman una nueva forma de transicin entre ambos. Si
esa nueva forma se les ensease, existiran dos lagunas entre los tres
fsiles, y as ad infinitum. Basta con sealar esto para refutar el argu
mento. Resulta muy grfico cuando se ejemplifica poniendo tazas
sobre un mesa. Cada vez que se pone una taza, aparecen dos espa
cios vacos; si cubrimos los dos espacios, aparecen otros cuatro, etc
tera. Lo absurdo del argumento resulta as visualmente espectacular.
Y, por ltimo, tambin se puede responder lo que en 1972 con
testaron Niles Eldredge y Stephen Jay Gould: las lagunas de la histo
ria fsil no indican falta de datos de un cambio lento y regular; los
fsiles perdidos son la prueba, en cambio, de un cambio rpido y
episdico (del equilibrio puntuado). Recurriendo a la especiacin
aloptrica, segn la cual las poblaciones fundadoras pequeas e
inestables se encuentran aisladas en los extremos de la cadena de
poblacin, Eldredge y Gould mostraron que el cambio relativamen
te rpido de esa reserva de genes ms pequea crea nuevas especies
pero deja pocos fsiles, si es que deja alguno. El proceso de fosiliza
cin siempre es singular e infrecuente, pero es casi inexistente en
esas ocasiones de especiacin rpida porque el nmero de indivi
duos es pequeo y el cambio es rpido. La falta de fsiles puede ser
la prueba de un cambio rpido, no la prueba perdida de una evolu
cin gradual.
16. La segunda ley de la termodinmica demuestra que no puede
haber evolucin porque los evolucionistas declaran que el universo y
la vida pasan del caos al orden y de lo sencillo a lo complejo, que es
exactamente lo contrario de la entropa que predice esa ley.
En primer lugar, en cualquier otra escala que no sea la mayor

230

Por qu creemos en cosas raras

-los seiscientos millones de aos de historia de la vida en la Tierra-,


las especies no evolucionan de lo simple a lo complejo y la naturale
za no slo se mueve del caos al orden. La historia de la vida est jalo
nada de falsos comienzos, de experimentos fallidos, de extinciones
locales y masivas y de nuevos y caticos comienzos. La realidad se
parece a cualquier cosa menos a un pulcro diario del tiempo y de la
vida que relata lo sucedido entre la primera clula y el ser humano.
Incluso a grandes rasgos permite la segunda ley de la termodinmica
ese cambio, porque la Tierra es un sistema que recibe una inyeccin
constante de energa del Sol. Puesto que el Sol arde, la vida puede
florecer y evolucionar, se puede evitar que los automviles se oxiden,
se pueden calentar la comida en el homo y pueden producirse todo
tipo de cosas que, en apariencia, violan la segunda ley de la termodi
nmica. Pero tan pronto como el Sol se apague, la entropa se adue
ar de la vida, sta cesar y regresar el caos. La segunda ley de la
termodinmica rige en sistemas cerrados y aislados. Puesto que la
Tierra recibe un aporte constante de energa del Sol, la entropa
puede decrecer y el orden crecer (aunque el propio Sol sigue un
proceso entrpico). Por lo tanto, puesto que la Tierra no es un siste
ma estrictamente cerrado, la vida puede evolucionar sin violar las
leyes naturales. Adems, las investigaciones recientes sobre la teora
del caos sugieren que el orden puede generarse y se genera espont
neamente a partir del caos, y todo ello sin violar la segunda ley de la
termodinmica (vase Kauffman, 1993). La evolucin no viola la
segunda ley de la termodinmica ms de lo que al dar un salto viola
mos la ley de la gravedad.
17. Incluso las formas ms simples de vida son demasiado complejas
para haberse formado por azar. Pongamos por caso un organismo
sencillo que conste slo de cien partes. Matemticamente, existen
10158 formas posibles de unir esas partes. No hay molculas suficien
tes en el universo ni ha pasado tiempo suficiente desde el comienzo
para que una forma tan sencilla concretase tantas posibilidades de

Contra el creacionismo

231

combinacin y, mucho menos, por supuesto, para formar seres


humanos. El ojo humano desafa por s mismo cualquier explicacin
azarosa de la evolucin. Equivaldra a que un mono escribiera Ham
let, o tan siquiera Ser o no ser. Por azar, simplemente, eso no ocu
rre.
La seleccin natural no es azarosa, ni opera por casualidad. La
seleccin natural preserva los aciertos y erradica los errores. El ojo
evolucion de una sola clula sensible a la luz al ojo complejo actual
no a travs de cientos sino de miles de pasos intermedios, muchos de
los cuales todava se dan en la naturaleza (vase Dawkins, 1986).
Para que un mono teclease las trece letras que, en ingls, abren el
soliloquio de Hamlet hara falta, segn las leyes de la probabilidad,
que lo intentase 2613 veces. Es un nmero diecisis veces superior al
nmero total de segundos que tiene de existencia nuestro sistema
solar. Pero, si cada letra correcta se conserva y cada letra errnea se
erradica, el proceso discurre mucho ms deprisa. Cunto ms
deprisa? Richard Hardison (1988) cre un programa de ordenador
que seleccionaba las letras correctas o incorrectas, y slo hacan
falta una media de 335,2 intentos para obtener la secuencia se r o n o s e r . El ordenador tarda menos de noventa segundos. Hamlet al
completo se puede obtener en cuatro das y medio.
18. La seleccin hidrodinmica que se produjo durante el Diluvio
Universal explica la aparente progresin de los fsiles encontrados
en los estratos geolgicos. Los organismos sencillos y los ignorados
murieron en el mar y estn en las capas ms profundas; los organis
mos ms complejos, ms listos y ms rpidos murieron ms arriba.
Ni un solo trilobite flot hasta un estrato superior? Ni un solo
caballo idiota estaba en la playa y se ahog, quedando en un estrato
inferior? Ni un solo pterodctilo consigui superar la capa del Cre
tcico? Ni un solo humano estpido pereci bajo la lluvia? Yqu
hay de los datos que proporcionan otras tcnicas de datacin como
la radiometra?

232

Por qu creemos en cosas raras

19. Las tcnicas de datacin de los evolucionistas son contradicto


rias, poco fiables y errneas. Dan la falsa impresin de que la Tierra
es vieja, cuando, en realidad, no tiene ms de diez mil aos, como ha
demostrado el doctor Thomas Barnes, de la Universidad de 1 Paso,
al probar que el campo magntico de la Tierra slo tiene mil cuatro
cientos aos.
Para empezar, el argumento de Thomas Bames a propsito del
campo magntico de la Tierra da por supuesto que la cada del
campo magntico es lineal cuando la geofsica ha demostrado que
flucta a lo largo del tiempo. Bames se basa en una premisa falsa. En
segundo lugar, las diversas tcnicas de datacin existentes no slo
son bastante fiables cuando se aplican de forma independiente, sino
que se utilizan de forma combinada para corroborar los datos. Por
ejemplo, las fechas radiomtricas de los distintos componentes de
una roca convergen en la misma fecha. Por ltimo, cmo pueden
los creacionistas desechar alegremente todas las tcnicas de datacin
excepto las que supuestamente apoyan su postura?
20. La clasificacin de los organismos por encima del nivel de espe
cie es arbitraria y restrictiva. La taxonoma no demuestra nada, espe
cialmente porque faltan muchos eslabones entre las especies.
La ciencia de la clasificacin es, como todas las ciencias, un pro
ducto humano y, por supuesto, no puede demostrar ningn absolu
to sobre la evolucin de los organismos. Pero la agrupacin que
hace de los organismos no es arbitraria pese a que exista en ella un
factor de subjetividad. Una interesante prueba de taxonoma transcultural consiste en el hecho de que los bilogos occidentales y los
nativos de Nueva Guinea identifican los mismos tipos de aves como
especies separadas (vase Mayr, 1988). Estas agrupaciones existen en
la naturaleza. Adems, el objetivo de la moderna cladstica -la cien
cia de la clasificacin por medio de jerarquas establecidas por simili
tudes- es restar subjetividad a la taxonoma. La cladstica se basa pro
ductivamente en relaciones evolutivas inferidas para ordenar

Contra el creacionismo

233

taxones en una jerarqua ramificada de modo que todos los miem


bros de un mismo taxn tengan los mismos ancestros.
21. Si la evolucin es paulatina, no debera haber lagunas entre las
especies.
La evolucin no siempre es paulatina. Con frecuencia, es espor
dica. Y los evolucionistas nunca han dicho que no pueda haber lagu
nas. Adems, esas lagunas no constituyen una prueba en favor de la
teora creacionista de igual modo que las lagunas de la Historia no
demuestran que todas las civilizaciones aparecieran por generacin
espontnea.
22. Los fsiles vivos como el celacanto y el cangrejo de herradura
demuestran que todos los seres vivos fueron creados al mismo tiem
po.
La existencia de fsiles vivos (organismos que no han cambiado
en millones de aos) significa, sencillamente, que tienen una estruc
tura adecuada para su entorno, relativamente esttico y estable, y
que su evolucin se interrumpi cuando fueron capaces de mante
ner su nicho ecolgico. Los tiburones y muchos otros animales mari
nos han cambiado muy poco en millones de aos, mientras que los
mamferos marinos lo han hecho rpida y espectacularmente. El
cambio evolutivo de una especie o, dado el caso, la ausencia de cam
bio dependen del cambio de su entorno inmediato.
23. El problema de las estructuras incipientes refuta la seleccin
natural. Una nueva estructura que evolucione muy lentamente no
representara ninguna ventaja para el organismo en sus comienzos o
etapas intermedias, sino slo cuando est plenamente desarrollada,
lo que slo puede ocurrir por medio de la creacin especial. De
qu sirve el 5 o el 55 por ciento de un ala? Hace falta toda el ala o
nada.
Un ala mal desarrollada pudo ser otra cosa bien desarrollada,

234

Por qu creemos en cosas raras

como, por ejemplo, un regulador trmico para los ectotrmicos rep


tiles (dependen de fuentes externas de calor). Y no es cierto que los
estados incipientes sean completamente intiles. Como Richard
Dawkins argumenta en El relojero ciego (1988) y en Escalando el monte
improbable (1998), un 5 por ciento de visin es significativamente
mejor que no tener visin y ser capaz de elevarse, aunque slo sea
por un momento, puede suponer una enorme ventaja adaptativa.
24. Estructuras homologas (el ala de un murcilago, la aleta de una
ballena, el brazo de un ser humano) son una prueba de que hubo un
diseador inteligente.
Invocando los milagros y la especial providencia, los creacionistas
escogen cualquier elemento de la naturaleza como prueba de la
obra de Dios y hacen caso omiso de todo lo dems. Las estructuras
homologas no dan pie, en realidad, a un paradigma de la creacin
especial. Qu motivo hay para que la aleta de una ballena tenga los
mismos huesos que el brazo de una persona o que el ala de un mur
cilago? Acaso Dios carece de imaginacin? Estaba probando Dios
las posibilidades de sus diseos? Acaso quera hacer las cosas preci
samente as? Sin duda, un diseador inteligente podra haberlo
hecho mejor. Las estructuras homologas son un indicativo de las
modificaciones de la descendencia, no de la creacin divina.
25. La historia de la teora evolutiva en particular y de la ciencia en
general est llena de teoras fallidas y de ideas desechadas. El hom
bre de Nebraska, el hombre de Piltdown, el hombre de Calaveras y
el hesperopiteco no son ms que algunos de los fallos que los cientfi
cos han cometido. Resulta evidente que no se puede confiar en la
ciencia y que las teoras modernas no son mejores que las antiguas.
Una vez ms, resulta paradjico que los creacionistas recurran
simultneamente a la autoridad de la ciencia y ataquen sus presu
puestos bsicos. Adems, este argumento revela una profunda
incomprensin de la naturaleza de la ciencia. La ciencia no slo

Contra el creacionismo

235

cambia constantemente, sino que se construye, constantemente, a


partir de las ideas del pasado y es acumulativa hacia el futuro. Los
cientficos cometen muchos errores. En realidad, es as como pro
gresa la ciencia. La posibilidad de autocorreccin es una de las
caractersticas ms hermosas del mtodo cientfico. Los engaos
como el hombre de Piltdown y los errores honrados como el del hespempiteco salen a la luz con el tiempo. Tras caer en ellos, la ciencia se
levanta, se sacude el polvo y sigue adelante.
Los debates y la verdad
Estas veinticinco respuestas slo araan la superficie de la ciencia y
de la filosofa que apoyan la teora evolutiva. Si tuviramos que deba
tir con un creacionista, nos valdra de mucho seguir los consejos de
Stephen Jay Gould, que tiene mucha experiencia en ese aspecto:
El debate es una forma artstica. Consiste en ganar argumentaciones,
no en descubrir la verdad. Hay ciertas normas y procedimientos de
debate que, en realidad, nada tienen que ver con el establecimiento
de los hechos, pero sirven de mucho. Algunas de esas normas son:
nunca digas nada positivo de tu propia postura porque lo pueden
poner en tela de juicio, pero lnzate sin contemplaciones sobre las
debilidades de tu adversario. Se les da bien. No me creo capaz de ven
cer a los creacionistas en un debate. Empatar s puedo. Pero los crea
cionistas son muy malos en los tribunales de justicia, porque son sitios
donde no se pueden soltar discursos. En un tribunal ests obligado a
responder con concisin a las preguntas sobre los hechos que avalan
tu teora. Los destruimos en Arkansas. Al segundo da de un juicio
que iba a durar quince, celebramos la fiesta de nuestra victoria. (Con
ferencia en el Caltech, 1985.)

10

Ciencia defendida, ciencia definida

La evolucin y el creacionismo ante el Tribunal Supremo

El 18 de agosto de 1986, en el National Press Club de Washington se


organiz una rueda de prensa para anunciar una declaracin amicus
curiae firmada por setenta y dos premios Nobel, diecisiete academias
cientficas de mbito estatal y otras siete instituciones cientficas. Se
trataba de una declaracin de apoyo a los apelados en el caso
Edwards contra Aguillard, litigio del Tribunal Supremo que diri
ma la constitucionalidad de la Ley (de Luisiana) de Trato Igualita
rio para la Ciencia de la Creacin y la Ciencia de la Evolucin. Esen-

Figura 16: Unos cientficos laureados con el Nobel descubren el eslabn perdi
do, y ponen a los creacionistas en su sitio. El cartel del creacionista reza: La Tie
rra slo tiene 10.000 aos. [Tira cmica de Bill Day para el Detroit FveePress.]

238

Por qu creemos en cosas raras

cialmente, dicha ley, aprobada en 1982, exiga que la versin de la


creacin que ofrece el Gnesis y la teora de la evolucin recibieran
el mismo tiempo lectivo en los colegios pblicos del estado de Luisiana. Los abogados Jefrey Lehman y Beth Shapiro Kaufman, de la
firma Caplin y Drysdale, el premio Nobel Christian Anfinsen, el bi
logo Francisco Ayala (de la Universidad de California en Davis) y el
paleontlogo Stephen Jay Gould (de la Universidad de Harvard)
hicieron frente a una sala repleta de periodistas de prensa, radio y
televisin llegados de todo Estados Unidos.
Stephen Jay Gould y Francisco Ayala leyeron la declaracin ini
cial; otra persona ley la declaracin in absentia del premio Nobel
Murray Gell-Mann. El emotivo compromiso de estos representantes
de la comunidad cientfica era firme y sus declaraciones no lo disi
mulaban. Gould seal: En realidad, la expresin ciencia de la
creacin es un oxmoron, una expresin contradictoria y absurda
que encubre una postura religiosa concreta, particular y minoritaria
en Estados Unidos: la interpretacin literal de la Biblia. Ayala aa
di: Afirmar que cuanto dice el Gnesis constituye una verdad cien
tfica es negar la evidencia. Ensearlo en los colegios como si fuera
ciencia causara un perjuicio inimaginable en la educacin de los
estudiantes estadounidenses, que necesitan cierta formacin cient
fica para prosperar en una nacin que depende del progreso cient
fico para su seguridad nacional y para el bienestar y el beneficio eco
nmico individual. Murray Gell-Mann coincidi con Ayala y
consider el problema desde una perspectiva amplia, nacional, pero
fue ms all, y observ, en trminos muy claros, que la ley que era
motivo de litigio constitua un ataque a la ciencia en su conjunto:
Quisiera sealar que esa ley ataca una parte de la ciencia mucho
mayor de lo que mucha gente cree y que atae a partes muy impor
tantes de la fsica, la qumica, la astronoma y la geologa, amn de a
muchas ideas esenciales de la biologa y de la antropologa. En parti
cular, la idea de reducir la edad de la Tierra por un factor de casi un

Ciencia defendida, ciencia definida

239

milln y la de la visible expansin del universo por un factor todava


ms alto choca en lo ms bsico con las conclusiones ms firmes de la
ciencia fsica. Por ejemplo, cuando los cientficos de la creacin
cuestionan la validez de los relojes radiactivos, que constituyen el
mtodo de medicin del tiempo ms fiable que conocemos, atacan
principios fundamentales y consolidados de la fsica nuclear.

Dedicaron reseas a estas declaraciones buen nmero de publica


ciones como Scientific American, Nature, Science, Omni, The Chronicle of
HigherEducation, Science Teacherj California Science TeachersJournal. El
Detroit Free Press public en sus pginas editoriales una tira cmica en
la que un creacionista se une a la famosa marcha del progreso
humano que proponen los evolucionistas (Figura 16).
El mismo tiempo o todo el tiempo?
En general, los creacionistas son fiindamentalistas cristianos que leen
la Biblia en sentido literal: cuando el Gnesis habla de seis das de cre
acin, por ejemplo, quiere decir seis das de veinticuatro horas. Des
cendiendo a lo particular, hay, por supuesto, muchos tipos de creacio
nistas, incluidos los de la Tierra joven, que se atienen a la
interpretacin literal con das de veinticuatro horas; los creacionistas
de la Tierra vieja, que defienden que el discurso bblico es figurado
y representa pocas geolgicas; y los creacionistas de la laguna, que
aceptan la existencia de una laguna temporal entre la creacin inicial
y el surgimiento de los seres humanos y de la civilizacin (aceptando,
por tanto, nociones cientficas como el enorme tiempo transcurrido
desde la creacin del planeta hace miles de millones de aos).
Los creacionistas con carn son pocos, pero lo que les falta en
cifras lo suplen con ruido. Y se las han arreglado para tocar el nervio
que, en algn lugar muy profundo, conecta la psique nacional de
muchos estadounidenses con las races religiosas de nuestro pas. Es

240

Por qu creemos en cosas raras

posible que seamos una sociedad plural -un crisol de culturas, una
ensalada de etnias y todo eso-, pero el Gnesis remite a nuestros or
genes. Segn una encuesta que la empresa Gallup realiz en 1991, el
47 por ciento de los estadounidenses cree que Dios cre al hombre
ms o menos tal y como es hoy hace alrededor de unos diez mil
aos. Un punto de vista intermedio, el de que el hombre ha evolu
cionado a lo largo de millones de aos desde formas de vida menos
avanzadas, pero Dios ha guiado el proceso, lo sostienen -segn esa
encuesta de 1991- el 40 por ciento de los estadounidenses. Y slo el
9 por ciento creen que el hombre ha evolucionado a lo largo de
millones de aos desde formas menos avanzadas de vida. Y Dios no
ha tomado parte en el proceso. El 4 por ciento restante respondi:
No lo s (Gallup y Newport, 1991, p. 140).
Por qu, entonces, hay tanta polmica? Porque el 99 por ciento
de los cientficos adoptan el punto de vista naturalista que slo
defienden un 9 por ciento de estadounidenses. La diferencia es muy
llamativa. Resulta difcil imaginar otra creencia para la que exista
tanta disparidad entre el ciudadano de la calle y el experto encerra
do en su torre de marfil. Pero la ciencia es la fuerza dominante de
nuestra cultura, as que, con el fin de conseguir respetabilidad y, lo
que es ms importante para ellos, acceder a los colegios pblicos, los
creacionistas estn obligados a enfrentarse a esa poderosa minora.
En los ltimos ochenta aos, los creacionistas han recurrido a tres
estrategias bsicas con el fin de garantizar la supervivencia de sus
creencias religiosas. El caso de Luisiana supuso la culminacin de
una serie de batallas legales que empezaron en la dcada de 1920 y
que pueden agruparse en las tendencias que expongo a continua
cin.
Veto a la evolucin
En la dcada de 1920 se perciba en la fibra moral de Estados
Unidos una degeneracin que algunos vincularon con la teora de la
evolucin de Darwin. Por ejemplo, en 1923 un partidario del orador

Ciencia defendida, ciencia definida

241

fundamentalista William Jennings Bryan coment: Verter veneno


en la garganta de nuestros nios no es nada comparado con la con
denacin de sus almas con la enseanza de la evolucin (en
Cowen, 1986, p. 8). Los fundamentalistas se conjuraron para atajar
el declive moral evitando que la teora de la evolucin se enseara
en los colegios pblicos. En 1923, Oklahoma aprob una normativa
para que el estado regalara libros de texto a los colegios pblicos con
la condicin de que ni los libros ni los profesores mencionaran la
evolucin. Florida lleg un poco ms lejos con la aprobacin de una
normativa antievolucin. En 1925, el parlamento de Tennessee
aprob la Ley Butler, que deca: Se prohbe a todos los profesores
de las universidades y colegios pblicos del estado [... ] la enseanza
de toda teora que niegue el relato de la Creacin Divina que ensea
la Biblia para ensear en su lugar que el hombre desciende de una
especie inferior de animales (en Gould 1983a, p. 264). La ley supo
na una evidente violacin de las libertades civiles y tuvo como con
secuencia el famoso Monkey Trial [Proceso del mono], que han
documentado esplndidamente Douglas Futuyma (1983), Gould
(1983a), Dorothy Nelkin (1982) yMichaelRuse (1982).
John T. Scopes era un profesor eventual que se ofreci voluntario
para denunciar la ley antievolucin de Tennessee y, con ello, propor
cionar al American Civil Liberties Union (Sindicato de las Liberta
des Civiles en Estados Unidos) un proceso judicial que pudiera sen
tar jurisprudencia. Ese sindicato tena intencin de, si era necesario,
elevar el caso al Tribunal Supremo de Estados Unidos. Clarence
Darrow, el ms clebre abogado defensor de la poca, se encarg de
proporcionar ayuda legal a Scopes, y William Jennings Bryan, que
haba sido candidato a la presidencia de Estados Unidos en tres oca
siones y era un portavoz muy conocido del fundamentalismo bbli
co, se erigi en defensor de la fe desde el banco del fiscal. Algunos
dijeron que se trataba del juicio del siglo y, en efecto, la expecta
cin era enorme; fue, por ejemplo, el primer proceso judicial que la
radio sigui a diario. Los dos gigantes de la abogaca pontificaron

242

Por qu creemos en cosas raras

durante das y, al final, el juez Raulston declar culpable a Scopes y


le mult, por incumplimiento de la ley, con cien dlares. Gracias a
una triquiuela legal -segn las leyes de Tennessee, slo un jurado
poda imponer multas superiores a cincuenta dlares-, el tribunal
anul la sentencia y la defensa no pudo apelar. El caso no lleg al
Tribunal Supremo y la ley estuvo en vigor hasta 1967.
Mucha gente, la mayora, cree que Scopes, Darrow y la comuni
dad cientfica consiguieron una gran victoria en Tennessee. H. L.
Mencken, que cubri el juicio para el Baltimore Sun, resumi el pro
ceso y la actitud de William Jennings Bryan del siguiente modo: En
cierta ocasin tuvo un pie en la Casa Blanca y la nacin temblaba al
or sus bramidos. Ahora no es ms que el papa de pega del Estados
Unidos rural y el hermano de los desesperados pastores que hosti
gan a los imbciles en los tabernculos de hierro galvanizado de
antiguas estaciones de ferrocarril [...]. Es trgico, en verdad, empe
zar la vida como un hroe para acabarla convertido en bufn (en
Gould 1983a, p. 277). Y, sin embargo, la teora de la evolucin no se
sali con la suya. William Bryan muri pocos das despus del trmi
no del juicio, pero fue el ltimo que ri, porque la polmica que sus
cit el proceso motiv que muchas personas, y en particular los edi
tores de libros de texto y lasjuntas de educacin, se negaran siquiera
a que la teora de la evolucin se mencionara en los textos. Judith
Grabiner y Peter Miller (1974) estudiaron cmo eran los libros de
texto de los institutos antes y despus del proceso: Es cierto que crean
que haban vencido en el foro de la opinin pblica, pero, a finales
de la dcada de 1920, los evolucionistas perdieron en el campo de
batalla original -la enseanza de la evolucin en los colegios pbli
cos-, ajuzgar por el contenido de los libros de biologa de los institu
tos [que] disminuy tras el juicio de Scopes. Aquel proceso que,
con la perspectiva del tiempo, se antoja cmico, fue en realidad tr
gico. H. L. Mencken dijo: Que nadie se lo tome como una come
dia, por mucho que haya resultado farsesco en todos sus detalles.
Atestigua que el hombre de Neandertal se reorganiza en los aislados

Ciencia defendida, ciencia definida

243

pramos de las zonas rurales, dirigido por un fantico sin juicio ni


conciencia. Tennessee le ha desafiado demasiado tarde y de forma
algo timorata, y ve estos das cmo sus tribunales se convierten en
lugares de congregacin donde funcionarios que han jurado defen
der la ley se mofan de la Ley de Derechos Civiles (en Gould 1983a,
pp. 277-278).
Y as quedaron las cosas durante ms de treinta aos; hasta el 4 de
octubre de 1957, fecha en que la Unin Sovitica lanz el Sputnik I,
el primer satlite artificial, anunciando con ello a Estados Unidos,
que, a diferencia de los secretos polticos, los secretos de la naturale
za no se pueden ocultar: ninguna nacin puede hacerse con el
monopolio de la ley natural. El miedo al Sputnik impuls el renaci
miento de la ciencia en la educacin, lo que a su vez condujo a la
reintroduccin de la evolucin en el temario de la enseanza pbli
ca. En 1961, la National Science Foundation redact, junto con el
Biological Science Curriculum Study, un programa bsico para ense
ar la teora de la evolucin y public una serie de libros de biologa
organizados en tomo al principio de la evolucin.
El mismo nmero de horas para el Gnesis que para Darwin
La siguiente generacin de fundamentalistas religiosos y de
defensores de una interpretacin literal de la Biblia respondi con
un nuevo enfoque. A finales la dcada de 1960 y a principios de la de
1970, los miembros de esa generacin exigieron que los colegios
dedicaran a ensear la teora de la evolucin el mismo tiempo que
al relato del Gnesis e insistieron en que la evolucin slo era una
teora y no un hecho y como tal haba que tratarla. Prendi la llama
la publicacin, en 1961, de El diluvio del Gnesis-que llevaba por sub
ttulo: El relato bblico y sus implicaciones cientficas-, de John
Whitcomb y Henry Morris. A los autores no les interesaba el origen
de las especies, como ellos mismos explicaban: Los datos geolgi
cos pueden ofrecemos una informacin muy valiosa sobre la histo
ria de la Tierra despus de la Creacin [... ] pero no pueden infor

244

Por qu creemos en cosas raras

mamos sobre los procesos o secuencias que Dios sigui en el curso de


la Creacin, puesto que Dios dijo claramente que esos procesos ya no
estn en marcha. Esta obra presentaba la geologa del Diluvio Uni
versal bajo una nueva perspectiva y fue promovida por nuevas organi
zaciones creacionistas, como la Creation Research Society, fundada en
1963, que contribuyeron a la elaboracin de una legislacin creacionista. Por ejemplo, en 1963 el senado del estado de Tennessee aprob
por 69 votos contra 16 una ley que exiga que todos los libros de texto
de Tennessee llevaran una nota que dijera, entre otras cosas, que el
origen y la creacin del hombre en este mundo [...] no se pueden
abordar como un hecho cientfico (en Benetta, 1986, p. 21). La
Biblia, que fue designada libro de referencia, no llevaba tal nota.
La National Association of Biology Teachers apel la ley apoyn
dose en argumentos recogidos en la Primera Enmienda. Por esa
misma poca, Susan Epperson, profesora de Biologa de un instituto
de Little Rock, Arkansas, denunci al estado sobre la base de que
una ley antievolucin de 1929 violaba su derecho a la libertad de
expresin. Gan el pleito, pero, en 1967 el Tribunal Supremo de
Arkansas derog la sentencia, que, luego, la profesora elev al Tribu
nal Supremo de Estados Unidos. En 1967 Tennessee abrog su ley
antievolucin y en 1968 el Tribunal Supremo de Estados Unidos dio
la razn a Susan Epperson. Para este tribunal, la ley de Arkansas de
1929 se propona desechar una teora en particular porque, pre
suntamente, chocaba con el relato bblico (en Cowen, 1986, p. 9) y,
adems, era un intento por predicar una postura religiosa en las
aulas pblicas. La ley de Arkansas qued derogada y el Tribunal
Supremo de Estados Unidos sentenci que las leyes antievolucin
eran inconstitucionales. Esta serie de contingencias legales motiv
que los creacionistas se decantaran por una nueva lnea de accin.
El mismo nmero de horas para la ciencia de la creacin y para Dar
win
Si no se poda excluir la evolucin de las aulas y si la enseanza de

Ciencia defendida, ciencia definida

245

preceptos religiosos era inconstitucional, los creacionistas, que que


ran acceder a los colegios pblicos, necesitaban una nueva estrate
gia. Fue as como entr enjuego la ciencia de la creacin. En
1972, Heniy Morris organiz el Creation-Science Research Center,
que perteneca al Christian Heritage College. Morris y sus colegas se
centraron en la elaboracin y distribucin de los folletos Science and
Creation, diseados para los alumnos de primaria, y en 1973 y 1974
consiguieron introducirlos en veintiocho estados junto con otros
panfletos como Handy Dandy Evolution Refuter [Manual prctico del
refutador de la evolucin] (1977), de Robert Kofahl, y The Creation
Explanation: A Scientific Altemative to Evolution [La explicacin de la
creacin. Alternativa cientfica a la evolucin] (1975), de Kelly
Segraves.
La argumentacin era la siguiente: puesto que la honradez
acadmica exige un trato equitativo de todas las ideas, habra que
ensear la ciencia de la creacin junto con la ciencia de la evolu
cin. Sus defensores establecan diferencias claras entre el crea
cionismo bblico, con una base fundamentalista religiosa, y el cre
acionismo cientfico, que haca hincapi en las pruebas cientficas
no religiosas contra la evolucin y a favor de la creacin. Desde
finales de la dcada de 1970 y a lo largo de la de 1980, el CreationScience Research Center, el Institute for Creation Research, la
Bible Science Association y otros organismos semejantes presiona
ron a las juntas estatales de educacin y a los editores de libros de
texto para que incluyeran en la enseanza y en los manuales la
ciencia de la creacin junto con la ciencia de la evolucin. Su
objetivo era claro: Que los 63 millones de nios estadounidenses
conozcan la doctrina cientfica del creacionismo bblico (en
Overton, 1985, p. 273).
En el terreno legal, la tercera estrategia consigui que en 1981 se
aprobara en Arkansas la Ley 590, que exiga un tratamiento equita
tivo de la ciencia de la creacin y de la ciencia de la evolucin en los
colegios pblicos. Su propsito es proteger la libertad acadmica

246

Por qu creemos en cosas raras

ofreciendo a los alumnos una alternativa, garantizar la libertad del


ejercicio de la religin, garantizar la libertad de expresin [...] vetar
la discriminacin de las creencias evolucionistas o creacionistas (en
Overton, 1985, p. 260). Segn el California Science TeachersJournal,
present la ley un senador que no haba escrito una palabra de ella
y que no saba quin lo haba hecho. Debatieron la ley un cuarto de
hora en el senado estatal, no se debati en la Cmara de Represen
tantes y el gobernador la firm sin haberla ledo (en Cowen, 1986,
p. 9). Pero fue aprobada y, un ao despus, el gobierno de Luisiana
aprob otra similar.
La constitucionalidad de la Ley 590 se puso en tela de juicio el 27
de mayo de 1981 cuando el reverendo Bill McLean y otras personas
presentaron una demanda. El caso McLean contra Arkansas lleg
a los tribunales de Little Rock el 7 de diciembre de 1981. Los litigan
tes eran, de un lado, la ciencia establecida, la religin acadmica y
los profesores liberales (respaldados por la American Civil Liberties
Union), y, de otro, la Junta de Educacin de Arkansas y diversos
creacionistas. El juez federal William R. Overton, de Arkansas, dicta
min contra el estado con el siguiente argumento: en primer lugar,
la ciencia de la creacin transmite una inconfundible religiosidad
y es, por tanto, inconstitucional. Todos los telogos que han testifi
cado -explic Overton-, incluidos los testigos de la defensa, han
manifestado la opinin de que la declaracin se refiere a una crea
cin sobrenatural que Dios llev a cabo. En segundo lugar, los crea
cionistas haban recurrido a un presunto idealismo que asume
slo dos explicaciones para los orgenes de la vida y de la existencia
del hombre, las plantas y los animales. O bien fue obra del creador o
bien no lo fue. Con este argumento o esto o lo otro, los creacio
nistas afirman que cualquier prueba que no apoye la teora de la
evolucin, apoya, necesariamente, el creacionismo; pero, como el
juez aclar: Aunque el tema del origen de la vida corresponde a la
biologa, la comunidad cientfica no considera que el origen de la
vida sea parte de la teora evolutiva. Adems, seal: La evolucin

Ciencia defendida, ciencia definida

247

no presupone la ausencia de un creador o de Dios y la inferencia


que aparece en la Parte 4 [de la ley 590] es errnea. Por ltimo, el
juez Overton recoga los argumentos de testigos expertos (como
Stephen Jay Gould, Francisco Ayala y Michael Ruse) en el sentido de
que la ciencia de la creacin no es una ciencia, porque la empresa
cientfica suele definirse as: Ciencia es lo que acepta la comuni
dad cientfica y lo que hacen los cientficos. A continuacin,
escuch las caractersticas esenciales de la ciencia, segn las perfila
ron algunos testigos expertos: (1) se gua por la ley natural; (2)
tiene que explicarse por medio de la ley natural; (3) es comprobable
en el mundo emprico; (4) sus conclusiones se pueden poner a
prueba [...]; y (5) cumple con el principio de falsabilidad. El juez
conclua su argumentacin as: La ciencia de la creacin [...] no
responde a esas caractersticas bsicas. Y sealaba: El conocimien
to no necesita del visto bueno de la legislacin para convertirse en
ciencia (1985, pp. 280-283).
Al Tribunal Supremo
A pesar de esta decisin, los creacionistas continuaron presionando
en pro de la revisin de los libros de texto y para que la ley exija que
en los colegios se dedique el mismo nmero de horas a la creacin
que a la evolucin. Pero esa estrategia se vino abzyo con el veredicto
del caso contra la ley de Luisiana. En 1985 la ley de Luisiana cay ful
minada en un juicio sumarsimo (es decir, sin proceso judicial) en el
Tribunal Federal de Luisiana cuando Adrin Duplantier, juez del
distrito, dictamin, coincidiendo con Overton, que la ciencia de la
creacin era, en realidad, un dogma religioso. El veredicto del juez
Duplantier no se centraba en las caractersticas de la ciencia, sino en
el argumento religioso: que la enseanza de la ciencia de la creacin
requiere la enseanza de la existencia de un creador, lo cual viola la
Establhhmmt Clause, clusula de la Primera Enmienda de la Constitu

248

Por qu creemos en cosas raras

cin de Estados Unidos que prescribe el laicismo del Estado y de las


leyes. Pese a que se archivaron ms de mil pginas sobre las caracte
rsticas de la ciencia, el juez Duplantier declin la invitacin a
entrar en ese debate (en Thomas, 1986, p. 50). La decisin qued
en manos del Tribunal de Apelaciones del Quinto Circuito de Esta
dos Unidos (que se ocupa de las apelaciones judiciales de Luisiana y
de otros estados de prximos), donde se discuti la conveniencia de
entrar en el debate. Ese tribunal, que contaba con tres jueces para
estudiar el caso y con quince para votarlo, coincidi con el tribunal
del distrito en que la ley era inconstitucional.
Pero cuando un tribunal federal declara que una ley es inconsti
tucional por imperativo judicial, el Tribunal Supremo de Estados
Unidos est obligado a revisar el caso. Y puesto que la votacin estu
vo reida -ocho contra siete-, Luisiana remiti una declaracin
jurisdiccional, y el caso pas al mbito federal. Cuatro de los nueve
jueces del Tribunal Supremo coincidieron en que haba motivos
suficientes para juzgar la materia y por la regla de cuatro acorda
ron que juzgaran el caso. Las primeras vistas orales del Caso
Edwards contra Aguillard se produjeron el 10 de diciembre de
1986. Wendell Bird representaba a la parte apelante yjay Topkis y el
American Civil Liberties Union a la parte apelada. Bird sostuvo que,
a causa de la confusin existente sobre la ley de Luisiana, en un jui
cio en el que se permite la aportacin de pruebas debera permitirse
tambin que los testigos de ambos bandos ofrezcan definiciones
(de las Oficial Transcript Proceedings [Actas Oficiales del Proceso],
1986, que a partir de ahora denominar con las siglas OTP). Tras
una prolongada discusin sobre la intencin real de la ley de Luisia
na, Bird insisti en la preocupacin por la libertad de enseanza,
es decir, el derecho de los alumnos a un tratamiento equilibrado
de la evolucin y de la creacin (p. 14).
Con un enfoque de mnimos y respondiendo al fundamento de
la decisin de Duplantier, Topkis sostuvo que la ciencia de la crea
cin no era ms que religin disfrazada de ciencia y que, por tanto,

Ciencia defendida, ciencia definida

249

su enseanza era inconstitucional. Sin embargo, era un argumento


con una base muy dbil, porque, entonces, en el caso de que la cien
cia de la creacin fuera vlida, independientemente de su relacin
con la religin, s se tendra que incluir en el temario de Ciencias
de los colegios pblicos? Las analogas histricas de los jueces con
trarrestaron con brillantez los argumentos de Topkis. Por ejemplo,
el presidente del tribunal, el juez William Rehnquist, demostr que
se puede creer que Dios cre la vida sin que haya en ello una inten
cin religiosa (OTP, pp. 35-36).
Rehnquist : Mi siguiente pregunta es si a usted el aristotelismo le pare
ce una religin.
T opkis: Claro que no.

R.: Bueno, entonces usted podra creer en una primera causa, en


un impulsor no impulsado, que sera impersonal, y al que los hom
bres no estn obligados a venerar ni obedecer y, en realidad, a quien
no le importe lo que a la humanidad le ocurra.
T.: S.
R: Y creer en la creacin.
T.: No, si la creacin significa creacin por un creador divino.
R: Y yo le digo que depende de lo que entienda por divino. Si lo
nico que quiere decir es que se trata de una primera causa, de un
impulsor impersonal...
T.: Divino, seora, tiene otras connotaciones, permita que le diga.
R.: Pero la ley no dice divino.
T.: No.
R.: Slo dice creacin.

Al juez Antonin Scalia le preocupaba que slo por su intencin


pudiera invalidarse una ley de mbito estatal cuando esa ley tiene un
propsito secular perfectamente vlido, e inclin la discusin de
su lado con un argumento histrico todava ms revelador sobre la
irrelevancia de la intencin:

250

Por qu creemos en cosas raras

Supongamos que un profesor de Historia Antigua de un instituto esta


tal ensea en sus clases que, en el siglo I d. C., el Imperio romano no
haba ocupado la orilla sur del Mediterrneo. Supongamos tambin
que un grupo de protestantes est muy preocupado por ese hecho, que
sugiere que el relato bblico de la crucifixin contiene errores. Adems,
el citado profesor ensea otras cosas que tambin son errneas, como
que los partos provienen de Egipto, pero esto no preocupa a ese grupo
de protestantes. Lo que s les preocupa es que los romanos ocupaban
Jerusaln en el siglo I d. C. As que acuden al director del instituto y le
dicen: Ese profesor de Historia est enseando cosas que no se corres
ponden con la realidad. Todo el mundo sabe que Roma ocup Jerusa
ln. Y el director les dice: Eh, tienen ustedes razn. Y le dice al profe
sor que tiene que ensear que Roma ocupaba la orilla sur del
Mediterrneo en el siglo 1 d. C. Habra aqu, evidentemente, una moti
vacin religiosa. En este ejemplo, la nica razn de que a esas personas,
a los protestantes, les preocupe lo que el profesor dice es que contradi
ce las enseanzas de su religin (lo que diga de los partos no les preocu
pa lo ms mnimo). Ahora bien, sera inconstitucional que el director
del instituto, basndose en sus razonamientos, que tienen una motiva
cin religiosa, cambiara lo que se ensea en su instituto? (pp. 40-41.)

El juez Lewis Powell adujo otro ejemplo histrico sobre un colegio


hipottico en cuyas clases de historia slo se enseara la visin pro
testante de la Reforma, y que, entonces, los catlicos solicitaran,
por motivos religiosos, que se concediera el mismo tiempo la visin
catlica. Teniendo en cuenta que las exigencias de los catlicos esta
ran justificadas desde el punto de vista de la historia, pregunt este
juez, seran objetables? Topkis respondi: Mientras la direccin
del colegio, al adoptar su postura, tuviera un propsito histrico y
no religioso, yo no pondra ninguna objecin (pp. 47-48).
Cuando Lewis Powell se uni a los jueces Rehnquist y Scalia y pre
gunt si los motivos religiosos de los apelantes eran suficientes para
poner en tela de juicio la legitimidad de sus afirmaciones en defensa

Ciencia defendida, ciencia definida

251

de la ciencia de la creacin, pareci que la estrategia de mnimos de


Topkis estaba a punto de volverse en su contra y que existan posibili
dades reales de que la ley de Luisiana siguiera en vigor.
La ciencia defendida
En una carta fechada el 15 de diciembre de 1986, Stephen Jay Gould,
uno de los testigos de la defensa, seal que Scalia y Rehnquist, las
dos ltimas personas de Estados Unidos a quienes yo me imaginaba
capaz de alabar, tienen en sus manos a Topkis, totalmente en sus
manos. La carta prosegua: Entr en la sala con la conviccin de que
tenamos cuatro votos seguros (Brennan, Marshall, Blackmun y Stevens), de que ellos tenan dos (Rehnquist y Scalia), y de que Powell
era, probablemente, nuestro quinto voto clave, y puede que OConnor y White tambin voten a nuestro favor. Pero ya no estoy seguro de
de dnde va a provenir nuestro quinto voto. Soy demasiado pesimista
sin motivo?. En esos momentos, seguramente no. Al fin y al cabo,
Topkis y el American Civil Liberties Union haban recurrido a la estra
tegia preferida de los creacionistas cuando se enfrentan a los evolucio
nistas: pasar a la ofensiva y no mencionar ni un detalle de la propia
postura para no tener que ponerse a la defensiva. Gould manifest su
enorme frustracin en una carta a Novik: Ya sera bastante triste
haber argumentado mal. Pero me siento especialmente abatido por
que creo que, adems, lo hemos hecho arteramente. Hemos hecho
algo de lo que siempre hemos acusado a los creacionistas: argumentar
mediante alusiones e indirectas en lugar de con datos en la mano.
Jams imagin que pudiera llegar a ocurrir. No hemos actuado con
honor. Me siento como el nio que tira de la manga de su to, Shoeless
Joe: Di que no es verdad, to, por favor*. Me equivoco?. Si no con
seguan hacerse con el quinto voto, la ley de Luisiana vencera, dero
gando la decisin del juez Overton en el proceso de Arkansas y sentan
do un precedente para que otros estados aprobaran leyes similares.

252

Por qu creemos en cosas raras

Puesto que el argumento que atacaba las motivaciones religiosas


de los creacionistas no era vlido para el tribunal, se haca necesario
cambiar radicalmente de estrategia. La nica esperanza pareca
cifrarse en negar la validez cientfica de la ciencia de la creacin.
Haca falta una definicin de ciencia sucinta y sin ambigedades,
para que el tribunal se percatara de que el contenido de la ciencia
de la creacin no cumpla con los criterios que legitimaran su pos
tura.
Pese a la atencin que durante siglos le han prestado los cientfi
cos y filsofos de la ciencia, la comunidad cientfica nunca ha acepta
do una definicin concisa de ciencia. Esta situacin cambi tempo
ralmente con el informe amicus curiae que el 18 de agosto de 1986
remiti un conjunto de cientficos al Tribunal Supremo. Los firman
tes de esa carta consiguieron una definicin precisa y consensuada
de la naturaleza y alcance de la ciencia. Impulsaron esa carta Murray
Gell-Mann, Paul MacCready y otros miembros de la Southern Cali
fornia Skeptics Society despus de leer en Los Angeles Times que el
Tribunal Supremo de Estados Unidos haba accedido a revisar el
caso de Luisiana. Preocupados, se pusieron en contacto con el abo
gado Jeffrey Lehman, que haba trabajado con el juez John Paul Stevens. Lehman les dijo que un informe amicus era la forma adecua
da de que un grupo de personas independientes presentaran su
parecer al Tribunal (Lehman, 1989).
La idea surgi en marzo de 1986. Era preciso enviar la carta a los
cinco meses. El tiempo era crucial. Lehman cont con la colabora
cin de Beth Kaufman, que tena experiencia en la Establishment
Clause. William Bennetta, historiador del movimiento creacionista,
se reuni en Washington con Lehman y Kaufman a fin de asesorar
les. Murray Gell-Mann envi cartas a diversas academias cientficas
de todo Estados Unidos y a varios premios Nobel de ciencia y medici
* ShoelessJoe Jackson, estrella del bisbol que ama la final de la liga de bisbol
estadounidense en 1919. La noticia tuvo una enorme repercusin nacional en la
poca.

Ciencia defendida, ciencia definida

253

na en las que describa los objetivos del informe amicus cuete, entre
los cuales estaba el de demostrar que el lenguaje de la ley de Luisiana estaba plagado de malentendidos sobre los procesos y vocabula
rios de la ciencia y que su aplicacin promovera la confusin de la
ciencia con la religin y subvertira y distorsionara los esfuerzos por
ensear las conclusiones cientficas ms slidas sobre la evolucin
csmica, planetaria y orgnica. Como consecuencia de ello, .seala
ba Murray Gell-Mann, la ley slo se puede explicar como un inten
to de tergiversar la ciencia con objeto de promover la religin fundamentalista (carta a diversos laureados con el premio Nobel, 25 de
junio de 1986).
La comunidad cientfica respondi positiva y satisfactoriamente.
Por ejemplo, la Academia de Ciencias de Iowa se uni a los amiciy
envi a Murray Gell-Mann un informe en el que declaraba su postu
ra con respecto al creacionismo como explicacin cientfica de los
fenmenos naturales. El premio Nobel Len N. Cooper acept la
invitacin y envi a Gell-Mann el texto de una de sus conferencias
sobre la ciencia de la creacin. Samuel O. Thier, presidente del Institute of Medicine, agradeci a Murray Gell-Mann su invitacin y la
rechaz nicamente porque su instituto estaba elaborando su pro
pio informe amicus curiae.
Finalmente, y puesto que la vista oral haba sido un fiasco, los infor
mes parecan significativamente ms importantes de lo que nadie
haba anticipado. En una carta que envi el mismo da que la que le
remiti a Novik, Stephen Jay Gould se puso en contacto con Murray
Gell-Mann para expresarle su inquietud y decepcin (revelando la fir
meza de su compromiso emocional con la defensa de la ciencia frente
a los creacionistas): Dios, nunca se me pas por la cabeza que esos
memos saldran mejor parados que nosotros en una discusin de alto
nivel en una ocasin realmente importante. Pero todo esto tiene otra
consecuencia. Nuestros argumentos en la vista oral han sido tan defi
cientes que ahora nuestra nica esperanza reside en los informes. Esto
hace que la carta que has conseguido de los premios Nobel sea toda

254

Por qu creemos en cosas raras

va ms importante, probablemente crucial. As que te escribo en


nombre de todos los bilogos evolutivos para darte las gracias por
dedicarle tanto tiempo a una labor tan importante en la defensa de
unos principios que todos compartimos. Murray Gell-Mann record
despus que estaban muy preocupados por la vista oral. No se trata
de que los creacionistas sean religiosos, muchos cientficos lo son, sino
de que afirman que lo suyo es ciencia cuando no es ms que una san
dez. Es como si la Sociedad de la Tierra Plana insistiera en que su teo
ra se enseara en los colegios (1990).
Ciencia definida
Fue Jeffrey Lehman quien se encarg de redactar la mayor parte del
informe amicus curiae, y para ello recibi la ayuda de Beth Kaufmann, Murray Gell-Mann, William Bennetta y otros. Lehman seal
que, desde el punto de vista de un abogado, la dificultad de redac
tar el informe era aclarar cul es la diferencia entre ciencia y religin
y por qu el creacionismo no es cientfico. Cuando habl con los
cientficos no saban cmo definir sucintamente su labor (1989). El
informe es conciso (veintisiete pginas), bien documentado (treinta
y dos largas notas a pie de pgina) y argumenta que, por un lado, la
ciencia de la creacin no es ms que una nueva etiqueta para viejas
doctrinas religiosas que tienen dcadas de antigedad y, por otro, no
cumple con los requisitos de la definicin de ciencia que figura en
el informe amicus curiae.
El primer argumento lo declara directamente: El trmino
ciencia de la creacin de la ley encama un dogma religioso, no el
asptico constructo brusca aparicin que plantean los apelantes
de este litigio (Informe amicus curiae, 1986 [de ahora adelante,
AC], p. 5). En la presentacin de sus argumentos, los creacionistas
eliminaron a Dios haciendo ms asptico el acto de la creacin, al
que se referan como origen por medio de la brusca aparicin, en

Ciencia defendida, ciencia definida

255

formas complejas, de vida biolgica, de la vida misma y del universo


fsico (p. 6). Beth Kaufman explic: Nosotros sostenamos que el
constructo brusca aparicin no es una alternativa suficientemente
bien definida al ortodoxo ciencia de la creacin. No consigue
definir una alternativa concreta a la evolucin y, en consecuencia,
no es plausible que el rgano legislativo de Luisiana pretenda que
la ley lo incorpore [...]. Por tanto, el asptico constructo brusca
aparicin slo se puede comprender como una explicacin post
hoc, elaborada con el propsito de defender esa ley inconstitucio
nal (1986, p. 5). Una revisin de la bibliografa creacionista revela
que los creacionistas se han limitado a sustituir palabras, no creen
cias. Por ejemplo, los miembros de la Creation Research Society
estn obligados a suscribir la siguiente declaracin de fe (en AC,
p. 10):
(1) La Biblia es la Palabra Escrita de Dios [... ] todas sus afirmaciones
son histrica y cientficamente ciertas en todos los manuscritos origi
nales [...]. Esto significa que el relato de los orgenes del Gnesis es
una exposicin factual de verdades histricas. (2) Dios hizo directa
mente, mediante actos creativos, a todos los seres vivos bsicos, inclui
do el hombre, e el curso de la Semana de Creacin que describe el
Gnesis. Todos los cambios biolgicos que se han producido desde la
Creacin han supuesto modificaciones de los tipos originales. (3) El
Diluvio Universal que describe el Gnesis fue un acontecimiento his
trico mundial en su extensin y consecuencias. (4) Por ltimo,
somos una organizacin de hombres de ciencia cristianos y acepta
mos que Jesucristo es nuestro Seor y Salvador. El relato de la crea
cin especial de Adn y Eva como un hombre y una mujer, y de su
subsiguiente cada en el pecado, es la base de nuestra fe en la necesi
dad de un Salvador de toda la humanidad. Por tanto, la salvacin slo
puede llegar aceptando que Jesucristo es nuestro Salvador.

