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,.:a lrr+. :t:

eu FALL.A. 1a teora de Faetrinl


Para empezar. los asteoides no \i 1r1Li.\ cn
como lo haran si hubreran surgiclrt l Lin rplosin nica. una explosin mur re ;ienie .tr
trminos astronmicos. ocurrida hace un :::rlln de aos. Dos trozos de un planeta que .!tallara se alejaran en diferentes direccione: r
seguiran rbitas distintas alrededor del SoL,
Pero esas rbitas se cruzaran siempre en el sitio donde hubiese estado el planeta original,
Las rbitas de los asteroides no se intersecan
en un punto nico: no pueden ser restos de una
explosin nica.
Adems. los fragmentos de esa explosin seguiran rbitas que, aunque se cruzaran, seran de diferentes tamaos y formas. De modo
que el cinturn de asteroides sera una confusin de fragmentos de diferentes tipos de rocas
y metales. originados a diferentes profundidades de la superficie de Faetn. todos mezclados. Los astrnomos saben, aproximadamente. cul es la composicin de un asteroide, analizando la forma en que refleja la luz. Los asteroides de hierro v los asteroides peculiares
de composicin no identificada representan.
cada grupo. el 10 % del nmero total de asteroides del cinturn. Pero los asteroides rocosos
cambian sistemticamente: cerca del borde intcrno del cinturrin. los asteroides silceos de
lpoR

ii0
I
I

L.

1.

-E't

En la parte superior: as imagin


un artista la cada de un
meteorito. Se ha sugerido que
algunos meteoritos proceden del
estallido de Faetn, hace un
milln de aos; sin embargo, el
nmero de meteoritos que llega a
la Tierra se ha mantenido
constante a lo largo de 3,5
billones de aos (foto lnsttute of
Geological Sciences-Londres).
Arriba: el crter de Meteor en
Arzona, uno de los mayores del
mundo (foto ZEFA).

color claro son tres veces ms abundantes que


los asteroides negros carbonceos; ms all.
las proporciones se invierten. Hacia el borde
externo. los asteroides silceos estn en mino-

ra, y son sobrepasados en la proporcin


cuatro a uno por

de

carbonceos. Una explosin nunca hubiese podido clasificar a los tiptrr


de asteroide tan sistemticamente.
Y. adems, no hay materia suficiente r ..
cinturn de asteroides para formar un 1'1rr-:-,
del tamao aproximado de la Tierra. El ::.,', -r:
de los asteroides. Ceres. tiene 1 00r-l kr: ;- -::-,metro. y todos los dems asteroides iun:,': n,contienen ms materia que Cere. S*::
1os

la toda se podra

construir

un-,..:-

Faetn

Los fragmentos de rn planeta que hubiese


estallado seran irregulares, formas retorcidas
y asimtricas, como los cascos de metralla. Peio los asteroides ms grandes son redondos,
tan esfricos como la Tierra y la Luna. Su propia gravitacin no es la causante. ya que no
iiene la fuerza necesaria para redondearlos. La
nica explicacin razonable es que los asteroides ms grandes, por lo menos, no son fragmentos de un cuerpo celeste mayor sino que se
fueron construyendo gradualmente. a partir de
trozos ms pequeos de roca. que nunca formaron parte de un planeta v que les dieron una
forma regular.
Adems. las pruebas que proporcionan los
meteoritos tampoco dan la razn a Kazantsev
y Zigel. La mayor parte de los meteoritos son
lragmentos de asteroides y demuestran la no
existencia de Faetn. No se conocen meteoripmez y piedra caliza, apartos de
"piedra
te de los que Zigel afirma haber estudiado. Los

km de dimetro, no mayor que la India.


Smejante mundo no podra retener una at-;r-r0

:ltlsfera. Tendra un tercio del tamao de


:-r.stra 1una. y sera igualmente estril.
P.rdamos suponer que el planeta era mu-

::

ms grande. del tamao de la Tierra, ms


menos. v que el resto desapareci a causa de
.' litnica explt-rsin. Pero todos los asteroides
'-rtos pesan rnenos de una milsima parte del
:eso de la Tie-. La erplosin tendra que ha:,e: srdt Iir-lllii n"ra impulsa al 99,9 % de la

::::ei :- :::re:a a un velocidad


:,= r::--:.:la del sistema
:: l:::1:" ::::', edad del SOl.

suficiente
solar, a pesar de la

: :;:-:ra sido as. todo el sistema solar es::::: i-anLr de trozos de roca que seguiran rbi:a: i -. ,-ruzaran tanto la de Mercurio como la