El Institute for Creation Research y otras instituciones creacionistas

256

Por qu creemos en cosas raras

han efectuado declaraciones similares en las que dejan claro que los
creacionistas prefieren la autoridad de la Biblia a cualquier otra posi
ble prueba emprica contradictoria. Esta falta de inters por los datos
empricos aparece reflejada en el informe y demuestra que la ciencia
de la creacin no es cientfica, algo en lo que los amiciinsistiran en
la segunda parte del documento, en el cual recogan una definicin
de ciencia consensuada. Esa segunda parte comenzaba con una defi
nicin muy general: La ciencia se dedica a formular y comprobar
explicaciones naturales de fenmenos naturales. Es un proceso de
recogida y clasificacin sistemticas de datos del mundo fsico que
luego se categorizan y estudian en un esfuerzo por deducir los princi
pios de la naturaleza que mejor explican los fenmenos observados.
A continuacin, comentaban el mtodo cientfico, empezando por la
recopilacin de pruebas, los datos del mundo fsico. El fruto de la
labor cientfica es un corpus cada vez mayor de observaciones que
ofrecen informacin sobre los datos subyacentes. Los hechos son las
propiedades de los fenmenos naturales. El mtodo cientfico implica
la comprobacin rigurosa y metdica de principios que podran ofre
cer una explicacin natural de esos hechos (p. 23).
Basndose en hechos bien establecidos, se elaboran hiptesis
comprobables. El proceso de comprobacin hace que los cientfi
cos concedan una dignidad especial a esas hiptesis que tienen una
gran base experimental y observacional. A las hiptesis que gozan
de esa dignidad especial se las llama teoras. De una teora que
explica un corpus grande y diverso de hechos, se dice que es sli
da; si predice con coherencia fenmenos nuevos que pueden
observarse posteriormente, se dice que es fiable. Los hechos y las
teoras no son intercambiables. Los hechos son los datos del mundo,
las teoras son ideas que explican esos hechos. No hay que confun
dir un principio explicativo con los datos que intenta explicar. Los
constructos y otras declaraciones no comprobables no forman parte
de la ciencia. Un principio explicativo que por su propia naturaleza
no puede comprobarse queda fuera del mbito de la ciencia. Por lo

Ciencia defendida, ciencia definida

257

tanto, la ciencia slo busca explicaciones naturales de fenmenos


naturales. La ciencia no est equipada para evaluar explicaciones
sobrenaturales de los fenmenos que observamos; sin valorar la
veracidad o falsedad de las explicaciones sobrenaturales, la ciencia
deja su consideracin al dominio de la fe religiosa (pp. 23-24).
De la naturaleza del mtodo cientfico se deduce que ningn
principio explicativo de la ciencia es definitivo. Incluso la teora
ms slida y fiable [...] es tentativa. Toda teora cientfica est some
tida a revisin y, como en el caso de la astronoma ptolemaica, puede
finalmente ser rechazada tras siglos de viabilidad. La certidumbre de
los creacionistas se opone marcadamente a la incertidumbre de los
cientficos, que es una parte natural y habitual de su trabajo. En un
mundo ideal, todo curso de ciencia debera incluir repetidos recor
datorios de que todas las teoras que explican nuestras observacio
nes del universo estn sometidas a la siguiente consideracin: Por
lo que sabemos hasta ahora, a partir del examen de las pruebas de
que hoy disponemos (p. 24). Pero, como Murray Gell-Mann sea
l, los creacionistas estn obsesionados con la veracidad de la
Biblia. Las pruebas no importan, ellos siguen fieles a su doctrina
hasta el final. As pues, sealaba Murray Gell-Mann, los creacionis
tas no hacen ciencia. Slo dicen que la hacen:
Me recuerda a ese gag de Monty Pithon en el que un hombre entra
en una tienda de animales para sacarle un carnet a su pez. El propieta
rio le dice que all no hacen carnets para peces y el hombre responde
que tiene un carnet para gatos, as que por qu no le van a hacer un
carnet para peces? El propietario dice que all tampoco hacen carnets
para gatos, as que el hombre le ensea su carnet para gatos.
-Eso no es un carnet para gatos -responde el propietario-. Eso es
un carnet para perros. Usted ha tachado la palabra perro y ha pues
to gato.
Eso es lo que estn haciendo los creacionistas. Han tachado la
palabra religin yen su lugar han puesto ciencia. (1990)

258

Por qu creemos en cosas raras

Segn los amici, todo corpus de conocimientos reunido segn las


directrices que hemos descrito ms arriba se considera cientfico y
se puede ensear en los colegios pblicos; todo corpus que no se
haya acumulado siguiendo esas directrices no puede considerarse
cientfico. Como el mbito de la investigacin cientfica est limita
do conscientemente a la bsqueda de principios naturales, la ciencia
ha permanecido al margen de los dogmas religiosos y es, por tanto,
una asignatura apropiada para su enseanza en colegios pblicos
(AQ p. 23). Siguiendo esta lnea de argumentacin, al indicar que la
teora evolutiva es especulativa y carece de base comparada con
otros hechos cientficamente demostrados, la ley de Luisiana no
es coherente. Al contrario, como quiera que casi todos los bilogos
opinan que es tan slida y fiable como cualquier ciencia, la teora de
la evolucin ha atrado la atencin de los creacionistas porque perci
ben que se opone directamente a sus estticas e inflexibles creencias
religiosas. Y los amici concluyen: La ley de Luisiana est estructura
da para transmitir el mensaje de que se favorece o prefiere la reli
gin o una fe religiosa en particular y, por tanto, es inconstitucio
nal (p. 26).
La respuesta de los creacionistas
La Creation Research Legal Defense Fund habl del miedo de la
comunidad cientfica, afirm que el informe amicus curiae era el
ltimo hurra en nombre del dominio de la enseanza del evolucio
nismo en los colegios pblicos y organiz una recogida de fondos
en apoyo de su postura contra el informe amicus curiae. Sealando
que el informe haba supuesto un varapalo, los creacionistas envia
ron cartas a sus adeptos solicitando de ellos, por favor, el mejor
regalo que pudieran. A los destinatarios de la carta se les deca que
se trataba de la lucha de David contra Goliat, recordndoles que
en la confrontacin original Goliat muri y David se convirti en

Ciencia defendida, ciencia definida

259

rey de Israel. Por ltimo, la carta sealaba la orientacin atea de


los ganadores del premio Nobel y que stos se daban cuenta de que
el caso en cuestin era el ms importante al que se haban enfren
tado nunca, ms importante incluso que el proceso de Scopes,
porque estaba enjuego su propia religin humanista y secular.
Tras calificar la rueda de prensa de propaganda de los medios y
el informe c[e astuta estratagema del eslablishmenl de la evolucin,
Henry Morris no fue menos mordaz en un nmero de Acts andFacts,
publicacin del Institute for Creation Research. Para poner ese
prestigioso informe en su sitio [... ] habra que recordar que es proba
ble que los cientficos premiados con el Nobel no estn mejor infor
mados del debate creacin/evolucin que otros grupos de perso
nas, seal Morris, lo cual nos lleva a preguntarnos en qu otro
grupo de personas que pudiera compararse con setenta y dos pre
mios Nobel estaba pensando Henry Morris. Morris admita que el
informe ejercera sin duda una gran influencia, pero esperaba
que la mayor parte de las personas imparciales advirtieran sus ver
daderas intenciones. Esgrimiendo diversos argumentos a favor del
creacionismo, Henry Morris aada: No slo hay en la actualidad
miles de cientficos totalmente cualificados que son creacionistas
[...] [sino que] los padres fundadores de la ciencia [...] como Newton, Kepler, Pascal y otros, tambin eran creacionistas y eran, ade
ms, al menos tan doctos en ciencias como estos premios Nobel
modernos (en Kaufman, 1986, pp. 5-6).
Por ltimo, que el compromiso emocional de los creacionistas
iguala al de los evolucionistas qued de manifiesto con las cartas que
muchos creacionistas de base enviaron a algunos premios Nobel del
otro bando. Murray Gell-Mann recibi una carta en la que le decan
lo siguiente: La sangre de Jesucristo nos lava de todo pecado. Aquel
cuyo nombre no est escrito en el libro de la vida ser arrojado al
lago de fuego. El pecado se paga con la muerte, pero el don de Dios
es la vida eterna por medio de Jesucristo, Nuestro Seor. Pide a
Nuestro Seor Jesucristo que te salve ahora! La segunda ley de la ter

260

Por qu creemos en cosas raras

modinmica demuestra que la evolucin es imposible. Por qu


temes tanto a la verdad de la ciencia de la creacin?.
Losjueces del Tribunal Supremo de Estados Unidos responden
El caso nmero 85-1.513 del Tribunal de Apelacin del Quinto Cir
cuito de Estados Unidos lo revis el 10 de diciembre de 1986 el Tri
bunal Supremo de Estados Unidos, que dict sentencia el 19 de
junio de 1987. El Tribunal Supremo dictamin, por siete votos a
favor y dos en contra, a favor de los apelados. El Tribunal dijo: La
ley de Luisiana es manifiestamente nula porque viola la Establishmmt
Clause de la Primera Enmienda, porque carece de un propsito
secular claro y porque defiende ilcitamente la religin sugiriendo
la creencia religiosa de que un ser sobrenatural cre la humanidad
(Syllabus, 1987, p. 1). Sirvi el informe amicus curiae para, decantar
algn voto? Es difcil saberlo. El quinto voto clave, que es probable
que el informe decidiera, fue el del juez Byron White, cuya breve
opinin (dos pginas) coincide con los comentarios de la seccin D,
pgina 21, del informe. Lehman seal: Fuentes bien informadas
me han dicho que las malas lenguas del tribunal dicen que el infor
me ha influido en la decisin de losjueces (1989).
El juez William Brennan fue el encargado de leer la sentencia del
tribunal, cosa que hizo acompaado de los jueces Thurgood Marshall, Harry Blackmun, Lewis Powell, Paul Stevens y Sandra Day
O Connor, que queran hacer hincapi en que la opinin del tri
bunal no despreciaba en lo ms mnimo la tradicional discrecin
de los funcionarios locales y estatales en la seleccin del temario de
los colegios pblicos (Syllabus, 1987, p. 25). Antonin Scalia y
William Rehnquist elaboraron una nota disidente en la que soste
nan (como en la vista oral del 10 de diciembre) que, mientras exis
tiera un sincero propsito secular, que la ley fuera de inspiracin
fundamentalista cristiana no bastaba para invalidarla. Recordando la

Ciencia defendida, ciencia definida

261

cuestin de la libertad acadmica, que se esgrimi en el proceso de


Scopes, los jueces Scalia y Rehnquist sealaron: Los cividadanos de
Luisiana, incluidos los fundamentalistas cristianos, tienen derecho,
puesto que se trata de una cuestin secular, a conocer cualquier
prueba cientfica que contra la teora de la evolucin se pueda pre
sentar en sus colegios, as como el seor Scopes tuvo derecho a pre
sentar todo tipo de pruebas cientficas a favor de esa teora (p. 25).
La integridad secular de los creacionistas es cuestionable, sin
embargo, bajo el peso de las siguientes declaraciones, cada vez ms
descaradas y que cualquier cientfico tomara por falaces: El corpus
de pruebas cientficas que apoyan la ciencia de la creacin es tan
slido como el que respalda la evolucin. En realidad, es posible que
sea todava ms slido; Las pruebas de la evolucin son mucho
menos concluyentes de lo que nos han inducido a creer. La evolu
cin no es un hecho cientfico, porque no se puede observar en
ningn laboratorio. Todo lo contrario: la evolucin no es ms que
una teora o una suposicin cientfica; Una suposicin muy mala,
por otra parte. Los problemas que la evolucin plantea a la ciencia
son tan graves que lo ms adecuado sera decir que se trata de un
mito (Sylkbus, 1987, p. 14).
Ciencia unida
El proceso de Luisiana en general y el informe amicus curiaeen parti
cular lograron acicatear temporalmente a la comunidad cientfica
no slo para defenderla ciencia como un medio de comprensin del
mundo distinto de la religin, sino para definirla como corpus de
saberes acumulados por medio de un mtodo concreto: el mtodo
cientfico. JefFrey Lehman, que dijo que el caso era la experiencia
ms emocionante de su carrera profesional como abogado, seal:
Ms que en ningn otro, en este asunto cristaliza lo que significa
ser cientfico (1989).

262

Por qu creemos en cosas raras

Lo ocurrido tiene un gran significado para la historia de la cien


cia porque uni a un grupo de individuos diversos a quienes, quiz,
caracterizaba mejor que ninguna otra cosa su feroz independencia.
Amo Penzias, ganador del premio Nobel, afirm que la coinciden
cia de tantos Nobel en el caso del creacionismo era inslita y que no
poda pensar en ningn otro asunto que pudiera merecer tanto
apoyo. Entre otros ganadores del Nobel que tambin firmaron el
informe haba individuos con quienes Arno Penzias haba tenido
violentas disputas en otras cuestiones (Kaufman, 1986, p. 6).
Da la impresin de que esa unidad tiene dos explicaciones posi
bles. En primer lugar, la comunidad cientfica se sinti atacada
desde el exterior, y los psiclogos sociales han demostrado que, en
esas condiciones, casi cualquier gmpo responde al unsono. Para un
psiclogo social, en efecto, el caso de Luisiana podra constituir un
estudio revelador y muy instructivo del proceso de desindividua
cin por el cual los individuos suprimen temporalmente los conflic
tos en el seno del grupo con el fin de defenderse de un enemigo
comn. Val Fitch, que tambin obtuvo el premio Nobel, hizo la
siguiente observacin: Cuando el mtodo cientfico y la educacin
son atacados, los premios Nobel cierran filas y hablan con una sola
voz (Kaufman, 1986, p. 6).
Pero los cientficos ya haban tenido que luchar contra enemigos
exteriores antes y no haban ofrecido una respuesta tan emocional y
colectiva. Un segundo factor que podra explicar la unin que susci
t el caso de Luisiana podra ser la opinin casi unnime de los cien
tficos de que la postura de los creacionistas careca por completo de
validez. Como Val Fitch seal, al ataque del creacionismo en Luisia
na, la comunidad cientfica respondi con una unin y una fuerza
sin precedentes porque desafiaba la racionalidad cientfica en su
conjunto. Murray Gell-Mann est de acuerdo: Es cierto. No es que
nos atacaran desde el exterior, porque desde el exterior se pueden
hacer contribuciones muy valiosas. Es que esa gente no deca ms
que tonteras (1990).

Ciencia defendida, ciencia definida

263

Esos dos factores explican por qu la defensa y la definicin de la


ciencia fueron provisionales: duraron lo que dur el caso de Luisiana y all quedaron para que se las recuerde cuando se den circuns
tancias similares. Ciertamente, los filsofos de la ciencia no han sus
pendido sus investigaciones sobre la naturaleza de la ciencia y del
mtodo cientfico con la publicacin del informe amicus curiae del
caso. En realidad, el acuerdo era ms poltico que filosfico y en
nuestra sociedad democrtica ese tipo de conflictos se resuelve (aun
que slo sea por un tiempo) votando. En el caso de Luisiana, se emi
tieron los votos pertinentes y el tribunal se decant por los argumen
tos de los defensores y por quienes definen la ciencia: los propios
cientficos.

Cuarta parte

Historia y pseudohistoria
Creemos que podemos reconstruir un pasado veraz, ajustado a lo
que realmente sucedi, porque el pasado ha dejado huella en el pre
sente. Este libro quiere transmitir el mensaje de que, si bien existen
muchas posibilidades distintas, no todos los pasados que reconstrui
mos -no todos los pasados posibles- son igualmente plausibles. En
definitiva, tenemos el pasado que merecemos. Pensadores, autores,
especialistas, charlatanes y dementes (no todas estas categoras se
excluyen entre s) de todas las generaciones intentan atrapar el pasa
do en una imagen que bien para ellos, bien para la sociedad en la
que viven, resulta reconfortante. Merecemos algo mejor y podemos
hacer algo ms que tejer un pasado con el manto de la fantasa y de
la ficcin.
K e n n e t h L. F ed er , Frauds, Myths, and Mysteries:

Science and Pseudocience in Archaeology, 1986

11

Tertulias televisivas

Historia, censura y libertad de expresin

Phil Donahue fue en Estados Unidos el primer presentador clebre


de televisin que se ocup en una tertulia de la negacin del Holo
causto, pues hay, en efecto, personas -los negacionistas- que sostie
nen que este suceso fue muy distinto a como nos lo han contado.
Muchos programas de debate importantes haban pensado en abor
dar la cuestin, pero, por diversas razones, nunca haban llegado a
hacerlo. Montel Williams, otro presentador famoso, haba grabado
el 30 de abril de 1992 un programa dedicado al tema, pero no alcan
z gran difusin porque, segn ellos mismos dijeron, los negacionis
tas presentes hicieron un gran papel y lograron lo que se proponan,
mientras que el especialista en el Holocausto que tenan enfrente se
limit a los ataques ad hominem. Yo vi el programa y lo que decan los
negacionistas era cierto: si, en lugar de un debate, se hubiera tratado
de una pelea, habran ganado a su adversario por K. O.
El 14 de marzo de 1994, da del programa de Phil Donohue, el
productor nos haba prometido que no acudiran neonazis ni cabe
zas rapadas y que no permitira que la emisin degenerase en violen
cia e improperios. Los representantes del negacionismo -Bradley
Smith, que publica anuncios de su causa en publicaciones universita
rias, y David Col, un joven productor de vdeo de origen judo que
insiste en que las cmaras de gas y los crematorios no se utilizaban
para perpetrar asesinatos en masa- haban recibido garantas de que
contaran con tiempo y espacio suficientes para exponer su opinin.
A m, por mi parte, me haba asegurado que podra responder a sus
argumentos con toda libertad. Edith Glueck, que estuvo unas sema
nas interna en Auschwitz, tambin intervendra en el programa, y su
gran amiga, Judith Berg, recluida en ese campo de concentracin

268

Por qu creemos en cosas raras

siete meses, estaba sentaba entre el pblico. Lo que nos haban


dicho no tuvo nada que ver con lo que finalmente sucedi.
Cinco minutos antes del comienzo del programa, el productor se
acerc a nosotros muerto de miedo: Phil est muy nervioso. El
tema le supera y le preocupa que las cosas no salgan bien. En las
semanas previas a la emisin, yo haba elaborado una lista de argu
mentos negacionistas y preparado rplicas jugosas, as que le dije al
productor que estaba listo para responder y le asegur que no tena
de qu preocuparse.
Phil Donahue empez el programa con las siguientes palabras:
Cmo sabemos que el Holocausto existi realmente? Qu prue
bas tenemos de que al menos un judo muri en una cmara de
gas?. Mientras el realizador del programa emita imgenes de archi
vo de los campos de concentracin, Donahue prosigui:
En los seis ltimos meses, quince diarios universitarios de todo el pas
han publicado anuncios que piden un debate sin tapujos sobre el
Holocausto. Esos anuncios sealan que el U. S. Holocaust Memorial
Museum de Washington no tiene pruebas de que en las cmaras de
gas muriera nadie, de que al menos una sola persona muriera gaseada
en aplicacin de un programa alemn de genocidio. Esos anuncios
han causado un gran revuelo, desatado protestas estudiantiles e
impulsado el boicot de los mencionados diarios. El hombre que publi
c los anuncios, Bradley Smith, ha sido tachado de antisemita y de
neonazi porque pone en tela de juicio el Holocausto. El seor Smith
afirma que slo quiere que se sepa la verdad: que a los judos no los
metieron en cmaras de gas y que la cifra de seis millones de muertos
es una exageracin irresponsable. Y no est solo. Sfegn un estudio
reciente de la organizacin Roper, el 22 por ciento de los estadouni
denses opinan que es posible que el Holocausto no sucediera. Otro 12
por ciento dice que no sabe qu pensar. As pues, en unos momentos
en que el Museo del Holocausto recibe ms de cinco mil visitantes al
da y los espectadores salen de ver La lista de Schindler baados en lgri

Tertulias televisivas

269

mas, hay que preguntarse: cm o es posible que todava haya perso


nas que afirmen que el Holocausto es un engao?

En efecto, era evidente que a Phil Donahue el tema le superaba.


Saba poco del Holocausto y todava menos del estilo de debatir de
quienes lo niegan. Trat de reducir de inmediato la discusin a las
acusaciones de antisemitismo.
D onahue : Ustedes no niegan que en la Europa de la dcada de 1930 y
muy especialmente en Alemania, Polonia y alrededores exista un

antisemitismo visceral y que Hitler...

Smith : Nosotros no hablam os de eso. V er...

D.: Por favor, no se enoje por mis preguntas.

S.: No me enojo por sus preguntas. Pero la que acaba de hacerme


no tiene nada que ver con el asunto. Yo he publicado un anuncio que
afirma que el Museo...
D.: Llevamos tres minutos de programa y ya no le gustan mis pre
guntas.
S.: La pregunta no tiene nada que ver con lo que yo digo.
D.: Cree usted que Hitler y el Tercer Reich idearon una estrategia
para eliminar a losjudos llamada Solucin Final? Lo cree?

Daba la impresin de que, con esta pregunta, Phil Donahue atacaba


directamente uno de los puntos esenciales del negacionismo: el
argumento de la equivalencia moral, porque, en tiempos de guerra,
todas las personas sufren y son maltratadas, y los nazis no se compor
taron peor que ninguno de los grandes pases combatientes de la
Segunda Guerra Mundial y de otras guerras. Pero Bradley Smith des
vi el tema de inmediato.
Smith : Ya no lo creo. Antes s. Pero no es de eso de lo que estoy
hablando. Si usted no comprende de qu estoy hablando, no me

puede hacer la pregunta correcta. La cuestin es la siguiente: tee-

270

Por qu creemos en cosas raras

mos en Washington un museo de doscientos millones de dlares; est


en Estados Unidos, no en Europa; y el conjunto del museo est basa
do en la presuposicin de que los judos murieron asesinados en
cmaras de gas. Pero en el museo no hay ninguna prueba de que
murieran en las cmaras. En realidad, estn tan seguros de que perso
nas como usted nunca les preguntarn...
D onahue : Personas com o yo? [Risas del pblico.]

El programa sigui con este tono quince minutos ms. Donahue vol
va continuamente al tema del antisemitismo y Smith y Col intenta
ban desesperadamente sealar que el Holocausto es debatible y que
en las cmaras de gas y en los crematorios de los campos no se mata
ba a los prisioneros. David Col ense algunos documentales de
Auschwitz y Majdanek y empez a hablar de los residuos de gas
Zyklon-B y de otras cuestiones tcnicas. Imaginando que aquello
aburra a su audiencia, Donahue intent que el pblico asociara a
David Col con el conocido neonazi Ernst Zndel.
D onahue : David, usted conoce bien a Ernst Zndel y ha hecho algn
viaje con l, no es as?
C ol : N o , no he viajado con Ernst Zndel.
D.: Se entrevist con l en Polonia?
C.: Lo conoc en Polonia. Le he visto dos veces en mi vida.
D.: Muy bien y qu hicieron? Tomarse una cerveza? Quiero
decir, qu significa viajar? [Risas del pblico.] Lo conoci usted en
Polonia. Es un neonazi. No me lo va a negar ahora?
C.: No, perdone, Phil. No se trata de saber a quin conozco y a
quin no. Acabo de conocerlo a usted. Quiere eso decir que soy
Mario Thomas*? [Carchada del pblico.] Se trata de las pruebas fsi
cas. Se trata de los residuos de Zyklon-B. Se trata de las ventanas de
una cmara de gas [...]
*La esposa del presentador y conocida actriz de televisin.

Tertulias televisivas

271

D.: Ha celebrado el bar mitzvah ?

C.: Soy ateo. Ya se lo he dicho a su equipo de produccin.

Esta conversacin absurda prosigui varios minutos, hasta el inter


medio. A continuacin, el productor, un asistente, la maquilladora y
el tcnico de sonido me acompaaron hasta el plato. Mi entrada
pareci la de un boxeador en el ring. El productor me aconsej que
evitara las cuestiones tcnicas y me limitara a analizar los mtodos.
En los das previos al programa, me haba entrevistado exhaustiva
mente y yo le haba dicho todo lo que pensaba decir. No quera sor
presas.
Inici mi presentacin sabiendo que tena pocos minutos. Tras
resumir los mtodos de los negacionistas, me centr directamente
en sus alegaciones. Lleg el momento de proyectar en la pantalla las
fotografas e ilustraciones de las cmaras de gas y de los crematorios
y de mencionar unas citas breves sobre la eliminacin y el exter
minio de los judos que yo haba reunido. En vez de ello, emitieron
unas imgenes del campo de Dachau, que, como se sabe, no era un
campo de exterminio. Por desgracia, nadie le haba dicho a
Donahue de dnde provenan aquellas imgenes. David Col no
desaprovech la ocasin.
C ol : Me gustara hacerle una pregunta al seor Sherm er. Esas eran
imgenes del campo de Dachau. Muri alguien en esa cm ara de gas?
S h e rm e r : N o . En realidad, lo im portante es...
D onahue : En Dachau hay una seal que as se lo indica a los turistas.

C.: Esa cmara de gas no se utilizaba para matar a personas. Enton


ces, por qu han proyectado esas imgenes?
D.: No estoy seguro de que fuera Dachau.
C.: Pues lo era. Pero, espere un momento. No est usted seguro
de que fuera Dachau? Emite usted unas imgenes en su programa y
no est seguro de que sean de Dachau?

272

Por qu creemos en cosas raras

Yo intervine, tratando de retomar el hilo original de ia conversacin:


La Historia es conocimiento y, como todo conocimiento, progresa y
se transforma. Revisamos continuamente la veracidad de lo que cree
mos [...]. Ysobre esto opera el revisionismo histrico. Entretanto,
David Col abandon el estudio disgustado porque no le haban deja
do manifestar su postura. Phil Donahue dijo: Que se vaya!.
Convencido de que haba analizado la metodologa del negacionismo con bastante precisin, aguardaba plcidamente la siguiente
seccin del programa cuando el productor se acerc corriendo y me
dijo: Shermer, qu est usted haciendo? Qu est usted haciendo?
Tiene que ser ms agresivo. Mi jefe est furioso. Vamos, hombre!.
Me qued de piedra. Al parecer, Phil Donahue pensaba o que a los
negadores del Holocausto se les puede derrotar en unos minutos, o
que yo, al igual que l, los iba a tachar de antisemitas y asunto con
cluido. De pronto me di cuenta de que el presentador no haba
ledo el informe que yo haba remitido al productor. Mientras yo,
nervioso, pensaba en nuevas cosas que decir, el pblico presente en
el estudio y los telespectadores empezaron a hacer preguntas... y el
programa se convirti en un caos.
Un telespectador quiso saber por qu Bradley Smith quera per
judicar a los judos. La conversacin posterior demostr el problema
de contar con un presentador y unos invitados que no estn prepara
dos para lidiar con las tcticas y las afirmaciones de quienes niegan
el Holocausto.
Smith : Uno de nuestros problemas es la sensacin de que este asunto

slo afecta a los judos. Tambin afecta a los alemanes. Por ejemplo,
porque decir mentiras sobre los alemanes y pensar que est bien tiene
algo de vulgar. Por ejemplo, es mentira que los alemanes cocieran a
los judos para hacerjabn. Es mentira...
Shermer: No, no es mentira. Es un error...
J udith Berg [desde la primera fila del pblico]: Es verdad. Hicie
ron pantallas de lmparas y cocieron jabn. Es verdad.

Tertulias televisivas

273

S.: Pregntele al profesor.


Sh .: Perdone. Los historiadores cometen errores. Todo el mundo
comete errores. Siempre estamos refutando nuestros conocimientos y
algunas de las cosas que se han dicho no son ciertas. Pero permita que
le diga lo que est pasando aqu...
S.: Pregntese por qu le hacen eso a esa mujer. Por qu le han
inducido a creer que los alemanes cocan y desollaban...
B e r g [levantndose de u n salto y a gritos]: Yo pas siete meses en
Auschwitz. Viva tan cerca de los crematorios como ahora estoy de
usted. Ola [...]. Si usted hubiera estado all, no probara siquiera el
pollo asado. Porque ola...
S.: Vayamos al fondo del asunto. Esta mujer dice jabn y lmparas.
El profesor dice que se equivoca.
B.: Incluso los alemanes lo admiten. Admiten que hicieron panta
llas...
D. [a Smith]: Es que no siente usted ninguna empatia? ... Le da
igual el dolor que causa a esta mujer?
S.: Claro que no, pero cmo vamos a ignorar a los alemanes a
quienes se acusa de ese acto despreciable?
B. [presa de los nervios, sealando a Smith con el dedo]: Pas
siete meses all. Si usted est ciego, otro lo ver. Pas siete meses all...
S.: Qu tiene eso que ver con eljabn? No hicieron jabn, ni lm
paras. El profesor dice que se equivoca usted. Y nada ms.
B.: l no estuvo all. Las personas que estaban all me dijeron que
no lo usara [el jabn], porque poda ser tu madre.
S.: Un doctor en historia por el Occidental College dice que usted
se equivoca.

Como la seora Berg me haba dicho que haba visto a unos nazis
quemando cadveres en un campo, empec a explicar: Quemaban
los cadveres en fosas comunes [...], pero Phil Donahue me inte
rrumpi para dar paso a la publicidad.
Antes del programa, les haba dicho a la seora Berg y a la seora

274

Por qu creemos en cosas raras

Glueck que no exageraran ni adornasen nada, que se limitaran a


contar al pblico lo que recordaban. La mayora de los supervivien
tes saben poco del Holocausto aparte de lo que les ocurri a ellos
hace ms de medio siglo y los negacionistas saben cmo cazarlos
cuando se equivocan en una fecha o, lo que es peor, cuando afirman
que vieron algo o a alguien que no pudieron ver. Al interpretar la
quema de cadveres que haba visto como una prueba de que los
nazis fabricaban jabn con esos cadveres, la seora Berg cay en la
trampa y Bradley Smith lo aprovech. No slo evit aclarar la cues
tin de la quema de cadveres, minando la credibilidad de la seora
Berg, que s haba visto quemar cadveres, sino que se las ingeni
para que pareciera que yo y otros historiadores del Holocausto est
bamos de su parte. Tras agotar sus conocimientos de la materia, Phil
Donahue volvi a hablar de libertad de expresin y, por ensima vez,
de antisemitismo y se decant por los ataques ad hominem, criticando
el carcter de Bradley Smith y sus credenciales. El productor del pro
grama se pas el resto de la emisin apostado junto a una cmara
hacindome muecas conminatorias: Diga algo! Diga algo ya!.
En el caos surgido durante el corte publicitario y por los excesos
cometidos durante los minutos de emisin, me resultaba difcil ima
ginar qu reacciones estara suscitando el programa entre los teles
pectadores. Imaginaba que todo haba sido un desastre, que Smith y
Col, los negacionistas, me haban derrotado, que me haba puesto
en ridculo delante de mis colegas y dejado la profesin de historia
dor a la altura del betn. Pero, al parecer, estaba equivocado. Ms
tarde recibira cientos de llamadas y de cartas de historiadores y
telespectadores no especializados dicindome que los negacionistas
haban parecido bufones sin alma y que yo haba sido el nico que
haba guardado la compostura en medio de tanto alboroto.
Tambin recib cartas y llamadas centradas en otra cuestin. Una
historiadora especializada en el Holocausto se enfureci conmigo
por haber aceptado una invitacin para intervenir en un debate
con negacionistas (si es que se puede llamar debate a lo que se

Tertulias televisivas

275

produce en ese tipo de programas). De no haber sido por m, deca


la historiadora -sin razn-, no habra habido programa. En la carta
que me escribi, me deca que estaba sorprendida de que yo
hubiera tenido la ingenuidad de permitir que me engatusaran,
habiendo puesto as a los negacionistas a la altura de ls historiado
res serios. Yo creo que cmo responde uno a afirmaciones que le
parecen repugnantes depende de cada cual. Pero merece la pena
considerar las consecuencias de guardar silencio. Por ejemplo, cuan
do hablo con especialistas en el Holocausto, de vez en cuando sue
len decirme: Ahora que nadie nos oye, te dir que no doy demasia
do crdito al testimonio de los supervivientes porque sus recuerdos
son incompletos; o: Ahora que nadie nos oye te dir que los nega
cionistas han dado con ciertos detalles que es preciso investigar. En
mi opinin, cuando los historiadores tratan de que ciertas cosas no
trasciendan, el tiro les sale por la culata. Los negacionistas las saben
ya y las dan a conocer. Acaso queremos que la opinin pblica crea
que estamos ocultando los problemas que plantea la historia del
Holocausto? O que los hemos pasado por alto? En todas las confe
rencias que he pronunciado sobre la negacin del Holocausto,
cuando afirmo que la historia del jabn hecho con humanos es en
lneas generales un mito, los presentes se quedan de piedra. nica
mente los historiadores especializados en el Holocausto y quienes lo
niegan parecen saber que no es verdad que los nazis fabricaran masi
vamente jabn confeccionado con grasa de judos. (Segn Berenbaum [1994] y Hilberg [1994], ninguna de las pastillas de jabn exa
minadas ha superado la prueba de autenticidad.) Queremos que
sean los Bradley Smith y los David Col de tumo quienes expliquen
esos detalles al mundo entero? Guardando silencio en temas tan
relevantes, la pasividad puede volverse contra nosotros.
Por supuesto, los historiadores del Holocausto son reacios a
hacer pblicos detalles de ese tipo porque los negacionistas aprove
chan para tergiversarlos en favor de su postura. Consideremos el
caso de Elizabeth Loftus. En 1991 Elizabeth Loftus, catedrtica de

276

Por qu creemos en cosas raras

psicologa de la Universidad de Washington y especialista de renom


bre mundial en el campo de la memoria, public su obra autobio
grfica Witnessfor theDefense [Testigo de la defensa]. Loftus es muy
conocida por su postura contra el abuso de las terapias de recupe
racin de recuerdos. Gracias a sus investigaciones, ha averiguado
que la memoria no es tan fiable como nos gustara pensar.
A medida que se van aadiendo nuevos datos y se suman a la memo
ria a largo plazo, los recuerdos ms antiguos desaparecen, se sustitu
yen, se desploman, o quedan arrinconados. Los recuerdos no slo se
apagan [...] tambin crecen. Lo que se apaga es la percepcin inicial,
la experiencia real del acontecimiento. Pero cada vez que recordamos
un suceso, debemos reconstruir su memoria, y con cada recuerdo, la
memoria puede cambiar, teirse de color con los sucesos posteriores,
con los recuerdos o sugerencias de otras personas [...]. Cuando se
contemplan a travs del filtro del recuerdo, verdad y realidad no son
hechos objetivos, sino subjetivos, realidades que se pueden interpre
tar. (Loftus y Ketcham, 1991, p. 20.)

En 1987, a Elizabeth Loftus le pidieron que testificara en defensa de


John Demjanjuk, empleado de una fbrica de automviles que fue
juzgado en Israel por su presunta colaboracin en la matanza de
cientos de miles de judos en Treblinka, donde, presuntamente, era
conocido como Ivn el Terrible. El problema era demostrar que
Demjanjuk e Ivn eran la misma persona. Un testigo, Abraham
Goldfarb, haba declarado que Ivn fue asesinado en una revuelta
de 1943, pero posteriormente haba identificado a John Demjanjuk.
Otro testigo, Eugen Turowski, que al principio no haba reconocido
a Demjanjuk, declar tras el testimonio de Goldfarb que era Ivn.
Los cinco testigos que identificaron claramente a Demjanjuk vivan
en Israel y haban asistido a un acto conmemorativo de la revuelta de
Treblinka en Tel Aviv. Pero otros veintitrs supervivientes de Treblin
ka no hicieron una identificacin positiva.

Tertulias televisivas

277

Elizabeth Loftus se encontraba ante un dilema: Si acepto el caso


-m e dije cientos de veces- le estar dando la espalda a mi pasado
judo. Si no lo acepto, dar la espalda a todo aquello por lo que llevo
trabajando los ltimos quince aos. Por fidelidad a mi trabajo, debo
juzgar el caso como he juzgado todos los casos anteriores. Si la iden
tificacin de los testigos es problemtica, debo testificar. Es lo cohe
rente (p. 232). Enotnces pidi consejo a una ntima amiga, tam
bin juda. La respuesta fue clara: Por favor, Beth, di que no. Dime
que no vas a aceptar el caso. Ella le explic a su amiga que exista la
posibilidad de que se tratara de un caso de falsa identificacin a
causa de una tergiversacin del recuerdo. No puedes hacerlo,
repuso su amiga. llene, por favor, trata de comprender. Es mi traba
jo. Tengo que profundizar, ir ms all de las emociones, tengo que
tener en cuenta lo que est enjuego. No puedo limitarme a dar por
hecho que es culpable, as, sin ms. A la hora de elegir entre la leal
tad al propio pueblo y la lealtad a la verdad, la amiga de Elizabeth
Loftus dej claro cul era su opcin. S que, en el fondo de su cora
zn, tena la sensacin de que la haba traicionado. Peor que eso,
mucho peor, de que haba traicionado a mi pueblo, mi pasado, a mi
raza. Haba traicionado todo eso por pensar que exista la posibili
dad de que John Demjanjuk fuera inocente (p. 229).
Y, en efecto, el Tribunal Supremo de Israel declar inocente a
John Demjanjuk. Elizabeth viaj a Israel para estar presente en el jui
cio, pero opt por no testificar. Su explicacin revela el lado huma
no de la ciencia: Ocupaban la sala cuatro generaciones de judos
[...] parecan mis parientes, porque tambin yo perd a alguien a
quien quera en el campo de exterminio de Treblinka. Sintiendo lo
que senta, no poda cambiar de pronto de papel y convertirme en
una profesional, en una experta [...] no poda. Era as de sencillo y
de agnico (p. 237).
Siento un gran respeto por Elizabeth Loftus y por su obra y esti
mo enormemente el valor del que hizo gala con una confesin tan
honda y sincera. Pero saben por quin me he enterado de esa histo

278

Por qu creemos en cosas raras

ria? Por las personas que niegan el Holocausto, que me enviaron la


resea del libro de Elizabeth que apareci en uno de sus boletines.
La resea deca: Es posible que Loftus sea ms culpable que los
ancianos que prestaron falso testimonio contra el acusado. Porque,
a diferencia de esos ancianos, que ya no eran capaces de distinguir la
verdad de la mentira y han llegado a creerse su propio y falso testi
monio, Loftus era consciente de lo que estaba ocurriendo (Cobden, 1991, p. 249). Conoc a Elizabeth Loftus en una conferencia y
convers con ella largo rato sobre la forma en que los negacionistas
se aprovechan de sus trabajos. Se qued muy sorprendida, porque
no tena la menor idea de lo que estaba ocurriendo. No es de extra
ar que los historiadores del Holocausto tengan la tentacin de
ocultar sus dilemas.
Elizabeth Loftus no es ms que un ejemplo entre muchos de
cmo la censura pblica y personal puede acarrear el efecto contra
rio al deseado.
1. En el nmero de febrero de 1995 (editado en enero) de Marco
Polo, una de las nueve revistas semanales y mensuales que publica la
reputada editorial japonesa Bungei Shunju, apareci un artculo titu
lado The Greatest Taboo of Postwar World History: There Were No
Nazi Gas Chambers [El mayor tab de la historia universal de la
posguerra: las cmaras de gas nazis jams han existido]. Lo firmaba
el doctor Masanori Nishioka, mdico de treinta y ocho aos, y afirma
ba que el Holocausto era una invencin y que la historia de las
cmaras de gas se utiliz como propaganda de guerra psicolgica.
La propaganda pronto se convirti en historia, afirma Masanori Nis
hioka, y las cmaras de gas que ahora estn abiertas al pblico y los
restos del campo de concentracin de Auschwitz en Polonia son
invenciones de posguerra de las cuales son responsables el rgimen
comunista polaco o la Unin Sovitica, que era quien en realidad con
trolaba Polonia. Ni en Auschwitz ni en ninguna otra zona del territo
rio controlado por los alemanes durante la Segunda Guerra Mundial
se produjo un exterminio masivo de judos en cmaras de gas.

Tertulias televisivas

279

La reaccin a este artculo no se hizo esperar. El gobierno israel


protest a travs de su embajada en Tokio y el Simn Wiesenthal
Center sugiri boicotear econmicamente a la revista, entre cuyos
principales anunciantes estaban Mitsubishi Electric, Mitsubishi
Motor, Cartier, Volkswagen y Philip Morris. En un plazo de setenta y
dos horas, esas empresas informaron a Bungei Shunju de que, si no
se tomaban medidas, retiraran los anuncios no slo de Marco Polo,
sino de otras revistas de la misma editorial. En un primer momento
la editorial defendi el artculo; luego ofreci un espacio equivalen
te en la revista para rebatirlo, pero el Simn Wiesenthal Center
rechaz el ofrecimiento. El gobierno japons emiti un comunica
do oficial en el que deca que el artculo le pareca extraordinaria
mente impropio. Sometida a presiones econmicas cada vez mayo
res, Marco Polo, con una tirada de 250.000 ejemplares, cerr el 30 de
enero. Kengo Tanaka, presidente del grupo editorial, explic: Ha
aparecido en nuestra revista un artculo que no era justo con la
masacre del pueblo judo por los nazis y con su publicacin hemos
causado un profundo pesar y muchos sinsabores a la sociedad juda
y a las personas que tienen relaciones con ella. Algunos miembros
de Marco Polo lo pagaron con el despido y el grupo retir los ejem
plares de la revista que quedaban en los kioscos. Dos semanas des
pus, el 14 de febrero, Tanaka tuvo que abandonar la presidencia
del grupo Bungei Shunju (aunque sigue formando parte de su junta
directiva).
Tras afirmar que la decisin de la editorial haba sido un hora kiri,
el nmero de marzo y abril de 1995 del Journal of Historical Review
sealaba: Los grupos judo-sionistas han respondido al artculo con
su rapidez e implacabilidad caractersticas; y la editorial ha capitu
lado ante un boicot y una campaa de presin judo-sionista. Masanori Nishioka dijo: Marco Polo fue aplastada por organizaciones
judas que recurrieron a la [presin de la] publicidad y forzaron a
Bungei. Acabaron con el espacio de debate. El Journal of Historical
Review afrimaba que el incidente supona una gran derrota para la

280

Por qu creemos en cosas raras

causa de la libertad de expresin y de la libertad de investigacin, y


conclua:
En Estados Unidos, la prensa ha afirmado repetidamente que los
japoneses tienen una visin estereotipada de los judos que con
frecuencia les hace olvidar que stos tienen un poder enorme en todo
el mundo y castigan severamente a quien ponga en peligro sus intere
ses. Es poco probable que a raz del asesinato/suicidio de la revista
Marco Polo esa visin estereotipada cambie. Como en Estados Uni
dos, es de esperar que los japoneses adopten una especie de pensa
miento dual orwelliano, tomndose muy a pecho la dura leccin que
ha recibido Marco Polo y, al mismo tiempo, considerando que quienes
han forzado la ejecucin no son ms que dbiles vctimas, (pp. 5-6.)

Desde la perspectiva de los negacionistas, las organizaciones judas


hicieron exactamente lo que les acusan de hacer: valerse de su
poder econmico y controlar los medios de comunicacin. Aaron
Breitbart, uno de los investigadores ms importantes del Simn Wiesenthal Center, opt por no dignificar la postura de los negacionistas
con una respuesta contundente y se limit a decir: Si no es verdad,
no hay de qu preocuparse. Si es verdad, ms es vale portarse bien
con nosotros.
2. El 7 de mayo de 1995, cincuenta aos despus de la victoria de
los aliados sobre la Alemania nazi, las oficinas en Toronto de Emst
Zndel, clebre editor neonazi y una de las figuras del movimiento
de negacin del Holocausto, fueron incendiadas, con daos resul
tantes estimados en 400.000 dlares. Zndel estaba fuera de la ciu
dad, de gira, pero jur que el atentado, que no era l primero, no le
hara desistir: Me han pegado, me han escupido, me han tirado
bombas [...] pero Ernst Zndel no va a salir corriendo. Hago un tra
bajo legal y legtimo y gozo del amparo constitucional de la Carta
Canadiense de Derechos y Libertades. Y quin mejor que l para
saberlo, porque, en 1985 y 1988, Zndel haba defendido esos dere

Tertulias televisivas

281

chos en sendos procesos en los que se le acus de difundir informa


ciones falsas sobre el Holocausto. En 1992, el Tribunal Supremo de
Canad lo absolvi basndose en que la ley que lo acusaba era
inconstitucional.
Segn el Toronto Sun, el Jewish Armed Resistance Movement
[MovimientoJudo de Resistencia Armada], una oscura ramifica
cin de la Jewish Defense League [Liga de Defensa Juda], fue el
autor del incendio premeditado de las oficinas de Emst Zndel. El
grupo se puso en contacto con el Toronto Sun, cuyas investigaciones
revelaron una conexin con otra rama de la Jewish Defense Lea
gue, el Kahane Chai, grupo sionista de ultraderecha. Meir Halevi,
lder de lajewish Defense League de Toronto, neg toda relacin
con el atentado, aunque pocos das despus, el 12 de mayo, l
mismo y tres de sus compaeros, entre ellos Irv Rubin, lder de la
Jewish Defense League de Los ngeles, intentaron irrumpir en el
domicilio de Zndel. Los empleados del servicio domstico fotogra
fiaron a los presuntos intrusos y llamaron a la polica, que, con Zn
del en el coche, los persigui y aprehendi. Finalmente, los pusie
ron en libertad sin cargos.
La cuestin es la siguiente. Igual que la historia de Elizabeth Loftus
yjohn Demjanjuk, yo he conocido el asalto a las oficinas de Emst Zn
del por boca de los negacionistas, que aprovechan tales sucesos para
demostrar su idea de lo que losjudos son capaces de hacer. El Institute for Historical Review capitaliz el incidente de Marco Polo citndo
lo en una carta de recogida de fondos en la que solicitaba donaciones
en apoyo de la lucha contra la llamada conjura judo-sionista. Emst
Zndel estaba convencido de que fueron losjudos quienes incen
diaron su empresa y solicitaba fondos para reconstruir sus oficinas.
Mi postura con respecto a la libertad de expresin de todos para
hablar de todo es que, si el Estado no debe, por ningn concepto,
limitar esa libertad, las instituciones privadas s deben tener libertad
para limitar el discurso de cualquiera sobre cualquier tema dentro
de su propia institucin. Los negacionistas deben tener libertad para

282

Por qu creemos en cosas raras

publicar revistas y libros y para intentar difundir sus opiniones en


otras publicaciones, por ejemplo, anuncindose en revistas universi
tarias. Pero las universidades, que son propietarias de sus publicacio
nes, deben tener libertad para que la opinin de los negacionistas
no llegue a sus lectores.
Deben ejercer esa libertad? Es cuestin de estrategia. Ignoras lo
que sabes que es falso con la esperanza de que nadie le preste aten
cin o te plantas y lo refutas para que todo el mundo se entere? Yo
creo que, cuando la ciudadana tiene conciencia de algo (como
indudablemente la tiene del movimiento de negacin del Holocaus
to) , es preciso analizarlo como es debido.
Desde una perspectiva ms amplia existen, creo, argumentos ms
que suficientes para no encubrir, ocultar o prohibir las creencias o
convicciones de otros, ni para, lo que es peor, recurrir al Estado para
que las reprima, por disparatadas, infundadas o venenosas que nos
puedan parecer. Por qu?
Podran ser acertadas y, en tal caso, habremos impedido que
aflore la verdad.
Podran ser parcialmente acertadas, y, en tal caso, habremos
soslayado una parte de la verdad.
Podran ser totalmente equivocadas, pero, en tal caso, al
estudiar en qu se equivocan, descubriremos y confirmaremos
la verdad; descubriremos tambin que el pensamiento puede
errar y podremos, por tanto, mejorar nuestras facultades de
pensamiento.
En ciencia no es posible saber la verdad absoluta de nada,
as que debemos estar siempre muy atentos y advertir dnde
nos hemos equivocado nosotros y dnde han acertado los
dems.
Si eres tolerante cuando perteneces a la mayora, tendrs
ms oportunidades de que te toleren cuando ests en minora.

Tertulias televisivas

283

Cuando se consolida un mecanismo de censura de ideas, se puede


volver en contra de uno cuando cambian las tornas. Imaginemos
por un momento que quienes niegan la evolucin y el Holocausto
fueran mayora y que, adems, se encontrasen en el poder. Si existe
algn mecanismo de censura, t, que crees en la evolucin y que
hubo Holocausto, podras ser su vctima. Independientemente de
cuales sean las ideas que alimente, a la mente humana no se la
puede reprimir. Cuando en 1925, en Tennessee, los evolucionistas se
encontraban en minora y los fundamentalistas, muy poderosos pol
ticamente, consiguieron aprobar una legislacin antievolucin que
converta en delito la enseanza de la teora de la evolucin en los
colegios pblicos, Clarence Darrow hizo esta brillante observacin
en sus conclusiones del proceso de Scopes:
Si hoy pueden ustedes convertir la enseanza pblica de la evolucin
en delito, maana podrn hacer que lo sea ensearla en los colegios
privados y el ao que viene en las iglesias. El ao que viene pueden
prohibir libros y peridicos. La ignorancia y el fanatismo siempre
estn al acecho y nunca cejan, siempre quieren ms. Hoy son los pro
fesores de los colegios pblicos, maana sern los de los privados. El
da despus, los predicadores y los conferenciantes, y las revistas, los
libros, los peridicos. Al cabo de un tiempo, seora, ser el hombre
contra el hombre, un credo contra otro credo, hasta que ondeen los
estandartes y repiquen los tambores anunciando nuestro glorioso
retroceso al siglo xvi, cuando los intolerantes encendan hogueras
para quemar a los hombres que se atrevan a aportar una gota de inte
ligencia, de progreso y de cultura a la mente humana. (En Gould,
1983a, p. 278.)

12

Quin dice que el Holocausto


nunca ocurri y por qu
Visin general de un movimiento

Los SS se divertan dicindonos que no tenamos ninguna posibilidad


de salir vivos, algo en lo que hacan hincapi con particular delecta
cin. Insistan en que despus de la guerra el mundo no creera lo
que haba ocurrido; habra rumores, especulaciones, pero ninguna
prueba clara, y todos llegaran a la conclusin de que era imposible
que el mal hubiera alcanzado semejantes proporciones.
T e rre n c e des P res, The Suruivor, 1976

Los historiadores preguntan: Cmo puede alguien negar el Holo


causto?, pero quienes lo niegan responden: Nosotros no negamos
el Holocausto, as que resulta evidente que los dos grupos definen
el Holocausto de forma distinta. Lo niegan explcitamente los nega
cionistas son tres puntos que aparecen en la mayora de las definicio
nes de Holocausto:
1. Hubo intencionalidad de cometer un genocidio esencial
mente racial.
2. Se aplic un programa de exterminio bien organizado y
muy tcnico que emple cmaras de gas y crematorios.
3. Se calcula que fueron exterminados entre cinco y seis
millones de judos.
Los revisionistas del Holocausto no niegan que el antisemitismo
imperaba en la Alemania nazi ni que Hitler y muchos dirigentes
nazis odiaban a los judos. Tampoco niegan que losjudos fueran
deportados, que se confiscaran sus propiedades o que fueran deteni

286

Por qu creemos en cosas raras

dos y enviados a campos de concentracin donde, en general, reci


ban un trato deplorable y eran vctimas de hacinamiento, enferme
dades y trabajos forzados. En concreto, y como sealan los anuncios
que Bradley Smith public en diversos peridicos universitarios
-The Holocaust Contnversy: The Casefor Open Debate [La controversia
del Holocausto. Caso abierto para el debate]-y otras fuentes diver
sas (Col, 1994; Irving, 1994; Weber, 1993a, 1994a, 1994b; Zndel,
1994), los negacionistas sostienen:
1. Los nazis no tenan un programa poltico para exterminar a
los judos europeos. La Solucin Final a la cuestin juda era
la deportacin del Reich. Tras las primeras victorias en la gue
rra, el Reich se encontr con ms judos de los que poda
deportar. Despus, tras los reveses blicos, los nazis confinaron
a los judos en guetos y, ms adelante, en campos de concentra
cin.
2. Las causas principales de muerte entre los judos fueron
las enfermedades y el hambre, fenmenos causados, sobre
todo, por la destruccin por parte de los aliados de las cadenas
de suministro y de los recursos de Alemania hacia el final de la
guerra. Hubo fusilamientos y ahorcamientos (y tal vez algunos
gaseamientos experimentales), y los alemanes sometieron a los
judos a trabajos forzados extenuantes en virtud del esfuerzo de
guerra, pero nada de ello fue responsable ms que de un
pequeo porcentaje de las muertes. Las cmaras de gas slo se
usaban para despiojar ropa y mantas, y los crematorios slo
para deshacerse de los cadveres de las personas que haban
muerto por enfermedades, hambre o sobreesfuerzo, fusiladas o
en la horca.
3. En los guetos y en los campos de concentracin murieron
entre trescientos mil y dos millones de judos, y no cinco o seis
millones.

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

287

En el siguiente captulo de este libro abordar estas afirmaciones


con detalle, pero ahora deseo responder brevemente.
1. En cualquier acontecimiento histrico, los resultados funcio
nales rara vez coinciden con las intenciones originales, que, en
todo caso, siempre son difciles de probar; los historiadores se
centran, por tanto, en los resultados contingentes ms que en las
intenciones. El proceso funcional de llevar a trmino la Solucin
Final evolucion a lo largo del tiempo impulsado por contingen
cias como el incremento del poder poltico, una confianza cada
vez mayor en salir con bien de diversos tipos de persecuciones, el
desarrollo de la guerra (especialmente contra Rusia), la dificul
tad de deportar a losjudos del Reich y la imposibilidad de elimi
narlos con enfermedades, agotamiento, sobreesfuerzo, asesina
tos aleatorios y fusilamientos masivos. De uno u otro modo,
murieron millones de judos, tanto si el exterminio de losjudos
europeos responda a una orden explcita y oficial como si conta
ba nicamente con una aprobacin tcita.
2. Las pruebas fsicas y documentales corroboran que las
cmaras de gas y los crematorios eran mecanismos de extermi
nio. Pero los medios que se empleen son lo de menos: el asesi
nato siempre es asesinato. No hacen falta cmaras de gas ni cre
matorios para perpetrar un asesinato masivo, como a finales
del siglo xx vimos en Ruanda y en Bosnia. En los territorios
soviticos ocupados, por ejemplo, los nazis mataron a un
milln y medio de judos sin emplear cmaras de gas.
3. La cifra de cinco o seis millones de judos asesinados es un
clculo poco preciso pero bien fundamentado. Son las cifras
que resultan tras cotejar el nmero de judos que habitaban en
Europa, los que fueron trasladados a los campos, los que fue
ron liberados de los campos, los que murieron a manos de los
Einsatzgruppen y los que quedaban vivos despus de la guerra.
No es ms que una cuestin demogrfica.

288

Por qu creemos en cosas raras

Una de las cosas que ms oigo cuando le hablo a la gente de los


negacionistas es que deben de ser racistas recalcitrantes o chiflados
salidos de los mrgenes desquiciados de la sociedad. Porque quin
se atrevera a afirmar que el Holocausto nunca se produjo? A m me
pic la curiosidad, de modo que visit a algunos de ellos. Quera
conocer sus ideas de sus propios labios. Normalmente, los negacio
nistas siempre me han parecido personas relativamente amables.
Tienen ganas de hablar del movimiento y de sus miembros y, en
general, le ofrecen generosamente a uno un amplio muestrario
bibliogrfico.
Despus de la Segunda Guerra Mundial, la corriente revisionista
se inici en Alemania como oposicin a los procesos de Nremberg,
que muchos consideraban un proceso de los vencedores que no
era ni justo ni objetivo. El revisionismo del Holocausto despeg en
las dcadas de 1960 y 1970 con Geschichte der Verfemung Deutschlands
[En defensa de la raza alemana] (1967), de Franz Scheidl, Hexendnmakins einerLge [La mentira de los seis millones] (1970), de Emil
Aretz, Die Auschwitz-Lge [La mentira de Auschwitz] (1973), de Thies
Christophersen, Did SixMillion ReallyDie? [De verdad murieron seis
millones?] (1973), de Richard Harwood, The Six Million Szmndle [La
estafa de los seis millones] (1973), de Austin App, Debunking the
Genocide Myth [Desmontar el mito del genocidio] (1978), de Paul
Rassinier, y la biblia del movimiento, TheHoax ofthe Twentieth Century
[El timo del siglo xx] (1976), de Arthur Butz. Sobre esos volmenes
se erigen los tres pilares del movimiento de negacin del Holocaus
to: no hubo genocidio intencionado, las cmaras de gas y los crema
torios no se emplearon para perpetrar asesinatos masivos, la cifra de
judos asesinados es muy inferior a los seis millones.
Excepto el libro de Arthur Butz, que sigue en circulacin pese a
adolecer de una desorganizacin de imposible arreglo, las obras
mencionadas han dado paso al Journal ofHistorical Review (JHR), que
es la voz del Institute for Historical Review (IHR) .Junto con su asam
blea anual, el boletn del IHR se ha convertido en el eje del movi

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

289

miento, compuesto por un puado de excntricos como el director


de la institucin y del propio boletn, Mark Weber, el escritor y bi
grafo David Irving, el machacn Robert Faurisson, el editor pronazi
Emst Zndel y el productor de vdeo David Col (vase Figura 17).
El Institute for Historical Research
En 1978, Willis Carto, que diriga las publicaciones Right y American
Mercury (que, para algunos, trataban temas profundamente antise
mitas) y que en la actualidad est al frente de Noontide Press, que ha
editado obras muy discutidas, fund y organiz el IHR. Adems,
Willis Carto es director de Liberty Lobby, que algunos califican de
organizacin de extrema derecha. En 1980, el IHR prometi pagar
cincuenta mil dlares a quien demostrase que en las cmaras de gas
de Auschwitz haban muerto judos, promesa que lleg a los titulares
de prensa. Cuando Mel Mermelstein acept el reto, la prensa, y
luego una pelcula rodada para televisin, se hicieron eco de su
recogida del premio y de los cuarenta mil dlares adicionales que
obtuvo por sufrimiento personal. William McCalden (tambin
conocido por los siguientes nombres: Lewis Brandon, Sandra Ross,
David Berg, Julius Finkelstein y David Stanford), primer director del
IHR, fue despedido en 1981 por sus diferencias con Carto. Lo susti
tuy Tom Marcellus, que tambin ha dirigido una de las publicacio
nes de la Iglesia de la Cienciologa, de la que es miembro y en la que
tiene algn cargo. En 1995, cuando Tom Marcellus dej el IHR, fue
Mark Weber, director del JHR, quien pas a dirigir el IHR.
Es comprensible que desde 1984, ao en que un atentado destru
y sus dependencias, el IHR haya demostrado gran discrecin a la
hora de revelar su domicilio social. Situadas en un rea industrial de
Irving, California, sus oficinas no tienen distintivo y su puerta, que es
de cristal de espejo, permanece cerrada con varios cerrojos a todas
horas. Por otra parte, para entrar hay que identificarse ante un

290

Por qu creemos en cosas raras

secretario que trabaja en un pequeo despacho fuera del edificio,


justo enfrente. El interior de la sede cuenta con varias oficinas para
su personal y con una nutrida biblioteca. Adems, el IHR, que cen
tra sus investigaciones en la Segunda Guerra Mundial y en el Holo
causto, dispone de un almacn lleno de nmeros atrasados del JHR,
panfletos y otros materiales promocionales, amn de libros y cintas
que forman parte de un catlogo de ventas que, segn Mark Weber,
suma, junto con las suscripciones, alrededor del 80 por ciento de los
ingresos de la institucin. El 20 por ciento restante del presupuesto
de la organizacin proviene de donativos libres de impuestos (el
IHR es una organizacin sin nimo de lucro). En 1993 el IHR rom
pi con Willis Carto y, en consecuencia, perdi los fondos que apor
taba su fundador (con quien se enfrasc en algunos litigios legales).

Figura 17: Fotografa publicada en el nmero de noviembre-diciembre de 1994

del JHR. En ella aparecen la mayora de las figuras clave del movimiento de nega
cin del Holocausto, incluidas algunas de las que mencionamos en este captulo:
(de izquierda a derecha) Robert Faurisson, John Ball, Russ Granata, Cario Mattogno,
Ernst Zndel, Friedrich Berg, Greg Raven, David Col, Robert Countess, Tom
Marcellus, Mark Weber, David Irving, Jrgen Graf. [Reimpreso de TheJournal of
Historical Review, Box 2739, Newport Beach, CA 92659 USA. Suscripcin (nacio
nal) : 40 dlares al ao.]

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

291

Antes de la ruptura con Carto, el IHR dependa mayormente del


dinero de Edison, alrededor de quince millones de dlares lega
dos por Jean Farrel Edison, heredera de Thomas Edison. Segn
David Irving (1994), parece que Willis Carto perdi diez de esos
millones en demandas judiciales interpuestas por otros miembros
de la familia que viven en Suiza y los otros cinco los puso a disposi
cin de la Legin for the Survival of Freedom [Legin para la Super
vivencia de la Libertad], del propio Carto. A partir de ese momen
to, el dinero se desvanece en la incertidumbre. Han aparecido
algunas cantidades. En la actualidad, una gran parte se encuentra en
un banco suizo.
Cuando la junta directiva vot a favor de cortar todos los lazos
con Willis Carto, ste no se qued de brazos cruzados. Segn el IHR,
entre otras muchas cosas, irrumpi en las oficinas del IHR con
unos matones y proclam la fantstica mentira de que la ADL sio
nista [Anti-Defamation League, ( Liga Antidifamacin) ] controlaba
el IHR desde septiembre (Marcellus, 1994). El 31 de diciembre de
1993, la institucin gan un juicio contra l. Luego lo demandaron
por los daos y peijuicios causados cuando irrumpi en sus oficinas
-destruy equipos y acab a puetazos-, as como por unos fondos
que, segn afirma Mark Weber, acabaron en el Liberty Lobby y en
otras empresas que Carto controla. Es posible que haya despilfarra
do el dinero, pero estamos intentando seguirle la pista (1994b).
En febrero de 1994, el director del instituto, Tom Marcellus,
envi una carta a todos los miembros de la institucin con U n a
p e t ic i n u r g e n t e d e l IHR. Deca: Me he visto obligado a enfren
tarme a una amenaza para nuestra integridad financiera y editorial
[...] que en los ltimos meses ha exprimido, y contina exprimien
do, literalmente, decenas de miles de dlares necesarios para nues
tra labor. Sin la ayuda de sus miembros, deca Marcellus, la super
vivencia del IHR sera imposible. Marcellus acusaba a Willis Carto
de haber sido cada vez ms errtico en los asuntos personales y
empresariales y de haber incriminado a la institucin en tres gravo

292

Por qu creemos en cosas raras

sas violaciones de los derechos de autor. Lo ms interesante, que


adems estaba en sintona con los actuales esfuerzos de la institucin
por desembarazarse de sus vnculos con los antisemitas y de presen
tarse como un grupo de especialistas en historia con una postura
objetiva, es que la carta condenaba a Willis Carto por haber cambia
do la orientacin del IHRy de su boletn, que eran instituciones
dedicadas al comentario, la informacin y la erudicin dentro de un
revisionismo serio e imparcial, documentado, y acabaron por dedi
carse al panfleto populista, racista y vocinglero (Marcellus, 1994).
David Col cree que, despus de la salida de Willis Carto, el IHR
depender mucho ms de las ventas del boletn y de los libros y, por
tanto, de sus partidarios antisemitas y de derechas:
A fin de sanear la economa el IHR tiene que atender a los gustos de
la extrema derecha. En mi opinin, si se examinan las ventas de sus
libros, probablemente se comprobar que algunas de las obras historiogrficas ms complejas y slidas no se venden tan bien como El
judo internacional, de Henry Ford, o como Los protocolos de Sin, o
como otras cosas que tambin venden. Si dependieran nicamente
de las ventas de obras revisionistas del Holocausto, iban listos. Tienen
que buscar fondos. Hay muchos viejos que tienen dinero ahorrado o
que cobran cheques de la seguridad social con ganas de pasarse los
ltimos aos de su vida combatiendo a los judos. Bradley [Smith]
puede conseguir cheques de 5.000, 7.000, 3.000 dlares. Se trata de
personas muy, muy ricas, y totalmente annimas. Se puede hacer
mucho dinero si se cuenta con una lista de correo ideolgicamente
adecuada, y en la del IHR hay sobre todo personas de extrema dere
cha. (1994)

En 1996, ao en que redacto estas lneas, el JHR contina publicn


dose (tiene una tirada de entre 5.000 y 10.000 ejemplares) y el IHR
todava organiza conferencias (a las que asisten unas doscientas cin
cuenta personas) y enva regularmente por correo folletos promo-

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

293

dnales y catlogos bibliogrficos y videogrficos. Tanto si sobrevive


a su ruptura con Willis Carto como si no, cabe recordar que el movi
miento de negacin del Holocausto no es un grupo homogneo sos
tenido nicamente por esta institucin.
MarkWeber
Con la posible excepcin de David Irving, es posible que dentro del
movimiento de negacin del Holocausto, Mark Weber sea el ms
ducho en historia e historiografa. Algunas personas han afirmado
que la licenciatura de Weber en Historia de Europa por la Universi
dad de Indiana es falsa, pero yo me he puesto en contacto con la
Universidad para confirmar el dato y es correcto. Mark Weber entr
en la escena del movimiento en 1985, cuando se present como tes
tigo de la defensa en el proceso por la libertad de expresin de
Emst Zndel. Neg cualquier filiacin antisemita o racista y declar:
Lo nico que s del movimiento neonazi de Alemania es lo que leo
en los peridicos (1994b). Sin embargo, Weber fue director de
National Vanguard, la voz de National Alliance, la organizacin anti
semita y neonazi de William Pierce. Asimismo, nunca se ha desdicho
de los comentarios que en 1989 aparecieron en una entrevista publi
cada por el University ofNebraska Soweren la que deca que Estados
Unidos se estaba convirtiendo en una especie de pas mexicanizado y portorriqueizado porque los americanos blancos no se
haban reproducido como era debido. (Un sentimiento no particu
larmente fuera de lo comn en una sociedad que cada da que pasa
se vuelve ms segregacionista. En la asamblea del IHR de 1995, la
mujer de Weber me dijo que esos chicos blancos deberan dejar de
quejarse de lo mucho que procrean otras razas y tener ms hijos.) Y
el 27 de febrero de 1993 Weber fue objeto de una operacin del
Simn Wiesenthal Center que film la cadena de televisin CBS. Un
investigador llamado Yaron Svoray se hizo pasar por un tal Ron

294

Por qu creemos en cosas raras

Furey y qued en una cafetera con Weber para hablar de The Right
Way, falsa revista creada para engaar a los neonazis con el fin de
que revelaran su identidad. Weber no tard en percatarse de que
Svoray era un agente de alguien y de que era evidente que men
ta, y se march (1994b). Ms tarde, Weber apareci en un docu
mental de la cadena HBO sobre los neonazis de Europa y Estados
Unidos, y afirma que la versin que da el Simn Wiesenthal Center
del suceso est muy distorsionada.
Las operaciones clandestinas del Simn Wiesenthal Center susci
tan muchas cuestiones preocupantes. Pese a todo cabe preguntarse
por qu, si quiere distanciarse del grupo de negacionistas que simpa
tiza con los neonazis, cosa que l mismo afirma, Weber acudi a la
cita. Incluso su amigo David Col admite que a Weber no le parece
mal una sociedad disciplinada no slo por el miedo y la violencia,
sino en la que el Estado miente al pueblo para mantener el orden y
la organizacin. Los negacionistas -prosigue Col- critican a los
judos porque mienten a su pueblo o al mundo, pero muchos de
esos mismos revisionistas se deshacen en elogios cuando hablan de
las mentiras y falsedades con que los nazis engaaron a su pueblo
para mantener la moral y defender la idea de la raza superior
(1994).
Mark Weber es extraordinariamente brillante y cautivador y se
puede llegar a pensar que podra convertirse en un historiador de
mrito si olvidara su fijacin con los judos y el Holocausto. Es un
buen conocedor de la historia y de la poltica actual y debate formi
dablemente bien sobre un buen nmero de temas. Por desgracia,
uno de esos temas es los judos, a quienes contina metiendo en
un todo unificado que, se es su gran temor, amenaza la cultura esta
dounidense y mundial. Al parecer es incapaz de discriminar entre
los judos como individuos, cuyas acciones le pueden parecer repro
bables o no, y el conjunto de los judos, cuyas presuntas acciones
reprueba sin ambages, y da la impresin de que no comprende la
complejidad consustancial de la cultura contempornea.

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

295

David Irving
David Irving no ha cursado estudios oficiales de Historia, pero no
hay duda de que conoce y domina la documentacin ms importan
te sobre los mximos dirigentes nazis y, de entre los representantes
del movimiento de negacin del Holocausto, es muy posible que sea
el de mejor formacin histrica. Aunque sobre la Segunda Guerra
Mundial ha tocado diversos temas -es autor de novelas como The destruction ofDresden [La destruccin de Dresde] (1963) y The Germn
AtomicBomb [La bomba atmica alemana] (1967), y de varias biogra
fas como The Trail of the Fox [El rastro del zorro] (1977, sobre Rommel), La guerra de Hitler (1977), Churchills War [La guerra de Churchill] (1987), Goring (1989) y Goebbels: Mastermind ofthe Third Reich
[Goebbels, cerebro del Tercer Reich] (1996)-, su inters por el
Holocausto es cada vez mayor. Creo que el Holocausto va a ser revi
sado. Tengo que quitarme el sombrero ante mis adversarios y las
estrategias que han empleado. Por ejemplo, el marketing del propio
trmino Holocausto: cuando me lo encuentro escrito, casi espero
ver tras ese trmino el smbolo de marca registrada (1994). Para
Irving, la negacin del Holocausto se ha convertido en una guerra,
que, por supuesto, ha descrito con terminologa militar: Actual
mente, libro una lucha por la supervivencia. Mi intencin es sobrevi
vir hasta cinco minutos despus del Da D en lugar de caer como un
hroe cinco minutos antes de que, por fin, icen la bandera. Estoy
convencido de que sta es una batalla que estamos ganando
(1994). Despus de acabar su biografa de Goebbels, afirma, su edi
tor no slo rescindi el contrato -porque l haba entrado a formar
parte del movimiento de los negacionistas-, sino que trat de que le
devolviera el adelanto, una cantidad de seis cifras. Finalmente, la
biografa fue publicada por Focal Point, la editorial del propio
Irving en Londres.
La postura de David Irving ante el Holocausto ha evolucionado.
En 1977 ofreca mil dlares a quien pudiera proporcionarle una

296

Por qu creemos en cosas raras

prueba de que Hitler ordenara el exterminio de los judos. Despus


de leer The Leuchter Report (1989), que sostiene que las cmaras de
gas de Auschwitz no se empleaban para perpetrar asesinatos, opt
por negar no slo la intervencin de Hider, sino el Holocausto en su
conjunto. Curiosamente, su opinin vacila a veces sobre los diversos
puntos en los que generalmente coinciden quienes niegan el Holo
causto. En 1994, me dijo que tras leer las memorias de Eichmann
haba sentido alegra por no haber sido tan estrecho de miras como
para pensar que no hubo Holocausto (1994). Asimismo, me dijo
que slo murieron entre 500.000 y 600.000judos y que lo hicieron
como desgraciadas vctimas de la guerra -el equivalente moral, ase
guraba, a los bombardeos de Dresde o de Hiroshima-. Pero el 27 de
julio de 1995, cuando el presentador de un programa de radio aus
traliano le pregunt cuntos judos murieron a manos de los nazis,
Irving admiti que quizs fueran cuatro millones: Yo pienso como
cualquier cientfico, tendra que darle un abanico de cifras: el mni
mo sera un milln, que es una cifra monstruosa, dependiendo de lo
que entendamos por asesinados. Si meter a la gente en un campo
de concentracin donde muere a consecuencia de la barbarie y del
tifus y de las epidemias es asesinar, entonces yo dira que la cifra es
de cuatro millones, porque, sin duda, un nmero enorme de perso
nas murieron en los campos en condiciones que eran flagrantes al
final de la guerra (editorial de Searchlight, 1995, p. 2).
Pese a todo, Irving testific para la defensa en el juicio por la
libertad de expresin de Ernst Zndel en 1985, despus del cual
varios gobiernos lo denunciaron. Ha sido expulsado de varios pases
y le han negado la entrada en otros tantos. Han retirado sus libros de
algunas libreras y otras que los vendan han sufrido actos vandli
cos. En mayo de 1992 declar en pblico en Alemania que la cmara
de gas reconstruida en Auschwitz I era una falsificacin realizada
despus de la guerra. Al mes siguiente, cuando aterriz en Roma, la
polica le arrest y lo envi a Mnich, donde, en virtud de la legisla
cin alemana, fue acusado de difamar la memoria de los muertos.

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

297

Lo condenaron y multaron a pagar 3.000 marcos. Al apelar, confir


maron la condena y aumentaron la multa a 30.000 marcos. A finales
de 1992, cuando se encontraba en California, recibi la noticia de
que el gobierno canadiense vetaba su entrada en el pas. Viaj a
Canad de todas formas para recibir el Premio George Orwell de
una organizacin conservadora pro libertad de expresin y fue
arrestado por la polica montada. Se lo llevaron esposado y lo depor
taron aduciendo que, por el hecho de haber sido condenado en Ale
mania, era muy probable que incurriera en los mismos actos en
Canad. Actualmente tiene prohibida la entrada en Alemania, Aus
tralia, Canad, Italia, Nueva Zelanda y Sudfrica.
Aunque afirma que no est afiliado al IHR (Comprobar que mi
nombre no aparece en la cabecera), suele intervenir en las conven
ciones de la institucin y pronuncia conferencias organizadas por
grupos negacionistas en todo el mundo. En la asamblea que el IHR
organiz en la localidad califomiana de Irvine en 1995, fue el confe
renciante ms relevante y recibi encendidos elogios de muchos
asistentes. Cuando no intervena, atenda su propio puesto de venta
de libros, y firmaba muchos. Los compradores de La guerra de Hitler
reciban una bandera con la esvstica en miniatura como la que lle
vaba el Mercedes negro de Hitler. En una conversacin con un par
de seguidores, explic que los judos involucrados en la conspira
cin mundial haban actuado contra l para evitar que pronunciara
conferencias y sus libros fueran publicados. Es cierto que David
Irving ha tenido que hacer frente a una resistencia considerable de
muchos grupos judos cuando le han convocado para alguna charla.
Por ejemplo, cuando, en 1995, un grupo a favor de la libertad de
expresin lo invit a la Universidad de California en Berkeley, boico
tearon el acto y no pudo hablar. Pero es preciso distinguir claramen
te entre una reaccin local y espontnea y una conjura mundial
organizada. Al parecer, Irving es incapaz de establecer esta distin
cin.
En 1995 asisti a una conferencia de Deborah Lipstadt en contra

298

Por qu creemos en cosas raras

del negacionismo. A la conclusin del acto, afirma, se puso en pie y


anunci su presencia, y entonces un grupo de seguidores se abalan
z sobre l para pedirle un autgrafo. Irving afirma que llevaba una
caja con ejemplares de su biografa de Gring, que entreg a los
estudiantes para que comprobaran quin de los dos menta, si Deborah Lipstadt o l. Sin embargo, si no exista ningn plan para exter
minar a los judos, qu otra conclusin pueden extraer los lectores
de la pgina 238 de Gring. La emigracin no era ms que una de
las posibilidades que Gring prevea. La segunda es la siguiente
-dijo en noviembre de 1938, escogiendo sus palabras con un esmero
impropio en l-: si, en un futuro previsible, el Reich alemn se ve
inmerso en un conflicto poltico con el extranjero, es evidente que
lo primero que nosotros, los alemanes, tendremos que hacer es sal
dar cuentas con los judos. Puesto que Irving afirma que cuando
los nazis decan Ausrottung [exterminio] y Solucin Final, se referan
a la emigracin, qu quera decir Gring con eso de la segunda
opcin? Yqu pueden pensar los lectores al llegar a la pgina 343
de la misma biografa? En ella, Irving escribe lo siguiente:
Actualmente los libros de historia ensean que una proporcin signi
ficativa de los deportados -particularmente de los que eran demasiadojvenes o demasiado dbiles para trabajar- eran asesinados a su lle
gada. Los documentos de que disponemos no proporcionan ninguna
prueba de que esos asesinatos fueran sistemticos, no hay ninguna
orden de arriba y las masacres las llevaban a cabo los nazis de la
zona (no todos ellos alemanes), en cuyas manos quedaban los judos
deportados. Que se trataba de operaciones de exterminio ad hoc lo
sugieren exabruptos como el del gobernador general Hans Frank en
la conferencia que tuvo lugar en Krakau el 16 de diciembre de 1941:
He iniciado negociaciones con el objetivo de barrerlos [ms] hacia
el este. En enero se va a organizar una gran reunin en Berln sobre
este problema [...] la organiza el SS Obergruppenfhrer Heydrich
[la Conferencia de Wannsee del 20 de enero de 1942]. En cualquier

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

299

caso, empezar un gran xodo judo [...]. Pero qu va a ser de los


judos? En Berln nos dicen: Qu mosca os ha picado? Nosotros
tampoco sabemos qu hacer con ellos, liquidadlos vosotros!.

Berln -seala Irving- probablemente signifique el partido, o


Himmler, o Heydrich y la SS. Este pasaje, que es una cita textual de
Goring, lo ha traducido Irving del alemn y lo ha interpretado. Lo
que no acierto a comprender es cmo las palabras del dirigente nazi
mencionado se pueden emplear para apoyar una interpretacin ad
hoc de que las matanzas no eran sistemticas y de que la orden no
provena de arriba. De este pasaje, y de muchos otros, se deduce
ms bien que los asesinatos eran muy sistemticos, que las rdenes
provenan -directa o tcitamente- de arriba y que la nica cosa ad
hoce\ proceso era el desarrollo contingente del resultado final. Por
ltimo, qu puede significar liquidar aparte de lo que los historia
dores del Holocausto siempre han dicho que significa?
Uno de los factores que pudo contribuir a que Irving se sumara al
movimiento negacionista es que se gana la vida dando conferencias
y vendiendo libros y, cuanto ms revisionista se muestra con el Holo
causto, ms libros vende y a ms conferencias le invitan grupos de
extrema derecha y negacionistas. A m me parece que cada vez se
decanta ms por la negacin del Holocausto no tanto porque es la
postura a la que le han llevado los datos histricos que ha ido encon
trando como porque le resulta un hogar acogedor y provechoso. El
mundo acadmico lo ha rechazado, as que se ha construido un
nicho en los mrgenes. David Irving es un buen documentalista y,
dentro del ensayo histrico, un narrador de primera clase, pero no
es un buen terico y no escoge bien las citas con las que apoya sus
prejucios. Primero era Hider quien no estaba al corriente del Holo
causto, luego era Goring, ahora es a Goebbels a quien trata de exo
nerar.

300

Por qu creemos en cosas raras

Robert Faurisson
Robert Faurisson, que fue catedrtico de literatura de la Universidad
de Lyon 2, se ha convertido en el papa del revisionismo, ttulo que
le otorgaron los negadores del Holocausto de Australia por sus
mprobos esfuerzos por sostener los principios bsicos del negacionismo. Por sus incontables declaraciones, cartas, artculos y ensayos
que desafan a las autoridades en la historia del Holocausto a que le
muestren o dibujen una cmara de gas nazi, Faurisson ha perdido
su empleo, ha recibido palizas y ha sido juzgado, condenado y multa
do con cincuenta mil dlares, y no puede desempear ningn cargo
pblico. Lo condenaron en virtud de la ley Fabius-Gayssot, que fue
aprobada en 1990 (y que inspiraron, en parte, las actividades del
propio Faurisson), segn la cual cometi el delito penal de negar,
por el medio que sea, la existencia de uno o ms delitos contra la
humanidad segn los defini el Artculo 6 de los Estatutos del Tribu
nal Militar Internacional, adscritos al Acuerdo de Londres del 8 de
agosto de 1945, y que cometieron bien los miembros de una organi
zacin declarada criminal en aplicacin del Artculo 9 de esos mis
mos Estatutos, bien cualquier persona que la jurisdiccin francesa o
internacional hayan declarado culpable de tales crmenes.
Faurisson es autor de diversos libros que niegan varios aspectos
del Holocausto, incluidos Leproblme des chambres gaz, ou la rumeur
dAuschxmtz [El problema de las cmaras de gas o el rumor de Auschwitz], Memoire en defenese: contre ceux qui maccusent defakifier lhistoire
[Memoria en defensa: contra quienes me acusan de falsear la histo
ria] y Het Dagboek van AnneFrank: een kritische benadering [El dia
rio de Ana Frank: una valoracin crtica] Tras la publicacin en Le
Monde de tres cartas sobre el rumor de Auschwitz, el famoso lin
gista Noam Chomsky escribi un artculo en el que defenda la
libertad de Faurisson para negar lo que se le antojara que suscit
una enorme polmica sobre las ideas polticas del propio Chomsky.
ste declar a la revista australiana Quadrant: No veo ningn sesgo

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

301

antisemita en la obra de Faurisson. En esto, Chomsky demostr


tener una visin algo ingenua. En el proceso judicial al que en 1991
tuvo que someterse en Francia, Faurisson resumi sus sentimientos
sobre losjudos al Guardian Weekly: Las presuntas cmaras de gas de
Hitler y el presunto genocidio de los judos conforman una misma y
nica mentira histrica, mentira que ha permitido una gigantesca
estafa financiera cuyos beneficiarios principales han sido el Estado
de Israel y el sionismo internacional y cuyas vctimas principales han
sido el pueblo alemn y el pueblo palestino en su conjunto. (Citado
por la Anti-Defamation League, 1993.)
A Faurisson le gusta tender trampas a sus oponentes, a quienes
llama exterministas. Por ejemplo, de camino a la asamblea que en
1995 organiz el IHR en Irving, California, visit el U. S. Holocaust
Memorial Museum de Washington y consigui concertar una cita
con uno de los directores. Tras acosarle por la falta de pruebas de
que las cmaras de gas nazis se utilizaban para perpetrar asesinatos
en masa, Faurisson consigui que su anfitrin estallara. En la asam
blea del IHR, me invit a su hotel para hablar en privado del asunto
de las cmaras de gas. Una vez en el hotel, me hostig sin cesar
durante media hora en la que, acercndose a m y amenazndome
con el dedo, me exiga una prueba, una sola prueba de que algu
na cmara de gas nazi se hubiera utilizado para cometer asesinatos
en masa. Yo me limit a preguntar, una y otra vez: Qu considera
usted una prueba?. Faurisson no quiso (o no pudo) responder.
Ernst Zndel
Uno de los negacionistas menos sutiles es el editor y propagandista
pronazi Ernst Zndel, cuyo objetivo declarado es la rehabilitacin
del pueblo alemn. Zndel cree que hay ciertos aspectos del Ter
cer Reich que son muy admirables y quiere llamar la atencin
sobre ellos; son, entre otros, los programas de eugenesia y eutanasia

302

Por qu creem os en cosas raras

(1994). C o n ese fin , Z n d e l p u b lic a y d istrib u y e lib ro s, fo lleto s y cin

tas d e a u d io y v d e o a trav s d e S a m isd a t P u b lish e rs d e T o ro n to , su


e d ito ria l. P o r u n p e q u e o d o n a tiv o , c u a lq u ie ra p u e d e c o n s u lta r e n
I n te rn e t d iv erso s a rtc u lo s d e este re p re s e n ta n te d e la n e g a c i n d e l
H o lo c a u sto , tra n sc rip c io n e s d e los p ro c e so s ju d ic ia le s d e los q u e h a
sid o o b je to , e je m p la re s d e su p u b lic a c i n Power: Zndelists vs. Zionists
[P o d er: z n d elistas c o n tra sio n ista s], y a rtc u lo s c o m o Is S p ie lb e rg s
S c h in d le r a S ch w in d le r? [Es el S c h in d le r d e S p ie lb e rg u n tim a
d o r? ], v id e o c lip s d e su s f r e c u e n te s a p a ric io n e s e n lo s m e d io s , u n
p a se o au d io v isu al p o r A uschw itz e n c o m p a a d e D avid C o l, y p egatin a s q u e p ro c la m a n A le m a n e s! D e ja d d e p e d i r d is c u l p a s p o r
COSAS QUE NO HCISTEIS! y HARTO DEL HOLOCAUSTO? AHORA
p u e d e s d e t e n e r l o !, e tc te ra (vase F ig u ra 18).

Visit a Zndel en su casa-oficina de Toronto justo despus del


incendio provocado de septiembre de 1995 y me encontr con una
persona muy jovial y afable y, al mismo tiempo, extraordinariamente
entregada a su misin de liberar al pueblo alemn de la carga de los
seis millones. Delante del escritor Alex Grobman y de otros dos
judos, Zndel no vacil en exponer sus ideas, totalmente semitas,
entre ellas la de que, en un futuro, los judos van a padecer un anti
semitismo desconocido hasta ahora. Como a otros negacionistas, a
Ernst Zndel le molesta infinitamente que los judos concentren
tanta atencin. Eso me dijo en una entrevista que le hice en 1994:
Francamente, en mi opinin, los judos no tendran que ser tan ego
cntricos y dejar de pensar que son el ombligo del mundo. No lo son.
Slo un pueblo como ellos podra creerse tan importante como para
pensar que el mundo entero gira a su alrededor. Coincido en general
con Hier: la menor de sus preocupaciones era qu pensaban los
judos. Para m, losjudos son como cualquier otra persona. Con decir
eso ya se sienten peijudicados. Se pondrn a gritar: Eh, mirad, ese
Emst Zndel dice que los judos somos como la gente normal. Pues,
maldita sea, lo son.

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

303

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Figura 18: Algunas de las pegatinas que elabora Ernst Zndel. Spielberg:

racista y fantico por dinero!! Ensear el Holocausto es abuso de meno


res. La lista de Schindler es propaganda del odio antialemn y est basada
en una novela, no en la historia.

Lo que el Holocausto ha hecho al nacionalsocialismo, dice Zndel,


es impedir que muchos pensadores reconsideren las opciones que
ofrece el estilo nacionalsocialista alemn. Liberemos del peso del
Holocausto las espaldas de los alemanes y, de pronto, el nacionalso
cialismo no nos parecer tan malo. Suena a locura? El propio Zn
del admite que sus ideas son algo extremas: Soy consciente de que
es posible que mis ideas estn a medio cocer: s que no soy precisa
mente Einstein. No soy Kant. No soy Goethe. No soy Schiller. Como
escritor no soy Hemingway, pero, maldita sea, soy Ernst Zndel.
Ando sobre mis patas traseras y tengo derecho a expresar mi opi-

304

Por qu creemos en cosas raras

nin. Hago cuanto puedo y lo hago de una forma amable. Mi objeti


vo a largo plazo es tocar la campana de la libertad y es posible que en
toda mi vida no logre ms de lo que ya he logrado, lo cual no est
nada mal. En 1994 declar que estaba negociando un trato con
una empresa de satlites estadounidense que le haba prometido
que poda emitir una seal sobre Europa que pueden recoger las
antenas para satlite. Pretende consolidar la corriente negacionista
en Europa y Estados Unidos, donde, cree, dentro de quince aos,
del revisionismo se hablar delante de unas cervezas (1994).
David Col
David Col es la ms paradjica de las figuras del negacionismo. Su
madre fue educada como juda seglar, su padre como ortodoxo,
en Londres, durante los bombardeos, y l est muy orgulloso de su
herencia al tiempo que niega el acontecimiento histrico ms signi
ficativo de la historia reciente de los judos. Como me confes en
1994 en el curso de una entrevista: Estoy condenado si lo hago y
estoy condenado si no lo hago. Es decir, si no menciono el judaismo,
dirn que me avergenzo. Si lo menciono, me acusarn de explotar
lo. La atencin de Col se centra en las pruebas fsicas, especial
mente al negar que las cmaras de gas y los crematorios fueran ins
trumentos para perpetrar asesinatos en masa. Fue agredido por sus
opiniones en la Universidad de California en Los Angeles en un
debate sobre el Holocausto. Recibe regularmente amenazas de
muerte de un pequeo grupo de gente que le odia con verdade
ra pasin y la Jewish Defense League, la Anti-Defamation League y
las organizaciones judas en general son con l un poco ms duras
porque soy judo. Le han acusado de ser un judo que se odia a s
mismo, de ser antisemita y un traidor a su raza; y un editorial de The
Jewish News lo comparaba con Hitler, Sadam Hussein y Yassir Arafat.
Aunque Col es de carcter afable y de actitud optimista, se ve a s

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

305

mismo como un rebelde en busca de causa. Si otros negacionistas


son idelogos polticos y raciales, l tiene intereses ms profundos.
Es un metaidelogo, un ateo y un existencialista que quiere com
prender de qu forma las ideologas inventan sus realidades. Entre
tanto, se ha unido a toda organizacin marginal concebible, desde
el Revolutionary Communist Party [Partido Comunista Revoluciona
rio], el Workers World Party [Partido de los Trabajadores del
Mundo], la John Bircher Society (de ultraderecha), los seguidores
del fascista Lyndon LaRouche hasta los libertarios, los ateos y los
humanistas:
He estado en todas partes. He dirigido una seccin del Revolutionary
Communist Party. He dirigido una seccin de lajohn Birch Society.
Tuve unos cinco nombres y, prcticamente, no ha habido una parte
del espectro poltico de Estados Unidos a la que no haya pertenecido.
Fui partidario y miembro de la Anti-Defamation League y de lajewish
Defense League. Tengo carn del World Jewish Congress [Congreso
Mundial Judo]. He trabajado para la Heritage Foundation [Funda
cin del Patrimonio] de la derecha, y para el American Civil Liberties
Union, organizacin de izquierdas. Lo haca porque me senta por
encima de las ideologas y de los pobres idiotas a quienes les han lava
do el cerebro y echan a perder su vida en la bsqueda de conceptos
abstractos. (En Applebaum, 1994, p. 33.)

As pues, la negacin del Holocausto es slo una dentro de la larga


serie de ideologas que han fascinado a Col desde que fue expulsa
do de su instituto califomiano. No tiene estudios universitarios, pero
recibi una asignacin de sus padres para formarse de manera auto
didacta y cuenta con una biblioteca con miles de volmenes y una
extensa seccin dedicada al Holocausto. Conoce bien el tema y
puede debatir los hechos hasta que las ranas cren pelo. Si otros
credos marginales han ocupado su atencin slo algunos meses o
un ao, en el Holocausto intervienen cosas realmente fsicas,

306

Por qu creemos en cosas raras

muchas ms que en algunos conceptos abstractos basados en la fe.


Estamos hablando de algo de lo que todava quedan muchas prue
bas. Y buena parte de esas pruebas fsicas fue lo que Col se propu
so encontrar en una misin de recogida de datos que, con la finan
ciacin de Bradley Smith (otro negacionista), film en el verano de
1992. Calcul que necesitaba quince o veinte mil dlares y Bradley
se puso a trabajar. Tard mes y medio en reunir esa suma. Col ha
declarado que el objetivo de sus investigaciones es
intentar que el revisionismo deje de ser marginal y pase a formar
parte de la corriente principal del pensamiento acadmico [...].
Quiero llegar a personas que no sean de extrema derecha ni neonazis. Ahora mismo, mi postura es muy peligrosa, porque hay un vaco
creado por los historiadores de la corriente ortodoxa, que denuncian
el revisionismo. El vaco lo han llenado personas como Emst Zndel.
Zndel es muy simptico, pero es un fascista y no es la persona a
quien me gustara ver reconocida com o el revisionista del Holocausto
ms importante del mundo. (1994)

Col afirma que quiere que historiadores profesionales estudien sus


vdeos (dice que los ha ofrecido al Yad Vashem de Jerusaln), pero
ha hecho de ellos un producto comercial que vende a travs del cat
logo del IHR. De su primer vdeo sobre Auschwitz dice que vendi
ms de treinta mil copias.
A David Col le gusta remover las cosas, y no slo con los historia
dores. Es capaz, por ejemplo, de llevarse a una chica afroamericana
a un acto de negacionistas con presencia de supremacistas blancos
slo para ver qu cara ponen. Aunque no est de acuerdo con
muchas de sus creencias ni con la mayor parte de sus ideas polticas,
se presenta ante los medios de comunicacin como negacionista,
sabiendo que con ello ser motivo de escarnio y, a veces, objeto de
agresin. Pero qu se propone una persona tan al margen como l?
Le enfurece que los historiadores le hayan dejado de lado: No son

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

307

dioses -dice de ellos-, no son figuras religiosas, no son sacerdotes.


Tenemos derecho a pedirles explicaciones. Hacer las preguntas que
hago no me avergenza (1994). Cabe preguntarse, sin embargo,
por qu es necesario hacer esas preguntas, y por qu la negacin del
Holocausto llama tanto su atencin.
Resulta interesante que, en 1995, estuviera a punto de romper
con el movimiento negacionista. La disputa vino motivada por diver
sos sucesos, entre otros, un incidente acaecido en Europa en octu
bre de 1994, en otro viaje para filmar nuevos vdeos sobre los cam
pos de exterminio nazis. Segn Bradley Smith, Col se encontraba
en el campo de concentracin de Natzweiler (Struthof) examinan
do una cmara de gas con Pierre Guillaume (el editor francs de
Robert Faurisson), Henri Roques (autor de Les Confessions deKurt
Gerstein), la esposa de ste y Tristan Mordrel, otro negacionista. En el
edificio que albergaba la cmara de gas, uno de los guardias se
excus, sali y cerr la puerta por fuera. Al cabo de veinte minutos
el guardia abri de nuevo la puerta y ellos volvieron a los coches.
Col se encontr con que haban roto una de las ventanillas de su
coche y le haban robado sus diarios de viaje, sus libros, documentos,
efectos personales, cintas de vdeo y pelculas. En definitiva, todo el
material de su investigacin. Le dejaron limpio (Smith, 1994).
Smith afirma que el viaje le cost ocho mil dlares, as que ahora,
con el fin de recuperar el dinero, vende un vdeo en el que aparece
Col contando su historia.
La irona est en que Henri Roques la desmiente:
Nunca nos dejaron encerrados en una cmara de gas para tendemos
una trampa! El guardia se limit a cerrar la puerta por dentro y tuvo
que abrirla otra vez porque llamaban unos turistas. Les dijo que slo
estaban permitidas las visitas a personas con acreditacin especial
(como era nuestro caso). Mi mujer y yo slo recordamos a un guardia.
Segn ese guardia y los gendarmes de Schirmeck (cerca de Struthof),
por desgracia ese tipo de robos son comunes, especialmente cuando

308

Por qu creemos en cosas raras

se trata de coches con matrcula extranjera. Al principio, yo pens que


se trataba de un robo dirigido contra los revisionistas, pero no vi nada
que lo constatara y, adems, las conversaciones que tuve con P. Guillaume y T. Mordrel se inclinan por descartar esa posibilidad. La ver
sin de David Col inducira a los lectores a creer en una operacin
antirrevisionista ejecutada con la complicidad de los guardias, pero
no creo que seajusto acusar a los guardias de habernos tendido una
trampa o, siquiera, de haber participado en el robo. (1995, p. 2).
Tambin resulta irnico que, cuando Robert Faurisson afirm en el
Adelaida Institute Newsletter que la cmara de gas de Struthof nunca se
utiliz para perpetrar homicidios en masa, David Col le desmintiera:
Qu pruebas nos aporta Faurisson para demostrar que en Struthof
no se cometieron gaseamientos homicidas? Habla de un informe
que ha desaparecido, y aade que, gracias a otras pruebas, sabe
mos qu deca. Nos remite a un artculo delJournal ofHistorical Review
para ms informacin. Uno esperara encontrar en ese artculo qu
pruebas son esas que confirman la existencia y conclusiones del
informe, pero, por desgracia, Faurisson se niega a iluminamos. As
que qu tenemos? Un informe que ha desaparecido y un revisionista
que nos asegura que sabe qu deca ese informe, sin darse cuenta de
que necesitamos otras pruebas. Qu dira un revisionista si un exterminista actuara as? Los revisionistas rechazan por norma documen
tos cuando faltan los originales. No aceptamos rumores, y por
supuesto no aceptamos la palabra de los revisionistas cuando se trata
del contenido de los documentos. (1995, p. 3.)
Los judos en la negacin del Holocausto
Casi toda la bibliografa negacionista -libros, artculos, editoriales,
monogrficos, guas, panfletos y materiales promocionales- transmi

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

309

te fascinacin por los judos y por todo lo judo. En todos los nme
ros del JHR se dice algo sobre los judos. En el nmero de enerofebrero de 1994, por ejemplo, un artculo sobre los autores del asesi
nato de los Romanov afirmaba que eran los mismos que haban
llevado a los bolcheviques al poder. Quines eran los responsables?
Los judos, como Mark Weber explicaba: Aunque, oficialmente, los
judos nunca han superado el 5 por ciento de la poblacin rusa,
desempearon un desproporcionado y probablemente decisivo
papel en el incipiente rgimen bolchevique y llegaron a dominar el
gobierno sovitico en sus primeros aos. Pero Lenin, que fue quien
orden el asesinato de la familia imperial, no era judo. Weber sosla
ya este hecho diciendo: El propio Lenin tena ancestros sobre todo
rusos y calmucos, pero en una cuarta parte era judo (1994c, p. 7).
Es una forma de razonar tpica de un negacionista. Hecho: los comu
nistas mataron a los Romanov e instigaron la Revolucin bolchevi
que. Hecho: algunos dirigentes comunistas eran judos. Conclusin:
los judos mataron a los Romanov y fueron los responsables de la
Revolucin bolchevique. Siguiendo esta misma lgica, Ted Bundy
era catlico. Ted Bundy era un asesino en serie. Los catlicos son
asesinos en serie.
El tema judo es omnipresente en el JHR Por qu? Mark Weber
justifica sin rodeos la actitud del IHR:
Nos centramos en losjudos porque casi todo el mundo teme hacerlo.
Una parte de nuestra razn de existir, y una parte de la diversin, es
ser capaces de abordar un tema del que otros no se ocupan de una
forma que, en nuestra opinin, contribuya a ofrecer informacin
relevante. Ojal nuestra sociedad prestara la misma consideracin a
alemanes, ucranianos o hngaros, que nosotros prestamos a los ju
dos. En el Simn Wiesenthal Museum, llamado de la tolerancia,
hay referencias constantes a lo que los alemanes hicieron a los judos
en la Segunda Guerra Mundial. Al hablar de los alemanes o de los
hngaros, en nuestra sociedad permitimos y alentamos lo que podr

310

Por qu creemos en cosas raras

an considerarse estereotipos viciados si se aplicaran a otros grupos. Se


trata de un doble rasero del que la campaa del Holocausto es su
manifestacin ms espectacular. En Washington contamos con un
museo dedicado a la memoria de ciudadanos que no eran estadouni
denses y fueron vctimas de otros que tampoco eran estadounidenses.
No tenemos ningn museo comparable dedicado al destino de los
indios americanos, a las vctimas de los negros en la esclavitud, a las
vctimas del comunismo, etctera. La existencia de ese museo pone
de manifiesto la perversa sensibilidad a los intereses judos en nuestra
sociedad. El IHR y quienes simpatizan con nosotros sienten una espe
cie de liberacin porque decimos que, en realidad, nos importa muy
poco que nos critiquen. De todas formas vamos a decir lo que pensa
mos. No podemos perder nuestro trabajo porque ste es nuestro tra
bajo. (1994b)
No hay muchas zonas grises en esta declaracin. La sensibilidad con
respecto a losjudos y a la campaa del Holocausto es perversa y
enfrentarse a ellos proporciona diversin y liberacin. Sin
embargo, los alemanes son vctimas a las que hay que tratar mejor.
La negacin del Holocausto y la conspiracin juda
Imbricada en el plan de actuacin del negacionismo frente a la cues
tin juda, encontramos una poderosa teora conspirativa. The Holocaust News, publicacin del Centre for Historical Review (no con
fundir con el IHR), afirma en su primer nmero: La mentira del
Holocausto fue perpetrada por la asombrosa maquinaria de pro
paganda judo-sionista con el fin de llenar de culpa la conciencia de
los gentiles de todo el mundo de culpa, con el objeto de que no pro
testaran cuando los sionistas robaron su patria a los palestinos de la
forma ms brutal (s/f., p. 1). Cuanto ms elaboran los negacionis
tas sus argumentos, ms se los creen, y cuanto ms argumentan los

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

311

judos y otros en su contra, ms convencidos estn de que existe una


especie de conjura que tiene por objeto crear el Holocausto para
que los judos puedan obtener para Israel ayuda, simpata, atencin,
poder, etctera.
Un ejemplo clsico, y temprano, de que las ideas conspirativas
han influido en el moderno movimiento negacionista es Imperium:
ThePhilosophy ofHistory andPolitics [Imperio, la filosofa de la historia
y de la poltica] ([1948] 1969), escrito por Francis Parker Yocky, aun
que firmado con el pseudnimo de Ulick Varange, y dedicado a
Adolf Hitler. En el catlogo del IHR el libro aparece definido como
tratado histrico-filosfico radical que sigue el modelo de Spengler
y constituye una exhortacin a las armas en defensa de Europa y
Occidente. Es la obra que introdujo a Willis Carto, el fundador del
IHR, en el movimiento de negacin del Holocausto y detalla un sis
tema imperial basado en el nacionalsocialismo hitleriano, sistema
en el que la democracia se desvanecera, no habra elecciones, el
poder quedara en manos del ciudadano y las empresas seran pro
piedad del Estado. El problema, segn Yockey, sera el judo, que
vive con la nica idea de vengarse de las naciones de raza blanca
europeo-americana. Yockey, que crea en la existencia de una con
jura, describa de qu modo quienes tergiversan la cultura socavan
Occidente mediante operaciones encubiertas de la Iglesia-EstadoNacin-Pueblo-Raza del judo (vase Obert, 1981, pp. 20-24) y con
cunta heroicidad Hitler defendi la pureza de la raza aria frente a
extranjeros racial y culturalmente inferiores y parsitos como los
judos, los asiticos, los negros y los comunistas (vase Mclver, 1994).
El sesgo conspirativo de Yockey no es raro en Estados Unidos, y
constituye un ejemplo de lo que Richard Hofstadter denomin el
estilo paranoide de la poltica estadounidense. Por ejemplo, la German-American Anti-Defamation League [Liga Antidifamacin Ger
mano-americana] de Washington, cuyo objetivo es defender los
derechos de los germano-americanos, la minora olvidada, public
una tira cmica con la siguiente pregunta: Cunto tiempo segui

312

Por qu creemos en cosas raras

rn los judos perpetrando el mito del Holocausto? sobre una cari


catura vulgar de magnates judos de la comunicacin manipulando
la prensa para perpetuar el engao. La misma organizacin public
un anuncio que preguntaba: Habra estallado el Challenger si los
cientficos alemanes siguieran al mando?. Nosotros creemos que
no!, contesta el anuncio antes de explicar que los quintacolumnis
tas soviticos de Estados Unidos han actuado en secreto para elimi
nar a los cientficos alemanes de la NASA. Para quienes creen en la
existencia de una conjura, todo tipo de fuerzas demonacas han
actuado a lo largo de la historia, incluidos, por supuesto, los judos,
pero tambin los Illuminati, los templarios, los caballeros de Malta,
los masones, los francmasones, los cosmopolitas, los abolicionistas,
los propietarios de esclavos, los catlicos, los comunistas, el Consejo
de Relaciones Exteriores, la Comisin Trilateral, la Comisin
Warren, la World Wildlife Fund (Asociacin para la Defensa de la
Naturaleza), el Fondo Monetario Internacional, la Sociedad de
Naciones, las Naciones Unidas y muchas otras (Vankin and Whalen,
1995). Segn las teoras conspirativas, los judos estn detrs de
muchos de los grupos citados.
John George y Laird Wilcox han descrito una serie de caracters
ticas que comparten extremistas y grupos marginales que merece la
pena considerar a la hora de estudiar los principios que impulsan el
negacionismo (1992, p. 63):
1. Confianza absoluta en que son poseedores de la verdad.
2. Estados Unidos est controlado en mayor o menor medida por
un grupo de conspiradores. En realidad, los defensores de estas teo
ras opinan que el grupo es muy poderoso y controla a la mayora de
las naciones.
3. Odio cerval a sus adversarios. Ya que esos adversarios (en reali
dad enemigos a ojos de los extremistas) formaran parte o simpati
zaran con la conspiracin, merecen odio y desprecio.
4. Escasa fe en el proceso democrtico. Sobre todo porque la

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

313

mayora creen que la conjura tiene mucha influencia en el gobier


no de Estados Unidos.
5. Deseo de negar las libertades civiles elementales a ciertos ciuda
danos, porque los enemigos no merecen ninguna libertad.
6. Indulgencia coherente con las acusaciones irresponsables y
denigracin.

El ncleo y el margen desquiciado del negadonismo


El desarrollo del movimiento negacionista guarda asombrosas seme
janzas con el de otros movimientos marginales. Aunque los negacio
nistas no siguen conscientemente el modelo, por ejemplo, de los
creacionistas, nosotros s podemos identificar algunas pautas ideol
gicas comunes a todos los grupos marginales que pretenden acceder
al pensamiento establecido:
1. En un principio, el movimiento abarca una gran diversidad
de ideas y congrega a muy distintos miembros que representan
a los mrgenes extremos de la sociedad, pero, a pesar de sus
intentos, no consigue formar parte del pensamiento estableci
do (el creacionismo en la dcada de 1950; la negacin del
Holocausto en la de 1970).
2. A medida que el movimiento crece y evoluciona, algunos
de sus miembros intentan distanciarse (y distanciar tambin al
movimiento) de los ms radicales y obtener credenciales acad
micas o cientficas (el creacionismo en la dcada de 1970, cuan
do pas a denominarse ciencia de la creacin; el negacionismo en la de 1970 con la fundacin del IHR).
3. En el giro hacia la aceptacin, se observan intentos de
abandonar la retrica antiestablishment y avanzar hacia una
declaracin de fe ms positiva (los creacionistas abandonaron
la tctica antievolucin y adoptaron el argumento de equipa

314

Por qu creemos en cosas raras

racin de horas lectivas; el IHR ha roto con Wiilis Carto y, en


general, los negacionistas estn intentando despojarse de su
reputacin racista y antisemita).
4. Para entrar en instituciones pblicas como los colegios, el
movimiento recurre a la Primera Enmienda [de la Constitu
cin de Estados Unidos y afirma que, cuando no se le permite
manifestar su opinin, se est violando su libertad de expre
sin (la legislacin de varios estados estadounidenses en las
dcadas de 1970 y 1980, que equiparaba el nmero de horas
lectivas dedicadas al creacionismo y a la teora de la evolucin;
los procesos judiciales por la libertad de expresin de Emst
Zndel en Canad -vase Figura 19- y los anuncios de Bradley
Smith en diversas publicaciones universitarias)].
5. Para conseguir la atencin del pblico, el movimiento
intenta trasladar la carga de la prueba de s mismo al establishment, exigiendo una sola prueba (los creacionistas piden
un solo fsil, el eslabn perdido;, que demuestre que las
formas de transicin existen; los negacionistas, una sola prue
ba de que los judos murieron en las cmaras de gas).
El movimiento de negacin del Holocausto tiene sus extremos y los
miembros ms marginales y desquiciados suelen ser neonazis y
supremacistas blancos. Por ejemplo, uno de sus miembros, un segregacionista blanco llamadoJack Wikoff, publica Rermrks [Observacio
nes] en Aurora, Nueva York. Los judos del Talmud estn en guerra
con la humanidad -explica Wikoff-. El comunismo revolucionario y
el sionismo internacional son fuerzas gemelas en pos del mismo
objetivo; un gobierno mundial desptico con capital en Jerusaln
(1990). Wikoff tambin ha publicado declaraciones como la siguien
te, hecha en una carta firmada con las iniciales R. T. K.: Bajo el
gobierno de Hider y los nacionalsocialistas, las tropas alemanas fue
ron instruidas en el racismo blanco y el mundo no ha visto jams
combatientes tan magnficos. Nuestra tarea es la reeducacin con los

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

315

Figura 19: En 1985, en el proceso por su libertad de expresin en Canad, Emst


Zndel compareci con un uniforme de los campos de concentracin entre sim
patizantes que portaban pancartas con las consabidas consignas contra los judos
y los medios de comunicacin. [Fotografa cortesa de Emst Zndel.]

316

Por qu creemos en cosas raras

hechos de la gentica y de la historia (1990). Es interesante que Bradley


Smith respalde Remarks y que jack Wikoff resee libros para el JHR.
En su nmero de enero de 1994, Instauration, otro de los boletines
del movimiento de negacin del Holocausto, public un artculo
titulado: How To Cut Violent Crime in Half: An Immodest Proposal [Cmo cortar por la mitad los delitos violentos: una propuesta
inmodesta], sin firma. La solucin del autor es puramente nazi:
En Estados Unidos hay treinta millones de negros, la mitad de ellos son
varones y una sptima parte de ellos, los que tienen entre diecisis y
veintisis aos, constituyen el sector violento de la poblacin negra. La
mitad de treinta millones son quince millones. Una sptima parte de 15
millones son poco ms de dos millones. Esto quiere decir que son dos
millones de negros, y no treinta, los que delinquen. En varias ocasiones,
durante la poca de Stalin, la Unin Sovitica lleg a recluir en los cam
pos del gulag hasta diez millones de personas. Estados Unidos, con una
tecnologa mucho ms avanzada, debera poder tener y gestionar cam
pos en los que cupiera al menos el 20 por ciento de esa cifra. Los negros
que no hayan consumido drogas y no tengan historial delictivo sern
liberados del campo si las pruebas psicolgicas y genticas no encontra
ran rastros de conducta violenta. En cuanto a la mayor parte de los dete
nidos, el da de su vigsimo sptimo cumpleaos, todos menos los jve
nes ms incorregibles seran liberados, dejando espacio para el nuevo
contingente de chicos de diecisis aos que los sustituira, (p. 6)
El National Socialist Germn Workers Party, Foreign Organization
(NSDAP-AO, Partido Nacionalsocialista de los Trabajadores Alema
nes, Seccin Extranjera), de Lincoln, Nebraska, publica un peridi
co bimensual, The New Order. Adems, se pueden adquirir alfileres
con la esvstica, banderas, brazaletes, llaveros y medallones; cancio
nes y discursos de la SS; camisetas del Poder Blanco; y todo tipo de
libros y revistas que defienden o promueven el poder blanco, a los

Quin dice que el Holocausto nunca ocurri y por qu

317

neonazis, a Hitler y el antisemitismo. El nmero de julio-agosto de


1996, por ejemplo, afirma que L a e x t i n c i n c o m p l e t a y g l o b a l
de la r a z a n e g r o i d e (a causa del sida) se producir n o m s t a r d e
del ao 2022. Un rostro feliz aparece bajo esta buena noticia con
el lema Have a Nazi Day!* Acerca de Auschwitz, al lector se le dice:
Con sistemtica precisin alemana, todas las muertes fueron regis
tradas y clasificadas. El pequeo nmero de muertes producidas en
un perodo de tres aos es en realidad un testimonio de lo huma
nas, limpias y salubres que eran las condiciones de vida en ese
campo de trabajo de Polonia!. El problema es, por supuesto, que
los judos se valdrn de la verdad para respaldar SUS malvadas
mentiras y su paranoide mana persecutoria (p. 4).
Mark Weber, David Irving y compaa se han distanciado activa
mente de estos grupos de negacionistas. Weber, por ejemplo, ha pro
testado, Por qu es eso relevante? [Lew] Rollings trabajaba para el
IHR. Remarks est en la cspide. Era ms o menos revisionista, pero
[el editor Jack Wikoff] est cada vez ms comprometido con asuntos
racistas. Instauration es racista. Supongo que estn afiliados porque
coinciden con algunas cosas que defendemos. Pero no hay relacin
(1994b). Pero esas personas y otras de su calaa tambin se llaman
revisionistas del Holocausto y su literatura est llena de referencias
a los argumentos que suelen emplear quienes niegan el Holocausto
y el IHR. Por lo dems, desde todos los sectores del movimiento, se
reconoce que Emst Zndel es el lder espiritual del movimiento.
Por ejemplo, Tales of the Holohoax [Cuentos del Holoengao] est
dedicado a Robert Faurisson y a Emst Zndel y los agradecimientos
mencionan a Bradley Smith y a Lew Rollins. Tras catorce pginas de
groseras tiras cmicas dedicadas a los judos y al Holoengao, el
autor declara: Las burdas fbulas sobre las cmaras de gas homici
das, vagamente agrupadas bajo el neologismo orwelliano Holocaus
* Que tengas un da nazi!, juego de palabras en el que nazi sustituye a happy en
Have a happy day!, expresin que, con Have a good day!, los anglohablantes suelen
emplear para desearse un buen da.

318

Por qu creemos en cosas raras

to, se han convertido en la religin informal del Estado en Occiden


te. El Estado, los colegios pblicos y los medios de comunicacin ofi
ciales promueven la imposicin de esta mrbida funeraria mental a
los jvenes, inculcan el sentimiento de culpa como forma de calum
nia grupal y propaganda del odio contra el pueblo alemn (House,
1989, p. 15).
No todos los negacionistas son iguales, pero lo cierto es que el
movimiento adolece de un ncleo de ideas racistas y paranoides; en
general, cree en la teora de la conspiracin, y los judos son el obje
to de todo ello. Oscila entre el antisemitismo ms burdo y formas
ms sutiles y generalizadas que impregnan las conversaciones
-Algunos de mis mejores amigos son judos, pero..., No soy anti
semita, pero...-, seguidas de la letana de fechoras que losjudos
estn cometiendo. Es este sesgo ideolgico el que impulsa a quienes
niegan el Holocausto a investigar y encontrar lo que estn buscando
y a confirmar lo que ya creen. Por qu afirman que no hubo Holo
causto? Segn los casos, por su inters en la historia, por dinero, por
perversin, notoriedad, ideologa, poltica, miedo, paranoia, odio.

13

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

El descrdito de los revisionistas

Para la mayora de las personas, la palabra descrdito tiene conno


taciones negativas, pero cuando alguien se propone responder a
afirmaciones extraordinarias (y, desde luego, negar el Holocausto es
una afirmacin extraordinaria), lo que busca es, sin duda, restar
crdito a esas afirmaciones. En cualquier caso, hay mucho crdito
que es preciso desacreditar. Por mi parte, sin embargo, pretendo
mucho ms. En la tarea de desacreditar a los negacionistas, demues
tro por qu sabemos que s ocurri y que ocurri de la forma en que
la mayora de los historiadores coinciden en que ocurri.
A diferencia de lo que piensan muchos, la verdad sobre el Holo
causto no se corresponde con un canon inmutable que no puede
alterarse. Cuando uno se adentra en el estudio de ese acontecimien
to espantoso, y especialmente cuando empieza a asistir a charlas y
conferencias y a seguir los debates entre los historiadores, descubre
que existen muchas discrepancias sobre temas de mayor y menor
importancia. El revuelo que se arm en tomo a Los verdugos volunta
rios de Hitler (1996), de Daniel Goldhagen, en el que el autor sostena
que no slo los nazis, sino tambin los alemanes corrientes partici
paron en el Holocausto, da fe de que los historiadores especializa
dos no coinciden en todos los detalles de lo que ocurri, ni en cun
do, cmo y por qu. No obstante, dista un abismo entre las
cuestiones que debaten los historiadores del Holocausto y lo que
defienden los negacionistas: que no hubo un genocidio intenciona
do dirigido principalmente contra una raza, que no hubo un uso
programado de cmaras de gas ni de crematorios para perpetrar ase
sinatos en masa, que no fueron asesinados entre cinco y seis millo
nes de judos.

320

Por qu creemos en cosas raras

La metodologa de los negacionistas


Antes de abordar los tres ejes principales en que se basan quienes
niegan la existencia del Holocausto, examinemos por un momento
su metodologa, sus lneas de argumentacin. Las falacias en que
incurren sus razonamientos son curiosamente similares a las de
otros grupos de ideologa marginal como los creacionistas.
1. Se concentran en los puntos dbiles de sus adversarios y, al
mismo tiempo, rara vez dicen algo definitivo sobre su postura.
Por ejemplo, los negacionistas subrayan las incoherencias de
los testimonios de las vctimas.
2. Explotan los errores de los especialistas que esgrimen
argumentos contrapuestos, aduciendo que, dado que sus
adversarios extraen algunas conclusiones equivocadas, todo
cuanto afirman ha de estar equivocado. Quienes niegan el
Holocausto inciden en el detalle del jabn confeccionado con
partes del cuerpo humano, que, finalmente, se ha demostrado
que es un mito, y hablan del increble Holocausto menguan
te porque los historiadores han reducido las cifras de asesina
dos en Auschwitz de cuatro millones a un milln.
3. Recurren a citas, normalmente sacadas de contexto, de
importantes figuras acadmicas para reforzar su posicin.
Citan, por ejemplo, a Yehuda Bauer, a Ral Hilberg, a Arno
Mayer, e incluso a altos dirigentes nazis.
4. Confunden los debates honrados y genuinos que muchos
especialistas entablan sobre ciertos puntos con la negacin
total del suceso. Los revisionistas se toman la polmica intemacionalista-funcionalista sobre lo ocurrido en el Holocausto
como si fuera una discusin que pone en tela de juicio su exis
tencia.
5. Se centran en lo que no se sabe y hacen caso omiso de lo
que s se sabe; inciden en los datos que les respaldan y prescin

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

321

den de los que no. Se fijan en lo que no sabemos de las cmaras


de gas y desprecian los relatos de los testigos presenciales y las
pruebas forenses que apoyan que las cmaras de gas se emplea
ron para perpetrar asesinatos en masa.
A causa, simplemente, de la enorme cantidad de pruebas que exis
ten sobre el Holocausto -muchos aos de presencia y mucho territo
rio afectado, miles de relatos y documentos, millones de restos-,un
buen nmero de ellas pueden, segn algunos, apoyar la opinin de
quienes niegan que ocurriera. Un ejemplo tpico de cmo los nega
cionistas manejan las pruebas es la forma en que consideran los testi
monios del proceso de Nremberg. Por un lado, dicen que las con
fesiones de los inculpados no les parecen fiables porque el tribunal
era un tribunal militar nombrado por los aliados. Las pruebas, afir
ma Mark Weber, consisten en su mayor parte en confesiones obte
nidas por la fuerza, en testimonios espurios, en documentos fraudu
lentos. Los procesos de Nremberg fueron juicios organizados por
motivaciones polticas cuyo objeto era ante todo desacreditar a los
dirigentes de un rgimen derrotado, y no desentraar la verdad
(1992, p. 201). Ni Weber ni ningn otro han podido demostrar que
esas confesiones a las que alude fueran obtenidas por la fuerza o fue
ran espurias o fraudulentas. Pero, aunque los revisionistas del Holo
causto consiguieran probar que algunas lo fueron, eso no significa
ra que todas lo fueran.
Por otro lado, los negacionistas s citan los testimonios de
Nremberg cuando respaldan sus argumentos. Por ejemplo, aun
que desprecian el testimonio de los nazis que dijeron que hubo
Holocausto y que participaron en l, aceptan el de otros que, como
Albert Speer, no lo mencionaron. Pero incluso en esto rehuyen un
anlisis ms profundo. En realidad, Albert Speer declar que no
conoca los programas de exterminio. Pero el diario que escribi en
la crcel de Spandau es elocuente:

322

Por qu creemos en cosas raras

20 de diciembre de 1946. Todo se reduce a lo siguiente: Hitler siempre

odi a losjudos, de lo que nunca quiso hacer ningn secreto. Entre


la sopa y el plato de verduras, poda soltar, sin el menor reparo: Quie
ro aniquilar a losjudos de Europa. Esta guerra es la confrontacin
definitiva entre el nacionalsocialismo y losjudos del mundo. Uno u
otros mordern el polvo y, desde luego, no vamos a ser nosotros. De
modo que lo que he testificado ante el tribunal es cierto, que no esta
ba al corriente de la matanza de losjudos, pero slo lo es superficial
mente. La pregunta y mi respuesta han sido el momento ms difcil
de mi testimonio, que ha durado horas. Lo que senta no era miedo,
sino vergenza, porque, en el fondo, yo saba, y no reaccion; ver
genza por mi pobreza de espritu cuando, en la mesa, guardaba
silencio; vergenza por mi apata moral, por tantos actos de repre
sin. (1976, p. 27.)

Adems, Matthias Schmidt, en Albert Speer: TheEnd of a Myth [Albert


Speer, el fin de un mito], detalla las actividades de Speer en apoyo
de la Solucin Final. Entre otras cosas, en 1941, organiz la confisca
cin de 23.765 pisos de Berln cuyos propietarios eran judos; estuvo
al corriente de la deportacin al Este de ms de 75.000 judos; ins
peccion personalmente el campo de concentracin de Mauthausen, donde orden la reduccin de los materiales de construccin y
reenvi unos suministros necesarios a otros lugares; y en 1977 le dijo
a un periodista: Sigo considerando que la mayor parte de mi culpa
reside en haber aprobado la persecucin de losjudos y el asesinato
de millones de ellos (1984, pp. 181-198). Los negacionistas citan el
testimonio de Speer en Nremberg sin prestar atencin a sus otros
comentarios.
Convergencia de pruebas
Con independencia de lo que queramos argumentar, siempre
tenemos que aportar testimonios adicionales de otras fuentes que
corroboren nuestras conclusiones. Los historiadores saben que

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

323

hubo Holocausto por el mismo mtodo general que emplean los


cientficos de otros mbitos histricos como la arqueologa y la pa
leontologa: lo que William Whewell denomin consiliencia de
inducciones, o convergencia de pruebas. Los revisionistas parecen
pensar que, si pueden encontrar una pequea fisura en el armazn
del Holocausto, el edificio entero se vendr abajo. Es la debilidad
fundamental de su argumentacin. El Holocausto no fue un aconte
cimiento nico. El Holocausto consisti en miles de acontecimien
tos en decenas de miles de lugares y lo demuestran millones de
datos que convergen en una conclusin. Que no hubo Holocausto
no se puede deducir de las incoherencias o pequeos errores que
pueda haber aqu o all por la sencilla razn de que no hay ningn
dato que por s solo lo demuestre.
Por ejemplo, que hay evolucin queda demostrado por la conver
gencia de pruebas de la geologa y de la paleontologa, de la botni
ca, de la zoologa, de la herpetologa, de la entomologa, de la biogeografa, de la anatoma, de la fisiologa y de la anatoma comparada.
Por s sola, ninguna de las pruebas que aportan esas disciplinas con
firma la evolucin. Un fsil es un fotograma. Pero, cuando a determi
nado fsil de un lecho geolgico se lo compara con otros fsiles de
su misma especie y de otras, cuando se lo compara, adems, con las
especies que aparecen en otros estratos, cuando se contrasta con
organismos modernos, se lo yuxtapone con especies pasadas y pre
sentes de otros lugares del mundo, etctera, el fotograma se convier
te en pelcula y las pequeas pruebas que aportan los diversos cam
pos de investigacin se suman para ofrecer una conclusin: hay
evolucin. En la demostracin de que hubo Holocausto, el proceso
no es muy distinto. stas son las pruebas que convergen:
Documentos escritos: Cientos de miles de cartas, memorandos,
proyectos, anteproyectos, rdenes, leyes, discursos, artculos,
memorias y confesiones.
Testimonios personales: de supervivientes, kapos, Sonder-

324

Por qu creemos en cosas raras

kommandos, guardias de la SS, comandantes, lugareos e


incluso altos dirigentes nazis que no negaron el Holocausto.
Testimonios fotogrficos: fotografas y pelculas del Ejrcito
y de la prensa, fotografas tomadas por civiles, fotografas toma
das en secreto por los prisioneros, fotografas areas y fotograf
as areas de los alemanes y de los aliados.
Pruebas fsicas: objetos encontrados en los campos de con
centracin, en los campos de trabajo y en los campos de exter
minio, muchas de las cuales se conservan en diversos grados de
originalidad y reconstruccin.
Pruebas demogrficas: todas las personas que segn los
negacionistas sobrevivieron al suceso han desaparecido.
Los negacionistas hacen caso omiso de la convergencia de pruebas.
Se apoyan en las que convienen a su teora y desprecian o evitan las
dems. Es algo que tambin hacen los historiadores y los cientficos,
pero con una diferencia. La historia y la ciencia poseen mecanismos
autocorrectores mediante los cuales los errores en que incurre uno
los revisan sus colegas en sentido literal del trmino. Revisin es la
modificacin de una teora basada en nuevas pruebas o en una nueva inter
pretacin de viejas pruebas. La revisin no debera basarse en la ideolo
ga poltica, las convicciones religiosas u otras emociones humanas.
Los historiadores son seres humanos y, por tanto, tienen emociones,
pero son los autnticos revisionistas, porque, en el fondo, la ciencia
colectiva de la historia separa la paja de las emociones del trigo de
los hechos.
Probemos ahora cmo funciona la convergencia de pruebas en
la demostracin del Holocausto y de qu forma seleccionan o
retuercen los negacionistas los datos que apoyan sus argumentos.
Disponemos del relato de un superviviente que tuvo noticia del gaseamiento de los judos mientras se encontraba en Auschwitz. El
negacionista dice que los supervivientes exageran y que su memoria
no es de fiar. El relato de otro superviviente es distinto en sus deta-

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

325

lies, aunque comparte el hecho bsico: muchos judos murieron


gaseados en Auschwitz. El negacionista dice que en todos los campos
circulaban los rumores y que muchos supervivientes los han incor
porado a sus recuerdos. Un guardin de la SS confiesa despus de la
guerra que vio a muchas personas gaseadas y que murieron en los
crematorios. El negacionista dice que los aliados debieron de forzar
la confesin del guardia. Un miembro de un Sonderkommando
-un judo que ayud a los nazis a trasladar los cadveres de las cma
ras de gas a los crematorios- dice que no slo oy rumores y que no
slo vio lo que suceda, sino que particip en el proceso. El negacio
nista lo explica diciendo que el relato del Sonderkommando no es
coherente, que da cifras y nmeros de muertos exageradas y fechas
incorrectas. Yqu hay del comandante del campo, que despus de
la guerra confiesa que no slo oy, vio y particip en el proceso, sino
que tambin lo orquest? Lo torturaron, dice el negacionista. Pero
qu pasa con su autobiografa, que escribi despus del juicio, en la
crcel, cuando estaba condenado a muerte y no ganaba nada con
mentir? Nadie sabe por qu la gente confiesa crmenes ridculos,
dice el negacionista, pero lo hace.
Ningn testimonio anuncia, por s solo, Holocausto, pero, en
conjunto, urden una trama, un relato que se sostiene, mientras que
la argumentacin de quienes niegan el suceso se desmadeja. Si el
historiador debe presentar una sola prueba, ahora el negacionista
debe desmentir seis series de datos histricos, mediante seis mto
dos de desmentido distintos.
Pero an hay ms. Contamos con proyectos de construccin de
crematorios y de cmaras de gas. Pero stos se usaban exclusivamente
para despiojar y para deshacerse de los cadveres, afirma quien niega
el Holocausto; porque, por culpa de la guerra de los aliados contra
Alemania, los alemanes no tuvieron oportunidad de deportar a los
judos a su patria y tuvieron que internarlos en campos superpoblados
donde las enfermedades y los piojos campaban por sus respetos. Y
qu ocurre con el gas Zyklon-B, de cuyo empleo existen rdenes? Se

326

Por qu creemos en cosas raras

us exclusivamente para despiojar a los internos enfermos. Yqu hay


de esos discursos de Adolf Hitler, Heinrich Himmler, Hans Frank y
Joseph Goebbels que hablan del exterminio de los judos? En reali
dad, queran decir deportacin, deportacin fuera del Reich. Y de
la confesin de Adolf Eichmann cuando le juzgaban? Fue vctima de
coercin. No ha confesado el gobierno alemn que los nazis intenta
ron exterminar a los judos europeos? S, pero minti a fin de reinte
grarse en la comunidad de naciones.
Ahora, el negacionista ha de racionalizar no menos de catorce
testimonios distintos que convergen en una conclusin concreta,
pero la consiliencia contina. Si los seis millones de judos no murie
ron, adonde fueron? Estn en Siberiay en Peora, en Israel y en Los
Angeles, responde el negacionista. Pero por qu no les encuen
tran? S les encuentran, no ha ledo usted esas historias de parientes
que llevan mucho tiempo separados y que, al cabo de muchas dca
das, se ponen en contacto? Qu hay de las fotografas tomadas y de
los documentos filmados en los campos durante la liberacin y en
los que aparecen cadveres e internos macilentos y demacrados por
el hambre? Esas personas recibieron cuidados apropiados hasta el
final de la guerra, cuando los aliados bombardearon sin piedad las
ciudades, fbricas y lneas de suministro alemanas, evitando que lle
gara comida a los campos de concentracin, los nazis intentaron sal
var valientemente a los prisioneros, pero no pudieron con las fuerzas
combinadas de los aliados. Pero qu hay de esos relatos de los pri
sioneros que hablan de la brutalidad de los nazis, de los fusilamien
tos y de las torturas de prisioneros escogidos al azar, de las deplora
bles condiciones de vida, de las temperaturas glidas, de las marchas
de la muerte, etctera? Es la naturaleza de la guerra, replica quien
niega el Holocausto. Los estadounidenses internaron en campos a
los japoneses y a los estadounidenses de origen japons que vivan
en Estados Unidos; los japoneses internaron a los chinos; los rusos
torturaron a los polacos y a los alemanes. La guerra es el infierno.
Los nazis no fueron distintos a los dems.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

327

Contamos ya con dieciocho conjuntos de pruebas que convergen


en una sola conclusin. Con la determinacin de no renunciar a su
fe, el negacionista las desprecia todas. Confa en lo que podra lla
marse racionalizcin post hoc: una argumentacin que se hace con
posterioridad a los hechos para justificar pruebas contrapuestas.
Pero la convergencia de pruebas positivas en apoyo del Holocausto
supone que el historiador se ha topado ya con la carga de la prueba,
y cuando el negacionista exige que cada prueba demuestre el acon
tecimiento por s sola, pasa por alto que ningn historiador ha soste
nido jams que lina sola prueba constituya la demostracin definiti
va del Holocausto ni de ninguna otra cosa. Debemos examinar las
pruebas como partes de un todo para, al final, considerar probada la
existencia del Holocausto.
Intencionalidad
Lo primero que niegan los revisionistas es que Hitler y sus partida
rios tuvieran intencin de perpetrar un genocidio basado sobre
todo en la raza.
Adolf Hitler
Los negacionistas empiezan por la cspide, y yo tambin voy a
hacerlo. En La guerra de Hitler (1977), David Irving sostiene que
Hitler no estaba al corriente del Holocausto. Poco despus, empea
su palabra y promete pagar mil dlares a todo aquel que pueda
aportar una prueba documental de que Hitler orden el Holocaus
to. En un ejemplo clsico de lo que llamo falacia del fotograma
-extraer un solo fotograma de un filme diacrnico-, Irving reprodu
ce, en la pgina 505 de la edicin inglesa de La guerra de Hitler, unas
notas que Himmler tom el 30 de noviembre de 1941 cuando el jefe
de la SS llam por telfono a Reinhard Heydrich, vicecomandante
de la Reichssicherheitshaupamt (Oficina Central de Seguridad del

328

Por qu creemos en cosas raras

Reich, o RSHA, de la SS), para decirle: Del bnker de Hider en la


Guarida del Lobo, ordenando que no habr liquidacin de los
judos; de lo cual Irving deduce que el Fhrer orden que no se
liquidara a losjudos (1977, p. 504).
Hay que ver el fotograma en su contexto. Como ha sealado Ral
Hilberg, la entrada del diario de Himmler dice, en toda su exten
sin: Transporte de losjudos desde Berln. No liquidacin. Se tra
taba, pues, de una referencia a un traslado en particular, no al de
todos losjudos. Y, observa Hilberg, ese transporte /liquidado! O
no prestaron atencin a la orden, o lleg demasiado tarde. El trans
porte ya haba atracado en Riga [capital de Letonia] y no saban qu
hacer con ese millar de personas, as que las mataron la misma
noche de su llegada (1994). Adems, el hecho de que Hitler vetara
una orden de liquidacin significa que la liquidacin estaba en mar
cha. Desde este punto de vista, se da cumplida cuenta del reto de los
mil dlares de David Irving y de la peticin de una sola prueba de
Robert Faurisson. Si no estaban exterminando a los judos, porqu
iba Hitler a sentir la necesidad de detener la eliminacin de los de
un transporte en particular? La misma cita demuestra tambin que
fue Hider, y no Himmler ni Goebbels, quien orden el Holocausto.
Recordemos a Speer: No creo que [Hider] estuviera al corriente de
los aspectos tcnicos, pero incluso la decisin de pasar de los ametrallamientos a las cmaras de gas tuvo que ser suya, por la sencilla
razn, como yo s demasiado bien, de que ninguna decisin impor
tante acerca de nada poda tomarse sin su consentimiento (en
Sereny, 1995, p. 362). Y, segn ha destacado Yisrael Gutman: Hitler
intervino en todas las decisiones importantes concernientes a los
judos. Todas las personas que le rodeaban iban a l con sus planes e
iniciativas porque saban que le interesaba [resolver la cuestin
juda] y queran complacerle y ser los primeros en concretar sus
intenciones y responder al espritu de sus palabras (1996).
Por tanto, que Hider diera o no una orden concreta de extermi
nar a los judos poco importa: no le haca falta explicitarla. El Holo

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

329

causto no fue tanto consecuencia de unas leyes o de unas rdenes


como cuestin de espritu, de entendimiento tcito, de consonancia
y sincronizacin (Hilberg, 1961, p. 55). El espritu queda claro en
sus discursos y escritos: desde sus primeros desvarios polticos hasta
el Gotterdammerung del bnker de Berln, Hitler se la tena jurada a
losjudos. El 12 de abril de 1922, en un discurso pronunciado en
Mnich que luego fue publicado por el peridico Volkischer Beobachter, dijo: El judo es el fermento de la descomposicin del pueblo.
Esto significa que en su naturaleza est destruir y que debe destruir,
porque carece totalmente de la idea de trabajar para el bien comn.
La naturaleza le ha dotado de ciertos rasgos de los que no puede
librarse. El judo es pequdicial para nosotros (en Snyder, 1981, p.
29). Treinta y tres aos despus, cuando el mundo se derrumbaba a
su alrededor, Hitler dijo: Contra losjudos lucho con los ojos abier
tos y a la vista de todos [...]. Dejo claro que esos parsitos sern final
mente exterminados (13 de febrero de 1945; enjckel, 1993, p.
33); Sobre todo conmino a los lderes de la nacin y a sus subordi
nados que observen escrupulosamente las leyes de la raza y se opon
gan sin piedad al envenenador universal de todos los pueblos: los
judos del mundo (29 de abril de 1945; en Snyder, 1981, p. 521).
Entre ambos aos, 1922 y 1945, Hitler hizo centenares de decla
raciones similares. Por ejemplo, en un discurso pronunciado el 30
de enero de 1939 dijo: Hoy quiero ser profeta una vez ms: si el sio
nismo internacional dentro y fuera de Europa lograra, una vez ms,
sumir a las naciones en otra guerra mundial, el resultado no sera la
bolchevizacin de la tierra y, por tanto, la victoria de losjudos, sino
la aniquilacin de la razajuda de Europa (enjckel, 1989, p. 73).
Hider lleg a decir al jefe de Estado hngaro: En Polonia, ese esta
do de cosas se ha [...] resuelto: all, si losjudos no queran trabajar,
eran fusilados. Si no podan, se los trataba como al bacilo de la tuber
culosis con el que el organismo de un hombre sano se puede llegar a
infectar. Esto no es cruel, si pensamos que, cuando se contagian,
incluso a las criaturas ms inocentes de la naturaleza, como las lie

330

Por qu creemos en cosas raras

bres y los ciervos, hay que matarlas para que no hagan dao a nadie.
Por qu a las bestias que queran traernos el bolchevismo habra
que ahorrarles ms sufrimientos que a esas criaturas inocentes? (en
Sereny, 1995, p. 420). Cuntas citas ms hacen falta para demostrar
que Hitler orden el Holocausto: cien, mil, diez mil?
El trmino ausmtten entre la elite nazi
David Irving y otros negacionistas quieren hacernos creer que
discursos como el citado no son ms que plvora mojada y lo hacen
con un astuto juego semntico a propsito del trmino ausrotten, que
segn los diccionarios modernos significa exterminar, extirpar o
destruir. Es una palabra que se puede encontrar en numerosos dis
cursos y documentos nazis referidos a los judos. Pero Irving insiste
en que ausmtten en realidad significa desarraigar o erradicar y sos
tiene que ahora, en 1994, la palabra ausrotten slo significa una
cosa, pero en la poca en que Adolf Hitler la utilizaba significaba
otra muy distinta. Sin embargo, un vistazo a los diccionarios histri
cos demuestra que ausrotten siempre ha significado exterminar. La
respuesta de David Irving constituye un nuevo ejemplo de racionali
zacin post hoc:
Distintos trminos significan cosas distintas cuando las pronuncian
personas distintas. Lo importante es lo que esa palabra significaba
cuando la pronunciaba Hitler. En primer lugar, quiero llamar la aten
cin sobre el clebre memorando del Plan Cuatrienal de agosto de
1936. En l, Adolf Hitler dice: Dentro de cuatro aos, nuestras Fuer
zas Armadas tendrn que estar en disposicin de combatir con el fin
de entrar en guerra con la Unin Sovitica. Si la Unin Sovitica logra
invadir Alemania alguna vez, ser el ausrotten del pueblo alemn. Ah
tenemos otra vez esa palabra. No hay forma de inferir que Hitler se
refiere a la liquidacin fsica de ochenta millones de alemanes. Lo
que quiere decir es que [la invasin rusa de Alemania] conducira a la
emasculacin de Alemania como potencia. (1994)

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

331

Cuando Irving me dijo esto, le indiqu que, en una reunin de


diciembre de 1944 relativa a la ofensiva de las Ardenas contra los
estadounidenses, Hider orden a sus generales ausrotten al ejrcito
enemigo divisin por divisin. Estaba dando la orden de transpor
tar a los estadounidenses fuera de las Ardenas divisin por divisin?
Irving repuso:
Comparemos eso con un discurso que pronunci en agosto de 1939
en el que dice, refirindose a Polonia: Vamos a destruir las fuerzas
vivas del Ejrcito polaco. Esa es la tarea de todo comandante, des
truir las fuerzas a las que se opone. La forma de destruirlas, la forma
de eliminarlas, que probablemente sea una expresin ms adecua
da, es inmaterial. Si eliminamos esos peones del tablero, ya no estn.
Si metemos a las tropas estadounidenses en cautividad, quedan igual
mente neutralizadas, tanto si estn en el cautiverio como si estn
muertas. Y eso es lo que la palabra ausrotten significa en ese contexto.
(1994)

Pero qu hay de la forma en que Rudolf Brandt emplea el trmino?


Al doctor Grawitz, SS Gruppenfhrer y SS Reichsarzt [mdico] de
Berln, el SS Sturmbannfhrer Brandt le escribi refirindose al
Ausrottung de la tuberculosis como enfermedad que aqueja a la
nacin. Posteriormente, cuando ya haba ascendido a SS Obersturmbannfhrer, Brandt escribi a Emst Kaltenbrunner, sucesor de
Heydrich al frente de la RSHA: Le envo el borrador de un comuni
cado de prensa relativo al acelerado Ausrottung de los judos de la
Europa ocupada. El mismo hombre emplea el mismo trmino para
referirse al mismo proceso con relacin a la tuberculosis y a los ju
dos (vase Figura 20). Qu otra cosa podra significar ausrotten en
ambos contextos excepto exterminio?
En qu sentido lo utilizaba Hans Frank? En un discurso pronun
ciado ante una asamblea nazi el 7 de octubre de 1940, Frank resuma
su primer ao de trabajo al frente del Gobierno General de la Polonia

332

Por qu creemos en cosas raras

ocupada: No podra ausrotten a todos los piojos yjudos slo en un


ao. Pero dentro de algn tiempo, y si me ayudan, lo conseguiremos
(Nremberg Doc. 3363-PS, p. 891). El 16 de diciembre de 1941 y en
previsin de la Conferencia de Wannsee, Hans Frank presidi una
reunin gubernativa en la oficina del gobernador de Cracovia:
Actualmente hay en el Gobierno General 2,5 millones de judos apro
ximadamente, que sumados a sus parientes y amigos y a quienes guar
dan algn tipo de relacin con ellos, hacen un total de 3,5 millones.
No podemos fusilar a esos 3,5 millones de judos ni podemos envene
narlos, pero tendremos que tomar medidas que de alguna forma con
duzcan a la aniquilacin y que se tomarn en conjuncin con las gran
des medidas que hay que discutir con el Reich. Hay que librar de
judos el territorio del Gobierno General, como ocurre en el Reich.
Dnde y cmo suceder es cuestin de los medios que hay que em
plear y que crear y de cuya eficacia les informar a su debido tiempo.
(Documento original y traduccin al ingls: National Archives, Was
hington, D. C T922, PS 2233.)

Si la Solucin Final significara deportacin del Reich, como aducen


Irving y otros revisionistas, Hans Frank estara hablando de sacar a
los piojos de Polonia en trenes. Adems, a qu se refera al decir
que haba que exterminar a losjudos por medios distintos del fusila
miento o del envenenamiento?
Y luego estn las entradas del diario dejoseph Goebbels, Gauleiter (gobernador) de Berln, Reich Minister de Propaganda y pleni
potenciario del Reich para el esfuerzo de guerra:
8 de agosto de 1941, referente a la difusin del tifus localizado en el

gueto de Varsovia: Los judos siempre han sido portadores de enfer


medades infecciosas. Habra que, o bien concentrarlos en un gueto y
abandonarlos a su suerte, o bien liquidarlos; de otro modo contagia
rn a las poblaciones de las naciones civilizadas.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

333

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Figura 20: Rudolf Brandt escribe sobre (arriba) die Ausrottung die Tuberkulose
al doctor Grawitz, SS Gruppenfhrer y SS Reichsarzt, 12 de febrero de 1942; y
(abaj) die beschleunigte AusrottungderJuden aEmst Kaltenbrunner,jefe de
la RSHA, el 22 de febrero de 1943. Ausmtlungsignifica exterminio. [Documen
to original y traduccin al ingls: National Archives, Washington, D. C.]

334

Por qu creemos en cosas raras

19 de agosto de 1941, tras una visita al cuartel general de Hitler: El Fh-

rer est convencido de que su profeca del Reichstag se va a convertir


en un hecho: si los judos volvan a provocar una nueva guerra, sta se
saldara con su aniquilacin. Se est concretando en estos meses y
semanas con una certidumbre que casi parece siniestra. En el Este, los
judos estn pagando el pato, en Alemania ya han pagado en parte y
tendrn que pagar ms en el futuro. (Broszat, 1989, p. 143.)

Himmler tambin habla del ausrotten de los judos y, de nuevo, hay


testimonios que desmienten la definicin que los negacionistas dan
al trmino. Por ejemplo, en una conferencia sobre la historia del
cristianismo pronunciada en enero de 1937, Himmler dijo a sus
Gruppenfhrer de la SS: Estoy convencido de que los emperadores
romanos, que exterminaron [ausrotten] a los primeros cristianos,
hicieron precisamente lo que nosotros estamos haciendo con los
comunistas. Esos cristianos eran en esa poca la escoria ms vil que
la ciudad acoga, los judos ms viles, los bolcheviques ms viles
(Padfield, 1990, p. 188). En junio de 1941, Himmler inform a
Rudolf Hoess, comandante de Auschwitz, de que Hitler haba dado
rdenes de poner en marcha la Solucin Final (Endlsung) de la
Cuestin Juda y de que l, desde Auschwitz, desempeara un papel
principal:
Es una tarea dura, ardua, que exige el compromiso de la persona al
completo sin consideracin por las dificultades que puedan surgir. El
Sturmbannfuhrer Eichmann, de la RSHA, le visitar en un futuro pr
ximo y le dar los detalles. El departamento que participa ser infor
mado en el debido momento. Tiene que guardar el ms estricto silen
cio sobre esta orden, incluso ante sus superiores. Los judos son los
enemigos eternos del pueblo alemn y hay que exterminarlos. Hay
que exterminar a todos losjudos que podamos ahora, durante la gue
rra. Si no conseguimos destruir la base biolgica de lajudeidad, algn
da, los judos aniquilarn al pueblo alemn. (Padfield, 1990, p. 334.)

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

335

Himmler pronunci muchos discursos igualmente condenatorios.


Uno de los ms conocidos es el del 4 de octubre de 1943 ante los SS
Gruppenfhrer en Poznan, que qued registrado en una cinta mag
netofnica. Himmler improvis a partir de unas notas y, poco des
pus de empezar, par el magnetofn para asegurarse de que fun
cionaba correctamente. Luego prosigui, sabiendo que sus palabras
se estaban grabando, y habl durante ms de tres horas de diversos
temas, incluida la coyuntura poltica y militar, los pueblos eslavos y
las mezclas raciales, de cmo la superioridad racial alemana les ayu
dara a ganar la guerra, etctera. Al cabo de dos horas, empez a
hablar de las sangrientas purgas de traidores del Partido Nazi de
1934 y del exterminio del pueblo judo:
Tambin quiero hablar aqu con toda franqueza de un asunto muy
delicado. Podemos hablar ahora, entre nosotros, abiertamente, pero
nunca lo mencionaremos pblicamente. Igual que el 30 de junio de
1934 [la Noche de los Cuchillos Largos, en la que fueron asesinados
los principales dirigentes de la SA] no vacilamos en el cumplimiento
de nuestro deber y, tal como se nos orden, llevamos a los camaradas
que nos haban fallado al paredn y los ejecutamos, de lo cual nunca
hemos hablado y nunca hablaremos. Demos gracias a Dios por haber
tenido la presencia de nimo suficiente para no haberlo hablado
entre nosotros, porque nunca lo hemos hablado. Todos nos sentimos
horrorizados y, sin embargo, todos comprendimos con claridad que
lo volveramos a hacer, si se nos diera la orden y si fuera necesario.
Quiero referirme ahora a la evacuacin de los judos, al extermi
nio del pueblo judo. Es algo que resulta fcil decir: El pueblo judo
ser exterminado, dicen todos los miembros del Partido, es muy
obvio, figura en nuestro programa: la eliminacin de los judos, el
exterminio, y se har. Y entonces surgen ellos, los valerosos ochenta
millones de alemanes, y cada uno de ellos tiene su judo honrado. Es
por supuesto evidente que los dems son unos cerdos, pero ste en
particular es un judo esplndido. Pero de todos los que hablan as,

336

Por qu creemos en cosas raras

ninguno ha tenido que presenciarlo, ninguno ha tenido que sopor


tarlo. La mayora de ustedes, los aqu presentes, saben lo que signifi
can cien cadveres puestos en fila, lo que significan quinientos cadve
res tendidos aqu o mil cadveres alineados all. Haber soportado esto
y, al mismo tiempo, seguir siendo una persona decente -con excep
ciones a causa de las debilidades humanas- nos ha endurecido. Es
una mencin de honor en nuestra historia que nunca se ha escrito y
jams se escribir, porque sabemos cun difcil sera para nosotros
hacerlo si an tuviramos, en todas las ciudades, judos que sabotean
en secreto, judos agitadores y demagogos; en medio de los bombar
deos, de las cargas y privaciones de la guerra. Si los judos siguieran
formando parte de la nacin alemana, p rob ab lem en te ahora nos
encontraramos en la misma situacin que en 1916 y 1917. (Docu
mento original y traduccin al ingls: National Archives, Washington,
D. C., PS Series 1919, pp. 64-67.)

La respuesta de David a Irving a la mencin de esta cita result muy


interesante:
I rving : Tengo un discurso posterior de Himmler, del 26 de enero de

1944, en el que se dirige al mismo pblico y, de forma todava ms des


carnada, habla del ausrotten de los judos alemanes, anunciando que
el problema judo estaba resuelto. La mayora de los presentes se
levantaron y aplaudieron: Todos estbamos en Poznan -recordaba
un contraalmirante- cuando ese hombre [Himmler] nos dijo cmo
habamos matado a los judos. Recuerdo con nitidez cmo nos lo
cont. Si la gente me preguntase -dijo Himmler-, por qu tuvisteis
que matar tambin a los nios, lo nico que podra decir es que no
soy tan cobarde como para dejar que mis hijos hagan algo que yo
puedo hacer. Muy interesante... se trata de un almirante que, poste
riormente, mientras est en prisin, en manos de los britnicos,
recuerda todo esto, sin saber que estaban grabando lo que deca, lo
cual constituye un muy buen resumen de lo que dijo Himmler.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

337

Sherm er : A m me suena a que quera matar a los judos y no slo

trasladarlos fuera del Reich.


I.: Coincido con usted. Es lo que Himmler dijo. En realidad, dijo:
Estamos exterminando a los judos, los estamos asesinando, los esta
mos matando.
S.: Yqu otra cosa significa aparte de lo que parece que significa?
I.: Estoy de acuerdo, Himmler est admitiendo lo que yo dije que
les ocurri a los seiscientos mil. Pero, y esto es lo importante, Himm
ler no dice, en ninguna parte: Estamos matando a millones. Ni
siquiera dice, en ninguna parte, estamos matando a cientos de miles.
Est hablando de resolver el problema judo, de tener que matar tam
bin a mujeres y nios. (1994)

Una vez ms, David Irving incurre en la falacia de la racionalizacin


ad hoc. Puesto que Himmler no dijo millones, quera decir miles.
Pero es preciso advertir que Himmler tampoco dijo miles. Irving
infiere lo que le apetece inferir. Las cifras provienen de otras fuentes
que, junto con los discursos de Himmler y muchos otros testimo
nios, convergen en la conclusin de que el dirigente nazi quera
decir que mataran a varios millones de judos. Y mataron a varios
millones de judos.
Los Einsatzgruppen
Por ltimo, contamos con testimonios reveladores sobre el exter
minio de judos por parte de grados inferiores. Los Einsatzgruppen
eran unidades mviles de polica y miembros de la SS que realizaban
misiones especiales en los territorios ocupados. Entre esas misiones
estaba la localizacin, detencin y asesinato de judos y otras perso
nas indeseables en ciudades y pueblos antes de que stos fueran ocu
pados por alemanes. Por ejemplo, en el invierno de 1941 a 1942 el
Einsatzgruppe A inform de que haba matado a 2.000 judos en
Estonia, a 70.000 en Letonia, a 136.421 en Lituania y a 41.000 en Bielorrusia. El 14 de noviembre de 1941, el Einsatzgruppe B inform de

338

Por qu creemos en cosas raras

que haba matado a 45.467 personas y el 31 de julio de 1942, el


gobernador de Bielorrusia inform de que 65.000 judos haban
sido asesinados durante los dos meses anteriores. El Einsatzgruppe C
calcul que, hacia diciembre de 1941, haba matado ya a 95.000jud
os, y el 8 de abril de 1942 el Einsatzgruppe D inform de que haba
matado a un total de 92.000. Lo cual arroja una suma total de
546.888 muertos en menos de un ao.
En The Good OldDays: The Holocaust as Seen by Its Perpetrators and
Bystanders [Los viejos tiempos: el Holocausto visto por sus perpe
tradores y testigos] (Klee, Dressen y Riess, 1991), se pueden encon
trar numerosos testimonios de personas que tomaron parte en el
Holocausto o lo presenciaron. Por ejemplo, en una carta del 27 de
septiembre de 1942 a su esposa, a quien llama mi querida Soska, el
SS Obersturmfhrer Karl Kretschmer se disculpa por no escribir
ms y afirma que se siente enfermo y bajo de nimo porque lo
que ves aqu te vuelve brutal o te pone sentimental. Su humor
sombro, explica, se debe a la visin de los muertos (incluidos
mujeres y nios). Qu muertos? Judos muertos que merecen
morir: Puesto que la guerra es, en nuestra opinin, una guerra
juda, los judos son los primeros que se resienten. Aqu en Rusia,
all donde va un soldado alemn no queda un judo. Como puedes
imaginar, al principio necesit algn tiempo para aceptar esto. En
una carta posterior, sin fecha, el mismo autor explica a su mujer:
No hay lugar para ningn tipo de piedad. All, en casa, si se volvie
ran las tornas, el enemigo no tendra ningn tipo de piedad ni cle
mencia con las mujeres y los nios. Por esa razn estamos acabando
con ellos siempre que es necesario, pero, por otra parte, los rusos
son bien dispuestos, sencillos y obedientes. Aqu ya no quedan ju
dos. Finalmente, en una carta fechada el 19 de octubre de 1942 y
firmada con: Mis mejores deseos y todo mi amor, tu pap, Kretsch
mer ofrece un ejemplo paradigmtico de lo que Hannah Arendt
llam la banalidad del mal:

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

339

Si no fuera por las estpidas ideas sobre lo que estamos haciendo en


este pas, las Einsatz [operacin] seran maravillosas, porque gracias a
ellas, estoy en disposicin de manteneros muy bien. Puesto que, como
ya te dije, considero que la ltima Einsatz est justificada y, de hecho,
apruebo las consecuencias que se han derivado de ella, la expresin
estpidas ideas no es del todo precisa. Ms bien lo que ocurre es
que es una debilidad no ser capaz de soportar la visin de los muertos;
el mejor modo de superarlo es hacerlo ms a menudo. Entonces, se
convierte en rutina, (pp. 163-171.)

Es posible que no hubiera orden escrita, pero que los nazis tenan
intencin de perpetrar un genocidio no slo era evidente, sino tam
bin conocida.
La polmica intencionalista-funcionalista
Despus de la guerra y a lo largo de varias dcadas, los historiado
res consideraron el Holocausto desde dos puntos de vista contra
puestos: el intencionalista y el funcionalista. Los intencionalistas
sostenan que Hitler tena planeado el exterminio en masa de los
judos desde principios de la dcada de 1920, que toda la poltica
nazi de la dcada de 1930 estaba enfocada a este fin y que la invasin
de Rusia y la bsqueda de Lebensraum [espacio vital] estaban directa
mente pensadas y vinculadas a la Solucin Final de la Cuestin
Juda. En cambio, los funcionalistas sostenan que, en principio, lo
que se pretenda era la expulsin de los judos y que la Solucin
Final fue el resultado del fracaso de la guerra contra Rusia. Sin
embargo, un especialista en el Holocausto, el historiador Ral Hilberg, tiene la impresin de que se trata de una distincin superficial:
En realidad, es todo ms complicado. Yo creo que Hider dio una
orden general, pero que esa orden fue producto de todo un proce
so. Entretanto, Hider dijo muchas cosas que inspiraron ciertas lneas
de actuacin y determinadas iniciativas de los burcratas. En con
junto, no obstante, dira que cualquier tipo de asesinato sistemtico,

340

Por qu creemos en cosas raras

particularmente el de de nios pequeos y el de ancianos, y todo


tipo de gaseamiento, requera la orden de Hitler (1994).
Bajo el peso de los testimonios histricos, el intencionalismo no
ha superado la prueba del tiempo. La razn principal, tal y como la
ha expresado Ronald Headland, es que los historiadores se han
dado cuenta del cariz competitivo, casi anrquico y descentralizado
del rgimen nacionalsocialista, con sus rivalidades, una poltica per
sonalista casi ubicua, y la eterna lucha de poder entre sus rganos
[...]. Es posible que el mayor mrito del enfoque funcionalista haya
sido desvelar hasta extremos insopechados el carcter catico del
Tercer Reich y la gran complejidad de factores que tan a menudo
intervenan en el proceso de toma de decisiones (1992, p. 194).
Pero la razn fundamental para aceptar el punto de vista funcionalista es que los acontecimientos, y especialmente uno tan complejo y
contingente como el Holocausto, rara vez se desarrollan como con
secuencia de un plan. Para Yehuda Bauer, uno de los especialistas en
el Holocausto, incluso la famosa Conferencia de Wannsee de enero
de 1942, en la que los nazis confirmaron la puesta en marcha de la
Solucin Final, no fue ms que un solo paso contingente ms en el
camino que discurri entre la expulsin original y el exterminio
final. Respalda esta consideracin la existencia de un plan realista
para deportar a los judos a la isla de Madagascar y los intentos de
intercambiar a judos por dinero tras la propia Conferencia de
Wannsee. Bauer cita una nota de Himmler del 10 de diciembre de
1942: He preguntado al Fhrer sobre la posibilidad de dejar mar
char a Josjudos a cambio de un rescate. Me ha dado plenos poderes
para aprobar casos as si de verdad suponen el ingreso desde el
extranjero de sumas apreciables de divisas (1994, p. 103).
Desmiente esto que los nazis tuvieran la intencin de extermi
nar a los judos? No, afirma Bauer, pero demuestra la complejidad
de la historia y la necesidad de adecuarse a lo que convena en cada
momento:

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

341

En la Alemania de antes de la guerra, la emigracin era lo que ms cua


draba a las circunstancias, y cuando no fue ni lo bastante rpida ni lo
bastante expeditiva, la respuesta fue la expulsin -preferiblemente a un
lugar primitivo en el que no viviera ningn ario nrdico: la Unin
Sovitica o Madagascar- Cuando, a finales de 1940 y principios de
1941, tampoco la expulsin funcion y los nazis se encontraban ante la
perspectiva de controlar Europa y, por medio de Europa, el mundo, se
decidi la poltica del asesinato, lo cual, desde el punto de vista de la
ideologa nazi, era lo lgico. Todas esas polticas tenan el mismo objeti
vo: la limpieza, la eliminacin. (Bauer, 1994, pp. 252-253.)

La secuencia funcional transcurri desde la segregacin de los ju


dos de todas las actividades de la vida alemana (y, poco despus, de
la confiscacin de la mayora de sus hogares y propiedades), pasan
do por su concentracin, aislamiento (con frecuencia en condicio
nes de hacinamiento e insalubridad que desembocaban en la enfer
medad y en la muerte) y explotacin econmica (trabajos forzados
no remunerados que con frecuencia suponan sobreesfuerzo, ham
bre y muerte), hasta el exterminio. Yisrael Gutman coincide con esta
interpretacin contingente: La Solucin Final fue una operacin
que empez desde abajo, desde las bases, de forma dispersa, con
una especie de escalada de un lugar a otro, hasta que se convirti en
algo global. No s si dira que hubo un plan. Dira que hubo un pro
yecto que no entraba en detalles. La destruccin fsica fue el resulta
do de una serie de pasos y de ataques contra los judos (1996).

3 42

Por qu creemos en cosas raras

Figura 21: El bucle de retroalimentacin del Holocausto. La interaccin de esta


dos psicolgicos internos y de condiciones sociales externas da como resultado el
bucle de retroalimentacin del genocidio.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

343

El Holocausto se puede interpretar como un bucle de retroalimentacin impulsado por un flujo de informacin, intenciones y actos
(Figura 21). Desde el momento en que los nazis tomaron el poder
en 1933 y empezaron a aprobar leyes contra los judos, pasando por
el pogromo de la Kristallnacht en noviembre de 1938 y otros actos
de violencia contra los judos, la deportacin de judos a guetos y
campos de concentracin, y la matanza de judos en campos de con
centracin y de exterminio, podemos ver cmo intervienen compo
nentes psicolgicos internos como la xenofobia, el racismo y la vio
lencia, que interactan con componentes sociales externos como
una estructura social jerrquica y rgida, un poder fuerte y centrali
zado, la intolerancia a la diversidad (religiosa, racial, tnica, sexual o
poltica), los violentos mecanismos del Estado para gestionar las
disensiones, el uso regular de la violencia para aplicar la ley y muy
poca consideracin por las libertades civiles. Christopher Browning
ha resumido con acierto de qu forma funcionaba el bucle de retroalimentacin en el Tercer Reich:
En resumen, los burcratas nazis comprometidos con la solucin de
la cuestin juda y con responsabilidades en ella llegaron al paso
definitivo, el asesinato en masa, de forma paulatina, es decir, el salto
no fue cualitativo. Se haban comprometido ya con un movimiento
poltico, con una trayectoria, con una tarea. Vivan en un entorno en
el que los asesinatos en masa no les eran ajenos. Me refiero no slo a
programas en los que no participaban directamente como la liquida
cin de la clase intelectual polaca o el gaseamiento de los enfermos
mentales y de los minusvlidos en Alemania, sino a la guerra de des
truccin a gran escala contra Rusia, y tambin a los asesinatos y a las
muertes al por mayor de los que eran testigos de primera fila, al ham
bre del gueto de Lodz o a las expediciones punitivas y los ametrallamientos de represalia en Serbia. Por la propia naturaleza de sus activi
dades previas, esos hombres haban desarrollado una mentalidad y
unos intereses profesionales que inseparable e inexorablemente con

344

Por qu creemos en cosas raras

ducan a que la solucin de la cuestin juda hubiera de tener un cariz


igualmente sanguinario. (1991, p. 143.)

La historia aborda la complejidad de los actos humanos, pero den


tro de esa complejidad se pueden desbrozar esencias ms simples.
Hitler, Himmler, Goebbels, Frank y otros nazis se tomaban muy en
serio la solucin de la cuestin juda sobre todo porque eran de un
antisemitismo virulento. Es posible que empezaran con el reasentamiento, pero terminaron optando por el genocidio porque las sen
das definitivas de la historia vienen determinadas por las funciones
que en un momento determinado interactan con las intenciones
previas. Hider y sus partidarios se decantaron a partir de ciertas fun
ciones e intenciones por un camino que condujo a los campos de
concentracin, los crematorios y las cmaras de gas, y, de ah, al
exterminio de millones de seres humanos.
Las cmaras de gas y los crematorios
El segundo gran eje argumental de los negacionistas es que las cmaras
de gas y los crematorios no se utilizaban para perpetrar asesinatos en
masa. Cmo puede nadie negar que los nazis usaron cmaras de gas y
crematorios? Al fin y al cabo, muchos campos de concentracin toda
va conservan esas instalaciones. Para desacreditar a los revisionistas,
no basta con visitar esos campos y verlos con nuestros propios ojos?
Qu hay de las pruebas? En 1990, Amo Mayer advirti en WhyDid the
Heavens Nal Darken ? [Por qu no se oscurecieron los cielos?] que las
fuentes para el estudio de las cmaras de gas son, al mismo tiempo,
escasas y poco fiables. Los negacionistas citan esta frase para reivindi
car su postura. Mayer es un historiador diplomtico muy reputado de
la Universidad de Princeton, as que resulta fcil comprender por qu
los revisionistas se congratulan al ver que su opinin refuerza sus opi
niones. Pero el prrafo entero al que pertenece la citada frase reza:

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

345

Las fuentes para el estudio de las cmaras de gas son, al mismo tiem
po, escasas y poco fiables. A pesar de que Hitler y los nazis no guarda
ron ni mucho menos en secreto su guerra contra losjudos, las unida
des de la SS destruyeron cumplidamente toda huella de sus brutales
actividades y de los instrumentos con que las llevaron a cabo. Hasta el
momento, no ha aparecido ninguna orden escrita de los gaseamientos. La SS no slo destruy la mayora de los archivos de los campos,
que en cualquier caso estaban incompletos, sino que tambin derruy
sin casi dejar rastro prcticamente todos los crematorios e instalacio
nes destinadas a las matanzas antes de la llegada de los soviticos. Asi
mismo, se ocup de deshacerse de los huesos y de las cenizas de las
vctimas. (1990, p. 362.)

Evidentemente, Mayer no sostiene que las cmaras de gas no se


emplearan para el asesinato en masa. El prrafo anterior sugiere con
claridad por qu no existen tantas pruebas fsicas del asesinato en
masa como cabra esperar.
Quienes niegan el Holocausto no niegan que hubiera cmaras
de gas y crematorios, pero afirman que las cmaras de gas se utiliza
ban nicamente para despiojar la ropa y las mantas y los cremato
rios, slo para deshacerse de los cadveres de personas que haban
muerto por causas naturales en los campos. Antes de examinar
con detalle las pruebas de que los nazis se servan de cmaras de gas
para perpetrar asesinatos en masa, consideremos en general la con
vergencia de pruebas de varias fuentes:
Documentos oficiales nazis: Encargos de grandes cantidades
de gas Zyklon-B (nombre comercial del cido hidrocinico),
proyectos de construccin de cmaras de gas y crematorios,
peticiones escritas de materiales de construccin para las cma
ras de gas y los crematorios.
Testimonios directos: Relatos de los supervivientes, diarios
de Sonderkommandos judos y confesiones de los guardias y

346

Por qu creemos en cosas raras

comandantes que atestiguan, todos ellos, que las cmaras de


gas y los crematorios se empleaban para el asesinato en masa.
Fotografas: Fotografas no slo de los campos, sino tambin
fotografas secretas de quema de cadveres en Auschwitz y foto
grafas reas hechas por los aliados de prisioneros llevados a las
cmaras de gas de Auschwitz-Birkenau.
Los propios campos: Construcciones y artefactos de los cam
pos y resultados de modernas pruebas forenses que indican el
uso de cmaras de gas y crematorios para matar a un gran
nmero de personas.
Ninguna prueba demuestra por s sola que las cmaras de gas y los
crematorios se utilizaran para perpetrar el genocidio. Es la conver
gencia de pruebas la que conduce inexorablemente a esa conclu
sin. Por ejemplo, la distribucin de Zyklon-B en el cumplimiento
de determinadas rdenes escritas la corroboran las bombonas de ese
gas encontradas en los campos y los relatos de algunos testigos pre
senciales sobre el uso del gas en las cmaras.
A propsito de los gaseamientos, los revisionistas preguntan por
qu ninguna vctima del exterminio ha dejado un relato presencial
de un gaseamiento (Butz, 1976). Es como preguntar por qu ningu
na vctima de los jemeres rojos de Camboya o de las purgas de Stalin
volvi a la vida para hablar de sus verdugos. Con lo que s contamos
es con cientos de crnicas de testigos oculares como guardias de la
SS y mdicos nazis, y tambin con relatos de los Sonderkomniandos
que arrastraron los cuerpos desde las cmaras de gas hasta los crema
torios. En Eyewitness Auschwitz: Three Years in the Gas Chambers [Ausch
witz, testimonio ocular: tres aos en las cmaras de gas], Filip Mller
describe el proceso de gaseamiento como sigue:
Dos hombres de la SS tomaron posiciones a ambos lados de la puerta
de entrada. Dando gritos y esgrimiendo sus porras como en una bati
da, los dems SS hostigaban a los hombres, mujeres y nios desnudos

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

347

para que entrasen en la gran sala del interior del crematorio. Algunos
SS abandonaron el edificio y el ltimo cerr la puerta de entrada
desde el exterior. Al cabo de un rato, el ruido cada vez ms intenso de
las toses y los gritos de ayuda pudo orse al otro lado de la puerta. Me
fue imposible distinguir las palabras, porque los golpes contra la puer
ta se entremezclaban con los gemidos y los llantos y ahogaban los gri
tos. Pasado un tiempo, el ruido se fue apagando, dejaron de orse los
chillidos. Slo de vez en cuando se oa un gemido, un estertor, o un
ruido amortiguado contra la puerta. Pero pronto stos cesaron tam
bin y en el silencio repentino cada uno de nosotros sinti el horror
de esa espantosa muerte en masa. (1979, pp. 33-34.)
Cuando el interior del crematorio qued en calma, aparecieron
en el techo plano el Unterscharfuhrer Teuer y Stark. Los dos llevaban
mscaras de gas colgadas del cuello. Metieron unas latas alargadas
que parecan latas de comida; cada una de ellas llevaba impresa una
calavera y deca: Veneno! Lo que hasta ese momento no haba sido
ms que una idea terrible, una sospecha, se haba convertido en una
certidumbre: las personas que estaban dentro del crematorio haban
sido asesinadas con gas venenoso, (p. 61.)

Tambin contamos con la confesin de algunos guardias. El 6 de


mayo de 1945, los britnicos capturaron en su zona de ocupacin en
Alemania al SS Unterscharfuhrer Pery Broad. Broad haba empeza
do a trabajar en Auschwitz en 1942, en la Seccin Poltica, donde
permaneci hasta la liberacin del campo en enero de 1945. Tras su
captura y mientras trabajaba como intrprete para los britnicos,
escribi unas memorias que el Servicio de Inteligencia britnico
recibi en julio de 1945. El 29 de septiembre de 1947 el documento
fue traducido al ingls y utilizado en los procesos de Nremberg
para dar testimonio del empleo de las cmaras de gas como mecanis
mos de asesinato en masa. En 1947, Broad fue puesto en libertad.
Cuando, en abril de 1959, lo convocaron para testificar en un juicio
contra unos SS que haban formado parte del personal de Ausch-

348

Por qu creemos en cosas raras

witz, admiti que era el autor de las memorias, confirm su veraci


dad y no se retract de nada.
Preciso estos detalles del testimonio de Pery Broad porque los
negacionistas rechazan las confesiones inculpatorias de los nazis bien
porque, dicen, han sido hechas bajo coercin, bien porque, dicen, las
impulsan extraas motivaciones psicolgicas (sin embargo, aceptan
sin vacilacin las confesiones que respaldan su opinin). Broad no fue
torturado en ningn momento, con su confesin tena poco que
ganar y mucho que perder y, cuando tuvo oportunidad de retractarse,
cosa que ciertamente podra haber hecho en el juicio de 1959, no lo
hizo. Al contrario, describi con todo detalle el procedimiento que se
segua para los gaseamientos, incluido el uso de Zyklon-B, los prime
ros experimentos con el gas en el Bloque 11 de Auschwitz y la instala
cin de cmaras provisionales en las dos granjas abandonadas de Birkenau (Auschwitz II), que llama, correctamente, por su nombre de
jerga: Bnkeres I y II. Adems, recuerda la construccin de los Kremas
II, III, IV y V en Birkenau y detalla con acierto (si cotejamos con los
planos) el diseo de la sala para desnudarse, de las cmaras de gas y de
los crematorios. A continuacin, relata el proceso sin ahorrar detalle:
Los encargados de la desinfeccin trabajan [...] con una barra y un
martillo abren un par de latas que parecen inofensivas y en las que
puede leerse Matapiojos Cyclon [el, Cuidado, Venenoso. Las latas
estn llenas de bolitas azules que parecen guisantes. En cuanto las
abren, el contenido cae por una abertura del tejado. Luego vacan
otra caja por la siguiente abertura y as sucesivamente. Al cabo de dos
minutos, los gritos cesan y se convierten en gemidos apagados. La
mayora de los hombres ya ha perdido el conocimiento. Pasados otros
dos minutos [...] todo ha terminado. Reina un silencio sepulcral
[...]. Los cadveres estn apilados, tienen la boca abierta [...]. Es dif
cil sacar los cadveres entrelazados de la cmara porque, a causa del
gas, estn tiesos. (En Shapiro, 1990, p. 76.)

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

349

Los revisionistas sealan que los cuatro minutos que Broad seala
para todo el proceso no coinciden con las declaraciones de otros tes
tigos como Hoess, el comandante de Auschwitz, quien afirmaba que
duraba unos veinte minutos. En virtud de esas discrepancias, los
negacionistas desestiman la declaracin de Broad en su totalidad.
Doce testigos distintos dan doce tiempos distintos para la muerte
por gaseamiento, de lo cual los revisionistas deducen que no hubo
gaseamientos. Tiene sentido? Por supuesto que no. Evidentemente,
la duracin del proceso de gaseamiento variara segn las condicio
nes en que se produjera y dependera de la temperatura (la veloci
dad de evaporacin del cido hidrocinico est en funcin de la
temperatura del aire), del nmero de personas que hubiera en la
cmara, del tamao de sta y de la cantidad de gas que se echara
-por no hablar de que cada observador tendra una conciencia del
tiempo distinta-. En realidad, si todos los testigos hubieran dicho
que el proceso de gaseamiento duraba lo mismo, habra que sospe
char que todos los testimonios beban de la misma fuente. As que,
en realidad, las discrepancias son un motivo ms para apoyar la vera
cidad de las pruebas.
Comparemos ahora el testimonio de Broad con el de uno de los
mdicos del campo, el doctor Johann Paul Kremer:
2 de septiembre de 1942. Estuve presente por primera vez en una
accin especial a las tres de la madrugada. Por comparacin, el Infier
no de Dante casi parece una comedia. Con cuntajusticia llaman a
Auschwitz campo de exterminio!
5 de septiembre de 1942. Al medioda estuve presente en una
accin especial en el campo de mujeres: el ms horrible de los horro
res. El doctor Thilo, cirujano mdico, tena razn cuando hoy me ha
dicho que esto es el anus mundi [el ano del mundo]. (1994, p. 162.)
Los negacionistas se aferran al hecho de que Kremer dice accin
especial, no gaseamiento, pero, en el juicio a la guarnicin del

350

Por qu creemos en cosas raras

campo de Auschwitz que se sigui en Cracovia en diciembre de


1947, detall lo que significaba accin especial:
El 2 de septiembre de 1942 a las tres de la madrugada a m ya me ha
ban asignado para tomar parte en la accin de gasear a la gente. Estos
asesinatos en masa se producan en pequeas edificaciones situadas
en un bosque, fuera del campo de Birkenau. A esas edificaciones las
llambamos bnkeres, segn lajerga de la SS. Todos los mdicos de
la SS que estbamos en activo en el campo participbamos por tumo
en los gaseamientos, que llambamos Sonderaktion [accin especial].
Mi papel como mdico en los gaseamientos consista en estar prepara
do cerca del bnker. Me llevaban all en coche. Me sentaba delante, al
lado del conductor, y detrs iba un auxiliar sanitario de la SS con una
bombona de oxgeno para reanimar a los SS que tomaban parte en el
gaseamiento en el caso de que alguno de ellos inhalara gas venenoso.
Cuando el transporte con las personas destinadas al gaseamiento lle
gaba al andn, los oficiales de la SS escogan de entre los recin llega
dos a los que podan trabajar y los dems -viejos, todos los nios, las
mujeres con nios en brazos y otras personas que se consideraba que
no podan trabajar- suban en camiones e iban a las cmaras de gas.
All, las metan en cabaas donde se desvestan y luego entraban des
nudas en las cmaras de gas. Normalmente no haba incidentes, por
que los SS tranquilizaban a la gente diciendo que los iban a baar y a
despiojar. Despus de meterlos a todos en la cmara de gas, cerraban
la puerta y un hombre de la SS con mscara de gas echaba el conteni
do de una lata de Cyclon [sic\ por una abertura de la pared lateral.
Los gritos y los chillidos de las vctimas se oan a travs de esa abertura
y era evidente que agonizaban. Los gritos duraban muy poco. (1994,
p. 162n.)
La convergencia de los relatos de Broad y de Kremer -y de muchsi
mos otros- aporta la prueba de que los nazis usaban las cmaras de
gas y los crematorios para el exterminio en masa.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

351

Figura 22: Fosa comn de Auschwitz en la que se quemaban cadveres. Los Sonderkommandos hicieron esta fotografa en secreto y la sacaron del campo tam
bin en secreto. [Fotografa del Yad Vashem. Todos los derechos reservados.]

352

Por qu creemos en cosas raras

Existen cientos de relatos de supervivientes que describen el proce


so de descarga y clasificacin de los judos en Auschwitz y contamos
con fotografas que lo atestiguan. Adems, tambin existen relatos de
testigos oculares que vieron cmo los nazis quemaban cadveres en
fosas comunes tras los gaseamientos (los crematorios permanecan
inutilizados con mucha frecuencia) y contamos con una fotografa de
una de esas quemas que tom en secreto un judo griego llamado
Alex (Figura 22). Alter Fajnzylberg, un Sonderkommando francs de
Auschwitz, recordara posteriormente cmo se hizo esa fotografa:
El da que hicimos las fotografas asignamos diversas tareas. Algunos
debamos proteger a la persona que las tomaba. Y por fin lleg el
momento. Nos reunimos en la entrada oeste, la que llevaba por el
exterior hasta la cmara de gas del Crematorio V. No vimos a ningn
SS en la torre de vigilancia que estaba tras el alambre de espino y
dominaba la puerta, ni tampoco cerca del lugar donde bamos a
hacer las fotos. Alex, el judo griego, sac su cmara rpidamente,
enfoc una pila de cadveres que ardan y dispar. Por eso en la foto
grafa aparecen prisioneros del Sonderkommando trabajando entre
los cadveres. (Swiebocka, 1993, pp. 42-43.)
Los negacionistas dicen tambin que las instantneas tomadas por los
aliados en las misiones de reconocimiento areo no aportan ninguna
prueba fotogrfica fehaciente de las actividades que se desarrollaban en
las cmaras de gas y en los crematorios. En 1992, John Ball public un
libro cuyo objeto era documentar esa falta de pruebas. El libro es una
publicacin de gran calidad, impresa en papel satinado a fin de recoger
mejor los detalles de las fotografas areas. Su autor invirti varias dece
nas de miles de dlares en el libro, realiz la maquetacin y la composi
cin, y tambin se encarg de la impresin del libro. El proyecto le cost
algo ms que sus ahorros. Su esposa le dio un ultimtum: el Holocausto
o ella. Ball escogi el Holocausto. Su libro es una respuesta a un informe
elaborado por la CIA en 1979 a propsito de las fotografas areas: The

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

353

Holocaust Remsited: A RetmspectiveAnalysis oftheAuschwiti-Birkenau Extermination Complex [El Holocausto considerado. Anlisis retrospectivo del
complejo de exterminio de Auschwitz-Birkenau]. Los dos autores del
informe, Dino A Brugioni y Robert G. Poirier, publicaron unas fotogra
fas areas tomadas por los aliados que, en su opinin, demostraban el
exterminio. Segn John Ball, esas fotografas estaban modificadas,
manipuladas, falseadas. Por quin? Por la propia CIA, para hacerlas
coincidir con lo que relataba la serie de televisin Holocausto.
Gracias al doctor Nevin Bryant, supervisor de aplicaciones carto
grficas y de aplicaciones de procesamiento de imgenes del Caltech y
del Laboratorio de Propulsin a Reaccin de la NASA de Pasadena,
California, yo mismo logr que unos tcnicos especializados, personas
que saben ver lo que muestran las fotografas areas, analizaran las de
la CIA. Nevin y yo observamos las fotografas con tcnicas de anlisis
digital de las que la CIA no dispona en 1979 y comprobamos que no
fueron manipuladas y que, en efecto, atestiguan ciertas actividades
relacionadas con el exterminio. Esas fotografas se tomaron en
secuencia cuando un avin, un bombardero, sobrevolaba el campo de
concentracin (en direccin a su objetivo: la factora IG Farben).
Puesto que las fotografas del campo fueron tomadas con una diferen
cia de pocos segundos, la visin estereoscpica de dos consecutivas
muestra el movimiento de personas y vehculos, lo cual ofrece una
perspectiva ms precisa de lo que estaba ocurriendo. La fotografa
area de la Figura 23 muestra el Krema II, con sus elementos caracte
rsticos. Advirtase la sombra alargada de la chimenea del crematorio
y, en el tejado de la cmara de gas aneja y perpendicular al crematorio,
las cuatro sombras escalonadas. John Ball afirma que esas sombras fue
ron dibujadas, pero en la fotografa de la Figura 24, tomada por un
fotgrafo de la SS desde la parte trasera del Krema II (bajo la chime
nea del Krema II, ver el lector dos de los muros de la cmara de gas
rectangular y subterrnea que asoma poco ms de un metro del
suelo), se pueden observar cuatro pequeos elementos arquitectni
cos que sobresalen del tejado de la cmara de gas. Esta prueba foto

354

Por qu creemos en cosas raras

grfica converge a la perfeccin con las declaraciones de los testigos


oculares sobre los hombres de la SS que echaban bolitas de Zyklon-B a
travs de las aberturas del tejado de la cmara de gas. La fotografa
area de la Figura 25 muestra a un grupo de prisioneros que son lleva
dos al Krema V para ser gaseados. La cmara de gas se encuentra en el
extremo del edificio y el crematorio tiene dos chimeneas. Por el dieta
rio de actividades del campo, sabemos que se trataba de judos hnga
ros de un transporte de la RSHA; algunos de ellos fueron escogidos
para trabajar mientras que a los dems los enviaron al exterminio.
(Otras fotografas adicionales y un comentario ms detallado se pue
den consultar en Shermer y Grobman, 1997.)
Por motivos evidentes, no existen fotografas que registren un

Figura 23: Fotografa area del Krema II tomada el 25 de agosto de 1944. Advir
tanse las cuatro sombras escalonadas sobre el tejado de la cmara de gas que apa
recen en esta fotografa y comprense con las cuatro pequeas estructuras arqui
tectnicas visibles en el tejado de la cmara de gas de la Figura 24. Estas
fotografas respaldan los testimonios sobre guardias de la SS echando bolitas de
Zyklon-B por el tejado de la cmara de gas: un ejemplo de cmo lneas de pruebas
separadas convergen en una sola conclusin. [Negativo cortesa de National
Archives, Washington, D. C. (Film 3185); el tratamiento de la fotografa es corte
sa de Nevin Bryant.]

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

355

Figura 24: Vista trasera del Krema II tomada por un fotgrafo de la SS en 1942.
[Fotografa del Yad Vashem. Todos los derechos reservados.]

gaseamiento. Por otro lado, el problema de los documentos fotogr


ficos es que ninguna fotografa que refleje las actividades que se
desarrollaban en los campos puede demostrar nada, aunque no est
manipulada. En una fotografa aparecen unos nazis quemando unos
cadveres en Auschwitz. Y qu?, replican los negacionistas. Son
cadveres de prisioneros que murieron por causas naturales, no
gaseados. Varias fotografas areas muestran detalles de los cremato
rios de Birkenau y de unos prisioneros que son conducidos a ellos.
Yqu?, dicen los negacionistas. Los prisioneros van a trabajar, a lim
piar los crematorios de cadveres quemados de personas que murie
ron por causas naturales; o van a despiojarse. De nuevo, es el contex
to y la convergencia con otras pruebas lo que hace que esas
fotografas resulten reveladoras... y tambin el hecho de que ningu
na de ellas registre actividades que diveijan de los testimonios que
inciden en la existencia del Holocausto o en que las cmaras de gas y
los crematorios se utilizaban para perpetrar asesinatos en masa.

356

Por qu creemos en cosas raras

figura 25: Fotografa area de unos prisioneros que son llevados al Krema V el 31
de mayo de 1944. [Negativo cortesa de National Archives, Washington, D. C.
(Film 3055); el tratamiento de la fotografa es cortesa de Nevin Bryant.]

Cuntosjudos murieron?
El ltimo gran argumento de los negacionistas es el nmero de vcti
mas judas. En La mentira de Ulises: el primer libro testimonial autntico
sobre la verdad de los campos de exterminio alemanes, Paul Rassinier afir
ma: Un mnimo de 4.419.908judos lograron salir de Europa entre
1931 y 1945 (1978, p. x) y, por tanto, muchos menos de seis millo
nes murieron a manos de los nazis. La mayora de los especialistas en
el Holocausto, sin embargo, sitan el nmero total de vctimas ju
das entre 5,1 millones y 6,3 millones.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

357

Si bien es cierto que las estimaciones varan, los historiadores


aplican distintos mtodos y recurren a distintas fuentes para llegar,
cada uno por su cuenta, a un total de entre cinco y seis millones de
vctimas del Holocausto. El hecho de que los clculos diveijan
redunda, en realidad, en la credibilidad de los estudios; esto es, si los
distintos estudios llegaran a la misma conclusin, habra motivos
para pensar que estaban manipulados. El hecho de que las estima
ciones no coincidan pero difieran de forma razonable sita la cifra
de judos asesinados en el Holocausto entre los cinco y los seis millo
nes. Se trata de un nmero elevadsimo, mucho mayor que los cen
tenares de miles o el milln o dos millones que sugieren algunos
revisionistas. En un futuro, a medida que se vayan conociendo ms
datos de los archivos rusos y de los antiguos territorios soviticos, los
clculos podrn precisarse ms. Sin embargo, no es probable que la
cifra global cambie en ms de algunas decenas de miles de vctimas
y, desde luego, nunca en cientos de miles o en millones de personas.
La tabla que aparece en esta pgina refleja el nmero de vctimas
judas del Holocausto por pases. Se trata de cifras recopiladas por
diversos historiadores especializados en distintas reas geogrficas. I s
rael Gutman y Robert Rozett han combinado luego los datos para su
Encylopedia of the Holocaust. Las cifras se derivan de estudios demogrfi
cos, tomando en cuenta el nmero de judos que, segn los censos,
vivan en todas las aldeas, pueblos y ciudades de Europa, el nmero de
los que, segn los registros, fueron enviados a los campos, el nmero
de los que fueron liberados de los campos, el nmero de los que fue
ron asesinados en las acciones especiales de los Einsatzgrppen y el
nmero de los que quedaron vivos despus de la guerra. Las cifras
mnima y mxima de vctimas representan el margen de error posible.
Por ltimo, cabe hacer a los negacionistas una pregunta muy sen
cilla: si no murieron en el Holocausto, adonde fueron los seis millo
nes de judos? El negacionista responder que estn viviendo en
Siberia o en Kalamazoo, pero la probabilidad de que varios millones
de judos suijan de pronto de las profundidades de Rusia o de Esta

358

Por qu creemos en cosas raras

dos Unidos o de donde sea es tan minscula que la afirmacin resul


ta una estupidez. En realidad, todo nuevo superviviente del Holo
causto constituye un raro hallazgo.
CLCULO DEJUDOS VCTIMAS DEL HOLOCAUSTO
Poblacinjudia N. de vctimas N.- de vctimas
Pas
(mnimo)
(mximo)
inicial
141.500
134.500
566.000
Alemania
50.000
50.000
Austria
185.000
28.900
65.700
28.900
Blgica
78.150
78.150
Bohemia y Moravia
118.310
0
0
Bulgaria
50.000
60
60
Dinamarca
7.800
68.000
71.000
Eslovaquia
88.950
2.000
4.500
1.500
Estoma
7
Finlandia
7
2.000
77.320
77.320
Francia
350.000
60.000
67.000
Grecia
77.380
569.000
Hungra
825.000
550.000
7.680
7.680
Italia
44.500
70.000
71.500
Letonia
91.500
140.000
143.000
Lituania
168.000
1.950
Luxemburgo
1.950
3.500
Noruega
1.700
762
762
100.000
100.000
Pases Bajos
140.000
2.900.000
3.000.000
Polonia
3.300.000
Rumania
609.000
271.000
287.000
Unin Sovitica
1.000.000
1.100.000
3.020.000
5.539.829
Total
5.796.829
9.718.840
F u e n t e : Encyclopedia of the Holocaust, Yisrael Gutman, editor (Macmillan,

Nueva York, 1990), p. 1.799.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

359

Conspiraciones
Los nazis mataron a muchos ms millones de personas: a gitanos,
homosexuales, disminuidos fsicos y mentales, presos polticos y,
especialmente, a rusos y polacos, pero a las personas que niegan el
Holocausto, el nmero de vctimas de esos grupos no les preocupa.
Este desinters tiene algo que ver con la generalizada falta de aten
cin que merecen las vctimas no judas del Holocausto, pero tam
bin con el sesgo antisemita de los revisionistas.
La obsesin negacionista por los judos corre pareja con su
obsesin por las conspiraciones. Por un lado, niegan que los nazis
tuvieran un plan (es decir, que hubiera una conspiracin) para
exterminar a los judos. Refuerzan su argumento sealando hasta
qu extremos puede llegar el pensamiento conspiratorio (teoras
parecidas a la del asesinato de Kennedy) y exigen pruebas poderosas
a los historiadores y que stos no lleguen precipitadamente a la con
clusin de que Hitler y sus secuaces conspiraron para exterminar a
los judos de Europa (Weber, 1994b). Perfecto, pero entonces no
pueden seguir diciendo que la idea del Holocausto responde a una
conjura sionista para conseguir de Alemania compensaciones de
guerra a fin de fundar el Estado de Israel.
Como parte de este ltimo argumento, los revisionistas sealan
que, si este acontecimiento ocurri realmente, como afirman los
especialistas en el Holocausto, se habra tenido cumplida noticia de
l durante la guerra (Weber, 1994b). Sera tan obvio, dicen, como el
desembarco de Normanda. Adems, los nazis habran hablado del
asunto, al menos entre ellos. Pero ocurre que, por razones eviden
tes, el desembarco de Normanda se guard en secreto hasta el
mismo Da-D y slo fue noticia a partir de ese da. Y lo mismo sucede
con el Holocausto. No era algo que los nazis mencionaran en sus
conversaciones cotidianas. Albert Speer escribi al respecto en el
diario que redact en la crcel de Spandau:

360

Por qu creemos en cosas raras

9 de diciembre de 1946. Sera un error pensar que los altos mandatarios


del rgimen sejactaban de sus crmenes en las escasas ocasiones en que
se reunan. En eljuicio nos han comparado con losjefes de la Mafia.
Recuerdo esas pelculas en las que, elegantemente vestidos, losjefes de
bandas legendarias se sientan a una mesa y charlan de asesinatos y de
poder, airean intrigas y pergean nuevos golpes. Pero esa atmsfera de
conspiracin de trastienda no tiene nada que ver con nuestro estilo. En
nuestras reuniones sociales, nada se deca jams de las actividades
siniestras que pudiramos estar llevando a cabo. (1976, p. 27.)
Corrobora la observacin de Speer el guardia de la SS Theodor
Malzmueller, que describe cmo conoci la existencia de los asesina
tos en masa, a su llegada al campo de extermino de Kulmhof
(Chelmno):
Cuando llegamos, tuvimos que informar al comandante del campo, el
SS Hauptsturmfhrer Bothmann. El SS- Hauptsturmfuhrer se dirigi
a nosotros en su vivienda, en presencia del SS-Untersturmfhrer
Albert Pate. Nos explic que nos haban destinado al campo de exter
minio de Kulmhof en calidad de guardias y aadi que en ese campo
esa peste de parsitos de la humanidad, losjudos, eran exterminados.
Debamos callar cuanto viramos u oyramos: en caso contrario, po
damos contar con el encarcelamiento de nuestros familiares y con la
pena de muerte. (Klee, Dressen y Riess, 1991, p. 217.)
La respuesta al argumento revisionista de que el Holocausto no es
ms que una idea inventada por los judos para financiar el Estado
de Israel (Rassinier, 1978) es muy sencilla. Los datos fundamentales
sobre el Holocausto son previos a la existencia del Estado de Israel y
a que Estados Unidos o cualquier otro pas le entregaran un solo
cntimo. Adems, cuando se acordaron las indemnizaciones, la can
tidad que Israel deba recibir de Alemania no se basaba en el nme
ro de vctimas, sino en el coste de acoger y reasentar a los judos que

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

361

haban huido de Alemania y de los pases controlados por Alemania


antes de la guerra y de los supervivientes del Holocausto que llega
ron despus de la guerra. En marzo de 1951, Israel pidi a las Cuatro
Potencias indemnizaciones que habran de calcularse sobre la
siguiente base:
El gobierno de Israel no est en disposicin de obtener ni de presen
tar una declaracin completa de todas las propiedades judas que los
alemanes tomaron o saquearon y que se dice que suman un total de
ms de seis mil millones de dlares. Slo puede computar su reivindi
cacin sobre la base de los gastos totales ya efectuados y de los gastos
que todava son necesarios para la integracin de los inmigrantes ju
dos de los pases que dominaron los nazis. Se calcula que el nmero
de estos inmigrantes es de 500.000, lo cual significa un gasto total de
1.500 millones de dlares. (Sagi, 1980, p. 55.)

No es preciso decir que, si las indemnizaciones se hubieran basado


en la cifra total de supervivientes, cualquier conspirador sionista
habra exagerado no slo el nmero de judos que los nazis asesina
ron, sino el nmero de supervivientes. En realidad, en vista de las
provisiones del acuerdo de indemnizacin, si los revisionistas tuvie
ran razn y slo hubieran muerto unos centenares de miles de ju
dos, Alemania debera a Israel mucho ms dinero en concepto de
indemnizacin, porque a qu otro lugar habran podido ir esos
cinco o seis millones de supervivientes? Los negacionistas podran
argumentar que los conspiradores sionistas cambiaron el dinero de
las indemnizaciones de Alemania por algo de ms valor: dinero y
simpata a largo plazo del resto del mundo. Pero esto ya es coger el
rbano por las hojas. Por qu iban los presuntos conspiradores a
arriesgar un dinero seguro por una incierta recompensa futura? El
mito es otro: que el Estado de Israel recibiera dinero de Alemania.
La mayora de ese dinero fue a parar directamente a los supervivien
tes, no al gobierno israel.

362

Por qu creemos en cosas raras

Equivalencia moral
Cuando falla todo lo dems, quienes niegan el Holocausto pasan de
discutir la intencionalidad del suceso, la funcin de las cmaras de gas y
los crematorios, y la cifra de judos asesinados, a sostener que, en reali
dad, el trato que los nazis dispensaron a losjudos no fue distinto del
que los aliados dispensaron a sus enemigos. Sealan, por ejemplo, que
Estados Unidos arras con bombas atmicas dos ciudades japonesas
llenas de civiles (1994) e intern a los estadounidenses de origen japo
ns en campos, que es precisamente lo que los alemanes hicieron con
quien tenan por su mayor enemigo interior losjudos (Col, 1994).
Se pueden responder dos cosas. En primer lugar, los errores de
otro pas no justifican los del propio. En segundo lugar, existe una
gran diferencia entre la guerra y el asesinato sistemtico y organiza
do por el Estado de personas desarmadas en el interior del propio
pas, no en defensa propia, no para adquirir ms territorios, mate
rias primas o riqueza, sino, simplemente, porque se los tiene por una
especie de fuerza satnica y de raza inferior. En el juicio al que fue
sometido enjerusaln, Adolf Eichmann, SS Obersturmbannfuhrer
de la RSHAy uno de los principales responsables de la aplicacin de
la Solucin Final, recurri al argumento de la equivalencia moral. El
juez no trag, como demuestra el siguiente extracto de las actas del
proceso (Russell, 1963, pp. 278-279):
J uez B enjam n H a levi : A menudo h a comparado usted el exterminio

de los judos con los bombardeos de las ciudades alemanas y el asesi


nato de mujeres y nios judos con la muerte de mujeres alemanas
durante esos bombardeos. Sin duda es usted consciente de que existe
una diferencia esencial entre ambas cosas. Por un lado, los bombarde
os son un instrumento para forzar la rendicin del enemigo. Igual
que los alemanes trataron de forzar la rendicin de los britnicos con
sus bombardeos. En ese caso, se trata de un objetivo blico para derri
bar a un enemigo armado.

Cmo sabemos que el Holocausto ocurri

363

Por otro lado, cuando se saca a hombres, mujeres y nios desar


mados de sus hogares, se los entrega a la Gestapo y se los enva a
Auschwitz para que sean exterminados, estamos ante algo totalmente
distinto, verdad?
E ic h m a n n : La diferencia es enorme. Pero en esos momentos el
Estado haba legalizado esos crmenes y, por tanto, la responsabilidad
es de quienes dictaron las rdenes.
H.: Pero no me cabe la menor duda de que usted sabe que hay
leyes y costumbres de guerra reconocidas internacionalmente y que
protegen a la poblacin civil de acciones que no son esenciales para la
prosecucin de la propia guerra.
E.: S, lo s.
H.: Nunca sinti un conflicto de lealtades entre su deber y su con
ciencia?
E.: Supongo que podra llamrsele divisin interna. Era un dilema
personal cuando uno oscilaba entre un extremo y el otro.
H.: Uno tena que pasar por alto su conciencia, que olvidarla.
E.: S, uno poda prescindir de ella.

Durante el juicio, Adolf Eichmann no neg el Holocausto en nin


gn momento. Su argumento fue: El Estado haba legalizado esos
crmenes y, por tanto, las personas que dictaban las rdenes eran
las responsables. Es la defensa a la que en Nremberg recurrieron la
mayora de los nazis. Puesto que los mximos dirigentes se haban
suicidado -Hitler, Himmler, Goebbels y Hermann Gring-, ellos, los
acusados, acabaran saliendo bien parados; o eso crean.
Pero tampoco nosotros podemos salir bien parados. Al igual que la
idea de negar la evolucin, la de negar el Holocausto no va a desapare
cer sin ms y no es inocua ni trivial. Ha tenido y tendr consecuencias
muy feas y funestas, no slo para los judos, sino para todos nosotros y
para las generaciones futuras. A nosotros nos corresponde responder a
las afirmaciones de los negacionistas. Nosotros tenemos las pruebas y
somos nosotros quienes tenemos que alzamos y hacemos or.

14

Encasillar lo inencasillable

Una visin afro-greco-germano-americana de la raza

Los libros cientficos rara vez alcanzan las listas de ms vendidos,


pero cuando lo hacen, normalmente, tratan de nuestro origen y des
tino cosmolgico -Breve historia del tiempo, de Stephen Hawking- o
del lado metafsico de nuestra existencia -El tao de lafsica, de Fritjof
Capra-. As pues, cmo es posible que la editorial Free Press ven
diera ms de 500.000 ejemplares de un libro que costaba 30 dlares
(en efecto, son 15 millones de dlares) y estaba repleto de grficos,
tablas y curvas y tena trescientas pginas de apndices, notas y refe
rencias sobre el oscuro tema de psicometra? Porque una de esas
curvas muestra una diferencia de quince puntos en el cociente inte
lectual de los blancos y de los negros estadounidenses. En Estados
Unidos, nada vende ms que la polmica racial. The Bell Curve [La
curva campaniforme] (1994), de Richard Herrnstein y Charles
Murray, suscit entre cientficos, intelectuales y activistas de todo el
pas un furor que hoy en da no ha cesado: son Las guerras de la
curva campaniforme, como se titula un libro dedicado al descrdi
to del primero.
Los argumentos que se esgrimen en The Bell Curve no son nuevos
en nuestra poca ni lo han sido en ninguna otra. En realidad, el
mismo ao en que fue publicado, si bien pocos meses antes, la pres
tigiosa revista Intelligence public un artculo de Philippe Rushton,
otro cientfico polmico, en el que ste autor afirmaba que los blan
cos y los negros no slo difieren en inteligencia, sino en su grado de
madurez (edad de la primera relacin sexual, edad del primer
embarazo), personalidad (agresividad, cautela, impulsividad, socia
bilidad) , organizacin social (estabilidad matrimonial, conformidad
con la ley, salud mental) y esfuerzo reproductivo (permisividad, fre

366

Por qu creemos en cosas raras

cuencia de las relaciones sexuales, tamao de los genitales masculi


nos). Adems de un cociente intelectual ms bajo, Rushton cree que
los negros maduran antes, son ms impulsivos y agresivos, tienen
menor salud mental, cumplen menos con la ley, son ms permisivos
y tienen ms relaciones sexuales, y el miembro genital masculino
ms grande (dato que, inversamente proporcional al cociente inte
lectual, supo por los distribuidores de condones).
En The Bell Curve y en el artculo de Rushton se reconoce la hue
lla de la Pioneer Fund, algo que llam mi atencin por su relacin
con los negacionistas. La Pioneer Fund, una fundacin creada en
1937 por WyclifFe Preston Draper, millonario del sector textil, respal
da investigaciones que promuevan la mejora de la raza, demues
tren que los negros son inferiores a los blancos y fomenten la repa
triacin de aqullos a Africa. Tambin impulsa programas
educativos para nios que desciendan predominantemente de las
personas blancas que se establecieron en los trece estados originales
[...] y/o de su misma ascendencia (en Tucker, 1994, p. 173; aun
que la Pioneer Fund niega que, actualmente, esos sean sus objeti
vos). Por ejemplo, William Shockley, premio Nobel de Fsica, recibi
179.000 dlares a lo largo de diez aos por sus investigaciones sobre
el carcter hereditario del cociente intelectual. Shockley crea que
los europeos blancos son la poblacin ms competente en gestin
social y capacidad general de organizacin y que los mecanismos
ms brutales de seleccin natural de la vida en las colonias hicieron
de los blancos una raza superior (en Tucker, 1994, p. 184). La Pio
neer Fund financi la obra de Rushton por una suma de varios cen
tenares de miles de dlares.
La Pioneer Fund financia tambin el boletn Mankin Quarterly.
Roger Pearson, uno de los primeros directores de este boletn, emi
gr a Estados Unidos en la dcada de 1960 y trabaj nada ms llegar
con Willis Carto, organizador del Liberty Lobby y fundador del Jour
nal of Historical Review, publicacin emblemtica y, como sabemos,
de los negacionistas. En los ltimos veintitrs aos, Roger Pearson y

Encasillar lo inencasillable

367

su organizacin han recibido no menos de 787.400 dlares de la Pio


neer Fund. Segn William Tucker, Pearson y Carto culpaban regu
larmente a los cambistas de Nueva York de provocar la Segunda
Guerra Fraticida y los subsiguientes Crmenes de Guerra Aliados
contra el Reich en su deseo de imponer la esclavitud financiera a
Alemania y al mundo (1994, p. 256). La editorial Noontide Press,
de Carto, que, adems de libros que niegan el Holocausto, publica
panfletos racistas y a favor de la eugenesia, tambin edit Race and
Civilization [Raza y civilizacin], de Roger Pearson, que expone de
qu forma los aristocrticos nrdicos, smbolo [...] de la dignidad
humana, se vieron obligados por los impuestos contra los terrate
nientes [...] a casarse con judos y otros elementos no nrdicos,
garantizando con ello el capital necesario para conservar las propie
dades familiares, pero sacrificando su patrimonio biolgico y, por
tanto, renunciando a su derecho real a la nobleza (en Tucker,
1994, p. 256). Roger Pearson admite que Race and Civilization estaba
basado en la obra del alemn Hans Gunther, que fue un terico de
la raza durante y despus del Tercer Reich, aunque asegura que lo
desnazificaron despus de la guerra. Pearson tambin ha formado
parte del comit asesor de la Nouvelle Ecole, de la que algunos ase
guran que es un grupo neonazi de intelectuales franceses, y l,
que no es ms que una organizacin de derechas (1995).
Llam por telfono a Roger Pearson. Cuando lo entrevist, me
confirm que, nada ms llegar a Estados Unidos, haba trabajado
tres aos con Willis Carto en una de las publicaciones de ste, Wes
tern Destiny, pero neg explcitamente haber empleado expresiones
como cambistas de Nueva York. Tambin rechaz otras acusacio
nes, como la de que en cierta ocasin, se haba jactado de ayudar a
esconder aJosef Mengele (vase Tucker, 1994, p. 256). Al parecer,
se trata de un rumor muy extendido ante el cual Pearson se siente
especialmente molesto, porque en el momento de la huida de Men
gele en marzo de 1945, no tena ms que diecisiete aos y medio y
reciba instruccin elemental como soldado de infantera del Ejrci

368

Por qu creemos en cosas raras

to britnico. Nunca ha tenido contacto de ningn tipo con Mengele


y cree que la acusacin es como una leyenda urbana que se recicla
en libros y artculos sucesivos sin que nadie pueda citar de dnde
surgi en primer lugar.
Roger Pearson me pareci una persona amable y cordial que ha
dedicado mucho tiempo a reflexionar sobre los grandes asuntos de
nuestro tiempo. Actualmente es presidente del Institute for the
Study of Man, un cargo honorfico (tiene sesenta y ocho aos y est
medio retirado), y es director de Mankind Quarterly, publicacin de
la que ese instituto se hizo cargo en 1979. En esa poca ampli los
intereses de la revista, que pas a ocuparse de temas sociolgicos,
psicolgicos y mitolgicos, y aument tambin los miembros de la
junta, incorporando, por ejemplo, a Raymond Cattell y a Joseph
Campbell, especialistas en psicometra y mitologa respectivamente.
Pearson afirma que en el perodo en que l ha estado al frente de la
revista Mankind Quarterly no ha apoyado la repatriacin de los
negros ni la supremaca de los blancos.
Entonces de dnde sale la idea de que s respalda ideas racistas?
Pearson admite que, antes de que l fuera su director, la revista s lo
haca y que l cree, personalmente, que desde un punto de vista
ideal, las sociedades deberan ser lo ms homogneas posible (la
estadounidense en particular, debera ser WASP -White Anglosaxon
Protestant, blanca, anglosajona y protestante-) y que la elite debe
dirigir el cotarro. El problema, explica, es que este proceso natu
ral ha sido interferido por la guerra y por la poltica modernas, una
opinin que ha formado a partir de sus experiencias particulares:
En la Segunda Guerra Mundial prest servicio en el Ejrcito britnico.
El 29 de mayo de 1942 mi nico hermano, que tena veintin aos,
era piloto de caza y haba participado en la batalla de Inglaterra,
muri combatiendo en el norte de Africa contra Rommel. Esto tuvo
un efecto enorme sobre m y hasta eso de los treinta y dos aos, cuan
do me cas y fund mi propia familia, so muchas veces con el regre

Encasillar lo inencasillable

369

so de mi hermano. En esa guerra perd tambin a cuatro primos y a


tres amigos ntimos del colegio, todos jvenes y sin hijos. Muchas per
sonas que conoca murieron antes de tener hijos. Lo que vi fue que la
guerra moderna haba seleccionado a los individuos de ms talento,
lo cual me dej la triste sensacin de que en el mundo hay algo que
funciona muy mal cuando personas que no son tan competentes
como otras se reproducen masivamente mientras que las ms compe
tentes mueren en la guerra. Hoy en da sigo oponindome rotunda
mente a la guerra porque selecciona y destruye de manera despropor
cionada a las personas ms inteligentes. Adems, destruye la cultura.
Mire lo que hicimos con las grandes ciudades europeas en la Segunda
Guerra Mundial. Buen ejemplo de lo que digo es lo que afirma el
libro War and the Breed [La guerra y la estirpe], escrito en 1915 por
David Starr Jordon, rector de la Universidad de Stanford. Es la histo
ria de unos jvenes ingleses sin hijos que murieron en la Primera Gue
rra Mundial y de cmo la guerra est destruyendo Occidente. Reedit
ese libro para mostrar que los europeos eran un pueblo belicoso y no
saban lo que les convena. A lo largo de los siglos se han destruido a s
mismos luchando entre s y en consecuencia, desde un punto de vista
evolutivo, no merecen sobrevivir.
Yo era muy nacionalista y, en aquellos das, crea en la pureza de la
reserva gentica. Se sola considerar a las naciones como reservas de
genes, pero ya no es as. La nacin como unidad de personas afines es
cosa del pasado. Avanzamos hacia unidades multirraciales y multicul
turales. Me pregunto hasta qu punto es esto deseable desde un
punto de vista evolutivo. Para m, es una vuelta atrs en el proceso evo
lutivo. (1995)

Para ayudarme a comprender mejor lo que pensaba, Roger Pearson


me envi ejemplares de algunos de sus libros y una seleccin de
nmeros atrasados de Mankind Quarterly. Estaba convencido de que
yo comprobara que el tono racista de dcadas anteriores se haba
mitigado. Esa revista publica muchos artculos interesantes que nada

370

Por qu creemos en cosas raras

tienen que ver con la raza, pero hay otros muchos que s, y stos tie
nen el mismo sesgo de siempre, disimulado ahora con unajerga ms
tcnica y menos provocadora. Enumero a continuacin algunos de
los muchos ejemplos que podra citar. El nmero de otoo-invierno
de 1991 contiene un artculo de Richard Lynn titulado The Evolu
tion of Racial DifFerences in Intelligence [La evolucin de las dife
rencias raciales en la inteligencia], que afirma que los pueblos cau
csicos y mongoloides que vivan en climas templados encontraron
problemas de supervivencia cognitivamente muy exigentes y, por
tanto, una presin selectiva que favoreci la mejora de la inteligen
cia explica por qu las caucsicas y las mongoloides son las razas que
han desarrollado mayor inteligencia (p. 99). Supongo que los egip
cios, los griegos, los fenicios, los judos, los romanos, los aztecas, los
mayas y los incas -un grupo de razas bastante mezcladas que vivan
en entornos clidos poco exigentes- no eran particularmente lis
tos, y que los neandertales que hace mucho tiempo habitaron en la
fra Europa septentrional debieron de ser muy inteligentes, por
mucho que, presuntamente, los humanos modernos los superemos.
Para ser justos, el mismo nmero de la revista publica crticas a este
argumento.
El nmero del verano de 1995 recoge un discurso de Glayde
Whitney ante la Behavior Genetics Association, que fue pronuncia
do el 2 de junio de 1995, y que complementa con grficos y cartas
que demuestran que el nmero de asesinatos que cometen los
negros es nueve veces superior al que cometen los blancos, en vista
de lo cual, Whitney concluye: Guste o no, es una hiptesis cientfica
razonable que algunas, quiz la mayora, de las diferencias raciales
en el ndice de asesinatos las causen las diferencias genticas de
variables relevantes como la baja inteligencia, la falta de empatia, la
conducta agresiva y una falta de previsin impulsiva (p. 336). Qu
pruebas aporta para sostener esta hiptesis? Ninguna. Ni siquiera
una cita. Y se trata de un discurso dirigido a una sala llena de genetis
tas conductuales e impresa en una publicacin cientfica que leen

Encasillar lo inencasillable

371

antroplogos, psiclogos y genetistas. En el mismo nmero, el


mismo Roger Pearson concluye un artculo de veintiocho pginas
titulado The Concept of Heredity in Western Thought [El con
cepto de herencia en el pensamiento occidental] lamentando la disgenesia del mundo moderno, en el que las elites son escogidas por
seleccin negativa y de entre la plebe: Las tendencias marcadamen
te disgensicas han dominado el presente siglo como resultado de la
eliminacin selectiva de las tripulaciones areas y de otras personas
de talento que participaron en las ltimas guerras europeas; la
matanza genocida de la elite en Europa, la Unin Sovitica y China;
y la tendencia general de los miembros ms creativos de las socieda
des modernas del mundo a tener menos hijos que los menos creati
vos (p. 368).
Y no son citas rebuscadas. En su ltimo libro, Heredity and Humanity: Race, Eugenics and Modem Science [Herencia y humanidad: la
raza, la eugenesia y la ciencia moderna], Roger Pearson desarrolla el
mismo tema, que termina con la dramtica prediccin de lo que
ocurrir si no hacemos algo para solucionar este problema: Todas
las especies que adoptan pautas de comportamiento que van contra
las fuerzas que gobiernan el universo estn condenadas al declive
hasta que o bien padecen un doloroso, duro y totalmente involunta
rio proceso eugensico de reseleccin y readaptacin evolutiva, o
bien sufren un castigo todava ms severo: la extincin (1996, p.
143). Pero qu significa reseleccin eugensica totalmente invo
luntaria? Segregacin, repatriacin y esterilizacin por parte del
Estado? O tal vez exterminio?, le pregunt. No! Simplemente,
que la naturaleza selecciona y elimina y que, si continuamos como
hasta ahora, la especie se extinguir. La propia evolucin es un ejer
cicio de eugenesia. A largo plazo, la seleccin natural tiende a ser
eugensica (1995). Pero en el fondo de las prolongadas discusio
nes sobre las diferencias raciales de inteligencia, criminalidad, crea
tividad, agresividad e impulsividad, da la impresin de que, poten
cialmente, la culpa de la extincin de la especie humana la tienen

372

Por qu creemos en cosas raras

quienes no son blancos, y de que, por tanto, algo habr que hacer
con ellos.
El fm de la raza
Es posible evitar la mezcla de razas y preservar la integridad genti
ca? Ha sido o podra alguna vez una nacin ser, segn la terminolo
ga de Roger Pearson, una unidad de reproduccin? Es posible
que un estado nazi mundial hubiese podido establecer las fronteras
biolgicas necesarias para ello, pero, desde luego, la naturaleza no
ha podido, como Luca Cavalli-Sforza y sus compaeros Paolo
Menozzi y Alberto Piazza demuestran en TheHistory and Geography of
Human Genes [Historia y geografa de los genes humanos], elogiado
por la revista Time como el estudio que aplana La curva campanifor
me (apropiado elogio, sin duda, puesto que pesa ms de tres kilos y
tiene 1.032 pginas). En esta obra, los autores presentan pruebas
acumuladas a lo largo de cincuenta aos de investigacin en genti
ca poblacional, geografa, ecologa, arqueologa, antropologa fsica
y lingstica: Desde un punto de vista cientfico -afirman-, el con
cepto de raza no ha obtenido ningn consenso; ninguno es adecua
do, dada la variacin gradual existente (1994, p. 19). Dicho de otra
manera, desde un punto de vista biolgico, el concepto de raza care
ce de sentido.
Sin embargo, no sabemos todos distinguir a un blanco de un
negro cuando los tenemos delante? Sin duda, asienten los autores:
Se podra objetar que los estereotipos raciales poseen una coheren
cia que permite que hasta el lego en la materia clasifique a los indivi
duos [...] [pero] los grandes estereotipos, basados todos ellos en el
color de la piel, en el color y la forma del cabello, y en los rasgos
faciales, reflejan diferencias superficiales que no confirman anlisis
ms profundos de rasgos genticos ms fiables y su origen es muy
reciente y se ha producido sobre todo bajo los efectos del clima y, tal

Encasillar lo inencasillable

373

vez, de la seleccin sexual (p. 19). Las categoras raciales tradicio


nales -y populares- son, literalmente, epidrmicas.
Pero no se supone que las razas se mezclan unas con otras arbitra
riamente y de manera confusa, pero mantienen pese a ello su singu
laridad y separacin (vase Sarich, 1995)? S, pero la forma de clasifi
car los grupos depende de la preferencia de quien los clasifique por
sumar o dividir, por las similitudes o por las diferencias, o viceversa.
Darwin observ que para los naturalistas de su tiempo existan entre
dos y sesenta y tres razas distintas de homo sapiens. Hoy, dependiendo
del taxonomista, se habla de entre tres y sesenta razas. Cavalli-Sforza
y sus colegas llegan a la siguiente conclusin: Aunque no hay duda
de que slo hay una especie humana, no existen razones objetivas
para detenerse en ningn nivel de divisin taxonmica (1994, p.
19). Se podra pensar, por ejemplo, que los aborgenes australianos
estn ms estrechamente emparentados con los negros africanos
que los naturales del sureste asitico, puesto que, ciertamente, se les
parecen ms (y los rasgos faciales, el tipo de cabello y el color de la
piel son las caractersticas en que se fija todo el mundo al identificar
las razas). Sin embargo, genticamente, los australianos distan ms
de los africanos y son ms prximos a los asiticos. Esto tiene mucho
sentido desde una perspectiva evolutiva, por mucho que vaya en
contra de nuestra intuicin perceptiva, porque los humanos emigra
ron primero de Africa, luego se trasladaron a Oriente Medio y el
Lejano Oriente, bajaron al sureste asitico y llegaron a Australia, y
todo esto a lo largo de decenas de miles de aos. Con independen
cia de cul sea su aspecto, los australianos y los asiticos han de guar
dar un parentesco ms prximo desde un punto de vista evolutivo y
as sucede. Y quin intuira que, por ejemplo, los europeos son una
poblacin hbrida intermedia con un 65 por ciento de genes asiti
cos y un 35 por ciento de genes africanos? Sin embargo, desde un
punto de vista evolutivo, esto no resulta sorprendente.
Parte del problema de la clasificacin racial es que la variedad
dentro de las razas es mayor que la variedad entre ellas, como Cava-

374

Por qu creemos en cosas raras

lli-Sforza y sus compaeros sostienen: Estadsticamente, la variedad


gentica dentro de los grupos es mayor que la que existe entre los
grupos. En otras palabras, dentro de un grupo hay individuos ms
variados de los que, estadsticamente, hay entre los grupos. Por
qu? Para responder es preciso recordar la teora de la evolucin:
En todas las poblaciones hay un gran variedad gentica, incluso en las
pequeas. Esta variacin individual se ha acumulado a lo largo de
perodos muy largos porque la mayora de los polimorfismos observa
dos en los humanos anteceden a la separacin por continentes y, tal
vez, al origen de la especie, que se produjo hace menos de medio
milln de aos. Los mismos polimorfismos se encuentran en la mayo
ra de las poblaciones, aunque con distinta frecuencia, porque la dife
renciacin geogrfica de los humanos es reciente y es posible que se
haya producido en una tercera parte del tiempo, o menos, de existen
cia de la especie. Por tanto, ha habido poco tiempo para que se haya
acumulado una divergencia sustancial. (1994, p. 19.)
Y, repiten los autores (nunca est de ms), por tanto, la diferencia
entre los grupos es pequea cuando se la compara con la que existe
dentro de los grandes grupos o, incluso, dentro de una misma
poblacin (1994, p. 19). Investigaciones recientes muestran que,
en realidad, si una guerra nuclear exterminara a todos los humanos
excepto a un pequeo poblado de aborgenes australianos, se pre
servara un 85 por ciento de la variedad del homo sapiens (CavalliSforza y Cavalli-Sforza, 1995).
El fin del racismo
Es siempre el individuo y no el grupo lo importante; y es siempre la
diferencia entre los individuos y no entre los grupos lo importante. Y
esto no es esperanza de liberal ni moda conservadora. Es, como ya

Encasillar lo inencasillable

375

advirti cierto entomlogo en 1948, un hecho de la evolucin: La


taxonoma moderna es producto de la conciencia cada vez mayor
que los bilogos tienen de la singularidad de los individuos y del
amplio abanico de variaciones que se pueden dar en toda poblacin
de individuos. El mismo entomlogo opina que las generalizacio
nes que los taxonomistas hacen de especies, gneros o categoras
mayores son, con demasiada frecuencia, descripciones de indivi
duos nicos y estructuras de individuos particulares que no se pare
cen a los hallazgos que pueda hacer ningn otro investigador. Los
psiclogos tambin incurren en generalizaciones igualmente apre
suradas: A un ratn en un laberinto hoy se lo toma por una muestra
de todos los individuos de todas las especies de ratones en todo tipo
de condiciones hoy, ayer y maana. Peor an, esas conclusiones
colectivas se extrapolan a los humanos: A media docena de perros
de pedigr desconocido y raza innombrada se les llama perros
-abarcando con ello a todo tipo de perros-, aunque, de hecho, las
conclusiones no se apliquen explcita o, al menos, implcitamente, a
ti, a tus primos y a todos los dems tipos y caracterizaciones de seres
humanos (p. 17).
Si slo hubiera hablado de bichos, este entomlogo habra per
manecido en un relativo anonimato, pero en mitad de su carrera
profesional pas de estudiar una oscura especie de avispas a analizar
a la bien conocida especie de los seres humanos. En realidad, con
cluy, si entre las avispas haba tanta variedad, cunta ms poda
haber entre los seres humanos? Asimismo, en la dcada de 1940,
Alfred Kinsey, ese entomlogo devenido en sexlogo, comenz el
estudio ms exhaustivo que se haya hecho nunca sobre la sexualidad
humana y, finalmente, en 1948 public Sexual Behavior in the Human
Male [La conducta sexual del varn humano]. En este libro, Kinsey
hace la siguiente observacin: Las ancdotas que aparecen en el
presente estudio muestran que la heterosexualidad u homosexuali
dad de muchos individuos no es una opcin excluyen te (Kinsey,
Pomeroy y Martin, 1948, p. 638). Se puede ser ambas cosas al mismo

376

Por qu creemos en cosas raras

tiempo. O, temporalmente, ninguna de las dos. Se puede empezar


siendo heterosexual y convertirse en homosexual o viceversa. Y el
porcentaje de tiempo invertido en cada estado vara considerable
mente entre los individuos de la misma poblacin. Por ejemplo
-dice Kinsey-, hay personas que mantienen relaciones heterosexua
les y homosexuales el mismo ao, o el mismo mes, o la misma sema
na, o incluso el mismo da (p. 639). Y se podra aadir, y al mismo
tiempo. Por tanto, concluye Kinsey, el reconocimiento de dos
tipos de individuos, el heterosexual y el homosexual, no ofrece
garantas y la caracterizacin del homosexual como el tercer sexo
carece de valor (p. 647). Extrapolando esto a la taxonoma en
general, Kinsey dedujo la singularidad de los individuos (en una
poderosa declaracin oculta entre innumerables tablas):
Los varones no representan dos poblaciones discretas, la heterosexual
y la homosexual. El mundo no se puede dividir en cabras y ovejas. No
todas las cosas son blancas o negras. Uno de los fundamentos bsicos
de la taxonoma es que la naturaleza rara vez est dividida en catego
ras discretas. Slo la mente humana inventa categoras y trata, forza
damente, de encasillar los hechos. El mundo vivo es un continuo en
todos y cada uno de sus aspectos. Cuanto antes entendamos esto con
relacin a la conducta sexual humana, antes alcanzaremos una com
prensin profunda de las realidades del sexo. (p. 639.)
Alfred Kinsey seal las consecuencias de esta diversidad de los siste
mas ticos y morales. Si la diversidad y la singularidad son norma,
qu forma de moralidad puede incluir todas las acciones humanas?
Slo para la sexualidad humana, Kinsey midi 250 puntos distintos
para cada una de las diez mil personas que estudi. Es decir, 2,5
millones de datos. Sobre la diversidad de la conducta humana con
cluy: Recombinaciones innumerables de estos rasgos en distintos
individuos multiplican las posibilidades hasta llegar virtualmente al
infinito (en Christenson, 1971, p. 5). Puesto que todos los sistemas

Encasillar lo inencasillable

377

morales son absolutos, pero la diversidad de esos sistemas es asom


brosamente amplia, debemos concluir que todos los sistemas mora
les absolutos son en realidad relativos al grupo al que ataen (nor
malmente, por imposicin). Al final de su libro sobre los varones,
Rinsey concluye que prcticamente no existen pruebas de la exis
tencia de esa cosa que se llama perversin innata, ni siquiera entre
esos individuos cuyas actividades sexuales la sociedad menos se incli
na a aceptar. En cambio, como demostr con sus innumerables
tablas estadsticas y un anlisis en profundidad, las pruebas apuntan
a la siguiente conclusin: La mayora de los individuos comprende
ran la mayora de las actividades sexuales de los dems humanos si
conocieran las causas de su conducta individual (Kinsey, Pomeroy y
Martin, 1948, p. 678).
Alfred Kinsey llam a la variedad casi el ms universal de todos
los principios biolgicos, slo que la mayora parecen olvidarla
cuando esperan que sus compaeros piensen y se comporten
segn pautas que slo puede seguir el legislador o segn ideales
imaginarios para los cuales se ha elaborado la legislacin, pero que
no se adecan a todos los individuos reales que procuran vivir de
acuerdo con ellas. Kinsey demostr que aunque, como sostendra
el cientfico social, las formas sociales, las restricciones legales y los
cdigos morales pueden constituir codificaciones de la conducta
humana, como todas las generalizaciones estadsticas y poblacionales, tienen escaso significado cuando se aplican a individuos parti
culares (en Christenson, 1971, p. 6). Esas leyes nos dicen ms de los
legisladores que de las leyes de la naturaleza humana:
Las prescripciones no son ms que meras confesiones pblicas de
quienes las prescriben. Lo que est bien para un individuo puede
estar mal para otro, y lo que es pecado y abominacin para uno,
puede constituir una parte digna de la vida para otro. Normalmente,
el abanico de variacin individual en cada caso particular es mucho
mayor de lo que generalmente se cree. Algunas caractersticas estruc

378

Por qu creemos en cosas raras

turales de mis insectos varan hasta un 1.200 por ciento. En algunas


caractersticas fisiolgicas y morfolgicas bsicas para la conducta
humana que estoy estudiando, la variacin puede llegar al 12.000 por
ciento. Y, sin embargo, las formas sociales y los cdigos morales se
prescriben como si todos los individuos fueran idnticos, y pronuncia
mos sentencias, otorgamos premios e imponemos penalizaciones sin
considerar las variadas dificultades que acarrea el hecho de que perso
nas tan distintas tengan que hacer frente a exigencias tan uniformes.
(En Christenson, 1971, p. 7.)

Las conclusiones de Kinsey se pueden aplicar a la raza. Cmo pode


mos encasillar a los negros como permisivos y a los blancos
como inteligentes cuando categoras como blanco y negro, permi
sivo e inteligente, difcilmente se pueden reducir a una casilla y se
corresponden ms con un continuum? La variedad dicotmica es la
excepcin y la variedad continua es la norma, entre los hombres y
entre los insectos, concluye Alfred Kinsey. Asimismo, para la con
ducta identificamos lo que est bien y lo que est mal sin admitir la
infinita variedad de comportamientos posibles entre lo extremada
mente correcto y lo extremadamente equivocado. As pues, como
sucede con la evolucin biolgica, la esperanza de que haya evolu
cin cultural depende de que admitamos la variedad y el individua
lismo: Las variaciones individuales son los materiales sobre los cua
les progresa la naturaleza y evoluciona el mundo orgnico. En las
diferencias entre los hombres reside la esperanza de una sociedad
cambiante (en Christenson, 1971, pp. 8-9).
En Estados Unidos tendemos a confundir raza y cultura. Por
ejemplo, blanco o caucsico no es el equivalente de coreanoamericano, sino de sueco-americano. El primer calificativo indi
ca, toscamente, una presunta composicin gentica o racial; los
segundos, la herencia cultural. En 1995, el peridico del Occidental
College anunci que casi la mitad (el 48,6 por ciento) de los alum
nos de primer curso eran personas de color. Por m parte, toda mi

Encasillar lo inencasillable

379

vida he tenido dificultades para identificar a la mayora de los estu


diantes por los tradicionales signos externos de las razas porque, con
el paso de los aos -y de los siglos-, la mezcla es cada vez mayor. Sos
pecho que la mayora de las razas se escriben con guin, un concep
to todava ms absurdo que el de las razas puras. Marcar la casilla
raza de un formulario -caucsico, hispnico, afroamerica
no, nativo americano- carece de fundamento y es ridculo. Para
empezar, la americana no es una raza, as que etiquetas como
asitico-americano y afroamericano siguen manifestando que
confundimos raza con cultura. Por otro lado, cunto debemos
remontamos en la historia? En realidad, los nativos americanos son
asiticos si retrocedemos ms de veinte o treinta mil aos, hasta
antes de que cruzasen el istmo de Bering, que una Asia y Amrica. Y
es probable que, hace varios cientos de miles de aos, los asiticos
provinieran de frica, as que, en realidad, deberamos sustituir
nativos americanos por afro-asitico-nativo americanos. Por lti
mo, esa teora que dice que todos los seres humanos procedemos de
Africa (la teora de un nico origen racial) puede ser cierta. (CavalliSforza opina que la salida de Africa pudo ocurrir hace slo setenta
mil aos.) Pero incluso si esta teora cede ante la Teora del Candela
bro (la del origen multirracial), en ltima instancia todos los hom
nidos proceden de frica, as que, en Estados Unidos, todos debe
ran marcar la casilla afroamericano. Mi abuela materna era
alemana y mi abuelo materno, griego. La prxima vez que rellene
uno de esos formularios voy a marcar otras y escribir la verdad
sobre mi verdadera procedencia racial y cultural: afro-greco-germa
no-americano.
Y a mucha honra.

Quinta parte

De la esperanza nace lo eterno


De la esperanza nace lo eterno en el corazn del hombre;
el hombre nunca es, sino que ser bendecido,
el alma, incmoda, y lejos de casa,
reposa y se esponja en la vida venidera.
Ay, el pobre indio!, cuya mente sin cultivar,
ve a Dios en las nubes o le oye en el viento;
a su alma, la orgullosa ciencia no ense
la trayectoria solar o la Va Lctea;
aunque la sencilla naturaleza a su esperanza le ha dado,
tras las cumbres nubladas, un cielo ms humilde.
A l e x a n d e r P o p e , Ensayo sobre el hombre, 1733

15

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

Puede la ciencia hallar el mejor de los mundos posibles)

Alfred Russel Wallace, naturalista britnico del siglo xix cuyo nom
bre estar eternamente ligado al de Charles Darwin por haber des
cubierto la seleccin natural al mismo tiempo que l, se propuso
encontrar un propsito para cada elemento y conducta que observa
ba, y con ello se meti en un gran aprieto. Para l, la seleccin natu
ral era la causa de que todos los organismos se adaptaran bien a su
entorno. Su exceso de nfasis en la seleccin natural le condujo a un
excesivo hincapi en la adaptacin. En el nmero de abril de 1869
de Quarterly Review sostuvo, para consternacin de Darwin, que el
cerebro humano no puede ser un producto exclusivo de la evolu
cin porque en la naturaleza no hay motivo para un cerebro del
tamao del humano, un cerebro con capacidades tan poco natura
les como el clculo matemtico y la apreciacin esttica. Sin propsi
to, no hay evolucin. Su respuesta? Una Inteligencia Rectora ha
supervisado la accin de esas leyes, dirigiendo las variaciones y deter
minando su acumulacin para, finalmente, producir una organiza
cin lo suficientemente perfecta para admitir el indefinido avance
de nuestra naturaleza mental y moral e incluso para contribuir a l
(p. 394). Ergo la teora de la evolucin demuestra la existencia de
Dios.
Wallace incurri en una hipertrofia del modelo adaptativo por
que crea que la evolucin tena que haber creado los mejores orga
nismos posibles en este mundo, el mejor de los mundos posibles.
Pero, en vista de que no era ste el caso, otro agente activo deba de
haber intervenido: una inteligencia superior. Resulta irnico, pero
los telogos de la naturaleza, cuyas ideas las teoras evolutivas de
Wallace contribuyeron a superar, esgriman un argumento similar.

384

Por qu creemos en cosas raras

El ms famoso de el los fue William Paley, que comenz su Natural


Theobgy (1802) con el siguiente pasaje:
Supongamos que al cru 2 ar un pramo me tropezara con una piedra;
supongamos tambin que alguien me preguntara cmo ha podido
llegar la piedra hasta all; yo podra responder que, puesto que no hay
prueba que diga lo contrario, ha estado all siempre
Suponga
mos ahora que me encuentro un reloj; y supongamos que alguien me
pregunta cmo ha llegado el reloj hasta aqu; no se me ocurrira res
ponder como he respondido anteriormente, que, si no hay prueba
que diga lo contrario, ha estado aqu siempre. Pero por qu la res
puesta que he dado para la piedra no sirve para el reloj? Por el
siguiente motivo y por ningn otro: porque, cuando observamos el
reloj, nos damos cuenta de que sus diversas partes estn unidas y
estructuradas con un propsito.

Para William Paley, un reloj tiene un propsito y, por tanto, tiene


que haber sido creado por un ser que tena un propsito. Un reloj
necesita un relojero y el mundo necesita un creador: Dios. Pero
tanto Wallace como Paley podran haber tenido en cuenta la leccin
del Cndido de Voltaire (1759), donde el doctor Pangloss, profesor
de metafsico-teolgico-cosmolonigologa, demuestra por medio de
la lgica, la razn y la analoga que ste es el mejor de los mundos
posibles: Habiendo demostrado que las cosas no pueden ser de
otra forma y puesto que todo ha sido hecho con un fin, todo existe,
necesariamente, con el mejor fin. Observe que las narices estn
hechas para llevar anteojos, y por eso llevamos anteojos; que, como
es evidente, las piernas fueron hechas para llevar pantalones, y por
eso llevamos pantalones (1985, p. 238). Voltaire quera resaltar lo
absurdo de este argumento, porque rechazaba rotundamente el
paradigma panglossiano de que todas las cosas de este mundo, el
mejor de los mundos posibles, son lo mejor que pueden ser. Pero ni
la naturaleza responde a un diseo perfecto, ni ste es el mejor de

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

385

los mundos posibles. Simplemente, es el mundo que tenemos: pecu


liar, contingente y lleno de defectos.
Para la mayora de la gente, de la esperanza nace lo eterno y, de
este modo, si ste no es el mejor de los mundos posibles, pronto lo
ser. Tal esperanza es la fuente de la que brotan las religiones, los
mitos, las supersticiones y los credos New Age. Por supuesto, no es
de extraar que esa esperanza habite el mundo, pero s cabe esperar
que la ciencia se eleve por encima de esos anhelos. Aunque, en reali
dad, es lo que cabe esperar? Al fin y al cabo, la ciencia la elaboran
seres humanos con sus propias esperanzas, credos y anhelos. Admi
ro enormemente a Alfred Russel Wallace, pero, en retrospectiva, es
fcil darse cuenta de que su esperanza de un mundo mejor influy
en su visin de la ciencia. Ahora bien, ha progresado la ciencia
desde su poca? No. Un sinfn de libros, escritos en su mayora por
fsicos y cosmlogos, dan fe del hecho de que de la esperanza sigue
brotando lo eterno en la ciencia tanto como en la religin. El tao de
la fsica (1987), de Fritjof Capra, y, especialmente, El punto crucial
(1982), del mismo autor, apuestan descaradamente por la mezcla de
ciencia y espiritualidad y por la esperanza de un mundo mejor. La fe
de un fsico (1994), de John Polkinghome, fsico terico de la Univer
sidad de Cambridge y pastor anglicano, sostiene que la fsica
demuestra el credo niceno, que se basa en una frmula de fe cristia
na del siglo iv. En 1995, el fsico Paul Davies gan, en parte por su
libro La mente de Dios, el milln de dlares con que est dotado el
premio Temple ton al progreso de la religin. Pero, por la seriedad
de su intento, la palma de la conciliacin de ciencia y religin se la
llevan Antkropic CosmologicaL Principie [Principio antrpico cosmol
gico] (1986), de John Barrow y Frank Tipler, y La fsica de la inmorta
lidad: la cosmologa moderna y su relacin con Dios y la resurreccin de los
muertos (1994), tambin de Frank Tipler, aunque esta vez en solita
rio. En la primera obra, Barrow y Tipler aseguran demostrar que el
universo se corresponde con un diseo inteligente y que, por tanto,
existi un diseador inteligente (Dios); con la segunda, Tipler espe

386

Por qu creemos en cosas raras

ra convencer al lector de que el propio lector y todo el mundo resu


citarn en un futuro por obra y gracia de un superordenador. Se
trata de dos casos dignos de estudio para todo aquel se proponga
analizar la forma en que la esperanza da forma a las creencias parti
culares de cada uno incluso en el seno de la ciencia ms compleja.
Cuando le Lafsica de la inmortalidad^ habl con su autor, me sor
prendi el paralelismo entre el propio Tipler, Wallace y Paley. Me di
cuenta de que Tipler es el alter ego del doctor Pangloss. Es un hiperadaptacionista moderno, un telogo natural del siglo xx. (Al orme
esta comparacin, Tipler me confes que se tena por un panglossiano progresista.) La muy acadmica mente de Frank Tipler le ase
meja al indio del Ensayo sobre el hombre de Alexander Pope (vase el
epgrafe de la primera pgina de la Quinta Parte de este libro), si
bien Tipler encuentra a Dios no slo en las nubes y en el viento, sino
tambin en su propia trayectoria solar a travs del cosmos, no en
busca de un cielo humilde, sino de uno en que se vanaglorie.
Qu hay en la formacin de Tipler que pueda explicar sus ten
dencias panglossianas, su necesidad de hacer de ste el mejor de los
mundos posibles? Ya en su juventud se consagr al lema de la empre
sa DuPont, Mejor a travs de la qumica, y todo lo que conllevaba:
progreso sin distracciones por medio de la ciencia. Por ejemplo, fas
cinado por el programa de cohetes Redstone y por la posibilidad de
enviar a un hombre a la Luna, a los ocho aos escribi una carta al
gran cientfico de cohetes Wernher von Braun. La apuesta por el
progreso tecnolgico ilimitado es lo que impuls a Wernher von
Braun y es lo que me ha motivado a m toda mi vida. (1995) .
Creci en Andalusia, una pequea localidad rural de Alabama
donde, en 1965, fue el encargado de pronunciar el discurso de des
pedida en la ceremonia de graduacin de su instituto; all habl en
contra de la segregacin racial, una postura bastante impopular en
el Profundo Sur de mediados de los sesenta, sobre todo para un
muchacho de diecisiete aos. Su padre, un abogado que sola repre
sentar legalmente a personas particulares en litigios contra grandes

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

387

empresas y que tambin se opona a la segregacin, le insisti en que


no hiciera pblica una postura tan controvertida, puesto que la
familia tendra que continuar viviendo en el pueblo cuando Frank lo
abandonara para ir a la universidad. A pesar (o tal vez precisamente
por ello) de que fue educado como baptista sureo con fuertes
influencias fundamentalistas, Tipler afirma que se hizo agnstico a
los diecisis aos. Creci en un entorno de clase media alta con un
padre de ideas liberales y una madre apoltica y tiene un hermano al
que lleva cuatro aos.
Qu importancia tiene el orden de nacimiento entre los herma
nos? Frank Sulloway (1996) ha dirigido un estudio sobre la tendencia
a aceptar o rechazar teoras herticas basado en mltiples variables
como fecha de conversin a la nueva teora, edad, sexo, nacionali
dad, clase socioeconmica, nmero de miembros de la familia, grado
de contacto previo con los lderes de la nueva teora, actitudes polti
cas y religiosas, campos de especializacin cientfica, premios y galar
dones concedidos, tres magnitudes independientes de eminencia,
denominacin religiosa, conflictos con los padres, viajes, nivel de for
macin, impedimentos fsicos y edad de los padres cuando se produjo
el nacimiento. Empleando mltiples modelos de regresin, Sulloway
analiz ms de un milln de datos y descubri que el orden de naci
miento entre los hermanos era el factor ms decisivo en la receptivi
dad intelectual a la innovacin y a la ciencia.
Tras consultar a ms de cien historiadores de la ciencia, Frank
Sulloway les pidi que evaluaran las actitudes de 3.892 participantes
en veintiocho polmicas cientficas en un perodo comprendido
entre los aos 1543 y 1967. Sulloway, que es el benjamn entre sus her
manos, averigu que la probabilidad de que un hermano menor
acepte una idea revolucionaria es 3,1 veces mayor que la de que lo
haga un primognito, y que, cuando se trata de revoluciones radica
les, la probabilidad es 4,7 veces mayor. Adems, seal que la proba
bilidad de que estos resultados sean azarosos es prcticamente nula.
Histricamente, esto indica que, en general, los hermanos menores

388

Por qu creemos en cosas raras

han introducido o respaldado grandes transformaciones conceptua


les pese a las protestas de sus colegas, que eran primognitos. Incluso
cuando, ocasionalmente, los principales exponentes de una nueva
teora son primognitos -como fue el caso de Newton, Einstein y
Lavoisier-, quienes se les oponen suelen ser, en su mayora, primog
nitos, y los conversos son, tambin en su mayora, benjamines (p. 6).
A modo de grupo de control, Sulloway examin los datos de los
hijos nicos y averigu que stos servan de cua entre los primogni
tos y los benjamines en su apoyo de las teoras radicales.
Por qu los primognitos son ms conservadores y les influye
ms la autoridad? Por qu los benjamines son ms liberales y recep
tivos a los cambios ideolgicos? Cul es la relacin entre el orden
entre los hermanos y la personalidad? Al ser los primeros, los primo
gnitos reciben considerablemente ms atencin de sus padres que
los benjamines, que tienden a gozar de mayor libertad y de menos
adoctrinamiento en el terreno ideolgico y en la obediencia a la
autoridad. Normalmente los primognitos tienen mayores responsa
bilidades, entre ellas la de cuidar de sus hermanos menores y, por
tanto, se convierten en padres sustitutivos. A menudo, los benjami
nes estn algo ms distanciados de la autoridad paterna y, por tanto,
tienen menos tendencia a obedecer y a adoptar las creencias de la
autoridad ms elevada. Frank Sulloway ha ido un paso ms all apli
cando un modelo de competencia entre hermanos de estilo darwiniano en el que los nios deben competir por el reconocimiento y
los recursos limitados de los padres. Los primognitos son mayores,
ms rpidos y ms grandes, as que reciben la parte del le.n de los
premios. Con el fin de maximizar los beneficios obtenidos de los pa
dres, los benjamines se diversifican en nuevos campos de inters.
Esto explica por qu los primognitos eligen profesiones ms tradi
cionales mientras que los benjamines optan por las que lo son
menos.
J. S. Turner y D. B. Helms, psiclogos del desarrollo, advirtieron
que, normalmente, los primognitos se convierten en el centro de

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

389

atencin de sus padres y monopolizan su tiempo. Normalmente, los


padres de los primognitos no slo son jvenes y tienen ganas de
retozar con sus hijos, sino que tambin pasan mucho tiempo con
ellos y comparten sus actividades. Esto suele fortalecer los vnculos
de apego entre ambos (1987, p. 175). Evidentemente, esta aten
cin supone mayores recompensas y castigos, lo cual refuerza la obe
diencia a la autoridad y la aceptacin controlada de lo que est
bien pensar. R. Adams y B. Phillips (1972) yj. S. Kidwell (1981)
sealan que esta distribucin de la atencin lleva a los primognitos
esforzarse ms por conseguir aprobacin que los benjamines, y H.
Markus (1981) llega a la conclusin de que los primognitos tien
den a ser ms ansiosos, dependientes y conformistas que los benja
mines. En un experimento interactivo con veinte primognitos,
veinte benjamines, veinte hijos nicos y las madres de todos ellos, I.
Hilton (1967) descubri que a los cuatro aos de edad los primog
nitos son significativamente ms dependientes y piden ayuda o bus
can seguridad en sus madres con mayor frecuencia que los benjami
nes o los hijos nicos. Adems, son mayores las probabilidades de
que las madres intervengan en lo que est haciendo el primognito
(por ejemplo, un puzzle). Por ltimo, R. Nisbett (1968) demostr
que es mucho ms probable que los benjamines participen en activi
dades relativamente arriesgadas en comparacin con los primogni
tos, lo cual tiene que ver con la adopcin de riesgos y, por tanto, con
el pensamiento hertico.
Frank Sulloway no pretende sugerir con su estudio que el orden
entre hermanos es el nico factor que determina la receptividad de
ideas radicales. Muy al contrario, seala que, hipotticamente, el
orden de nacimiento condiciona las influencias psicolgicamente
formativas en el seno de la familia (p. 12). Dicho de otra manera, el
orden de nacimiento es una variable que marca la pauta de muchas
otras variables, como la edad, el sexo y la clase social, que influyen en
la receptividad. Naturalmente, no todas las teoras cientficas son
igualmente radicales, y, teniendo esto en consideracin, Sulloway

390

Por qu creemos en cosas raras

descubri una correlacin entre los benjamines y el grado de libe


ralidad o radicalidad de las teoras controvertidas en cuestin.
Advirti que los benjamines tienden a preferir visiones del mundo
estadsticas o probabilsticas (la seleccin natural darwiniana y la
mecnica cuntica, por ejemplo) a una visin basada en la predictibilidad y el orden. En cambio, descubri que, cuando los primog
nitos aceptan una teora nueva, sta suele ser del tipo conservador,
teoras que, tpicamente, reafirman el statu quo social, religioso y
poltico y hacen hincapi en la jerarqua, el orden y la posibilidad de
una certidumbre cientfica absoluta (p. 10).
Lejos de ser la idea radical que l cree que es, la teora de Frank
Tipler es, en realidad, ultraconservadora y reincide en una visin del
mundo ordenada yjerrquica y en el statu quo religioso que alude a
Dios y a la inmortalidad. Es posible que rechazara a Dios a los dieci
sis aos, pero, ahora que est a punto de cumplir los cincuenta,
Frank Tipler pone todos sus conocimientos cientficos al servicio de
la existencia del Relojero Divino de William Paley y de la Inteligencia
Rectora de Alfred Wallace. Es una vuelta a la gran cadena del ser
-afirma Tipler- La diferencia estriba en que se trata de una cadena
temporal. Incluso su fsica es conservadora:
Mi teora es muy conservadora desde el punto de vista de la fsica. Lo
que digo es: tomemos las ecuaciones estndar -las ecuaciones tradicio
nales de la mecnica cuntica y de la teora de la relatividad general- y
lo nico que hay que hacer es cambiar las condiciones lmite del pasado
y pasarlas al futuro para comprender el universo. Es antiintuitiva por
que los seres humanos siempre nos movemos del pasado hacia el futu
ro, as que, tcitamente, damos por supuesto que el universo ha de fun
cionar igual. Lo que digo es que no hay motivo para que el universo
funcione como lo hacemos nosotros. En cuanto adoptamos el punto de
vista del futuro, el universo se convierte en algo mucho ms comprensi
ble para los fsicos, igual que sucedi con el sistema solar cuando se lo
observ desde el punto de vista del Sol. (1995)

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

391

El primognito recurre a su avanzada ciencia para conservar la reli


gin de sus padres. Mi padre siempre crey en Dios de una forma
vaga y, ya que siempre ha sido un racionalista y le gusta la base racio
nalista de la fe religiosa, mi libro le ha gustado. Mi madre se qued
muy contenta porque el libro defiende, en muchos sentidos, la
visin tradicional del cristianismo. (1995) En realidad, que Tipler
se cri en un ambiente fundamentalista se advierte en el empleo lite
ral que hace de trminos como Dios, cielo, infierno y resu
rreccin, aun a pesar de los consejos de muchos de sus colegas fsi
cos (1994, p. xiv). Pero qu posibilidades hay de que la fsica
moderna describa realmente doctrinas judeocristianas? Segn Tipler,
muchas: Si miramos atrs y pensamos en todas las explicaciones
posibles que existen para cosas como, por ejemplo, el alma, vemos
que no hay tantas. Un alma es o bien una forma de la materia, o bien
una misteriosa sustancia anmica. No hay ms. Platn dijo que el
alma consiste en esa sustancia anmica, mientras que Toms de Aquino se decant por pensar que la resurreccin iba a reproducir esa
forma, que es lo que yo sostengo en el libro. Con slo dos posibilida
des, alguien tiene que acertar (1995). Existe, por supuesto, una ter
cera posibilidad, que no haya alma si por alma entendemos algo que
sobrevive al cuerpo fsico. Si ste es el caso, entonces nadie acierta,
porque no hay nada que acertar. (Tipler dice que si alma se define
as, entonces l est de acuerdo en que no hay alma. Pero afirma que
los antiguos definan el alma funcionalmente, como lo que dife
rencia a un ser vivo de un cadver, y sostiene que slo hay dos opcio
nes. Pero no es as como la mayora de los telogos contemporneos
definen el alma.)
Si la mayora de los cientficos no se atreven a abordar ideas tan
polmicas hasta muy avanzada su trayectoria, cuando Frank Tiples
empez a estudiar fsica en el MIT (Massachusetts Institute of Tech
nology) ya coqueteaba con conceptos que rozaban la frontera entre
la ciencia y la ciencia-ficcin:

392

Por qu creemos en cosas raras

Cobr conciencia de los viajes en el tiempo cuando, en el colegio


mayor, una pandilla de fsicos conversbamos sobre el tema. Hablba
mos de las ideas verdaderamente revolucionarias de la fsica, como la
de que hay muchas historias alternativas del cosmos. Yo le el artculo
de Kurt Gdel sobre las curvas de tiempo cerradas. El tema me fasci
naba, as que fui a buscar un ejemplar del segundo volumen de Albert
Einstein, Philosopher, Scientist [Albert Einstein: filsofo, cientfico]. Le
que Einstein fue consciente de esa posibilidad cuando estaba elabo
rando la teora de la relatividad general, y que lleg a hablar del art
culo de Gdel. Eso me dio confianza, porque es posible que la mayo
ra de los fsicos no crea en la posibilidad de los viajes en el tiempo,
pero Kurt Gdel y Albert Einstein s crean en ella, y no son cientficos
de poca importancia precisamente. (1995)

Frank Tipler public su primer artculo en la prestigiosa Physical


Review. Lo escribi siendo estudiante de posgrado y en l deca que
construir una mquina del tiempo era posible. Rotating Cylinders
and the Possibility of Global Causality Violation [Cilindros rotato
rios y la posibilidad de violar la causalidad global] fue revolucionario
para su poca; el escritor de ciencia-ficcin Larry Niven lleg a adap
tarlo para uno de sus relatos.
Mientras realizaba su doctorado en fsica y trabajaba con el grupo de
teora de la relatividad general de la Universidad de Maryland, Tipler
sent las bases de sus libros posteriores. En 1976 empez sus trabajos de
posdoctorado en la Universidad de California en Berkeley, donde cono
ci al cosmlogo britnicoJohn Barrow, que tambin acababa de docto
rarse. Tipler y Barrow hablaron sobre un original de Brandon Crter
que describa el principio antrpico: Nos pareci qu era bueno tomar
la idea y ampliarla. Y as llegamos al principio antrpico cosmolgico. En
nuestro ltimo captulo combinamos la idea de Freeman Dyson [1979]
de la vida eterna con el reduccionismo fsico y la relatividad general glo
bal; de ah surgi la teora del Punto Omega. Los pasos de Tipler pare
cen lgicos, pero sus conclusiones fuerzan los lmites de la ciencia:

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

393

Yo quera que nuestro libro fuera totalmente general, as que me dije:


bueno, qu hay del universo plano y del universo cerrado [en lugar
de un universo abierto]? En el universo cerrado, uno de los proble
mas es la comunicacin, porque hay horizontes de sucesos en todas
partes. As que me dije, eso no sera un problema si no hubiera hori
zontes de sucesos. Si no hubiera horizontes de sucesos, cmo sera el
lmite c? Aj, sera un solo punto, y un punto final del tiempo me
recordaba al Punto Omega de Teilhard, que l identificaba con Dios.
As que pens que era posible que ah existiera una conexin con la
religin. (1995)

La obra de Tipler y Barrow es un ataque al principio copernicano,


que afirma que el hombre no tiene ni un lugar ni un propsito espe
ciales en el cosmos. Segn el Principio Copernicano, nuestro Sol no
es ms que una entre cien mil millones de estrellas en las afueras de
una galaxia que no es ms que una entre cien mil millones (o ms)
de galaxias del universo conocido, al que la humanidad le importa
un rbano. En cambio, el principio antrpico de Crter, Barrow y
Tipler insiste en que los humanos desempean un papel significati
vo en el cosmos, tanto en su observacin como en su existencia. Cr
ter (1974) toma del principio de incertidumbre de Heisenberg la
parte que dice que la observacin de un objeto cambia ese objeto y
la extrapola del nivel atmico (en el que se mova Heisenberg) al
nivel cosmolgico: Lo que esperamos observar debe verse restringi
do por las condiciones necesarias de nuestra presencia como obser
vadores. En su forma dbil -el principio antrpico dbil-, Barrow y
Tipler sostienen, muy razonablemente, que para que el cosmos sea
observado, ha de estar estructurado de tal forma que puedan surgir
observadores: Las caractersticas bsicas del Universo, entre ellas
propiedades como su forma, tamao, edad y las leyes de su cambio,
han de observarse y ser de un tipo que permita la evolucin de los
observadores, porque si la vida inteligente no evolucion en un uni
verso de otra manera posible, resulta evidente que nadie estara pre

394

Por qu creemos en cosas raras

guntndose la razn de la forma, tamao, edad, etctera, observados


del universo (1986, p. 2). Es un principio tautolgico: con el fin de
que el universo sea observado, ha de haber observadores. Evidente.
Quin podra no estar de acuerdo? La controversia que generaron
Crter, Barrow y Tipler no reside en el principio antrpico dbil,
sino en el principio antrpico fuerte, en el principio antrpico final
y en el principio antrpico participativo. Barrow y Tipler definen el
principio antrpico fuerte del siguiente modo: El Universo ha de
poseer tales propiedades que permitan que la vida se desarrolle en
algn momento de su historia; y el principio antrpico final as: El
procesamiento de informacin inteligente ha de surgir en el Univer
so y, cuando surge, no puede desaparecer (pp. 21-23).
Es decir, el universo debe ser exactamente como es o no habra
vida; por tanto, si no hubiera vida, no podra haber universo. Ade
ms, el principio antrpico participativo afirma que, una vez que se
crea la vida (lo cual es inevitable), la vida cambiar el universo de un
modo que garantice su inmortalidad y la de toda forma de vida: En
cuanto se alcanza el Punto Omega, la vida habr adquirido el domi
nio sobre el conjunto de la materia y de las fuerzas no slo de un
nico universo, sino de todos los universos cuya existencia es lgica
mente posible; la vida se habr difundido por todas las regiones
espaciales en todos los universos lgicamente posibles y habr acu
mulado una cantidad infinita de informacin, incluidas todas las
fracciones de conocimiento que es lgicamente posible saber. Y esto
es el final (p. 677). Este Punto Omega, o lo que Tipler llama singu
laridad del espacio y del tiempo, se corresponde con la eternidad
de la religin tradicional. La singularidad es tambin el trmino que
emplean los cosmlogos para referirse al punto de partida terico
del Big Bang, al centro de un agujero negro y al posible punto final
del Big Crunch. Dentro del universo, todo y todos convergeremos
en ese punto final.
Al igual que el doctor Pangloss, Barrow y Tipler relacionan sus
increbles afirmaciones con un nmero aparentemente coincidente

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

395

de condiciones, sucesos y constantes fsicas que deben ser de cierta


manera o no podra haber vida. Por ejemplo, les parece de un enor
me significado el hecho de que
fuerza
elctrica entre un protn y un electrn
--------------:------------------------------------------------fuerza gravitatoria entre un protn y un electrn

e-'
--------- =2.3x1033

sea aproximadamente igual a


edad
del universo
______________________
0 ---------* 6 x 1039
tiempo en que la luz
&/mr(?
tarda en cruzar un tomo

Tambin les parece muy significativo que


constante de Planck x velocidad de la luz
constante gravitatoria de Newton x masa
al cuadrado de un protn

------ ---- 10*>

G m

Bf

sea aproximadamente igual a la


raz cuadrada del nmero de protones del universo observable o

Vf

10

Cambiemos estas relaciones de forma relevante y ni el universo ni la


vida tal y como los conocemos existiran; por tanto, concluyen, ste no
slo es el mejor de los mundos, es el nico de los mundos posibles.
Barrowy Tipler presuponen que esta relacin, conocida como hip
tesis de las grandes cifras de Dirac, no es casualidad. Si cambiramos
cualquiera de las constantes, el universo sera lo suficientemente dis
tinto para que la vida no pudiera existir, para que ni siquiera el univer
so pudiera existir. Pero este argumento plantea dos problemas.

396

Por qu creemos en cosas raras

1. El problema de la lotera. Es posible que nuestro universo no


sea ms que una burbuja entre muchas burbujas de universos (la
cosa en su conjunto sera un multiverso) en cada una de las cuales
regiran leyes fsicas ligeramente distintas. Segn esta controvertida
teora, expuesta recientemente por Lee Smolin (1992) y Andrei
Linde (1991), cada vez que un agujero negro se colapsa, se colapsa
en una singularidad como la entidad de la cual surgi nuestro uni
verso. Pero, como cada agujero negro que se colapsa crea un nuevo
y recin nacido universo, las leyes de la fsica se alteran ligeramente
dentro de ese universo recin nacido. Ya que probablemente se
hayan colapsado miles de millones de agujeros negros, hay miles de
millones de burbujas con leyes fsicas ligeramente distintas. Slo en
las burbujas con leyes fsicas como las nuestras pueden surgir tipos
de vida como los nuestros. Quienquiera que se encuentre en una de
esas burbujas pensar que la suya es la nica burbuja y, por tanto,
que su especie es nica y tiene un diseo especial. Es como la lotera,
es extraordinariamente improbable ganar, pero siempre gana
alguien! John Gribbin, astrofsico y autor de libros cientficos, sugie
re incluso una analoga con la evolucin segn la cual cada nueva
burbuja muta para ser ligeramente distinta de su padre, y las burbu
jas compiten entre s, disputndose su sitio en el espacio-tiempo
dentro del superespacio (1993, p. 252). Tom McDonough, cientfi
co del Caltech, y David Brin, autor de libros cientficos, lo dijeron en
1992 de forma ms melodramtica: Acaso debamos nuestra exis
tencia, y la conveniente perfeccin de nuestras leyes fsicas, a la evo
lucin de ensayo y error de incontables generaciones de universos
previos, a una cadena de cosmos madre-hijo, cada uno de los cuales
se engendr en las nutrientes profundidades de los agujeros
negros.
Este modelo explica muchas cosas. Nuestro particular universo
burbuja es nico, pero ni es el nico universo burbuja ni puede ser
nico en el sentido de que haya sido diseado. Las condiciones que
se dieron para crear la vida son contingentes, una coyuntura que no

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

397

responda a ningn plan. No hay necesidad de recurrir a una inteli


gencia superior. A largo plazo, este modelo tiene mucho sentido his
trico. Desde los tiempos de Copmico, nuestra perspectiva del cos
mos se ha ido ampliando: sistema solar, galaxia, universo,
multiverso. El universo burbuja es el siguiente paso lgico y, hasta
ahora, es la mejor explicacin del aparente plan de las leyes de la
fsica.
2. El problema del diseo. Como David Hume argument en su
brillante anlisis de la causalidad en Investigacin sobre el conocimiento
humano (1758), que el universo est ordenado, con cada cosa en su
sitio, es una impresin que tenemos porque as es como lo experi
mentamos. As hemos percibido la naturaleza, de modo que, para
nosotros, es as como el mundo debe estar diseado. Cambiemos el
universo y el mundo y la vida cambiar de tal forma que el universo y
el mundo de esa vida tendrn la apariencia que deben tener para
ella y para ninguna otra -y para los observadores que genere-. El
principio antrpico dbil dice que el universo ha de ser como es
para que pueda ser observado, pero debera incluir el modificador
por sus observadores particulares. Como Richard Hardison seal,
Toms de Aquino consideraba que dos es el nmero ideal de ojos y
que esto era una prueba de la existencia de Dios y de su benevolen
cia. Sin embargo, no es probable que dos nos parezca el nmero de
ojos ms apropiado simplemente porque se es el modelo al que
estamos acostumbrados? (1988, p. 123). Cualquiera que tenga
paciencia suficiente y no se le den mal los nmeros puede encontrar
las llamadas relaciones coincidentes entre las constantes fsicas y las
grandes cifras del universo en casi todas partes. Por ejemplo, en su
libro The CWeat Pyramid [La gran pirmide] (1859), John Taylor sea
l que, si se divide la altura de la pirmide de Gizeh por el doble del
lado de su base, se obtiene un nmero cercano a Jt; adems, crey
haber descubierto que la longitud del antiguo codo era la divisin
del eje de la Tierra por 400.000, y ambas cosas le parecieron dema
siado increbles para ser meras coincidencias. Otros descubrieron

398

Por qu creemos en cosas raras

que la base de la Gran Pirmide dividida por el ancho de una de las


piedras que la revisten es igual al nmero de das del ao, y que la
altura de esa pirmide multiplicada aproximadamente por 109 es
igual a la distancia entra la Tierra y el Sol. Etctera, etctera. El mate
mtico Martin Gardner analiz el Monumento a Washington, por
divertirme un poco, y descubri que tiene la propiedad del cinco:
Tiene 555 pies y 5 pulgadas de altura. La base tiene 55 pies cuadra
dos y las ventanas estn colocadas a 500 pies desde la base. Si multi
plicamos la base por sesenta (o cinco veces el nmero de meses del
ao), nos sale 3.300, que es el peso exacto, en libras, de la piedra que
lo corona. Adems, la palabra Washington tiene exactamente diez
letras (dos veces cinco). Y, si multiplicamos el peso de la piedra que
lo corona por la base, el resultado es 181.500, una cifra bastante
aproximada a la velocidad de la luz en millas por segundo (1952, p.
179). Tras observar que un matemtico medianamente competen
te tardara unos 55 minutos en descubrir dichas verdades, Gardner
seala: Qu fcil es trabajar sobre una indigesta masa de datos y
extraer un modelo que, a primera vista, parece tan intrincado que se
hace difcil creer que no sea ms que el producto del cerebro de un
hombre (p. 184). Martin Gardner, el escptico de los escpticos,
deja al lector la decisin de si ha de optar por la TPO [teora del
Punto Omega] como una religin cientfica superior a la cienciologa [... ] o por pensar que no es ms que una fabulosa fantasa origi
nada por un exceso de lecturas de ciencia-ficcin (1991b, p. 132).
Nada de esto disuadi a Tipler, que prosigui sin John Barrow
escribiendo La fsica de la inmortalidad. Envi un borrador a su edito
rial, Oxford University Press, que lo hizo revisar y, finalmente, lo
rechaz. Tipler recibi los comentarios de los revisores annimos,
pero, accidentalmente, los nombres de esos revisores aparecieron
en las fotocopias. Uno de ellos, fsico tambin y uno de los mximos
exponentes de la integracin de ciencia y religin, deca que poda
recomendar la publicacin del libro nicamente si yo lo escriba
como si en realidad no me creyera esas cosas (1995).

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

399

Tipler remiti un manuscrito ms extenso y detallado a Doubleday, que acept publicarlo. El libro se vendi mejor en Europa
(sobre todo en Alemania) que en Estados Unidos, pero la crtica fue
devastadora en casi todas partes. Wolfhart Pannenberg, conocido
telogo alemn que cree en Dios como ser futuro, lo apoy en Zygon
(verano de 1995), pero la mayora de los cientficos y telogos repi
tieron la resea del astrnomojoseph Silk en Scientific American: Sin
embargo, Tipler lleva la bsqueda de una ciencia de Dios hasta
extremos ridculos. La humildad ante los grandes y persistentes mis
terios del universo es la verdadera filosofa que puede ofrecernos la
fsica moderna (julio de 1995, p. 94).
Frank Tipler no aborda los grandes misterios con humildad, sino
con un optimismo eterno. Cuando se le pide que resuma su libro en
una sola frase, dice: La racionalidad aumenta sin lmites, el progre
so siempre avanza, la vida nunca muere. Cmo? Sus complejos
argumentos se pueden resumir en tres puntos: (1) En el lejano futu
ro del universo, los humanos -la nica vida del universo segn
Tipler- tendremos que abandonar la Tierra, poblaremos el resto de
la Va Lctea y, finalmente, llegaremos a otras galaxias. Si no lo hace
mos, estaremos condenados a perecer cuando el Sol se expanda y
engulla la Tierra y la convierta en cenizas. As pues, como debemos
hacerlo, lo haremos. (2) Si la ciencia y la tecnologa continan pro
gresando al ritmo actual (consideremos la velocidad a la que hemos
progresado desde la dcada de 1940, cuando los ordenadores ocu
paban salas enteras, hasta hoy, con los pequeos PC), dentro de mil
o de cien mil aos no slo poblaremos la galaxia y el universo posi
ble, sino que habr superordenadores con supermemorias y superrealidades virtuales que sustituirn la vida biolgica (la vida y la cul
tura no son ms que sistemas de informacin -genes y memes- que
esos superordenadores podrn reproducir). (3) Cuando el universo
acabe finalmente por colapsarse, los humanos y sus superordenado
res emplearn la energa del proceso de colapso para volver a crear a
todos los humanos que han vivido (puesto que son un nmero fini

400

Por qu creemos en cosas raras

to, el superordenador tendr memoria suficiente para lograr la


hazaa). Ya que ese superordenador ser, a todos los efectos, omnis
ciente y omnipotente, ser igual a Dios; y comoquiera que Dios
nos volver a crear a todos en esa realidad virtual suya, todos somos,
a todos los efectos, inmortales.
AI igual que Alfred Wallace y William Paley, Frank Tipler intenta
basar sus argumentos en la pura racionalidad, sin apelar al misticis
mo, sin saltos de fe religiosa. Pero es mera coincidencia que sus
conclusiones creen una cosmologa en la que la humanidad ha teni
do y seguir teniendo un lugar... eterno? No sera mejor que fuera
verdad que ejercemos cierta influencia sobre la historia universal en
lugar de pensar que todo lo que hacemos carece de sentido? -insiste
Tipler- El universo sera un lugar ms feliz si eso fuera verdad y yo
creo que es irracional no considerar cuando menos la posibilidad de
que el universo sea as. (1995)
Esto puede recordamos que de la esperanza nace lo eterno, pero
Tipler asegura que es la consecuencia lgica de mi propio campo
de investigacin en la relatividad general global. Y, aunque cree
que parte del problema es que sus colegas estn entrenados para
detestar la religin tan ferozmente que incluso la sugerencia de que
las afirmaciones religiosas podran encerrar cierta verdad es para
ellos motivo de escndalo, afirma que la nica razn de que gran
des figuras de la relatividad general global como Roger Penrose y
Stephen Hawking no hayan llegado a su misma conclusin es que se
asustan cuando se dan cuenta de las extravagantes consecuencias de
las ecuaciones. Aunque Roger Penrose y Stephen Hawking puedan
refugiarse en una comprensin ms profunda, Tipler explica, en un
comentario revelador, que la mayora sencillamente no lo entende
ra, porque la esencia de la teora del Punto Omega es la relatividad
general global. Hay que tener cierta formacin para pensar en el
universo a la mayor escala posible y para, automticamente, ver el
cosmos en su integridad temporal, para ver la estructura matemtica
del futuro adems de la del pasado. Esto significa que es preciso

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

401

conocer muy bien la relatividad global. Y slo hay tres personas que
la conocen mejor que yo y slo dos que sean mis iguales (1995).
Un astrnomo eminente con el que habl me dijo que Tipler
deba andar necesitado de dinero para escribir un libro tan ridculo,
pero todo aquel que converse con l sobre su libro el tiempo sufi
ciente se dar cuenta de que no lo ha escrito ni por el dinero ni por
la fama. Habla totalmente en serio y, desde el principio, estaba total
mente preparado para resistir las crticas que ha cosechado. En mi
opinin, Frank Tipler es un hombre a quien le preocupan mucho la
humanidad y su futuro. Su libro est dedicado a los abuelos de su
esposa, los abuelos de mis hijos, vctimas del Holocausto, que
murieron con la esperanza de la Resurreccin Universal, una espe
ranza que, como demostrar en el presente libro, se ver cumplida
cerca del Final del Tiempo. Aqu tenemos una motivacin profun
da. Despus de todo, es posible que Tipler no haya renunciado
nunca a su educacin baptista y fundamentalista. Con mucho traba
jo, una vida honrada y, desde ya mismo, conocimientos cientficos, la
inmortalidad es nuestra. Pero habr que esperar. Entretanto, cmo
podemos reestructurar los sistemas sociales, polticos, econmicos y
morales para tener garantas de que vamos a sobrevivir el tiempo
suficiente para resucitamos a nosotros mismos? Frank Tipler, que es
el doctor Pangloss de nuestra poca, se arriesgar a dar la respuesta
en su prximo libro, que tiene pensado titular La fsica de la morali
dad.
Disfrut leyendo el libro de Tipler. Sobre una gran diversidad de
temas -exploracin espacial, nanotecnologa, inteligencia artificial,
mecnica cuntica, relatividad- escribe con claridad y confianza.
Pero encontr seis problemas, y los primeros cuatro podran aplicar
se a cualquier tipo de afirmaciones polmicas. Estos problemas no
demuestran que la de Tipler o cualquier otra teora estn equivoca
das, slo nos advierten de que nos conviene practicar el ejercicio del
escepticismo. Aunque Tipler podra muy bien estar en lo cierto, es l
quien tiene la carga de la prueba y quien ha de aportar datos empri-

402

Por qu creemos en cosas raras

eos y no confiar casi exclusivamente en su perspicaz razonamiento


lgico.
1. El problema de que de la esperanza nazca lo eterno. En la pri
mera pgina de La fsica de la inmortalidad, Tipler afirma que su teo
ra del Punto Omega es una teora fsica comprobable para un Dios
omnipotente, omnisciente y omnipresente que algn da de un futu
ro lejano nos resucitar a todos y cada uno de nosotros para que viva
mos en una morada que ser, esencialmente, como el Cielo judeocristiano y que a todo lector que haya perdido a un ser allegado o
tema a la muerte, la moderna fsica le dice: Consulate, porque t y
los tuyos volveris a vivir. As pues, todo lo que siempre hemos
tomado por cierto basndonos en la fe resulta que, adems, es cierto
basndose en la fsica. Qu posibilidades hay de que esto sea en
efecto as? Me temo que no muchas. Finalmente, Tipler acaba admi
tiendo: La teora del Punto Omega es una teora cientfica viable
del futuro del universo fsico, pero de momento la nica prueba en
su favor es su belleza terica. La belleza no hace que una teora sea
vlida o no, pero, cuando una teora satisface nuestros deseos ms
profundos, deberamos ser especialmente cautos y no aceptarla
demasiado apresuradamente. Cuando parece que una teora coinci
de con nuestras esperanzas de eternidad, lo ms probable es que sea
errnea.
2. El problema de la fe en la ciencia. Cuando nos enfrentamos a
cierta limitacin de una teora cientfica, no basta con argumentar
que la ciencia la resolver algn da slo porque, en el pasado, la
ciencia ha resuelto muchos otros problemas. Frank Tipler afirma
que, para colonizar nuestra galaxia y, en ltima instancia, todas las
galaxias, tendremos que ser capaces de fabricar naves espaciales que
alcancen una velocidad cercana a la de la luz. Cmo lo vamos a
hacer? No hay de qu preocuparse, la ciencia encontrar la forma.
Tipler dedica veinte pginas a relatar los asombrosos avances de la
informtica, la ingeniera espacial y la velocidad de las naves espacia
les, y en el Apndice para cientficos explica cmo se fabricar un

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

403

cohete antimatrico relativista. Todo ello es muy relevante y resulta


fascinante, pero en modo alguno demuestra que, porque podra ocurrir, ocurrir. La ciencia tiene sus limitaciones y la historia de la cien
cia est repleta de fracasos, giros equivocados y callejones sin salida.
Que en el pasado haya obtenido grandes hallazgos, no quiere decir
que pueda o vaya a resolver todos los problemas que suijan en el
futuro. Y de verdad podemos predecir lo que los seres del futuro
harn basndonos en lo que creemos (y anhelamos) que harn?
3. El problema del argumento si-entonces. La teora de Tipler
dice algo as: si el parmetro densidad es mayor que 1 y, por tanto, el
universo est cerrado y colapsar; si el lmite de Bekenstein es
correcto; si el bosn de Higgs es 220 GeV; si los humanos no cau
san su propia extincin antes de desarrollar la tecnologa para aban
donar definitivamente el planeta; si los humanos abandonan el pla
neta; si los humanos desarrollan la tecnologa necesaria para
recorrer distancias interestelares a la velocidad precisa; si los huma
nos encuentran otros planetas habitables; si los humanos desarro
llan la tecnologa necesaria para retrasar el colapso del universo; si
los humanos no encuentran formas de vida que se opongan a sus
objetivos; si los humanos fabrican un ordenador que se acerque a la
omnisciencia y a la omnipotencia al final del tiempo; si Omega/Dios
quiere resucitar a todos los seres humanos que han vivido; si... enton
ces su teora es correcta. El problema es obvio: si alguno de estos
pasos falla, toda la argumentacin se viene abajo. Ysi el parmetro
densidad es menor que 1 y el universo se sigue expandiendo por
siempre (como indican algunas pruebas)? Ysi una guerra nuclear o
la polucin destruyen a la especie humana? Y si concentramos
nuestros recursos en resolver los problemas de la Tierra en lugar de
en la exploracin espacial? Ysi encontramos aliengenas avanzados
con intencin de colonizar la galaxia y la Tierra y que, por tanto, nos
condenen a la esclavitud o a la extincin?
Por muy racional que sea, sin datos empricos que respalden cada
uno de sus pasos, un argumento si-entonces es ms filosofa (o pro-

404

Por qu creemos en cosas raras

tociencia o ciencia-ficcin) que ciencia. Tipler ha creado un argu


mento extraordinariamente racional para Dios y la inmortalidad.
Cada paso se sigue del paso previo, pero podran fallar tantos pasos
que, en esencia, su teora es pura especulacin. Adems, su astuto
cambio de marco temporal de referencia al futuro lejano oculta una
debilidad lgica. Primero da por supuesta la existencia de Dios y de la
inmortalidad al final del tiempo (las condiciones lmite de su Punto
Omega, que previamente ha llamado principio antrpico final) y
luego retrocede para deducir lo que ya daba por cierto. Tipler afirma
que es as como trabajan todos los especialistas en relatividad gene
ral (por ejemplo, a la hora de estudiar los agujeros negros). Aunque
eso fuera cierto, sospecho que la mayora de esos especialistas con
fan en sus suposiciones si hay datos empricos que las respaldan, y,
por mi parte, no s de ninguno de ellos que haya elaborado una teo
ra que incluya a Dios, la inmortalidad, el cielo y el infierno. Tipler
ha hecho pocas predicciones comprobables, pero est muy, muy
lejos de demostrar la inmortalidad de los seres humanos, y el fin del
universo queda muy, muy lejos.
4. El problema de las analogas. En El tao de la fsica: una explora
cin de los paralelismos entre la fsica moderna y el misticismo oriental
(1975), el fsico Fritjof Capra afirma que esos paralelismos de su
subttulo no son accidentales. Sostiene, por el contrario, que existe
una sola realidad subyacente que han descubierto tanto los filsofos
del antiguo Oriente como los fsicos del Occidente moderno. Aun
que los lenguajes con que la describen son distintos, Capra seala
que, en realidad, ambos grupos estn hablando de lo mismo. (Vase
La danza de los maestros del wu li, de Gary Zukav, que propone un an
lisis similar.) En serio? No es ms probable que la mente humana
organice el universo en unas pocas formas y que existan vagas simili
tudes entre los mitos antiguos y las teoras modernas, especialmente
cuando uno se empea en verlas?
Tipler ha superado a Capra. No slo encuentra similitudes entre
las antiguas doctrinas judeocristianas y la fsica y la cosmologa

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

405

modernas, sino que redeflne ambas para hacerlas encajar: Todos y


cada uno de los trminos de la teora -por ejemplo, omnipresente,
omnisciente, omnipotente, rgano de resurreccin (espiri
tual), Cielo- acabarn siendo conceptos de la fsica pura (1994,
p. 1). Pero lo que sucede con todos y cada uno de esos trminos es
que Tipler o bien los estira para que encajen dentro de su fsica, o
bien estira su fsica para que los trminos encajen dentro de ella.
Cuando alude a Dios y la inmortalidad y empieza a razonar hacia
atrs, no slo est descubriendo las relaciones entre la religin y la
fsica, sino que las est creando. El afirma que lo que hace es fsica y
teologa legtimas, pero yo aseguro que, sin datos empricos, lo que
hace es filosofa legtima y buena ciencia-ficcin especulativa. Que
dos ideas de dos disciplinas distintas parezcan semejantes no signifi
ca que exista entre ellas una relacin significativa.
5. El problema de la memoria y la identidad. Tipler sostiene que
al final del universo, Omega/Dios reconstruir a todas y cada una de
las personas que han vivido o puedan vivir en una superrealidad vir
tual que incluir sus recuerdos. El primer problema es que, si la
memoria es producto de las conexiones neuronales y de nuestra
reconstruccin imperfecta y siempre cambiante de esas conexiones,
cmo va a reconstruir Omega/Dios algo que no existe? Hay una
enorme diferencia entre todos los recuerdos que podran recons
truirse y el conjunto real de recuerdos de un individuo, la mayora
de los cuales se pierden con el tiempo. La polmica sobre el sndro
me de los recuerdos falsos es un ejemplo muy relevante. No com
prendemos bien cmo funciona la memoria y mucho menos sabe
mos cmo reconstruirla. Los recuerdos no se pueden reconstruir
como si rebobinsemos una cinta de vdeo. Ocurre un aconteci
miento. A travs de los sentidos, el cerebro elabora una impresin
selectiva de l. Y luego el individuo repite el recuerdo y, al hacerlo, lo
cambia un poco dependiendo de las emociones, los recuerdos pre
vios, los acontecimientos y recuerdos subsiguientes, etctera. Este
proceso ocurre miles de veces a lo largo de los aos, hasta el punto

406

Por qu creemos en cosas raras

de que debemos preguntamos si tenemos recuerdos o tan slo


recuerdos de recuerdos de recuerdos.
Y hay otro problema. Si Omega/Dios me resucita con todos mis
recuerdos, qu recuerdos sern sos? Los recuerdos que tengo en
un momento particular de mi vida? Entonces, no ser el conjunto de
mi ser el que ha resucitado. Todos los recuerdos que tengo en cada
momento de mi vida? Eso tampoco ser yo. Por tanto, quienquiera
que sea se a quien resucite Omega/Dios, no puedo ser yo con mis
propios recuerdos. Y, si resucita a un Michael Shermer sin recuer
dos, quin ser? Para el caso, quin soy yo? Hay que resolver estos
problemas de memoria y de identidad antes de empezar siquiera a
especular sobre la resurreccin de una persona real.
6. El problema de la historia y del pasado perdido. Es posible
que un ser humano no sea ms que un ordenador compuesto de
ADN y memoria neuronal, pero una vida humana, esto es, la historia
de un ser humano, es mucho ms que ADN y memoria neuronal. Es
producto de todas las interacciones de esa persona con otras vidas e
historias vitales, ms el entorno, que es, en s mismo, producto de
incontables interacciones que estn en funcin de incontables con
junciones de acontecimientos dentro de una matriz compleja con
tantas variables que ni siquiera es concebible que el superordena
dor de Tipler, que puede almacenar 10 elevado a la dcima poten
cia elevada a 123 bits (un 1 seguido de 10123 ceros), pudiera repre
sentarlo. (Esta cifra depende de que el lmite de Bekenstein sea
real, lo cual, segn el cosmlogo Kip Thome, es muy cuestionable.)
E incluso aunque tuviera todo el poder computacional de recons
truir todas las innumerables necesidades histricas -clima, geogra
fa, migraciones poblacionales, guerras, revoluciones polticas,
ciclos econmicos, recesiones y depresiones, modas, revoluciones
religiosas, cambios de paradigma, revoluciones ideolgicas, etcte
ra-, cmo va Omega/Dios a recuperar todas las coyunturas indivi
duales, todas las interacciones entre las contingencias y necesidades
de la historia?

El doctor Pangloss de nuestro tiempo

407

La respuesta de Tipler es que la mecnica cuntica nos dice que


slo puede haber un nmero finito de recuerdos, acontecimientos y
conjunciones histricas, y que, como los ordenadores del futuro ten
drn un poder computacional ilimitado, podrn resucitar toda
variacin posible de cada uno de nosotros en todos los momentos
de la vida. Sin embargo, en la pgina 158 de su libro, confiesa que
cierto aspecto de su respuesta resulta problemtico: Debo advertir
al lector que he omitido el problema de la opacidad y el problema
de la prdida de coherencia de la luz. Hasta que estos problemas se
tengan en cuenta, no puedo precisar cunta informacin se puede
extraer en realidad del pasado. El problema del pasado irrecupera
ble es ciertamente grave, puesto que la historia es una conjuncin
de acontecimientos a los que acontecimientos previos impelen a
cierto curso de accin. Con frecuencia, la historia se mueve a raz de
contingencias minsculas de muchas de las cuales ni siquiera tene
mos noticia. Dado que la dependencia de las condiciones iniciales es
enorme, el llamado efecto mariposa, cmo se las va a arreglar
Omega/Dios para resucitar a todas las mariposas?
Esta percepcin de la historia hace descarrilar a los doctores
Tipler y Pangloss, como Voltaire seala al final de su Cndido:
En cierta ocasin, el doctor Pangloss le dijo a Cndido:
-Todos los acontecimientos estn vinculados en ste el mejor de
los mundos posibles, porque, si a usted no le hubieran expulsado del
noble castillo con fuertes patadas en el trasero por el amor de mademoiselle Cunegonde, si usted no hubiera sido vctima de la Inquisi
cin, si usted no hubiera recorrido Amrica a pie, si usted no hubiera
atravesado con su espada al barn, si usted no hubiera perdido todas
sus ovejas en la tierra de Eldorado, usted no estara comiendo limones
caramelizados y pistachos aqu y ahora.
-Tiene toda la razn -repuso Cndido-, pero tenemos que culti
var el huerto. (1985, p. 328.)

408

Por qu creemos en cosas raras

A saber, fuera cual fiiera la secuencia de contingencias y necesidades


de nuestras vidas y de la historia, el resultado nos habra parecido
igualmente inevitable. Pero en la respuesta de Cndido hay otro
pice de verdad. Nunca podemos saber todas las contingencias y
necesidades que guan la historia en un momento concreto del
tiempo y mucho menos las condiciones iniciales de ninguna secuen
cia histrica, y de esta debilidad metodolgica proviene la fuerza de
la filosofa. La libertad humana -tenemos que cultivar el huerto- se
puede encontrar no slo en nuestra incapacidad para procesar
todos los datos del pasado y del presente, sino tambin en nuestra
ignorancia de las condiciones iniciales y de las coyunturas que con
forman nuestras acciones. En nuestra ignorancia, somos libres,
libres porque sabemos que la mayora de las causas que nos determi
nan se han perdido en el pasado... y para siempre. Por saber esto,
ms que por la fsica de la inmortalidad y la resurreccin de los supe
rordenadores, es por lo que de la esperanza surge lo eterno.

16

Por qu creemos en cosas raras

La tarde del jueves 16 de mayo de 1996, camin descalzo sobre unas


ascuas ardientes para un episodio del programa de la cadena PBS,
ByllNye The Science Guy. Los productores de esta esplndida serie
infantil de divulgacin cientfica queran hablar de la pseudociencia
y lo paranormal y pensaban que una explicacin cientfica del fen
meno resultara muy efectiva. Puesto que Byll Nye es el hroe de mi
hija, acced a colaborar. Bernard Leikind, especialista en fsica del
plasma y uno de los mayores expertos del mundo en caminar sobre
ascuas, prepar el fuego, extendi los carbones ardientes y pas por
encima de ellos, sin zapatos, calcetines, ni ampollas. A punto de ini
ciar mi recorrido, Leikind me record que, en la mitad del sendero,
las ascuas alcanzaban una temperatura de ms de 400fi centgrados.
Intent pensar en lo que deca: no era cuestin del poder del pensa
miento positivo, sino de fsica. A modo de analoga: cuando mete
mos un pastel en un horno, el aire, el pastel y el molde de metal
estn a 200e centgrados, pero slo el molde te quema la piel. Las
ascuas, aunque estn a 400a, son como el pastel -no son buenos con
ductores de calor y no lo transmiten deprisa-, as que, mientras
caminara sin detenerme, no me ocurrira nada. Mis pies, a pocos
centmetros ya de los carbones al rojo, se tomaban el asunto con
escepticismo. Esto no es lo mismo que andar sobre un pastel, le de
can a mi cerebro. No lo fue, pero dos metros y tres segundos ms
tarde, no estaban peor que antes de empezar. Recobr mi confianza
en la ciencia, de la cabeza a los pies.
Andar sobre ascuas. Qu entretenimiento ms raro. Tengo estan
teras y armarios llenos de archivos que aluden a cosas igual de raras.
Pero qu es una cosa rara? Desconozco la definicin formal. Las

410

Por qu creemos en cosas raras

cosas raras son como la pornografa, resulta difcil definirlas, pero


las reconoces cuando las ves. Hay que examinar cada credo, afirma
cin, caso y persona de forma individual. Lo que para uno es una
cosa rara, para otro puede ser su ms valiosa creencia. Quin es
nadie para juzgar?
Un criterio -el criterio determinante para m y para millones de
personas- es la ciencia. Cul, preguntamos, es la prueba cientfica
que demuestra esa afirmacin? La megaestrella de la autoyuda Tony
Robbins, el gur que empez su carrera a principios de la dcada de
1980 organizando seminarios de fin de semana en los que alcanzaba
el clmax caminando sobre ascuas, pregunta a su pblico: Qu
ocurrira si descubrieran una forma de conseguir cualquier cosa que
deseen ahora?. Si son capaces de andar sobre ascuas, dice Robbins,
lograrn cualquier cosa que se propongan. Puede de verdad Tony
Robbins andar sobre ascuas sin quemarse? Seguro. Y yo. Y usted.
Pero usted y yo podemos hacerlo sin meditar, entonar cnticos o
pagar cientos de dlares por un seminario porque andar sobre
ascuas no tiene nada que ver con el poder mental. Creer que s es lo
que yo llamo una cosa rara.
Quienes andan sobre ascuas, los videntes, los especialistas en
ovnis, las personas que han sido abducidas por extraterrestres, quie
nes creen en la criogenia, quienes creen en la inmortalidad, los creacionistas, los negacionistas, los afrocentristas tajantes, los tericos de
la raza y los cosmlogos que creen que la ciencia demuestra la exis
tencia de Dios... a lo largo de este libro hemos conocido a mucha
gente que cree en cosas raras. Y tras dos dcadas estudiando a esa
gente y sus creencias, puedo asegurar al lector que no hemos hecho
ms que rascar un poco. Qu podemos hacer con cosas como las
siguientes?
Feria de la Vida Total, con talleres sobre temas como La caza
de fantasmas con medios electromagnticos, El megacerebro: n u e v a s herramientas para la expansin de la mente,

Por qu creemos en cosas raras

411

Mquina de la energa revolucionaria, Lazaris, el gur de


35.000 aos con el que contactaJach Pursel.
Cpula Intensiva de Expansin del Cerebro/la Mente,
diseada por John-David con un amplio nmero de aplicacio
nes de expansin del cerebro/la mente, incluida la reeduca
cin de los daos cerebrales. La cpula se completa con un
programa de entrenamiento sonoro y un Certificado de
Entrenamiento, pletina en estreo, amplificadores, clavijas,
cables y el Mezclador Matrix Mente/Cerebro (pendiente de
patentar). Materiales para pruebas de sonido y asesoramiento
tambin incluidos. El precio? 65.000 dlares de nada.
Una gruesa tarjeta de visita con unas instrucciones que indi
can a quien la tenga que frote un punto prpura de la taqeta con
el dedo ndice y que luego apriete el dedo con fuerza sobre la
bola que est debajo y grela de izquierda a derecha. Ahora ya
est preparado para llamar a La c o n e x i n c s m ic a ! La cone
xin es, cmo no, un nmero 900 que slo cuesta 3,95 dlares
por minuto. Un experto vidente le aconsejar sobre todo tipo
de asuntos pa sa d o s , p r e s e n t e s y f u t u r o s !
De verdad puede Jack Pursel hablar con una persona que lleva
muerta decenas de miles de aos? Parece improbable. Ms probable
es que lo que escuchemos sea la activa imaginacin del propio Jach.
De verdad puede la Cpula Intensiva de Expansin del Cerebro/la
Mente curar los daos cerebrales? Veamos qu pruebas nos aportan.
Ninguna. De verdad puede un vidente hacer predicciones significa
tivas y profundas por telfono (o en persona)? Lo dudo.
Qu les est sucediendo a nuestra cultura y pensamiento para
que acaben conduciendo a ese tipo de creencias? Las teoras que
ofrecen escpticos y cientficos abundan: carencias educativas, malas
prcticas educativas, falta de pensamiento crtico, auge de la reli
gin, declive de la religin, desplazamiento de la religin por otros
cultos, miedo a la ciencia, la filosofa New Age, el regreso de la Edad

412

Por qu creemos en cosas raras

Oscura, demasiada televisin, poca lectura, lectura de libros equivo


cados, ausencia de los padres, malos profesores, la simple ignorancia
y estupidez de siempre. Una persona de Ontario, Canad, me envi
lo que llama la encamacin ms vil de todo lo que t ests en con
tra. Era una seal de cartn naranja de la librera de su barrio en la
que se poda leer: La s e c c i n d e N e w Age h a s id o t r a s l a d a d a a
la s e c c i n d e c ie n c ia . Estoy francamente preocupado por la velo
cidad a la que la sociedad est sustituyendo la investigacin y el anli
sis crtico por el vud y la supersticin -m e escribi mi amigo-. Si
alguna vez hubiera que escoger un icono para demostrar hasta qu
punto el fenmeno ha arraigado en nuestra cultura, elegira sin
duda esa seal. Y desde el punto de vista de la cultura, parece que
nos cuesta distinguir la ciencia de la pseudociencia, la historia de la
pseudohistoria, y lo que es serio de las tonteras. Pero yo creo que el
problema es ms profundo. Para comprenderlo tenemos que atrave
sar las capas de la cultura y la sociedad para llegar al entendimiento y
al corazn humanos. N o existe una nica respuesta a la pregunta de
por qu la gente cree en cosas raras, pero podemos avanzar algunas
motivaciones profundas: todas ellas estn vinculadas entre s y sur
gen a partir de los diversos ejemplos que he estudiado en este libro:
Credo consolaos. Ms que ninguna otra, la razn de que la gente
crea en cosas raras es que quiere creer en ellas. Se sienten bien. Es
reconfortante. Es un consuelo. Segn una encuesta realizada en
1996 por Gallup, el 96 por ciento de los adultos estadounidenses
creen en Dios, el 90 en el cielo, el 79 en los milagros y el 72 en los
ngeles (Wall StreetJournal, 30 de enero, p. A 8) . En sus intentos por
socavar la fe en un poder superior, en el ms all y en la divina provi
dencia, los escpticos, los ateos y los militantes antirreligiosos tienen
que pelear contra diez mil aos de historia y, posiblemente, contra
cien mil aos de evolucin (si es que la religin y la creencia en Dios
tienen una base biolgica, como creen algunos antroplogos).
Segn dice la historia conocida, tales creencias y porcentajes simila
res son comunes en todas las partes de la Tierra. Hasta que aparece

Por qu creemos en cosas raras

413

un sustituto secular adecuado, es improbable que esas cifras cam


bien significativamente.
Los escpticos y los cientficos no son inmunes. Martin Gardner
-uno de los fundadores del movimiento escptico moderno y azote
de todo tipo de credos raros- se define como testa filosfico o con
un trmino ms amplio: fidesta. Y explica:
El fidesmo alude a la creencia en algo sobre la base de la fe o de las
razones emocionales ms que intelectuales. Como fidesta, no creo
que existan argumentos que demuestren la existencia de Dios o la
inmortalidad del alma. Es ms, creo que los mejores argumentos
estn del lado de los ateos. As que ms bien se trata de un caso de fe
quijotesca verdaderamente en contra de las pruebas. Si contamos con
grandes razones emocionales para la fe metafsica y ni la ciencia ni el
razonamiento lgico las contradicen tajantemente, tenemos derecho
a un salto de fe si nos proporciona satisfaccin suficiente. (1996)

De igual modo, a la frecuente pregunta Cul es su opinin sobre


la vida despus de la muerte?, yo suelo dar la siguiente respuesta:
Estoy a favor, naturalmente. El hecho de que yo est afavor de que
haya vida despus de la muerte, no significa que la haya. Pero quin
no la querra? Y sa es la cuestin. Es una respuesta muy humana
creer en cosas que hacen que nos sintamos mejor.
Gratificacin inmediata. Muchas cosas raras ofrecen una gratifi
cacin inmediata. El mencionado nmero 900 para conectar con un
vidente es un ejemplo clsico. Un mago/mentalista amigo mo ges
tiona una de esas lneas 900, as que he tenido el privilegio de cono
cer cmo funciona el sistema desde su interior. La mayora de las
compaas telefnicas cargan 3,95 dlares por minuto, de los cuales
el vidente recibe 60 cntimos; lo cual supone 36 dlares por hora
para el vidente si trabaja de continuo y 201 para la compaa. El
objetivo es mantener a la persona que llama el tiempo suficiente
para sacar una buena tajada, pero no tanto como para que se niegue

414

Por qu creemos en cosas raras

a pagar la factura de telfono. El rcord de mi amigo con una sola


llamada es de 201 minutos, lo cual suma un total de 793,95 dlares!
La gente llama por cuatro motivos: amor, salud, dinero y trabajo.
Con tcnicas de lectura fra, el vidente empieza sin precisar demasia
do y avanza hacia datos concretos. Siento que existe cierta tensin
en su relacin, uno de ustedes pone ms de su parte que el otro.
Tengo la sensacin de que las dificultades econmicas le estn cau
sando problemas. Usted ha estado pensando en cambiar de profe
sin. Esas afirmaciones manidas valen para casi todo el mundo. Si
escoge una equivocada, al vidente le basta con decir que ocurrir
en el futuro. Adems, es suficiente con que acierte de vez en cuan
do. Quienes llaman olvidan los fallos y recuerdan los aciertos, y, lo
que es ms importante, desean que el vidente tenga razn. Los escp
ticos no pagan 3,95 dlares por minuto a los videntes, los crdulos s.
En su mayora, las llamadas se producen por la noche y los fines de
semana: todos necesitamos a alguien con quien hablar. La psicotera
pia tradicional es formal, cara y lleva mucho tiempo. Indagar en uno
mismo y mejorar puede llevar meses o aos. El retraso en la gratifica
cin es la norma, la satisfaccin inmediata, la excepcin. En cambio,
el vidente est a una simple llamada de telfono. (Muchas lneas 900
de este tipo, incluida la de mi amigo, se justifican as: Es la terapia
de los pobres. A 3,95 dlares el minuto, permtanme que lo dude.
Resulta interesante que las dos principales asociaciones de videntes
estn enfrentadas: los llamados videntes reales tienen la sensacin
de que los videntes locutores estn consiguiendo que todo parez
ca una patraa.)
Simplicidad. La gratificacin inmediata de las creencias de cada
uno es mucho ms fcil cuando se ofrecen explicaciones simples de
fenmenos que con frecuencia son complejos y contingentes. Cosas
buenas y malas ocurren a personas buenas y malas, al parecer, de
forma azarosa. A menudo, las explicaciones cientficas son complica
das y, para comprenderlas, requieren formacin y esfuerzo. La
supersticin y la creencia en el destino y en lo sobrenatural ofrecen

Por qu creemos en cosas raras

415

un camino ms fcil a travs del complejo laberinto de la vida. Consi


deremos el siguiente ejemplo de algo que le sucedi a Harry
Edwards, presidente de la Skeptics Society de Australia.
A modo de experimento, el 8 de marzo de 1994 Edwards public
una carta en el peridico local de St. James, Nueva Gales del Sur.
Tena por mascota un pollo, deca en la carta, que se suba a su hom
bro y que, de vez en cuando, dejaba en l su tarjeta de visita. Tras
estudiar la frecuencia y la situacin de las descargas del pollo y
encontrar una relacin con los sucesos que ocurran a continuacin,
Edwards deca que haba descubierto que el animalito le traa buena
suerte. En las ltimas semanas me ha tocado la lotera, me han
devuelto un dinero del que me haba olvidado totalmente y he reci
bido un gran pedido de los ltimos libros que he publicado. El hijo
de Edwards, que tambin llevaba al pollo en el hombro de vez en
cuando, encontr en una de esas ocasiones carteras con sumas de
dinero que ha devuelto a sus propietarios, a cambio de lo cual le han
recompensado; en otra ocasin, un reloj de pulsera, una tarjeta tele
fnica sin usar, una tarjeta de pensionista y un reloj de pared.
Edwards explic tambin que haba llevado las plumas del pollo a
un quiromntico, a un astrlogo y a un lector de vidas pasadas, y
que ste le haba confirmado que el pollo era la reencarnacin de
un filntropo y que yo deba difundir mi buena suerte vendiendo el
producto. Edwards terminaba su carta poniendo en venta cacas de
su pollo de la suerte y facilitando una direccin a la que los lectores
podan enviar el dinero. Luego me escribi, exultante: Como firme
creyente en la idea de que se puede vender cualquier cosa con tal de
que est asociada a la buena suerte, me creas o no, he recibido dos
encargos y veinte dlares por las cacas de mi pollo de la suerte. Le
creo, claro que le creo.
Moralidad y sentido. En la actualidad, los sistemas cientficos y
seculares de moralidad y sentido han sido relativamente poco conve
nientes para la mayora de la gente. Sin creer en un poder ms eleva
do, pregunta la gente, por qu seguir una moral? Cul es la base

416

Por qu creemos en cosas raras

de la tica? Cul es el sentido ltimo de la vida? Qu sentido tiene


todo? Los cientficos y los humanistas seculares tienen buenas res
puestas para estas buenas preguntas pero, por muchas razones, las
respuestas no han calado en el ciudadano corriente. A la mayora le
parece que la ciencia slo ofrece una lgica fra y brutal cuando nos
presenta un universo infinito, implacable y sin propsito. La pseudociencia, la supersticin, el mito, la magia y la religin ofrecen cno
nes de moralidad y sentido simples, inmediatos y reconfortantes.
Como hace algunos aos yo renac al cristianismo, empatizo con
las personas que se sienten amenazadas por la ciencia. Qu perso
nas se sienten amenazadas por la ciencia?
Al igual que otras revistas, de vez en cuando Skeptic realiza envos
de correo masivos a decenas de miles de personas con el fin de
aumentar la tirada. En esos envos incluimos un sobre prefranqueado y folletos informativos de la revista y de la Skeptics Society. En
esos folletos jams mencionamos temas como Dios, el tesmo, el
atesmo, ni nada que parecido. Pero despus de cada envo masivo,
recibimos cientos de esos sobres prefranqueados de personas que se
sienten ofendidas por nuestra mera existencia. Algunos llegan lle
nos de basura o peridicos triturados; uno iba pegado a una caja
llena de piedras. Hay personas que nos devuelven nuestros folletos
garabateados con mensajes condenatorios: No gracias, no hay peor
ciego que el que no quiere ver, deca uno. No, gracias, paso de
vuestra intolerancia anticristiana, deca otro. Tambin vosotros,
escpticos: todas las rodillas se hincarn y todas las lenguas confesa
rn que Jesucristo es Nuestro Seor, adverta un tercero. Muchos
vuelven llenos de panfletos religiosos. Una persona me envi un
B il l e t e g r a t u it o Nb 777: a d m is i n e t e r n a pa r a pa sa r la e t e r
n id a d e n e l c ie l o c o n J e s u c r is t o , e l h ij o d e Dios. El precio de
admisin era sencillo. Me bastaba con aceptar: Jesucristo es t u
Seor y Salvador. En e s e m is m o m o m e n t o te salvars p a r a s ie m
p r e !. Y si no es as? La solapa era otro billete. En este caso un
b il l e t e g r a t u it o

pa r a pa sa r la e t e r n id a d e n e l l a g o d e f u e g o

Por qu creemos en cosas raras

con

el

d i a b l o y s u s n g e le s .

417

No adivina el lector el nmero de

ese billete? En efecto, el 666.


Si los escpticos, los cientficos, los filsofos y los humanistas
pudieran hacer algo para abordar el problema global de creer en
cosas raras, lo primero que tendran que hacer es elaborar un siste
ma moral y de sentido conveniente y valioso. Ese sera un buen
punto de partida.
De la esperanza nace lo eterno. De la vinculacin de todos esos
motivos surge el ttulo de la ltima parte del presente libro. Expresa
mi conviccin de que los humanos somos, por naturaleza, una espe
cie que mira hacia el futuro en busca de mayores niveles de felicidad
y satisfaccin. Por desgracia, el corolario es que, con demasiada fre
cuencia, nos aferramos a promesas irreales de una vida mejor o a
creer que se puede conseguir una vida mejor slo con adscribirse a
la intolerancia y la ignorancia, rebajando la vida de los dems. Y, a
veces, al centrarnos en la vida venidera, nos perdemos lo que tene
mos en sta. Es una fuente distinta de esperanza, pero esperanza al
fin y al cabo: la esperanza de que la inteligencia humana, combinada
con la compasin, puede resolver nuestros miles de problemas y
mejorar la calidad de cada vida; la esperanza de que el progreso his
trico contine con la misma marcha hacia la mayor libertad y acep
tacin de todos los seres humanos; y la esperanza de que la razn y la
ciencia, as como el amor y la empatia, nos pueden ayudar a com
prender nuestro universo, nuestro mundo y a nosotros mismos.

17

Por qu cree la gente lista en cosas raras

Cuando los hombres quieren elaborar o respaldar una teora, cunto


torturan los hechos en su provecho!
J o h n M a ck a y , Extraordinary PopularDelusions and the

Madness of Crowds, 1852

Casualidad: Coincidencia de sucesos que ocurre de forma imprevis


ta (Oxford English Dictionary)*.
Consideremos la siguiente coincidencia de sucesos que me llev
a encontrar una respuesta a la pregunta que sugiere el ttulo del pre
sente captulo. En el mes de abril de 1998, en plena gira de promo
cin, el psiclogo Robert Stemberg (ms conocido por su obra pio
nera en inteligencias mltiples) asisti a la presentacin de la
primera edicin de este libro en la Facultad de Derecho de Yale. Su
reaccin result reveladora y problemtica al mismo tiempo. Es real
mente entretenido or hablar de las cosas raras en las que otras per
sonas creen, observ Stemberg, porque confiamos en que nosotros
nunca seremos lo bastante tontos para creer en disparates como las
abducciones extraterrestres, los fantasmas, la percepcin extrasensorial, el yeti, y los fenmenos paranormales. Pero, replic, lo intere
sante no es preguntarse por qu creen otros en cosas raras, sino por
qu usted y yo creemos en cosas raras; y, como un subconjunto de
Nosotros (frente a Ellos), por qu cree la gente lista en cosas raras. A
continuacin, Sternberg pas a enumerar diversas cosas en las que
creen sus colegas psiclogos -a todas luces, una pandilla de tipos
* Esta es la definicin que da del trmino el Diccionario de la Real Academia Espaola:
Combinacin de circunstancias que no se pueden prever ni evitar. Por cierto, que la
palabra inglesa que emplea el autor es contingency.

420

Por qu creemos en cosas raras

bastante listos- que podran considerarse razonablemente raras. Y,


con una sonrisa sardnica, se pregunt cules de sus propias creen
cias -y de las mas- llegaran algn da a considerarse raras.
La casualidad a la que me refera se produjo al da siguiente en
Boston, donde me encontraba para dar una charla en el MIT. Al
mismo tiempo y en el mismo edificio que yo, a muy pocas puertas de
donde yo lo hara, pronunciaba una conferencia el doctor William
Dembski, matemtico y filsofo sobre la inferencia de indicios de
diseo en el ruido de un sistema. Dembski es, segn los criterios que
se manejan en el mundo acadmico, un hombre sin duda inteligen
te. Tiene un doctorado en matemticas por la Universidad de Chica
go, un segundo doctorado en filosofa por la Universidad de Illinois
en Chicago, y un mster en teologa por el Seminario de Teologa de
Princeton. Su libro The Design Inference [La inferencia del diseo],
fue publicado por Cambridge University Press. Pero el tema de su
conferencia y de su libro -y, en realidad, el tema al que dedica todo
su tiempo en calidad de investigador del Center for the Renewal of
Science and Culture at the Discovery Institute [Centro para la Reno
vacin de la Ciencia y la Cultura del Instituto Descubrimiento] de
Seattle- es demostrar que la ciencia prueba la existencia de Dios
(que del estudio de la naturaleza se infiere que sta responde a un
diseo y que, por tanto, ha habido un gran diseador). En mi pan
ten de cosas raras, creer eso figura en los primeros puestos de la
lista (Darwin demoli el argumento del diseo inteligente de
William Paley hace casi siglo y medio), pero en la conversacin que,
durante varias horas y tras nuestras respectivas charlas, mantuve con
Dembski en un coqueto pub de Boston, me sorprendi comprobar
lo reflexivo, racional e inteligente que es. Por que iba alguien tan
inteligente y de tan elevada formacin a abandonar una carrera pro
metedora por la quimera de demostrar algo que es indemostrable:
Dios? (Para una defensa completa de esta postura, vase mi libro
How We Believe [Cmo creemos] (1999))
Para ser justos con William Dembski, no es el nico en el mbito

Por qu cree la gente lista en cosas raras

421

de acadmicos y cientficos extraordinariamente inteligentes y culti


vados que quieren probar cientficamente la existencia de Dios.
Aunque creacionistas de la vieja guardia como Henry Morris y
Duane T. Gish son doctores, lo son en campos distintos a las ciencias
biolgicas y no pertenecen al mundo acadmico convencional. En
cambio, los creacionistas de nuevo cuo provienen de lugares ms
tradicionales. Es el caso de Philip Johnson, profesor de Derecho en
el importante campus de la Universidad de California en Berkeley,
cuyo Darwin on Trial [Proceso a Darwin] (1991), contribuy a dar
nuevo impulso a la ltima ola de detractores de la evolucin. Hugh
Ross obtuvo su doctorado en astronoma en la Universidad de
Toronto y fue investigador del Caltech antes de fundar Reasons to
Believe, una institucin cuyo propsito declarado (y as tambin lo
dice su nombre) es proporcionar a los cristianos razones cientficas
para creer (vase Ross, 1993, 1994 y 1996). Ms impresionante es el
currculo de Michael Behe, catedrtico de bioqumica de la Univer
sidad de Lehigh y autor de La caja negra de Darwin (2000), que se ha
convertido en algo as como la biblia del movimiento del diseo
inteligente. Ross y Behe recibieron el espaldarazo de los intelectua
les conservadores cuando William E Buckley los invit a unirse a su
equipo en un programa de debate de la cadena PBS sobre evolucin
y creacin. (FiringLine, el programa de Buckley que la PBS emiti en
diciembre de 1997, promovi el lema: Los evolucionistas deben
reconocer la creacin. El debate fue emblemtico del nuevo crea
cionismo y en l se aplicaron nuevos eufemismos como teora del
diseo inteligente, teora de la aparicin sbita y teora de la
complejidad inicial, que sostiene que la irreductible complejidad
de la vida demuestra que la vida fue creada por un diseador inteli
gente, o Dios.)
Apostara, sin embargo, a que el mximo ejemplo de persona
inteligente que cree en cosas raras es Frank Tipler, catedrtico de
matemtica terica de la Universidad de Tulane y uno de los cosm
logos y especialistas en teora general global de la relatividad ms

422

Por qu creemos en cosas raras

importantes del mundo. Tipler goza de la amistad de luminarias


como Stephen Hawking, Roger Penrose y Kip Thorne. Ha escrito
cientos de artculos tcnicos para las publicaciones de fsica ms
importantes y cuando opta por el campo de la fsica tradicional sus
colegas lo tienen en gran consideracin. Pero, adems, como hemos
visto en el captulo anterior, Tipler tambin es el autor de La fsica de
la inmortalidad: la cosmologa moderna y su relacin con Dios y la resurrec
cin de los muertos, libro que, segn l, demuestra (al cabo de un
Apndice para cientficos de no menos de 122 pginas con ecua
ciones matemticas y frmulas fsicas) que Dios existe, que hay vida
despus de la muerte y que todos resucitaremos en un futuro lejano
del universo gracias a un superordenador con una memoria lo sufi
cientemente extensa para recrear una realidad virtual indistinguible
de la nuestra. Como la holocubierta de Star Trek, pero a lo grande.
Cmo conciliar estas aseveraciones con el hecho de que Tipler
posea una asombrosa capacidad intelectual? Les hice esta pregunta
a varios de sus colegas. Kip Thome, del Caltech, neg con la cabeza
indicando que no lo comprenda y me dijo que en una conversacin
Tipler le coment que, aunque cada uno de los pasos de su argu
mento eran cientficamente slidos, los saltos entre paso y paso eran
totalmente infundados. Tambin le ped su opinin a Stephen Haw
king, quien me dijo (a travs de su clebre sintetizador de voz): Mi
opinin sera calumniosa.
Por supuesto, seguro que tanto Tipler como Dembski pensarn
que soy yo quien cree en cosas raras: un escepticismo dogmtico
frente a los innumerales datos empricos y la abrumadora argumen
tacin lgica que ellos aportan. No se puede calumniar a las leyes
de la fsica, repuso Tipler cuando le cont lo que haba comentado
Hawking. Si yo no hubiera pensado que hay algo detrs de los argu
mentos del diseo, no me dedicara a ellos, me dijo Dembski. Por
que es muy razonable ser escptico hasta con los escpticos, si bien
haramos bien en recordar que la carga de la prueba corresponde a
quienes hacen las afirmaciones, no a los escpticos que las ponen en

Por qu cree la gente lista en cosas raras

423

tela de juicio. Aqu, sin embargo, mi objetivo no consiste en evaluar


esas afirmaciones (conozco a William Dembski y a Frank Tipler y los
considero mis amigos, pero critico las ideas de Dembski en mi libro
How We Believey he dedicado a la teora de Tipler el penltimo cap
tulo de la presente obra). Lo que s me he propuesto es explorar la
relacin entre la inteligencia (y otras variables psicolgicas) y las dis
tintas creencias, y, ms en particular, las que desde prcticamente
cualquier punto de vista (y con independencia de que resulten acer
tadas o no) se consideran marginales.
Cosas raras, gente lista
En mi trabajo como director de la revista Skeptic, director ejecutivo
de la Skeptics Society y columnista escptico de Scientific American,
el anlisis y explicacin de eso que de forma vaga llamo cosas raras
constituyen mi quehacer cotidiano. Por desgracia, no existe una
definicin formal de cosa rara con la que todo el mundo est de
acuerdo, porque depende mucho de la afirmacin en particular, del
contexto en que se hace y del individuo o comunidad que la procla
me. Lo que para alguien es un creencia rara, para otro puede ser
una teora normal, y lo que se tiene por raro en determinado
momento puede convertirse en lo ms corriente con el paso del
tiempo. Que del cielo caen piedras slo unos ingleses chiflados lo
crean aos ha; hoy, todos hemos aceptado la teora de los meteori
tos. En la jerga del filsofo de la ciencia Thomas Kuhn (1962,1977),
ideas revolucionarias que en un principio son anatema para el para
digma aceptado pueden con el tiempo convertirse en moneda
corriente si el campo al que pertenecen experimenta un cambio de
paradigma.
Pese a todo, podramos trazar a grandes rasgos una definicin de
cosa rara a partir de ejemplos concretos. Bsicamente, considero
que una cosa rara es: (1) una afirmacin o creencia que, dentro

424

Por qu creemos en cosas raras

de su campo de estudio en particular, la mayora no acepta; (2) una


afirmacin o creencia que o bien es imposible desde el punto de
vista de la lgica, o bien es altamente improbable; y/o (3) una afir
macin o creencia para la cual slo hay testimonios mayormente
anecdticos y no comprobados. En mi ejemplo introductorio, la
mayora de los telogos reconocen que la existencia de Dios no se
puede probar en ningn sentido cientfico y, por tanto, el objetivo
que persiguen William Dembski y Frank Tipler, demostrar la existen
cia de Dios por medio de la ciencia, no slo es inaceptable para la
mayora de los miembros de esa comunidad del saber, sino que no se
ha corroborado porque es lgicamente imposible. Con la fusin
fra, por poner otro ejemplo, ocurre algo parecido: la mayora de los
fsicos y los qumicos no la aceptan, es muy improbable y nadie ha
obtenido ningn resultado positivo. Sin embargo, un puado de
gente lista (Arthur C. Clarke es el caso ms notable) sigue albergan
do la esperanza de que pueda llevarse a cabo en un futuro.
La definicin de gente lista adolece del mismo problema opera
tivo, pero, al menos, en este caso facilita la tarea un criterio de conse
cucin de objetivos que requiere un nivel mnimo de inteligencia,
algo que las investigaciones demuestran y con lo cual la mayora esta
ra de acuerdo. Los ttulos universitarios (especialmente los doctora
dos) , los cargos acadmicos (especialmente en instituciones reconoci
das y acreditadas), las publicaciones de mrito y cosas parecidas nos
permiten concluir que, aunque podemos tener pequeas diferencias
sobre su vala, el problema de que haya gente lista que cree en cosas
raras es real y cuantificable con datos mensurables. Adems, tengo
una valoracin subjetiva que proviene de mis experiencias directas
con muchas personas cuyas creencias y afirmaciones he valorado.
Aunque no he tenido la oportunidad de hacerles tests de inteligencia,
he conversado con ellas en diversas entrevistas y programas de radio y
televisin y, gracias sobre todo a las series de conferencias que organi
zo y dirijo en el Caltech, he tenido la suerte de conocer a muchas per
sonas verdaderamente listas, a algunos cientficos y acadmicos sobre

Por qu cree la gente lista en cosas raras

425

salientes, e incluso a un puado de genios tan fuera de serie que me


asombran hasta el punto de considerarlos totalmente Otros. Todos
estos factores combinados me capacitan razonablemente para valorar
la inteligencia de mis sujetos de estudio.
Una respuesta fcil a una pregunta difcil
-El caballero ha ingerido una cantidad nada desdeable de chorradas
a lo largo de su vida.
-De qu ests hablando, OBrien? -repuse.
-Pero cmo, Peter -replic-. Es lo que dan de comer a los tontos.
P. Sim ple , Marryat, 1833

Dentro del movimiento escptico se da por supuesto -y, en realidad,


se eleva a la categora de mxima- que la inteligencia y la educacin
sirven de profilctico impenetrable frente a las pamplinas que,
segn presumimos, las masas poco inteligentes y todava menos cul
tivadas se tragan con la mayor credulidad. En efecto, la Skeptics
Society invierte recursos considerables en material educativo que
distribuye por colegios y medios de comunicacin con la conviccin
de que ello contribuir sin duda a nuestra lucha contra la pseudociencia y la supersticin. Nuestros esfuerzos se abren camino, en
especial en aquellos que son conscientes de los fenmenos que estu
diamos pero desconocen su explicacin cientfica; pero est la elite
cognitiva protegida contra las sandeces que, en nuestra cultura,
algunos se toman tan en serio? Son las chorradas alimento de los
tontos exclusivamente? La respuesta es: no. Y la pregunta es: por
qu.
Para quienes estamos en el negocio de desacreditar bobadas y
explicar lo inexplicable, sta es la que yo llamo la Pregunta Difcil:
Por qu cree la gente lista en cosas raras? En un principio, mi Res
puesta Fcil resultara paradjica: La gente lista cree en cosas raras porque

426

Por qu creemos en cosas raras

est entrenada para defender creencias y afirmaciones a las que ha llegado


por razones poco inteligentes.
Es decir, muy a menudo la mayora llegamos a creer en lo que
creemos por motivos que poco tienen que ver con los datos empri
cos y el razonamiento lgico (que, presuntamente, la gente lista uti
liza mejor). Ms bien, variables como la predisposicin gentica, las
preferencias de los padres, la influencia de los hermanos, las presio
nes de los compaeros, las experiencias en el perodo educativo y las
impresiones que nos deja la vida conforman las preferencias de
carcter y las inclinaciones emocionales que, junto con mltiples
influencias sociales y culturales, nos llevan a decidirnos por unas
creencias u otras. Rara vez alguno de nosotros se sienta ante una
relacin de hechos, sopesa los pros y los contras y opta por lo que
parece ms lgico y racional sin tener en cuenta lo que creamos con
anterioridad. Al contrario: los hechos del mundo nos llegan a travs
de los filtros coloreados de las teoras, las hiptesis, las corazonadas,
las inclinaciones y los prejuicios que hemos ido acumulando a lo
largo de nuestra vida. Entonces revisamos el corpus de datos y esco
gemos los que confirman lo que ya creamos, prescindiendo o dese
chando mediante racionalizaciones los que no nos cuadran.
Por supuesto, eso es algo que hacemos todos, slo que la gente
lista lo hace mejor gracias a su talento y formacin. Naturalmente,
hay creencias que en realidad son ms lgicas y racionales y dispo
nen de ms datos que las respalden que otras, pero no es mi inten
cin juzgar la validez de las creencias; lo que me interesa es cmo lle
gamos a tenerlas y por qu nos aferramos a ellas a pesar de que no
existan pruebas que las sustenten o las haya que las refuten.
La psicologa de la creencia
La psicologa de la creencia tiene algunos principios que apuntan
directos al corazn de mi Respuesta Fcil a mi Pregunta Difcil.

Por qu cree la gente lista en cosas raras

427

1. Inteligencia y creencias
Aunque hay algunas pruebas de que es ligeramente menos pro
bable que las personas inteligentes crean en ciertas supersticiones y
sucesos paranormales, las conclusiones globales son equvocas y
limitadas. Por ejemplo, en 1974 un estudio llevado a cabo entre estu
diantes de ltimo curso de un instituto de Georgia revel que los
que obtenan una puntuacin ms alta en los tests de inteligencia
eran significativamente menos supersticiosos que quienes obtenan
las puntuaciones ms bajas (Killeen et al., 1974). En 1980 un estudio
de los psiclogos James Alcock y L. P. Otis descubri que la creencia
en diversos fenmenos paranormales est relacionada con un nivel
ms bajo de capacidad intelectual para la crtica. En 1989 W. S. Messer y R. A. Griggs revelaron que la creencia en fenmenos como las
experiencias extracorpreas, la percepcin extrasensorial y la pre
cognicin est inversamente relacionada con los resultados acad
micos, al menos, con los que miden las calificaciones (es decir, cuan
to mayor es la creencia, peores son las notas).
Pero es preciso advertir que esos tres estudios emplean tres mag
nitudes distintas: cociente intelectual, capacidad intelectual para la
crtica y resultados acadmicos. Estos no siempre son indicativos de
que alguien sea listo. Y lo que aqu llamamos cosas raras no se
circunscribe exactamente a la supersticin y a lo paranormal. Por
ejemplo, la fusin fra, el creacionismo y el revisionismo del Holo
causto no entran dentro de lo que pueden denominarse supersticio
nes o fenmenos paranormales. En el repaso a la bibliografa sobre
supersticiones que hace en uno de los mejores libros sobre el tema,
Believing in Magic [Creer en la magia] (1997), el psiclogo Stuart
Vyse llega a la conclusin de que, si la relacin entre inteligencia y
creencias es vlida dentro de algunas comunidades, en otras puede
ser totalmente lo contrario, y seala que el movimiento New Age en
particular ha conducido al incremento de popularidad de esas
ideas entre grupos que previamente parecan inmunes a la supersti
cin: los de mayor inteligencia, los de mayor estatus socioeconmico

428

Por qu creemos en cosas raras

y los de mayor nivel educativo. Como consecuencia de ello, esa opi


nin, avalada por el tiempo, de que los crdulos son menos inteli
gentes que los incrdulos puede no ser vlida para ciertas ideas o
ciertos grupos sociales.
En su mayor parte, la inteligencia es ortogonal a las creencias e
independiente de ellas. En geometra, ortogonal significa en ngu
lo recto con otra cosa; en psicologa, significa estadsticamente
independiente. Dicho de un diseo experimental: tal que las varia
bles investigadas se pueden tratar de forma independiente, por
ejemplo, el concepto de creatividad y el de inteligencia son relativa
mente ortogonales (esto es, no estn relacionados estadsticamente)
en niveles elevados de inteligencia {Oxford,EnglishDictionary). Intui
tivamente, da la impresin de que las personas ms inteligentes han
de ser las ms creativas. En la realidad, en casi todas las profesiones
en las que la inteligencia es un factor significativo (por ejemplo, la
ciencia, la medicina, las artes creativas), una vez se alcanza cierto
nivel entre la poblacin practicante (y ese nivel parece ser un cocien
te intelectual en torno a 125), no hay diferencia de inteligencia
entre quienes ms triunfan y los profesionales medios dentro de la
profesin de que se trate. En este punto entran enjuego otras varia
bles independientes de la inteligencia como la creatividad, la motiva
cin y las ganas de triunfar (vase Hudson, 1966; Getzels yjackson,
1962).
La investigacin sobre el genio, la creatividad y el liderazgo que
el psiclogo cognitivo Dean Keith Simonton llev a cabo en 1999,
por ejemplo, revel que la inteligencia de los lderes y genios crea
tivos no es tan importante como su capacidad para generar
muchas ideas y escoger de entre ellas las que ms probabilidades
tienen de triunfar. Simonton sostiene que el genio creativo se
entiende mejor como un proceso darwiniano de variedad y selec
cin. Los genios creativos crean una inmensa variedad de ideas y
de ellas escogen slo las que ms probabilidades tienen de sobrevi
vir y reproducirse. Como observ Linus Pauling, genio cientfico

Por qu cree la gente lista en cosas raras

429

que ha obtenido el premio Nobel en dos ocasiones, uno ha de


tener muchas ideas y desechar las malas [...]. No se pueden tener
buenas ideas a no ser que se tengan muchas y una especie de prin
cipio de seleccin. Como dira Forrest Gump, genio es el que
hace genialidades. Y Simonton dice: Se trata de individuos a los
que se les atribuyen ideas o productos creativos que han dejado
una huella profunda en un campo en particular de la actividad
intelectual o esttica. En otras palabras, el genio creativo obtiene la
eminencia al dejar para la posteridad un Corpus impresionante de
contribuciones que, al mismo tiempo, son originales y adaptativas.
De hecho, los estudios empricos han demostrado repetidamente
que el factor de prediccin ms poderoso de la eminencia dentro
de un mbito creativo es el nmero de productos influyentes que
un individuo ha dado al mundo. En ciencia, por ejemplo, el pri
mer factor de prediccin de recibir el premio Nobel es el nmero
de citas en publicaciones, lo que, en parte, constituye una medida
de productividad. Asimismo, seala Simonton, Shakespeare es un
genio de la literatura no slo porque fuera bueno, sino porque es
probable que slo la Biblia se encuentre en ms hogares de habla
inglesa que sus obras completas. En la msica, seala Simonton,
a Mozart se le tiene por ms genial que a Tartini en parte porque
el primero aporta treinta veces ms msica al repertorio de la
msica clsica que el segundo. En realidad, casi una quinta parte
de toda la msica clsica que se interpreta en la poca moderna
fue escrita por slo tres compositores: Bach, Mozart y Beethoven.
Dicho de otra manera, no es tanto que estos genios creativos fue
ran listos, sino que fueron productivos y selectivos. (Vase tambin
Sulloway, 1996)
As que la inteligencia tambin es ortogonal a las variables que
conforman las creencias de cada uno. La representacin visual de
esta relacin es la siguiente:

430

Por qu creemos en cosas raras

mucha inteligencia
creencias normales

creencias raras
poca inteligencia

La magia es una til analoga de esta relacin. La sabidura popular


dice que a los magos les resulta ms difcil engaar a las personas listas
porque stas son ms capaces de imaginarse cmo se hacen los trucos.
Pero pregntenles a los magos (yo se lo he preguntado a muchos) y
les dirn que no hay mejor pblico que una sala llena de cientficos,
acadmicos y, lo mejor de todo, miembros del club Mensa de personas
de cociente intelectual muy elevado. En virtud de su inteligencia y
educacin, los miembros de esos grupos creen ser ms capaces de dis
cernir los secretos del mago, pero, como no es as, engaarlos resulta
ms fcil, porque observan con mayor atencin los trucos y, por tanto,
se concentran ms en las pistas falsas. El mago James Randi, El Asom
broso, una de las personas ms listas que conozco, se deleita enga
ando a premios Nobel con los trucos ms sencillos, sabiendo que la
inteligencia no tiene nada que ver (o, quizs, en este caso, est en rela
cin ligeramente inversa) con la capacidad para discernir la verdadera
magia que ocultan los trucos. He dado diversas conferencias ante gru
pos de Mensa de todo Estados Unidos y siempre me ha sorprendido el
nmero de creencias raras de esas personas tan excepcionalmente
inteligentes, incluida, y en especial, la creencia en la realidad extrasensorial. En una de la conferencias se produjo una gran discusin sobre
si los miembros de Mensa tambin tenan un mayor cociente de
videncia que la gente normal.

Por qu cree la gente lista en cosas raras

431

Otro problema es que la gente lista puede serlo slo en un terre


no. Nosotros decimos que tienen una inteligencia de dominio espe
cfico. Desde hace tiempo, en el terreno de los estudios de la inteli
gencia existe un debate sobre si el cerebro es de dominio general
o de dominio especfico. Los psiclogos evolutivos John Tooby,
Leda Cosmides y Steve Pinker, por ejemplo, rechazan la idea de un
procesador de dominio general y se centran en mdulos cerebrales
que evolucionan para resolver problemas especficos de nuestra his
toria evolutiva. En cambio, muchos psiclogos aceptan la idea de
una inteligencia global que se podra considerar de dominio gene
ral (Barkowetal. 1992). El arquelogo Steven Mithen (1996), al que
ya hemos citado en este libro, llega al extremo de afirmar que fue un
procesador de dominio general lo que nos hizo humanos: El
momento fundamental en la evolucin de la mente moderna fue el
paso de una mente diseada como un cuchillo del Ejrcito suizo a
otra dominada por la fluidez cognitiva, de una mentalidad especiali
zada a una mentalidad no especializada. Esto permiti a los hom
bres disear herramientas complejas, crear arte y creer en ideologas
religiosas. Adems, el potencial para otros tipos de pensamiento que
resultan fundamentales en el mundo moderno se puede situar a las
puertas de la fluidez cognitiva. (Vanse tambin Jensen, 1998; Pin
ker 1997; Stemberg, 1996; y Gardner, 1983.) Parece razonable soste
ner que el cerebro consiste tanto en mdulos de dominio especfico
como en mdulos de dominio general. David Noelle, del Center for
the Neural Basis of Congnition, de la Universidad de Carnegie
Mellon, me coment: La moderna neurociencia me ha aclarado
que el cerebro adulto tiene distintos circuitos funcionales. Sin
embargo, a medida que nuestra comprensin del cerebro avanza,
nos damos cuenta de que esos circuitos raramente se refieren direc
tamente a dominios complejos de la experiencia humana como la
religin o las creencias. En cambio, s hay circuitos para cosas
ms bsicas como el reconocimiento de nuestro lugar en el espacio,
predecir cuando va a ocurrir algo bueno (esto es, cuando vamos a

432

Por qu creemos en cosas raras

recibir un premio), recordar acontecimientos de nuestras vidas y


centrarnos en nuestro objetivo presente. Aspectos complejos de la
conducta como las prcticas religiosas surgen de la interaccin de
estos sistemas, no de un mdulo en particular (correspondencia
personal; vase tambin Karmiloff-Smith, 1995).
Qu ocurre cuando la gente lista puede serlo en un solo terreno
(dominio especfico), pero no en un terreno totalmente distinto en
el cual pueden desarrollar creencias raras? Cuando Barry Fell, bilo
go marino de Harvard, se pas a la arqueologa y escribi America B.
C.: Ancient Settlers in the New World [Amrica a. C.: colonizadores anti
guos en el Nuevo Mundo] (1976), un xito editorial sobre las perso
nas que descubrieron Amrica antes que Coln, no estaba lo sufi
ciente preparado y, por supuesto, no saba que los arquelogos ya
haban considerado sus distintas hiptesis sobre quines fueron los
primeros en descubrir Amrica (los egipcios, los griegos, los roma
nos, los fenicios, etctera), pero las haban rechazado por falta de
datos crebles. Se trata de un esplndido ejemplo de los aspectos
sociales de la ciencia y de por qu ser listo en cierto mbito no garan
tiza serlo en cualquier otro. La ciencia es un proceso social en el que
uno se forma en cierto paradigma y trabaja junto a otras personas
sobre el terreno. La misma comunidad de cientficos lee las mismas
publicaciones, asiste a las mismas conferencias, resea los mismos
libros y artculos (de los dems integrantes de la comunidad) y, nor
malmente, intercambia ideas sobre hechos, hiptesis y teoras de su
mismo campo de conocimientos. Gracias a una gran cantidad de
experiencias, los cientficos saben, con bastante celeridad, qu nue
vas ideas tienen oportunidad de imponerse y cules son evidente
mente equivocadas. Los recin llegados de otros mbitos, que inva
riablemente se zambullen hasta el fondo sin la experiencia ni la
formacin necesarias, generan nuevas ideas que a ellos -en vista del
xito cosechado en sus propios campos de especializacin- les pare
cen revolucionarias. Sin embargo, los profesionales de ese mbito
las saludan con desdn (cuando no, sencillamente, las ignoran). El

Por qu cree la gente lista en cosas raras

433

desdn no se debe (como los nefitos suelen pensar) a que a quie


nes ya estn dentro no les gusten los que vienen de fuera (o a que
todos los grandes revolucionarios son perseguidos o ignorados),
sino a que, en la mayora de los casos, esas ideas se tomaron en consi
deracin aos o dcadas antes y se rechazaron por motivos perfecta
mente legtimos.
2. Gnero y creencias
En muchos sentidos, la relacin ortogonal de inteligencia y
creencias no es distinta a la de gnero y creencias. Desde que ha
aumentado la popularidad de mdiums como John Edward, James
Van Praagh y Sylvia Browne, a los observadores, y en especial a los
periodistas que cubren este tipo de informacin, les resulta obvio
que en las reuniones de cualquier grupo de ese mbito (que nor
malmente se celebran en las grandes salas de convenciones de hote
les, donde se congregan centenares de personas que han pagado
varios cientos de dlares), la gran mayora (al menos el 75 por cien
to) de los presentes son mujeres. Comprensiblemente, los periodis
tas se preguntan si, por tanto, las mujeres son ms supersticiosas o
menos racionales que los hombres, que suelen desdear a los
mdiums y mofarse de la idea de que se puede hablar con los muer
tos. En efecto, diversos estudios revelan que las mujeres tienen ms
creencias supersticiosas y creen ms en los fenmenos paranormales
que los hombres. En un estudio realizado entre 132 mujeres y hom
bres de Nueva York, por ejemplo, los cientficos descubrieron que
ms mujeres que hombres crean que tocar madera trae buena suer
te o pasar por debajo de una escalera trae mala (Blum y Blum,
1974). Otro estudio demostraba que ms mujeres que hombres uni
versitarios crean en la precognicin (Tobacyk y Milford, 1983).
Aunque la conclusin general de tales estudios parece evidente,
es equivocada. Tropezamos aqu con el problema de las muestras
demasiado reducidas. Si, por ejemplo, asistimos a cualquier confe
rencia de creacionistas, revisionistas del Holocausto o especialistas

434

Por qu creemos en cosas raras

en ovnis, nos encontraremos con que casi no hay mujeres (las pocas
que he visto en esas conferencias son las esposas de los miembros de
las asociaciones y, en su mayora, parecen mortalmente aburridas).
Por diversas razones relacionadas con la materia en cuestin y el esti
lo de argumentacin, el creacionismo, el negacionismo y la ufologa
son cosa de hombres. As pues, si bien el gnero est relacionado
con el objetivo de las creencias de cada uno, parece que no guarda
ninguna relacin con el proceso de creer. En realidad, el mismo
estudio que descubri que las mujeres creen ms en la precognicin
que los hombres, revel tambin que muchos ms hombres que
mujeres creen en el yeti y en el monstruo del lago Ness. Ver el futuro
es cosa de mujeres, seguir la pista de monstruos quimricos es cosa
de hombres. Hombres y mujeres tienen las mismas posibilidades de
creer en cosas raras: slo se diferencian en qu cosas raras creen.
3. Edad y creencias
La relacin entre edad y creencias tambin es diversa. Algunos
estudios, como una encuesta realizada por Gallup en 1990 que indi
caba que los menores de treinta aos eran ms supersticiosos que
otros grupos de edad, muestran que los adultos son ms escpticos
que los jvenes (http://www.gallup.com/poll/releases/pr010608.asp). Otro estudio demostraba que los agentes de polica ms
jvenes crean ms en el efecto de la luna llena (segn el cual, cuan
do hay luna llena, aumenta el nmero de delitos) que agentes de
ms edad. Otros estudios son menos claros. La folclorista britnica
Gillian Bennett (1987) descubri que las ancianas retiradas de Ingla
terra tenan ms tendencia a creer en las premoniciones que las
mujeres jvenes. El psiclogo Seymour Epstein (1993) examin a
tres grupos de poblacin distintos (9-12, 18-22, 27-65) y descubri
que el porcentaje de credulidad de cada grupo depend del fen
meno concreto en cuestin. Para la telepata y la precognicin no
existan diferencias por grupos de edad. De los amuletos de buena
suerte, ms adultos de mayor edad que estudiantes o nios dijeron

Por qu cree la gente lista en cosas raras

435

que tenan uno. La creencia de que desear que algo ocurra har que
sea as decreca sensiblemente a medida que avanzaba la edad (Vyse,
1997). Por ltimo, Frank Sulloway y yo averiguamos que la religiosi
dad y la creencia en Dios decreca paulatinamente con la edad hasta
eso de los sesenta y cinco aos, cuando volva a subir (Shermer y
Sulloway, en prensa).
Estos resultados diversos se deben a algo que se llama efectos persona-por-situacin, donde raramente existe una relacin causal li
neal simple entre las dos variables. A la pregunta es X la causa de
Y?, la respuesta suele ser depende. Bennettj por ejemplo, extrae
la conclusin de que las mujeres mayores de su estudio han perdido
poder, estatus y, sobre todo, a amigos y familiares, de lo cual les
ayuda a recobrarse la creencia en lo sobrenatural. En nuestro estu
dio, Frank Sulloway y yo llegamos a la conclusin de que la relacin
de la edad con la religiosidad vara segn la situacin de cada uno
con respecto a influencias tempranas poderosas y a la percepcin
del inminente final de la vida.
4. Educacin y creencias
Los estudios sobre la relacin entre educacin y creencias arro
jan resultados tan variados como los de creencias e inteligencia,
gnero y edad. El psiclogo Chris Brand (1981), por ejemplo, descu
bri una poderosa correlacin inversa de -.50 entre el cociente inte
lectual y el autoritarismo (el cociente intelectual aumenta cuando el
autoritarismo disminuye). Brand lleg a la conclusin de que las
personas autoritarias no se caracterizan por cierto afecto a la autori
dad, sino por dividir el mundo de una forma muy simple. En su
estudio, el autoritarismo se expresaba mediante el prejuicio de divi
dir el mundo por razas, edades y gneros. Brand atribua la correla
cin a la inteligencia cristalizada, una forma relativamente flexible
de inteligencia que se estructura segn la educacin y la experiencia
vital. Pero el psiclogo se apresura a sealar que, slo cuando ese
tipo de inteligencia es modificada por una educacin liberal, se

436

Por qu creemos en cosas raras

advierte un marcado descenso en el autoritarismo. Dicho de otra


manera, no es tanto la gente lista, sino la gente mejor educada la que
tiene menos prejuicios y es menos autoritaria.
Los psiclogos S. H. y L. H. Blum (1974) descubrieron que existe
una correlacin negativa entre educacin y supersticin (cuando la
educacin aumenta, las creencias supersticiosas disminuyen). Laura
Otis yjames Alcock (1982) averiguaron que los profesores universita
rios son ms escpticos que los estudiantes universitarios y que el
comn de los ciudadanos (entre los dos ltimos grupos no hay dife
rencias significativas), pero que, adems, entre los profesores universi
tarios existe una variacin en los tipos de creencias, de modo que, por
ejemplo, en general, los profesores de literatura suelen creer ms en
los fantasmas, la percepcin extrasensorial y la adivinacin. Otro estu
dio (Pasachoff et al. 1971) descubri, lo cual no es de extraar, que los
cientficos de la naturaleza y de la sociedad son ms escpticos que sus
colegas de artes y humanidades; muy convenientemente, y dentro del
mismo contexto, los psiclogos son los ms escpticos de todos (tal vez
porque comprenden mejor la psicologa de las creencias y con cunta
facilidad se puede engaar a las personas).
Por ltimo, Richard Walker, Steven Hoekstra y Rodney Vogl
(2001) descubrieron que no exista relacin entre formacin cient
fica y creencia en lo paranormal en tres grupos de estudiantes de
ciencias de tres universidades distintas. Esto es, tener una slida
base cientfica no basta para inmunizar a una persona frente a las
creencias irracionales. Los estudiantes que obtuvieron buenas califi
caciones en estos tests no consideraban los credos pseudocientficos
con mayor o menor escepticismo que los estudiantes que hicieron
muy mal las pruebas. Al parecer, los estudiantes no han sido capaces
de aplicar sus conocimientos cientficos a la evaluacin de esos cre
dos pseudocientficos. Nosotros creemos que tal incapacidad se
debe en parte a la forma en que, tradicionalmente, a los estudiantes
se les ensean las ciencias: se les ensea qu pensar, pero no cmo
pensar.

Por qu cree la gente lista en cosas raras

437

Que ensear a los estudiantes cmo pensar atenuara la intensi


dad de sus creencias en lo paranormal est por ver. Por lo visto, en
esto precisamente ha hecho hincapi el movimiento del pensamien
to crtico desde hace ahora tres dcadas, pero las encuestas demues
tran que la creencia en lo paranormal sigue creciendo. Por ejemplo,
segn un estudio realizado por Gallup el 8 de junio de 2001, desde
1990 se ha producido un significativo incremento de la creencia en
determinados fenmenos paranormales como casas encantadas,
fantasmas, brujas, comunicacin con los muertos, sanacin espiri
tual o por medio de videntes, visitas de seres extraterrestres y clarivi
dencia. En apoyo de mi afirmacin de que los efectos del gnero, la
edad y la educacin inciden de forma dependiente, este estudio de
Gallup deca:
Gnero. Es un poco ms probable que las mujeres crean ms
que los hombres en fantasmas y en que nos podemos comuni
car con los muertos. Los hombres, en cambio, creen ms que
las mujeres en una de las dimensiones estudiadas: que los extraterrestres han visitado la Tierra en algn momento del pasado.
Edad. Es mucho ms probable que los estadounidenses
jvenes -entre 18 y 29 aos- crean ms que los adultos en casas
encantadas, brujas, fantasmas, visitas de seres extraterrestres y
clarividencia. Existe muy poca diferencia de creencias por gru
pos de edad en otros temas. Es ms probable que las personas
de treinta aos o ms crean en posesiones diablicas que las
ms jvenes.
Educacin. Es ms probable que los estadounidenses con
mayores niveles de educacin crean ms que otros en el poder
de la mente para sanar el cuerpo. Por otra parte, la creencia en
tres de los fenmenos testados aumenta cuando el nivel educa
tivo del sujeto disminuye: posesiones diablicas, astrologa y
casas encantadas.

438

Por qu creemos en cosas raras

La encuesta, arrojaba tambin los siguientes resultados:


Percepcin extrasensorial
Casas encantadas
Posesiones diablicas
Fantasmas y espritus
Telepata
Contactos extraterrestres
Clarividencia
Comunicacin con los muertos
Astrologa
Brujas
Reencarnacin
Mdiums

Cree

50%
42%
41%
38%
36%
33%
32%
28%
28%
26%
25%
15%

No est seguro No a

20%
16%
6%
17%
26%
27%
23%
26%
18%
15%
20%
21%

27%
41%
41%
44%
35%
38%
45%
46%
52%
59%
54%
62%

El 5 de marzo de 2001, Gallup llev a cabo un estudio todava ms sor


prendente sobre la asombrosa falta de fe en la teora de la evolucin y
en la poca comprensin que suscita. Concretamente, de los estadouni
denses encuestados, el 45 por ciento estn de acuerdo con la afirma
cin: Dios cre a los seres humanos ms o menos como son ahora en
algn momento de los ltimos diez mil aos. El 37 por ciento estn
de acuerdo con la afirmacin: Los seres humanos han evolucionado
a lo largo de millones de aos a partir de formas menos avanzadas de
vida, pero Dios ha guiado este proceso. El 12 por ciento estn de
acuerdo con la afirmacin: Los seres humanos se han desarrollado a
lo largo de millones de aos a partir de formas menos avanzadas de
vida, pero Dios no ha intervenido en ese proceso.
A pesar de la enorme financiacin y de los esfuerzos dedicados a
la enseanza de la evolucin en la escuela pblica y a la prolifera
cin de libros, revistas y documentales que explican la teora a todos
los niveles, los estadounidenses no han cambiado notablemente de
opinin desde que Gallup empez a estudiar el asunto en 1982.

Por qu cree la gente lista en cosas raras

439

Gallup ha descubierto que las personas de mayor educacin y mayor


renta tienen mayores probabilidades de creer que existen pruebas
que respaldan la teora de la evolucin y que lo mismo les sucede a
los jvenes, que, en general, creen ms en la teora de Darwin que
los mayores (invirtiendo de nuevo los parmetros de la variable
edad). No obstante, slo el 34 por ciento de los estadounidenses se
consideran muy informados de la teora de la evolucin, mientras
que un porcentaje ligeramente mayor -el 40 por ciento- se conside
ran muy informados de la teora de la creacin. Los jvenes, las
personas de mayor educacin y las personas con mayores ingresos
suelen declarar que estn muy informados de ambas teoras.
5. Personalidad y creencias
Evidentemente, el pensamiento y la conducta humanos son com
plejos y estudios como los citados rara vez arrojan resultados simples
y concluyentes. Los estudios sobre las causas y los efectos de las expe
riencias msticas, por ejemplo, dan resultados diversos. Andrew
Greeley (1975), especialista en religin, y otros (Hay y Morisy, 1978)
han hallado que con la edad, la educacin y la renta, las experien
cias msticas aumentan de forma leve pero significativa, pero que
hay diferencias de gnero. En cambio, al analizar los datos del Estu
dio General Social de 1988, J. S. Levin (1993) no encontr que la
edad influyera significativamente en las experiencias msticas.
Pero dentro de cualquier grupo, definidos en funcin de la inteli
gencia, el gnero, la edad o la educacin, hay caractersticas de la per
sonalidad relacionadas con la tendencia a creer o no creer en cosas
raras? En primer lugar, advertimos que la personalidad se define
mejor mediante rasgos o actitudes relativamente estables. Se presupo
ne que estos rasgos, al ser relativamente estables, no son provisiona
les ni estn condicionados por el entorno, y que su modificacin
modifica tambin la personalidad. La teora de los rasgos ms popular
hoy en da es el llamado modelo del Factor Cinco, o de los Cinco
Grandes: (1) Diligencia (competencia, orden, obediencia), (2) Afa

440

Por qu creemos en cosas raras

bilidad (confianza, altruismo, modestia), (3) Apertura a experiencias


(fantasa, sensaciones, valores), (4) Extraversin (comportamiento
gregario, asertividad, bsqueda de sensaciones) y (5) Neuroticismo
(ansiedad, ira, depresin). En el estudio sobre la religiosidad y la fe en
Dios que Frank Sulloway y yo llevamos a cabo, hemos descubierto que
la apertura a experiencias es el factor de prediccin ms significativo, y
que elevados niveles de apertura estn relacionados con niveles ms
bajos de religiosidad y de fe en Dios. Al estudiar la personalidad de
algunos cientficos y su receptividad a ideas marginales como las rela
cionadas con lo paranormal, he descubierto que un equilibrio saluda
ble entre un elevado nivel de diligencia y una gran apertura a expe
riencias conduce a una cantidad moderada de escepticismo. Es algo
que manifiestan a la perfeccin las trayectorias del paleontlogo Stephen Jay Gould y el astrnomo Cari Sagan (Shermer, en prensa).
Ambos casi se salan de la escala tanto en diligencia como en apertura
a las experiencias, lo cual les ha dado ese equilibrio entre ser lo bastan
te amplio de miras para aceptar la ocasional afirmacin que resulta ser
cierta, y no serlo tanto para aceptar ciegamente cada alocada declara
cin que cualquiera pueda hacer. Sagan, por ejemplo, estaba abierto a
la bsqueda de vida inteligente fuera de la Tierra, lo cual, al mismo
tiempo, se consideraba una idea bastante hertica; pero era demasia
do concienzudo para aceptar ni siquiera la ms controvertida de las
declaraciones de que los extraterrestres ya han pisado la Tierra (Sher
mer, 2001).
En un estudio general de la bibliografa de la psicologa de las
experiencias msticas (un subconjunto de las cosas raras), el psiclo
go David Wulff (2000) lleg a la conclusin de que existan algunas
diferencias de personalidad constantes:
Las personas que suelen figurar en los primeros puestos en la escala
del misticismo tambin suelen figurar en lugares altos de la lista de
variables como la complejidad, la apertura a nuevas experiencias, la
tolerancia a la ambigedad y la personalidad creativa. Adems, es pro

Por qu cree la gente lista en cosas raras

441

bable que tengan altas puntuaciones en magnitudes como la suscepti


bilidad a la hipnosis, absorcin y propensin a las fantasas, lo cual
sugiere cierta capacidad para suspender las facultades crticas que dis
tinguen las imaginaciones y los sucesos reales y para comprometer sus
recursos mentales en la representacin del objeto imaginado con la
mayor intensidad posible. Asimismo, los individuos con alta suscepti
bilidad a la hipnosis tienen mayores probabilidades de declarar tam
bin que han experimentado una conversin religiosa, lo cual para
ellos constituye, esencialmente, ms un fenmeno experiencial que
cognitivo, es decir, marcado por alteraciones notables de las pautas de
respuesta ideomotoras, afectivas y perceptivas.

6. Locus de control y creencias


Uno de los campos de investigacin ms importantes de la psico
loga de las creencias es lo que los psiclogos llaman locus de con
trol. Las personas con un alto locus de control externo suelen creer
que las circunstancias estn fuera de su control y que las cosas, sim
plemente, les suceden. Las personas con un alto locus de control
interno suelen pensar que controlan sus circunstancias y que son
ellas las que hacen que las cosas ocurran (Rotter, 1966). Un locus de
control externo conduce a una mayor ansiedad frente al mundo,
mientras que el locus de control interno lleva a confiar ms en los
propios juicios, a mostrarse escptico ante la autoridad y a ser menos
gregario y conformista con las influencias externas. Con relacin a
las creencias, los estudios demuestran que los escpticos tienen un
elevado locus de control interno mientras que los crdulos tienen
un elevado locus de control externo (Marshall et al. 1994). Por ejem
plo, en 1983Jerome Tobacyky Gary Milford realizaron un estudio
entre estudiantes de Introduccin a la Psicologa de la Luisiana Tech
University y vieron que quienes tenan un alto locus de control
externo solan creer en experiencias extrasensoriales, brujera, espiritualismo, reencarnacin y precognicin, y eran ms supersticiosos
que los estudiantes con un elevado locus de control interno.

442

Por qu creemos en cosas raras

Sin embargo, en 1977James McGarry y Benjamin Newberry die


ron un interesante giro a estos resultados con un estudio sobre per
sonas que crean firmemente en las experiencias extrasensoriales y
en la videncia y las practicaban. Sorprendentemente, este grupo
tena un alto locus de control interno. Los autores proponan la
siguiente explicacin: A raz de estas creencias [percepcin extrasensorial] los problemas de la persona pueden volverse menos difci
les y ms solubles, disminuye la probabilidad de sucesos impredecibles y se alberga la esperanza de que se puede influir en las
decisiones polticas y gubernamentales. Es decir, creer con firmeza
en la percepcin extrasensorial, lo cual, normalmente, conlleva
creer que uno goza de ella, cambia el locus de control, que pasa de
ser externo a ser interno.
Tambin el entorno mitiga la influencia del locus de control en
las creencias, porque existe una relacin entre la incertidumbre de
un entorno y el nivel de creencias superticiosas (cuando la incerti
dumbre crece, tambin aumenta la creencia en las supersticiones).
El antroplogo Bronislaw Malinowski (1954), por ejemplo, descu
bri que, cuanto ms se internaban en el ocano para pescar, los
habitantes de las islas Trobriand (junto a las costas de Nueva Gui
nea) ms rituales supersticiosos desarrollaban. En las tranquilas
aguas de la laguna interior, los rituales eran muy escasos. En las peli
grosas aguas de alta mar, los habitantes de las islas Trobriand tam
bin practicaban la magia. Malinowski lleg a la conclusin de que
el pensamiento mgico derivaba de las condiciones del entorno, no
de estupideces internas: Vemos magia donde los elementos de azar
y accidente, y el juego emocional entre la esperanza y el miedo, tiene
un gran alcance. No vemos magia donde la bsqueda es segura, fia
ble y est bajo el control de mtodos racionales y procesos tecnolgi
cos. Adems, vemos magia donde el elemento de peligro es conspi
cuo. Recordemos las supersticiones de los jugadores de bisbol.
Golpear la pelota con el bate es extraordinariamente difcil, los
mejores slo lo consiguen poco ms de tres de cada diez veces que

Por qu cree la gente lista en cosas raras

443

batean. Y a los bateadores se los conoce por su confianza y depen


dencia de los rituales y supersticiones que creen que les darn buena
suerte. Esos mismos jugadores supersticiosos, sin embargo, olvidan
todas sus supersticiones cuando salen a jugar a la defensiva, porque
la mayora consiguen atrapar la pelota un 90 por ciento de las veces.
Por lo tanto, al igual que sucede con otras variables que influyen en
las creencias y que son ortogonales a la inteligencia, el contexto de la
persona y el sistema de creencias son importantes.
7. Influencia y creencias
Quienes estudian los nuevos cultos (o, como muchos prefieren
llamarlos porque el trmino es menos peyorativo, los nuevos movi
mientos religiosos) explican que no hay respuesta sencilla a la pre
gunta: Quin se convierte a ellos?. Al parecer, la nica variable
fiable es la edad -los jvenes suelen seguirlos ms que los adultos-,
pero, aparte de eso, variables como los antecedentes familiares, la
inteligencia y el gnero son ortogonales a la creencia y a la perte
nencia a cultos. Las investigaciones demuestran que dos terceras
partes de las personas que los siguen provienen de familias norma
les y no muestran seales de anormalidad psicolgica cuando se
unen al movimiento (Singer, 1995). Personas inteligentes y perso
nas poco inteligentes son miembros de ellos; las mujeres tienen
mayores probabilidades de ser seguidoras de grupos como el de J.
Z. Knight, que se basa en Ramtha (presuntamente, por va de la
mdium habla un gur de 35.000 aos llamado Ramtha que difun
de sabidura y consejos, en ingls y con acento indio nada menos!),
y los hombres, de afiliarse a milicias y otros grupos antiguberna
mentales.
Una vez ms, aunque la inteligencia puede estar relacionada con
lo bien que uno es capaz de justificar su pertenencia a un grupo y
aunque el gnero puede estar relacionado con el tipo de grupo
escogido, la inteligencia y el gnero no tienen nada que ver con el
proceso general de unirse a l, con el deseo de pertenencia y con la

444

Por qu creemos en cosas raras

fe en los principios del grupo. De hecho, el psiquiatra Marc Galanter


(1999) sugiere que unirse a tales grupos es parte integral de la con
dicin humana, a la que todos estamos sujetos por nuestra comn
herencia evolutiva. Congregarse en grupos estrechamente vincula
dos ha sido una prctica generalizada de nuestra historia evolutiva
porque estar con otros a cuya clase sentimos que pertenecemos
reduce los riesgos e incrementa las posibilidades de supervivencia.
Pero, si reunirse en grupos es comn a la mayora de los humanos,
por qu algunos lo hacen y otros no?
La respuesta est en el persuasivo poder de los principios de
influencia y en la eleccin del tipo de grupo. Steve Hasson (1990) y
Margaret Singer, especialistas en el estudio de los cultos, esbozan
cierto nmero de influencias psicolgicas que conforman las ideas
y la conducta que impulsan a las personas a unirse a los grupos ms
peligrosos (y que no tienen nada que ver con la inteligencia): diso
nancia cognitiva, obediencia a la autoridad, conformidad y sumi
sin al grupo y, especialmente, manipulacin de premios, castigos y
experiencias con el propsito de controlar la conducta, la informa
cin, el pensamiento y la emocin (lo que Hassan llama el modelo
BITE [por Behavior, Information, Thought y Emotion], 2000). El
psiclogo social Robert Cialdini (1984) demuestra en su enorme
mente persuasivo libro sobre las influencias que a todos nos afecta
un conjunto enorme de variables sociales y psicolgicas, incluido el
atractivo fsico, la similitud, el contacto o la exposicin repetidos, la
familiaridad, el reparto de responsabilidades, la reciprocidad y
muchas otras.
Prejuicios de los listos en defensa de las cosas raras
En 1620, el filsofo y cientfico ingls Francis Bacon ofreci su Res
puesta Fcil a la Pregunta Difcil:

Por qu cree la gente lista en cosas raras

445

Una vez que ha adoptado una opinin (tanto si se trata de una opi
nin recibida, bien si se trata de una opinin conforme con l), el
entendimiento humano hace que todas las dems cosas la apoyen y
concuerden con ella. Y aunque en su contra haya un mayor nmero
de ejemplos y sean de mayor peso, los olvida o los desprecia, o tam
bin, estableciendo alguna distincin, los desecha y los niega; con el
fin de que, por esta gran y perniciosa predeterminacin, la autoridad
de sus antiguas conclusiones pueda permanecer inviolada [...]. Yes
as como funcionan todas las supersticiones, ya se trate de la astrologa, los sueos, los augurios, los juicios divinos, o de cosas de ese tipo
en las que los hombres, deleitndose en tales vanidades, realzan los
acontecimientos en que se cumplen, y desatienden y olvidan, pese a
que esto ocurra con mayor frecuencia, aquellos en donde fallan.

Por qu cree la gente lista en cosas raras? Porque, por repetir mi


tesis a la luz de las palabras de Francis Bacon, la gente lista cree en cosas
raras porque est entrenada para defender creencias y afirmaciones a las que
ha llegado por razones poco inteligentes.
Como ya hemos visto, hay gran profusin de datos cientficos que
avalan esta tesis, pero ninguno tanto como dos prejuicios cognitivos
extraordinariamente poderosos que hacen que a cualquiera de
nosotros nos resulte extraordinariamente difcil valorar objetiva
mente una creencia o una afirmacin. En realidad, la gente lista
manipula especialmente bien estos dos prejuicios cognitivos: el pre
juicio de la atribucin intelectual y el prejuicio de la confirmacin.
Prejuicio de la atribucin intelectual. Cuando Frank Sulloway y
yo les preguntamos a las personas que encuestamos por qu creen
en Dios y por qu creen que otras personas creen en Dios (y les pedi
mos que nos respondieran por escrito), nos vimos desbordados por
largos y sesudos tratados (muchas respuestas consistan en varias
pginas grapadas y escritas con ordenador) que, segn descubrimos,
podan constituir una fuente muy valiosa de datos. Clasificando las
respuestas por categoras, stas fueron las ms frecuentes:

446

Por qu creemos en cosas raras

POR QU LA GENTE CREE EN DIOS


1. Argumentos basados en el buen diseo/la belleza natu
ral/la perfeccin/la complejidad del mundo o del universo.
(28,6%)
2. La experiencia de Dios en la vida cotidiana/la sensacin
de que Dios est en nosotros. (20,6%)
3. Creer en Dios reconforta, alivia, consuela y da sentido y
un propsito a la vida. (10,3%)
4. La Biblia as lo dice. (9,8%)
5. Slo porque s/por fe/o por la necesidad de creer en
algo. (8,2%)
POR QU CREE LA GENTE QUE OTRA GENTE CREE EN
DIOS
1. Creer en Dios reconforta, alivia, consuela y da sentido y
un propsito a la vida. (26,3%)
2. Las personas religiosas han sido educadas para creer en
Dios. (22,4%)
3. La experiencia de Dios en la vida cotidiana/la sensacin
de que Dios est en nosotros. (16,2%)
4. Slo porque s/por fe/o por la necesidad de creer en
algo. (13,0%)
5. La gente cree porque teme a la muerte y a lo desconoci
do. (9,1%)
6. Argumentos basados en el buen diseo/la belleza natu
ral/la perfeccin/la complejidad del mundo o del universo.

60

( , %)

Advirtase que las razones para creer en Dios de base intelectual, la


del buen diseo y la de la experiencia de Dios, que figuran en
primer y segundo lugar en la primera pregunta, caen al sexto y ter
cer lugar en la segunda. Ocupando su lugar como las dos razones
ms frecuentes de por qu otras personas creen en Dios estaban las

Por qu cree la gente lista en cosas raras

447

categoras basadas en lo emocional: la gente considera que la reli


gin reconforta y la gente ha sido educada para creer en Dios.
Agrupando las respuestas en dos categoras generales de motivos
racionales y motivos emocionales para creer en Dios, efectuamos
una prueba de ji-cuadrado y comprobamos que la diferencia era
muy significativa (ji-cuadrado [1] = 328,63 [r = 4], N = 1,356, p <
0,0001). Con una desigual proporcin de 8,8 a 1, debemos concluir
que es casi nueve veces ms probable que la gente atribuya su propia
fe en Dios a motivos racionales que que atribuya a ese mismo tipo de
motivos la fe de los dems, que atribuye a motivos emocionales.
Puede explicarse esto mediante el prejuicio de la atribucin, o la
atribucin de la causa de nuestra conducta y de la conducta de los
dems bien a una situacin bien a una predisposicin. Cuando hace
mos una atribucin situacional, identificamos la causa en el entorno
(mi depresin se debe a una muerte en la familia); cuando hace
mos una atribucin de predisposicin, identificamos la causa en la
persona, por un rasgo perdurable (su depresin de debe a su per
sonalidad melanclica). Los problemas de atribucin pueden pro
ceder de nuestra prisa en aceptar la primera causa que nos viene a la
cabeza (Gilbert et al., 1988). Adems, Carol Travis y Carole Wade
(1997), especialistas en psicologa social, explican que la gente tiene
tendencia a atribuirse la causa de sus buenas acciones (atribucin
dispositiva) y a responsabilizar a la situacin de las malas. En el
trato con otras personas, por ejemplo, podemos atribuir nuestro
xito a nuestro esfuerzo e inteligencia y el del otro a la suerte y las
circunstancias (Nisbetty Ross, 1980).
Creemos que hemos encontrado pruebas de un prejuicio de atri
bucin intelectual, porque consideramos que es un motivo racional
lo que impulsa nuestras propias acciones, mientras que creemos que
las de los dems se deben ms bien a la emocin. Atribuimos nues
tro compromiso con una creencia a una decisin racional y a una
eleccin intelectual (estoy en contra del control de armas porque
las estadsticas demuestran que los crmenes descienden cuando la

448

Por qu creemos en cosas raras

compra de armas aumenta), y la creencia de los dems a la necesi


dad y la emocin (est a favor del control de armas porque es un
liberal de gran corazn y necesita identificarse con la vctima). Este
prejuicio de atribucin intelectual se aplica a la religin como siste
ma de creencias y a Dios como objeto de nuestra fe. Como animales
en busca de modelos que somos, el asunto del aparente buen diseo
del universo y la percepcin de que en las contingencias de nuestra
vida cotidiana interviene una inteligencia superior constituyen
poderosas justificaciones intelectuales para creer. Pero atribuimos
las creencias religiosas de los dems a su educacin y a sus necesida
des emocionales.
Como son ms inteligentes y han recibido ms formacin que los
dems, los listos son ms capaces de justificar sus creencias con razo
nes intelectuales, aunque las hayan adquirido por razones no inte
lectuales. Pero los listos, como el comn de los mortales, se dan
cuenta de que las necesidades emocionales y el hecho de haber sido
educado para creer en algo es la forma en que la mayora llegamos a
creer en lo que creemos. Y entonces interviene el prejuicio de la atri
bucin intelectual, especialmente en la gente lista, para justificar
esas creencias por raras que sean.
El prejuicio de la confirmacin. En el fondo de nuestra Respuesta
Fcil a la Pregunta Difcil se encuentra el prejuicio de la confirmacin,
o tendencia a buscar o interpretar pruebas en favor de creencias que
ya existen y a hacer caso omiso o reinterpretar pruebas en contra de
creencias que ya existen. En una exhaustiva revisin de la bibliografa
sobre este prejuicio, el psiclogo Raymond Nickerson (1998) afirma:
Si uno quisiera identificar un nico aspecto problemtico del razona
miento humano que merezca atencin sobre todos los dems, el pre
juicio de la confirmacin debera ser unos de los candidatos a conside
rar [...] parece lo suficientemente fuerte y generalizado, y uno se
pregunta si, por s solo, ese prejuicio podra explicar una cantidad sig
nificativa de las disputas, altercados y malentendidos que se producen
entre las personas, grupos y naciones.

Por qu cree la gente

lista en cosas raras

449

Aunque los abogados esgrimen resueltamente un tipo de prejui


cio de la confirmacin en el estilo confrontativo al que recurren en
los tribunales cuando eligen a propsito las pruebas que ms convie
nen a sus clientes y prescinden, tambin a propsito, de las que con
tradicen su versin (porque ganar el caso est por encima de la vera
cidad o falsedad de lo que se dirime), los psiclogos creen que, en
realidad, todos hacemos eso, normalmente de forma inconsciente.
En un estudio que llevaron a cabo en 1989, las psiclogas Bonnie
Sherman y Ziva Kunda presentaron a un grupo de estudiantes prue
bas que contradecan una creencia que tenan firmemente asentada
y tambin pruebas que la apoyaban. Los estudiantes solan atenuar
la validez del primer conjunto de pruebas y acentuar la validez del
segundo conjunto. En un estudio que en 1989 realiz con nios y
jvenes a quienes les ofreca datos que contradecan una teora en la
que crean, Deanna Kuhn descubri que o bien no reconocan los
datos discrepantes o bien los contemplaban de un modo selectivo y
las distorsionaban. E interpretaban datos idnticos de una forma
cuando favorecan una teora en la que crean y de otra cuando se
oponan a otra teora en la que no crean. Luego, tras el experi
mento, los sujetos no recordaban qu datos contradictorios les ha
ban presentado. En otro estudio de 1994, Kuhn puso a las personas
que se sometieron a su experimento una grabacin de audio de un
juicio por asesinato y se dio cuenta de que, en lugar de valorar las
pruebas objetivamente, la mayora de los sujetos hilvanaban primero
un relato de lo sucedido y luego escogan las pruebas que mejor
encajaban con ese relato. Resulta interesante que las personas que
ms se concentraban en encontrar pruebas que confirmaran una
sola versin de lo que haba ocurrido (frente a quienes queran con
siderar al menos una versin alternativa) eran las que ms confianza
demostraban en su decisin.
Los psiclogos han descubierto que, incluso a la hora de juzgar
algo tan subjetivo como la personalidad, vemos en una persona lo
que estamos buscando en ella. En una serie de estudios, se les pidi

450

Por qu creemos en cosas raras

a los sujetos que valorasen la personalidad de alguien a quien esta


ban a punto de conocer. A algunos les dijeron que se trataba de una
persona introvertida (tmida, callada), a otros, que era extrovertida
(sociable, comunicativa). Cuando les pidieron que valorasen su per
sonalidad, las personas a quienes les haban dicho que se trataba de
alguien extrovertido hicieron preguntas que llevaban a esa conclu
sin; y el grupo al que dijeron que era una persona introvertida hizo
lo mismo. Ambos grupos encontraron en esa persona la personali
dad que queran encontrar (Snyder, 1981). Por supuesto, en este
experimento, el prejuicio de la confirmacin acta en ambos senti
dos. Result que los individuos de quienes se juzgaba la personali
dad tendan a ofrecer respuestas que confirmaran las hiptesis que
manejaba el interrogador.
El prejuicio de la confirmacin no slo es generalizado, sino que
sus consecuencias pueden ejercer una gran influencia en la vida de
las personas. En 1983John Darley y Paul Gross ensearon a los suje
tos objeto de un estudio un vdeo de un nio haciendo una prueba.
A un grupo se le dijo que el nio perteneca a la clase socioeconmi
ca alta, y al otro, que era de clase socioeconmica baja. A continua
cin, a los miembros de ambos grupos se les pidi que valoraran la
capacidad acadmica del nio basndose en los resultados del test.
Como no es de extraar, el grupo al que se le haba dicho que el
nio era de clase alta valor la capacidad acadmica del nio por
encima de la nota requerida, mientras que el grupo al que se le
hba dicho que el nio era de clase baja la valor por debajo de esa
nota. Dicho de otra manera, ambos grupos vean los datos de forma
distinta dependiendo de sus expectativas. Es decir, los datos confir
maban las expectativas en ambos casos.
El prejuicio de la confirmacin tambin puede afectar a los pre
juicios ideolgicos y a los estados emocionales. Para los hipocondra
cos, cada pequea molestia o dolor son sntomas de su prxima y
grave enfermedad, mientras que la gente normal sencillamente
ignora esas seales corporales aleatorias (Pennebaker y Skelton,

Por qu cree la gente lista en cosas raras

451

1978). La paranoia es otra forma del prejuicio de la confirmacin en


la que se llega a creer que ellos van por uno, y luego se interpretan
las muchas y diversas anomalas y coincidencias de la vida como
pruebas que desmentan la hiptesis paranoide. Asimismo, los pre
juicios ideolgicos dependen de un tipo de prejuicio de la confirma
cin en el que las expectativas previas sobre las caractersticas de un
grupo llevan a valorar a cada individuo que pertenece al grupo en
funcin de esas expectativas (Hamilton et al., 1985). Incluso en la
depresin, las personas suelen centrarse en los acontecimientos y la
informacin que la refuerzan y olvidan los indicios de que, en reali
dad, las cosas estn mejorando (Beck, 1976). Como Nickelson sea
l, resumiendo: La presuncin de que existe una relacin nos pre
dispone a encontrar pruebas de ella incluso cuando no las hay, y, si
las hay, a darles mayor importancia de la que tienen y a llegar a una
conclusin que va ms all de lo que las pruebas justifican.
Incluso los cientficos se ven afectados por el prejuicio de la con
firmacin. A menudo, cuando investigan un fenmeno en particu
lar, interpretan de los datos que pueden ver (o elegir) los que ms
apoyan la hiptesis que estn comprobando y hacen caso omiso (o
prescinden) de los que no apoyan su hiptesis. Por ejemplo, los his
toriadores de la ciencia han llegado a la conclusin de que en uno
de los experimentos ms famosos de la historia de la ciencia, el pre
juicio de la confirmacin actu de forma relevante. En 1919, el
astrnomo britnico Arthur Stanley Eddington quiso comprobar la
prediccin de Einstein de que, en los eclipses (el nico momento en
que se pueden ver estrellas por detrs del sol), el sol desviaba la luz
de las estrellas que tena detrs. Pues resulta que el error de medi
cin de Eddington fue tan grande como el efecto que estaba
midiendo. Stephen Hawking (1988) lo describe as: La medicin
del equipo de investigacin britnico fue pura suerte, o un caso de
conocer el resultado al que queran llegar, algo que no resulta tan
raro en las ciencias. Al revisar los datos originales de Eddington, los
historiadores S. CollinsyJ. Pinch (1993) averiguaron que Edding-

452

Por qu creemos en cosas raras

ton slo pudo declarar que haba confirmado a Einstein porque se


serva de las deducciones de ste para decidir cules eran sus obser
vaciones, mientras que las deducciones de Einstein slo haban sido
aceptadas porque las observaciones de Einstein parecan confirmar
las. La observacin y la prediccin estaban vinculadas dentro de un
crculo de confirmacin mutua en vez de ser independientes la una
de la otra, como cabe esperar en lo que es nuestra idea tradicional
de prueba experimental. Dicho de otro modo: Eddington encon
tr lo que estaba buscando. Naturalmente, la ciencia tiene un meca
nismo de autocorreccin para evitar el prejuicio de la confirmacin:
otras personas comprueban los resultados de tu experimento o lo
repiten. Si los resultados son producto del prejuicio de confirma
cin, tarde o temprano alguien acabar por pillarte. Es lo que dife
rencia a la ciencia de otras formas de conocimiento.
Por ltimo, y es lo ms importante para lo que aqu nos propone
mos, el prejuicio de confirmacin opera para confirmar yjustificar
la creencia en cosas raras. Por ejemplo, los videntes, los echadores
de cartas, los quiromnticos y los astrlogos dependen del poder del
prejuicio de confirmacin a la hora de decirles a sus clientes (algu
nos diran que son sus blancos) qu esperar del futuro. Con lectu
ras de una sola cara (en vez de lecturas de dos caras, en las que es
posible ms de un resultado), en las que se da importancia a que el
suceso ocurra y ninguna a que no ocurra. Pensemos en la numerologa. La bsqueda de relaciones significativas en las diversas cifras y
medidas que nos ofrecen casi todos los elementos del mundo
(incluidos el propio mundo y tambin el cosmos) ha conducido a
numerosos observadores a encontrar un significado profundo en la
relacin entre esas cifras y medidas. El proceso es sencillo. Se puede
empezar con el nmero que se est buscando e intentar encontrar
alguna relacin que concluya en l o en alguno prximo a l. O, lo
cual es ms frecuente, se les da vueltas a los nmeros y se ve qu sale
de los datos que parezca familiar. Con respecto a la pirmide de
Gizeh, por ejemplo, (como ya comentamos en el captulo 15), la

Por qu cree la gente lista en cosas raras

453

relacin del lado de su base con el ancho de las piedras que la revis
ten es de 365, el nmero de das del ao. Ese darle vueltas a los
nmeros, con el prejuicio de la confirmacin en mente, ha llevado a
muchas personas a descubrir en la pirmide la densidad media de
la Tierra, el perodo de precesin de su eje y la temperatura media
de su superficie. Como Martin Gardner (1957) seal con mucha
irona, se trata de un clsico ejemplo de cmo un hombre inteli
gente, apasionadamente convencido de una teora, puede manipu
lar la materia que est estudiando de tal modo que se acomode a las
opiniones que sostiene. Y cuanto ms inteligente, mejor.
En suma, tener mucha o poca inteligencia es ortogonal a la nor
malidad o rareza de las creencias que se tengan, y tambin es inde
pendiente de esa cualidad. No obstante, estas variables tienen sus
efectos. Como sealo en mi Respuesta Fcil, una inteligencia eleva
da le hace a uno hbil para defender las creencias a las que ha llega
do por razones que nada tienen que ver con la inteligencia. En el
captulo 3 coment un estudio elaborado por el psiclogo David
Perkins (1981), que hall una relacin positiva entre inteligencia y
capacidad para justificar las creencias, y una relacin negativa entre
la inteligencia y la capacidad para considerar que las teoras de los
dems son viables. Es como decir que a las personas inteligentes se
les da mejor racionalizar sus creencias con argumentos razonados,
pero, como consecuencia de ello, estn menos abiertas a considerar
las opiniones ajenas. As pues, aunque la inteligencia no afecta a lo
que creemos, s influye en la forma en que las creencias se justifican,
racionalizan y defienden, despus de que las hayamos adquirido por
razones que nada tienen que ver con la inteligencia.
Pero basta de teora. Como seal el arquitecto Mies van der
Rohe, Dios est en los detalles. Los siguientes ejemplos de la diferen
cia entre inteligencia y creencias los he escogido cuidadosamente no
entre chiflados o marginados culturales, sino en mbitos socialmen
te mayoritarios y, especialmente, en el mundo acadmico. Por eso la
Pregunta Difcil es tan difcil. Una cosa es valorar las afirmaciones

454

Por qu creemos en cosas raras

que a propsito de una mentira del gobierno hace un conspiracionista delirante en un panfleto que imprime en el garaje de su casa de
Villa Marginados, Idaho; y otra muy distinta es hacerlo cuando las
suscribe una catedrtica de Ciencias Polticas de la Universidad de
Columbia, o un catedrtico de Historia de la Universidad de Tem
ple, o un socilogo de la Universidad de Emory, o un empresario
genial y multimillonario de Silicon Valley, o un catedrtico de Psi
quiatra de la Universidad de Harvard que ha obtenido el premio
Pulitzer.
Los ovnis y las abducciones extraterrestres: una cosa rara en la que
cree gente muy lista
Los ovnis y las abducciones extraterrestres cumplen con mis requisi
tos de cosa rara porque la afirmacin de que esos avistamientos y
experiencias suponen encuentros con seres inteligentes extraterres
tres (1) la aceptan la mayora de las personas que se dedican a la
astronoma, la exobiologa y la Bsqueda de Inteligencia Extrate
rrestre (a pesar del deseo casi universal de quienes la practican de
encontrar cualquier forma de vida en algn lugar distinto de la Tie
rra), (2) es extraordinariamente improbable (aunque no lgica
mente imposible) y (3) se basa sobre todo en testimonios anecdti
cos y no corroborados. Creen las personas listas en los ovnis y en las
abducciones extraterrestres? Aunque la comunidad de creyentes
sola estar compuesta en su mayora por chiflados de los mrgenes
de la sociedad, stos han conseguido migrar con xito a la cultura
dominante. En las dcadas de 1950 y 1960, quienes contaban histo
rias de encuentros con aliengenas reciban, en el mejor de los casos,
risitas detrs de las puertas (y, a veces, carcajadas cuando las puertas
se abran de par en par), y, en el peor, el consejo de ir al psiquiatra
para someterse a un examen mental. Y, entre los cientficos, siempre
eran motivo de mofa. Pero en las dcadas de 1970 y 1980, las creden-

Por qu cree la gente lista en cosas raras

455

cales de los creyentes experimentaron un cambio gradual hasta


que, en la de 1990, recibieron el espaldarazo del mundo acadmico,
lo cual ha contribuido a que el grueso de la sociedad haya incorpo
rado estas creencias.
Consideremos el libro Alims in America [Extraterrestres en Am
rica] (1998), dejodi Dean, doctora por la Universidad de Columbia,
profesora de Ciencias Polticas de las universidades de Hobart y
William Smith, y reputada especialista en feminismo. Su libro fue
publicado por Comell University Press y empieza como si se tratara
de un sesudo volumen sociolgico sobre la ufologa con la tesis de
que los abducidos se sienten alienados de la sociedad estadouni
dense moderna por inseguridades econmicas, amenazas de des
truccin medioambiental, el militarismo global, el colonialismo, el
racismo, la misoginia y otras pesadillas de la cultura: Mi argumento
es que los aliengenas infiltrados en la cultura popular estadouni
dense son iconos a travs de los cuales se puede acceder a unas nue
vas condiciones de poltica democrtica en el nuevo milenio. Pues
to que rechaza la ciencia y la racionalizacin como mtodos para
discriminar lo serio de lo tonto, no contamos con criterios para ele
gir entre polticas y veredictos, entre manipulaciones y reivindicacio
nes. Es ms, ni siquiera podemos recurrir a los procedimientos cien
tficos o jurdicos que podran proporcionamos alguna presuncin
de qu es lo razonable. Para Dean, la ciencia no slo no es una
solucin, sino que es parte del problema: Son los cientficos quie
nes tienen problemas con la racionalidad de las personas que per
tenecen a la comunidad de los ovnis. Son los cientficos quienes
tienen necesidad de explicar por qu algunas personas creen en pla
tillos volantes, quienes tachan a los que lo hacen de perturbados o
de estar llenos de prejuicios o de ser ignorantes. En realidad,
sostiene Dean, puesto que el posmodernismo nos ha enseado que
toda verdad es relativa y consensuada, las afirmaciones de los uflogos son tan ciertas como las de cualquier otro: Los primeros uflogos lucharon contra comprensiones esencialistas de la verdad que

456

Por qu creemos en cosas raras

inscriban la verdad en los objetos del mundo (y en las relaciones


entre ellos). Rechazando esta idea, confiaron en un entendimiento
de la verdad como algo consensuado. Si nuestra forma de vida en el
mundo es la consecuencia de un consenso sobre la realidad, deten
gmonos un momento y dmonos cuenta de que no todo el mundo
est de acuerdo con la visin de la realidad que suscriben la ciencia y
el Estado.
Con esta visin relativista de la verdad, Jodi Dean no nos dice si
cree o no en los relatos de ovnis y abducciones que le cuentan las
personas objeto de su estudio! De modo que, en una entrevista en la
radio, se lo pregunt: Creo que ellos creen lo que me han conta
do. Agradec la aclaracin, pero segu insistiendo: Pero qu es lo
que usted cree?. Jodi Dean se neg a responder a la pregunta. Y
est bien as, supongo, ya que intenta adoptar un punto de vista
objetivo (aunque ni siquiera consegu que me diera su opinin fuera
de antena). Pero lo que quiero sealar aqu es que, con su actitud,
esa persona tan lista da crdito a la creencia en una cosa rara, pres
tndole credibilidad como un principio de verdad que podra ser el
tema de cualquier conversacin social aceptable cuando, en reali
dad, no hay mayores pruebas de que en la Tierra hay ya extraterres
tres de que existan las hadas (que, en la dcada de 1920, gozaron de
su propio apogeo cultural con el apoyo de personas listas como el
creador de Sherlock Holmes, Arthur Conan Doyle; vase Randi,
1982).
Si Jodi Dean es ambigua en el asunto de la veracidad, David
Jacobs, catedrtico de Historia de la Universidad de Temple no lo es
nada. Jacobs, que obtuvo el doctorado en la Universidad de Wisconsin y, poco despus, public su tesis, The UFO Contmversy in America
[La polmica de los ovnis en Estados Unidos], con el sello Indiana
University Press, escribi en 1992 Vida secreta, que llevaba por subt
tulo Relatos de primera mano de abducciones extraterrestres y
que public en Estados Unidos Simn & Schuster, una de las edito
riales ms grandes y prestigiosas del mundo. En 1998 subi las

Por qu cree la gente lista en cosas raras

457

apuestas con The Threat: The Secret Agenda. What the Aliens Really
Want... and How They Plan to Get It [La amenaza: la agenda secreta.
Qu quieren realmente los extraterrestres... y cmo planean conse
guirlo]. En este ltimo libro, Jacobs admite que cuando hablo del
tema con mis colegas de la comunidad acadmica, s que piensan
que mi capacidad intelectual est seriamente mermada. Poco des
pus de la publicacin de The Threat, lo entrevist en mi programa
de la cadena de radio NPR de Los ngeles. Su capacidad intelectual
no est mermada en lo ms mnimo. Me pareci un hombre brillan
te, que sabe expresarse y est totalmente convencido de lo que cree.
Habl como un acadmico, explic su teora y ofreci algunos datos
con la fra desenvoltura de un especialista veterano, y actu como si
hablar de abducciones no fuera distinto a hablar de cualquier otro
aspecto de la historia del siglo xx en Estados Unidos, que es la mate
ria que ensea.
Pero en sus libros resuena la cantinela S que esto suena raro,
pero soy un chico listo. Prolog su primer libro John Mack (luego
hablar de Mack), psiquiatra de la facultad de Medicina de la Univer
sidad de Harvard, quien afirma que Jacobs es erudito y desapasiona
do, producto de unos conocimientos rigurosos, que hace gala de
una escrupulosa capacidad de observacin y ofrece una meticulosa
documentacin. En su segundo libro, su grado de doctor no slo
adorna la cubierta, sino que encabeza todas las pginas, repitiendo al
lector el mensaje de que, por raro que parezca lo que se dice, lo dice
todo un doctor. El estilo narrativo de Jacobs est pensado para parecer
acadmico y cientfico. Habla de su investigacin, de las metodolo
gas que ha seguido, de sus compaeros investigadores, de un
enorme base de datos, de la documentacin que la avala, de las
numerosas teoras, hiptesis y pruebas que confirman no slo
el hecho de que los extraterrestres estn aqu, sino de que nos estn
revelando lo que se proponen. Aunque este campo de estudio carezca
de la ms mnima prueba fsica -todas las afirmaciones dependen
enteramente de fotografas borrosas, vdeos de mala calidad, recuer

458

Por qu creemos en cosas raras

dos recobrados mediante hipnosis y un sinfn de ancdotas sobre


cosas que hacen ruido por la noche-, y DavidJacobs admita las limita
ciones de sus datos, sin embargo, sostiene que, cuando stos se com
binan, se puede dar el salto del escepticismo a la fe: A menudo nues
tros encuentros con el fenmeno de la abduccin han surgido a travs
de la bruma de la confabulacin, los mdiums y recuerdos poco fia
bles recogidos por investigadores poco competentes o sin experiencia.
Huele tanto a fantasa cultural y a psicognesis que las barreras que
hay que superar para aceptar esta realidad parecen infranqueables.
Ciertamente, pero no subestimemos el poder de la creencia. S, estoy
convencido de que el fenmeno de la abduccin es real. Consecuen
temente, la red de seguridad intelectual con la que oper durante tan
tos aos ha desparecido. Soy tan vulnerable como los propios abducidos. Debera guardar las distancias, pero considero real algo que, al
mismo tiempo, resulta embarazoso y difcil de creer. Si las pruebas de
este fenmeno son tan dbiles, cmo puede un chico listo como
Jacobs creer en l? Su respuesta, que da en las ltimas pginas de su
libro, cierra el camino a las pruebas contrarias: Los aliengenas nos
han engaado. Cuando empezamos a cobrar conciencia de su presen
cia, nos tranquilizaron, nos inspiraron primero incredulidad y luego
complacencia. Es el argumento circular (e impenetrable) perfecto.
Los extraterrestres son los causantes de nuestra fe y de nuestro escepti
cismo. Luego, existen.
Si David Jacobs admite que las pruebas con que cuenta son anec
dticas y, por tanto, no falsables, Courtney Brown, profesor de Cien
cias Polticas de la Universidad de Brown con un par de xitos edito
riales sobre ovnis y extraterrestres publicados por editoriales de
primera lnea, basa sus creencias en un mtodo de recogida de
datos que denomina Scientific Remte Viewing o SRV [Visin
Remota Cientfica] (el nombre y la abreviatura son marcas registra
das de Farsight, Inc., como figura en la pgina de crditos de su
libro). La SRV, ms comnmente llamada Visin Remota, es el pro
ceso que utilizaba un grupo de investigadores contratados por la

Por qu cree la gente lista en cosas raras

459

CIA para intentar cerrar la psi gap [diferencia psquica] (similar al


missegap [diferencia en misiles]) que en la dcada de 1980 separa
ba a Estados Unidos de la Unin Sovitica (uno de ellos, Ed Dames,
fue el mentor de Brown). Durante la Guerra Fra, algunos funciona
rios del gobierno estadounidense teman que los rusos pudieran rea
lizar mayores avances en el terreno de los poderes mentales, de
videncia. As que la CIA organiz un pequeo departamento que
gast veinte millones de dlares en diez aos para determinar si
poda localizar por visin remota el emplazamiento de los silos de
misiles, soldados muertos en combate y reunir otros datos relevantes
para los servicios de inteligencia. El nombre es lo suficientemente
elocuente. Para la Visin Remota, hay que sentarse en una sala e
intentar ver (con el ojo de la mente) el objeto de tu bsqueda,
que podra estar en cualquier parte del mundo. Tras aprender los
rudimentos de la Visin Remota, primero desde su casa en un barrio
residencial de Atlanta y luego desde su propio instituto, dedicado a
la promocin de la SRV -The Farsight Institute [Instituto Clarividen
cia]-, Brown empez a ver extraterrestres a distancia.
Al igual que Jacobs, Courtney Brown proclama bien claro su con
dicin de doctor en todos sus libros. Resulta interesante, sin embar
go, que su vinculacin con la Universidad de Emory no figure en
ninguna parte de su segundo libro, Cosmic Explorers: Sentific Remte
Viewing, Extraterrestials, and a MessageforMankind [Exploradores cs
micos: la Visin Remota Cientfica, los extraterrestres y un mensaje
para la humanidad]. En una entrevista que le hice en la radio en
1999 le pregunt por qu. Al parecer, la Universidad de Emory no
quiere tener nada que ver con la ufologa y los encuentros con extraterrestres y Brown tuvo que firmar un documento que especificara
que, cuando hablara con los medios de comunicacin y con el pbli
co en general, no poda mencionar su universidad. Y, al igual que
David Jacobs, Brown demostr en la radio que es un cientfico inteli
gente y sesudo: Slo sigo los datos (es lo que todos suelen decir),
all donde quieran llevar.

460

Por qu creemos en cosas raras

Las afirmaciones que Courtney Brown hace en sus libros no


dejan de ser espectaculares. Dice que en sus numerosas sesiones de
SRV ha hablado con Jess y con Buda (al parecer, los dos son alien
genas avanzados), ha visitado otros planetas habitados, ha viajado en
el tiempo hasta Marte al momento en que estaba habitado en su
totalidad por ETs inteligentes e incluso ha comprobado que hay
extraterrestres que viven entre nosotros, un grupo en particular resi
de bajo tierra en algn lugar de Nuevo Mxico. Cuando me interes
en la radio por estas afirmaciones tan singulares, se plant y cambi
de tema para hablar de los aspectos cientficos de la visin remota,
de la validez y fiabilidad del mtodo para recopilar datos, de cmo
ha aplicado como socilogo las rigurosas metodologas de la ciencia
estadstica a su nueva metodologa de investigacin y de que los cien
tficos deberan tomarse todo esto muy en serio. (Su primer libro,
publicado en 1996, se titulaba Cosmic Voyage: A Scientific Discovery of
Extratermtrials VisitingEarth [Viaje csmico: el descubrimiento cient
fico de extraterrestres que visitan la Tierra].) La retrica de este
volumen tambin est llena de vocabulario cientfico, con objeto de
transmitir el mensaje de que quien presenta la cosa rara en cuestin
es una persona muy lista. Veamos un pasaje escogido al azar:
Un P4 1/2S es lo mismo que un P4 ?, slo que es un boceto ms que
una descripcin verbal. Cuando el vidente percibe algunos datos
visuales en Fase 4 que se pueden dibujar, escribe P4 1/2S en la
columna de la fsica o en la columna subespacio, dependiendo de si
el boceto es algo de la realidad fsica o de la realidad subespacial. A
continuacin, el vidente coge otra hoja de papel, la coloca a lo
largo, escribe P4 ? S arriba, en el centro, y le da un nmero de
pgina igual al de la pgina matriz que contiene la casilla de la
columna P4 1/2S, aadiendo una A. Por tanto, si la entrada del
P4 1/2S est situada en la pgina 9, el boceto P4 1/2S est situado
en la pgina 9A.

Por qu cree la gente lista en cosas raras

461

Este pasaje describe distintos mtodos que el vidente remoto puede


aplicar para registrar distintos aspectos de su viaje fantstico: tanto si
se trata de un viaje a travs del mundo fsico, como de uno por la
existencia subespacial. No es mi intencin ridiculizar por medio
de la ofuscacin, sino poner de manifiesto hasta qu extremos llega
la gente lista a fin de racionalizar sus creencias en cosas raras. Cuan
do Brown aparece en el programa nocturno de radio de Art Bell, se
puede poner muy potico hablando de invasiones extraterrestres y
de los consejos que le ha dado Jesucristo, pero, cuando sale en mi
programa -que es un programa dedicado a la ciencia que se emite
en California y escuchan muchas personas del Caltech, elJet Propul
sin Laboratory y las comunidades aeroespaciales-, slo quiere
hablar del rigor de su metodologa cientfica.
En el mismo tono respondi Joe Firmage (1999), genio multimi
llonario con negocios en Silicon Valley, cuando lo entrevist. Firmage, que con veintiocho aos fund la compaa de Internet USWeb,
valorada en tres mil millones de dlares (con tan slo diecinueve
aos vendi su primera empresa de Internet por veinticuatro millo
nes de dlares), me pidi que le presentara como fundador y presi
dente de la ISSO (International Space Sciences Organization,
[Organizacin Internacional de Ciencias Espaciales]) y slo estaba
interesado en discutir su amor por la ciencia y su nuevo empleo
como cientfico en la ISSO (que yo sepa, carece de formacin ofi
cial como cientfico). Qu hay de cierto en los reportajes que se
publicaron despus de su anuncio de que abandonaba USWeb para
investigar su creencia de que los ovnis han aterrizado y de que el
gobierno de Estados Unidos ha conseguido parte de la tecnologa
aliengena, la ha modificado y se la ha suministrado a las indus
trias nacionales de ciencia y tecnologa? Han exagerado y distorsio
nado lo que en realidad cree, respondi Firmage. l nunca dijo que
el gobierno estadounidense hubiera robado tecnologa a los extrate
rrestres. Tampoco quiso comentar cierta experiencia que en 1997
tuvo con una inteligencia extraterrestre (pareca realmente incmo

462

Por qu creemos en cosas raras

do cuando saqu el tema). Los medios de comunicacin, me expli


c, tambin lo exageraron. Este comentario me pareci extrao,
poco sincero incluso, porque ha sido el departamento de relaciones
pblicas de su empresa el que ha llamado la atencin de los medios
y difundido las noticias del robo de tecnologa y el encuentro con
aliengenas.
Firmage afirma que una maana de otoo de 1997, nada ms
despertarse, vio un ser notable, baado en una luz blanca y brillan
te, a los pies de la cama. El ser le pregunt: Por qu me has llama
do?. YFirmage dice que respondi: Quiero viajar al espacio. El
aliengena cuestion su deseo y le pregunt por qu tena que satis
facerlo. Porque estoy dispuesto a morir por ello, repuso Firmage.
En ese momento, dice Firmage, del ser extraterrestre sali un esfe
ra azul elctrico, algo ms pequea que una pelota de baloncesto
[...]. Abandon su cuerpo, se acerc flotando y entr en m. De
pronto, me invadi el xtasis ms inimaginable que he experimenta
do, un placer muy superior a un orgasmo. [...] Algo me haba sido
dado. El resultado fue la fundacin de la ISSO y, en 1999, un libro
electrnico inmodestamente titulado The Truth [La verdad], un
farragoso manuscrito de 244 pginas repleto de advertencias a la
humanidad que poda estar sacado de una pelcula de ciencia-fic
cin de serie B de la dcada de 1950. El libro est salpicado de la
jerga de la fsica y la aeronutica y confiesa el objetivo de su autor de
convencer al establishment de la fsica de la realidad de los ovnis y
de tecnologas tan avanzadas como la Energa Punto Cero surgida
del vaco espacial, la propulsin sin propulsores y la propulsin
gravitatoria para viajes por encima de la velocidad de la luz, las
fluctuaciones de vaco para alterar las masas inerciales y gravitacionales y cosas as.
Repito, no pretendo menospreciar, slo quiero comprender.
Por qu iba un hombre tan listo como Joe Firmage a abandonar
una carrera profesional tan extraordinariamente lucrativa y fulgu
rante como mago de la empresa en Silicon Valley para salir en busca

Por qu cree la gente lista en cosas raras

463

de la quimera de los aliengenas? Lo educaron como mormn, pero


en la adolescencia empez a hacerse preguntas sobre los aspectos
ms dogmticos de la religin. Los mormones creen en el contacto
directo entre los humanos y los ngeles basndose en la creencia de
que al fundador de su Iglesia, Joseph Smith, lo llam el ngel Moroni, que lo gui hasta las sagradas tablas doradas en las que se basa el
Libro del Mormn. En The Truth, Joe Firmage explica que la revela
cin la recibi un hombre llamado Joseph Smith, cuyas descripcio
nes de encuentros con seres de blancos y brillantes ropajes apenas
no se diferencian de muchos relatos actuales de encuentros directos
con visitantes. As pues, Joseph Smith vivi un encuentro en la
tercera fase. Y, al parecer, ni mucho menos fue el primero. Mil ocho
cientos aos antes, san Juan Evangelista recibi la revelacin a par
tir de la cual redact el ltimo libro de la Biblia y, poco antes, un car
pintero de la aldea de Nazaret experiment sus propias visiones y
epifanas a raz de su contacto con los cielos. Aunque no lo dice
directamente, es fcil deducirlo: Jesucristo, san Juan Evangelista,
Joseph Smith yjoseph Firmage han establecido contacto con uno de
esos seres de las alturas y, a raz de ello, el mundo se ha transforma
do. Firmage encontr su vocacin y el significado de su encuentro
en la tercera fase:
Uno de los propsitos de este libro virtual es compartir con cada uno
de vosotros ideas fundamentalmente nuevas, ideas que algn da
transformarn el mundo. Con esta obra deseo proponer una forma
de reestructurar por completo nuestras instituciones econmicas
para funcionar de una forma compatible con una Tierra viva, al tiem
po que se preserva la creatividad empresarial que ha construido la
notable civilizacin moderna [...]. Se trata de una propuesta radical?
Por supuesto. Es descabellada? S. Son fantasas utpicas? Totalmen
te. Propuestas radicales y descabelladas son necesarias para salvar a
una nacin miope y peligrosamente arrogante de la autodestruccin
[...]. Mi socio y yo levantamos USWeb Corporation, la mayor empresa

464

Por qu creemos en cosas raras

de servicios de Internet del planeta, as que s de qu estoy hablando


cuando hablo de crear algo as.

En efecto. Joe Firmage es un hombre listo que cree en una cosa rara
y que tiene mucho dinero para legitimar su creencia. Pero ni su astu
cia ni su dinero cambian en lo ms mnimo el hecho de que no exis
te una sola prueba tangible de que los extraterrestres hayan visitado
la Tierra. Y all donde faltan pruebas, hay lagunas que la mente
cubre, algo que a las mentes listas se les da mejor que a las dems.
Impresiona que una cosa rara sea jaleada desde lugares tan pres
tigiosos como la Universidad de Cornell, la Universidad de Emory,
la Universidad de Temple y Silicon Valley, pero la comunidad de las
personas que creen en los ovnis y de las que han tenido experien
cias con extraterrestres (expresin que prefieren a abduccin)
recibi su mayor empujn en 1994 con la publicacin de Abduction:
Human Encounters with Aliens [Abduccin: encuentros de humanos
con aliengenas], de John Mack, psiquiatra de la facultad de Medici
na de la Universidad de Harvard. Que Mack es doctor en Medicina
figura vistosamente en la cubierta de su libro junto con ganador
del premio Pulitzer (por una biografa de Lawrence de Arabia, no
por un libro de psiquiatra), lo cual le inviste de credibilidad. El edi
tor bien podra haber impreso al pie de la cubierta hombre listo
que suscribe una cosa rara. Mack reconoce en la introduccin
que, cuando oy hablar de Budd Hopkins, uno de los primeros en
defender la existencia de abducciones, y de personas que afirma
ban que haban sido abducidas por extraterrestres, dije algo as
como que deban de estar locos. Pero, cuando conoci a algunos
de ellos, me parecieron bastante cuerdos en todos los aspectos.
Adems, por lo que l sabe, esos individuos no tienen nada que
ganar y s mucho que perder con la revelacin de sus historias y, por
tanto, estaban preocupados por algo que, al parecer, les haba ocu
rrido. Su escepticismo se transform en credulidad despus de
entrevistar a unas cien personas que haban tenido experiencias

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con extraterrestres, y lleg a la conclusin de que no haba nada


que sugiriera que sus historias eran delirios, una tergiversacin de
sus sueos o producto de la fantasa. Ninguna de aquellas personas
me pareci capaz de inventar una historia extraa por algn moti
vo personal.
De acuerdo, pero es inventar la palabra idnea? Me parece que
no. Persona que ha tenido experiencias con extraterrestres es una
descripcin adecuada porque no hay duda de que las experiencias de
esas personas son muy reales. El quid de la cuestin es: son esas expe
riencias algo que est exclusivamente en el interior de la mente o
fuera, en el mundo real? En vista de que no existen pruebas fsicas que
confirmen la validez de esta segunda hiptesis y sabiendo lo que sabe
mos sobre la fantstica imaginera que el cerebro es capaz de produ
cir, la conclusin lgica es que esas experiencias no son ms que
representaciones mentales de fenmenos mentales estrictamente
internos. La motivacin de esas personas para contarle a John Macky
a otros esas experiencias, dando por supuesto (quiz de un modo
ingenuo) que no lo hacen buscando la atencin pblica, fama o dine
ro, es la validacin externa de un proceso interno. Y cuanto ms presti
giosa sea la fuente de esa validacin -cuanto ms listo sea el validador,
por as decir-, ms vlida ser la experiencia: Eh, que no me he vuel
to loco, ese to tan listo de Harvard dice que es verdad.
La relacin de Harvard con esos elementos marginales no pas
desapercibida a la direccin de la universidad, que intent atar en
corto a John Mack y que olvidara su inters por el mundo de los
extraterrestres, pero ste contrat a un abogado, defendi el princi
pio de libertad acadmica (tiene un puesto estable) y se gan el
derecho a continuar con su centro acadmico, el PEER (Program
for Extraordinary Experience Research [Programa de Investigacin
de Experiencias Extraordinarias]). Muchos cuestionaron sus moti
vos. Disfruta siendo el centro de atencin, dijo Amold S. Relman,
catedrtico emrito de la facultad de Medicina de Harvard, que diri
gi la revisin acadmica oficial de las investigaciones de Mack. Sus

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Por qu creemos en cosas raras

colegas ya no le toman en serio -aadi-, pero, en aras de la libertad


acadmica, Harvard se puede permitir tener a un par de excntri
cos (citado en Lucas, 2001).
Para John Mack, las consecuencias de este cambio de creencias
-en cierto sentido, su propia forma de validacin- fueron profun
das: El fenmeno de la abduccin me ha llevado [... ] a darme
cuenta de que participamos en un universo o universos que estn lle
nos de seres inteligentes de los que nos hemos escindido, porque
hemos perdido los sentidos con los que podramos conocerlos.
Pero permita el lector que llene la elipsis: Yo dira que inevitable
mente. (Lea ahora sin hacer la elipsis.) Por qu inevitablemente?
La respuesta de Mack resulta reveladora: He visto tambin con toda
claridad que nuestra visin del mundo o nuestro paradigma, tan
reducidos, subyacen a los grandes modelos destructivos que amena
zan el futuro de la humanidad: una codicia empresarial que no tiene
sentido y perpeta las enormes diferencias entre pobres y ricos y
contribuye al hambre y las enfermedades; una violencia etnonacional que tiene como consecuencia asesinatos en masa que podran
desembocar en un holocausto nuclear; y la destruccin del medioambiente de una escala tal que amenaza la supervivencia de los eco
sistemas terrestres.
Es una historia tan vieja como el gnero de ciencia-ficcin del
que surgi y revela el motivo mtico profundo que se oculta tras los
testimonios de encuentros con extraterrestres, que constituye una
especie de teologa secular en la que los ovnis y los aliengenas son
dioses y mesas que vienen del cielo a rescatamos de una destruccin
autoimpuesta: recordemos Ultimtum, a la Tierra (1951), esa pelcula
de Robert Wise que es una alegora de la historia de Cristo (el nom
bre terrqueo del aliengena es seor Carpenter [carpintero]) en
la que un extraterrestre de inteligencia superior llega al planeta para
salvarlo de su Armagedn nuclear. Vislumbramos aqu un motivo
posible parajohn Mack. Es un santo secular, un Moiss que des
ciende de la montaa de Harvard para mezclarse con la masa e ilu

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minarnos con el verdadero significado del cosmos? Esto tal vez sea
una exageracin, pero hay algo ms profundo en la historia de John
Mack que revela al final de la introduccin de su libro, y es su fasci
nacin por el concepto de paradigma de Thomas Kuhn y el revolu
cionario cambio de paradigma:
Conozco a Tom Kuhn desde que ramos nios porque los dos viva
mos en Nueva York. Sus padres y los mos eran amigos y fui muchas
veces a las fiestas de Navidad que daban en su casa. Lo que me parece
ms esperanzador de Kuhn es su observacin de que el paradigma
cientfico occidental ha adoptado la rigidez de una teologa y de que
este sistema de creencias se sostiene por estructuras, categoras y pola
ridades del lenguaje como real/irreal, existe/no existe, objetivo/sub
jetivo, intrapsquico/mundo externo y ocurri/no ocurri. Kuhn ha
sugerido que, en el curso de mis investigaciones, he dejado en suspen
so hasta donde me ha sido posible todas estas frmulas lingsticas y
me he limitado a recopilar la informacin en bruto, despreocupndo
me de que lo que iba averiguando encajara con una particular visin
del mundo. Ms tarde examinara lo que haba encontrado y si sera
posible alguna formulacin terica coherente.

Existe una notable irona en esta declaracin -y me resulta difcil


creer que Kuhn la suscriba-, porque uno de los argumentos princi
pales del revolucionario libro de Kuhn La estructura de las revoluciones
cientficas, que fue publicado en ingls en 1962, es que es virtualmen
te imposible dejar en suspenso [... ] esas frmulas lingsticas y
limitarse a recopilar la informacin en bruto. Todos estamos
engastados en una visin del mundo, encerrados en un paradigma y
refugiados en una cultura, y, como hemos visto, los prejuicios de la
atribucin intelectual y de la confirmacin son tan poderosos y
generalizados que ninguno de nosotros puede escapar a ellos. Las
frmulas lingsticas de los relatos de abducciones extraterrestres
forman parte de una cultura mayor de los Estados Unidos del siglo

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Por qu creemos en cosas raras

xx que engloba la literatura de ciencia-ficcin, la exploracin del


espacio, las pelculas y las series de televisin sobre naves espaciales y
aliengenas, y, especialmente, la SETI (Search for Extra-Terrestrial
Intelligence [Bsqueda de Inteligencia Extraterrestre]), en la que
trabajan cientficos reconocidos. sta es, ms o menos, la explica
cin que los escpticos dan a la coherencia de los testimonios de
abducciones: los motivos recordados provienen de ese acervo cultu
ral comn. Pero la cuestin es que, a la luz de lo que sabemos sobre
la formacin de las creencias, parece poco probable que la coleccin
de datos que nos ofrece John Mack sea informacin en bruto pre
suntamente inmaculada. (Yo tambin sealara -aunque no hay
forma de que Mack supiera esto a partir de su nica incursin en lo
paranormal- que la identificacin del paradigma de Kuhn y la apela
cin a llevar a cabo un cambio revolucionario y convertirse a las radi
cales ideas de los creyentes las hacen casi todos los que, desde la cul
tura marginal, aspiran a entrar en la corriente cultural o acadmica
dominante, desde los uflogos a los investigadores de la videncia y
los defensores de la fusin fra y de las mquinas de movimiento per
petuo.) El lema Nada ms que los hechos, seora, que hizo popu
lar algn personaje de la televisin estadounidense, suena bien en
principio, pero nunca se lleva a la prctica. Todas las observaciones
se filtran a travs de un modelo o teora, as que, en algn punto, las
observaciones que John Mack hace siguiendo un paradigma escpti
co se convierten en datos para apoyar el paradigma de una creencia.
Cmo ocurre esto?
John Mack es lo suficientemente inteligente para darse cuenta de
que los datos y las tcnicas de recogida de datos que l y otros utili
zan para justificar los testimonios de abducciones son, por decirlo
suavemente, cuestionables. En la actualidad sabemos que la regre
sin hipntica, el teatro teraputico y la terapia sugestiva, que llevan
a la generacin de los llamados recuerdos recobrados, generan
recuerdos falsos. A propsito de la presunta desaparicin de abducidos, Mack admite que no hay pruebas concluyentes de que la

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abduccin sea la causa de su desaparicin. De las cicatrices de las


operaciones realizadas por aliengenas dice: Normalmente, son tan
leves que no tienen ninguna relevancia desde un punto de vista
mdico. De los nios nacidos de relaciones sexuales entre huma
nos y extraterrestres, y luego desaparecidos, comenta: Ningn
mdico ha documentado todava ningn caso de feto desaparecido
con relacin a una abduccin. Y de la experiencia en su conjunto,
Mack confiesa que es exasperantemente sutil y difcil de corroborar
con la gran cantidad de datos y pruebas slidas que exigira.
Para obviar estas carencias y continuar con su trabajo, John Mack
debe efectuar un salto de realidad de proporciones kuhnianas. La
limitacin no est en nuestras metodologas de investigacin, sino
en los propios sujetos que son objeto de estudio: Si, como sospe
cho, el fenmeno de la abduccin se manifiesta en el espacio-tiem
po fsico de nuestro mundo, pero no pertenece a l en un sentido
literal, es posible que nuestras nociones de veracidad del recuerdo
con respecto a lo que ocurri o no ocurri (en este punto, el consejo
de Thomas Kuhn de dejar en suspenso las categoras parece relevan
te) no sean pertinentes, no, al menos, en un sentido fsico literal.
Quiz los aliengenas no vengan del espacio, sino de otra dimensin
a la que slo se puede acceder a travs de estados mentales efmeros
y, por tanto, inmune a las demandas de los escpticos, que solicita
mos un cuerpo o un trozo de nave. Este puede ser un modelo de
ciencia kuhniano, pero no popperiano, porque no hay forma de fal
sear sus afirmaciones. Mack emprende la retirada cuando admite
que los aliengenas tal vez sean seres de una dimensin interna y
slo se los puede detectar en la mente de quienes han tenido contac
to con ellos, lo cual no se diferencia en nada de mi hiptesis de que
no son ms que un producto de la actividad neurona! Y como no
hay forma de distinguir entre las dos hiptesis, abandonamos el
reino de la ciencia y nos adentramos en el de la literatura. En mi opi
nin, ciencia-ficcin sera un trmino ms adecuado para referir
se al fenmeno.

470

Por qu creemos en cosas raras

As pues, los problemas epistemolgicos son enormes desde el


principio, como el propio Mack admite al abandonar del todo el
juego de la ciencia: Como en cualquier investigacin clnicamente
slida, en este trabajo, la psique del investigador, o, ms exactamen
te, la interaccin de las psiques del cliente y del clnico, es el medio
de adquirir conocimiento [...]. Por tanto, la experiencia, el testimo
nio de la experiencia y la recepcin de esa experiencia a travs de la
psique del investigador son, en ausencia de verificaciones fsicas o
pruebas [...] el nico medio de que podamos estudiar las abduc
ciones. Cuatrocientas pginas despus, en la ltima parte, titulada
Cambio de paradigma, Mack vuelve a apelar a una transfo