:- iLr! planetas ms distantes. Si la explosin


i:-,tiese tenido esa magnitud, no habra un cin:urrin de asteroides discernible.
Y si e1 sistema solar se hubiese llenado de
;sas cantidades de escombros volantes. trozos
jel tamao de asteroides. stos habran salpi;.Cc los dems planetas, excavando profundos
::::..es. La Luna, Marte y Mercurio estn lleie crteres, pero los astnomos pueden
::.
j- -r rlnc r
lnc s orandes tienen ms de 50
=::arlos y 1os ms grandes tienen
:.lliLrnes de aos de antigedad: la mal ora tte:e billones de aos. Ciertamente. la Tierra no
:ue bombardeada por asteroides hace un miiln de aos: ;aun los ms pequeos hubieran
excavado crteres del tamao de lrlanda! De
hecho. estudios detallados demuestran que el
porcentaje de meteoritos grandes que han llesado a los planetas interiores se ha mantenido
ionstante durante los ltimos 3,5 billones de
aos: no se registr aumento alguno hace un

milln de

aos.

meteoritos llamados condritos carbonceos


contienen compuestos simples de carbono que.
casi con seguridad, no son restos de cosas vivientes. Esos meteoritos no pueden haberse
Tierra,> porque
originado en un Faetn

"tipo

A la derecha: un meteorito ptreo


o condrito compuesto por
alrededor de 25 % de hierro y
75 % de roca. Se cree que
muchos meteoritos de este tiPo
provienen de una colisin muy
violenta entre un asteroide de
hierro y otro de piedra, hace unos
600 millones de aos (foto
lnstitute of Geological
Sciences-Londres).

A la izquierda: la suPerficie
cortada de un meteorto de hierro
Slo un 6 % de los meteorilos
que llegan a la Tierra son de
hierro (foto lnsttute of Geoiogical
Sciences-Londres).

311

Faetn
una atmsfera rica en oxgeno como la nuestra
destruye esos compuestos de carbono.
Los meteoritos no contienen pruebas de radioactividad reciente. Sin embargo! se supone
que Faetn fue destruido en la ms colosal explosin nuclear de todos los tiempos, y todos
sabemos cunta radioactividad crea una explosin nuclear.
Los dems argumentos a favor de Faetn no
son ms consistentes. Los asteroides estn tan
lejos del Sol que cualquier agua que pudieran
haber contenido habra estado congelada; en
esas condiciones! no puede surgir la vida.
Tampoco es posible que una explosin atmica
haga estallar los ocanos. Las bombas de hidrgeno usan hidrgeno pesado, no el hidrgeno corriente que contiene el agua. De ser
as. las famosas pruebas del atoln de Bikini.
en 19,16. habran provocado la desaparicin del
ocano Pacfico ntegro.
Pero los asteroides son interesantes

A la derecha: la composicin de
los asteroides sugiere que no
pueden haberse formado a partir
de un planeta que estall. 80 %
de los asteroides son ptreos (los
dems son de hierro o de
composicin desconocida), pero
la naturaleza de las rocas vara
segn su distancia del Sol. Los
asteroides silceos, de color claro,
predominan en el borde interior
del cinturn. Los asteroides
carbonceos oscuros son ms
numerosos hacia el exterior. Esta
regularidad sugiere una
formacin ordenada, no una
explosin violenta (Graham
Bingham).

mis-

Posiblemente, Jpiter. el planeta gigante,


fue el culpable. Puede haberse apoderado de
tanto material rocoso que no qued suficiente
para la construccin de un planeta de tamao
respetable. Y podra haber sido la gravitacin
de Jpiter, ocasionando perturbaciones. lo que
impidi que los asteroides se amalgamaran v

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.oeculiares

ca,oJnaceos

I borde exterior
I

+
J

citer

A la derecha: los turbulentos


cinturones de nubes
de Jpiter vistos desde la sonda
espacial Voyager l. El gigantesco
planeta atrajo. probablemente,
gran cantidad de material. El resto
form los asteroides (foto Space
Frontiers).

A la izquierda: la bola de fuego de


un meteoro que estalla. Fue
fotografiado en el momento de la
explosin por un astrnomo de
Nuevo Mxico, en marzo de 1933.
Se calcul que la bola de fuego
estaba a 42 km de altitud y tena
10 km de dimetro. Despits se
enconlraron unos 3,5 kg de
f ragmentos (foto American
Meteorite Laboratory)

372

@*

;i,.[=;N..r,iL,.o\ sitilos I

-y toteriosos- por derecho propio. Nadie sabe,

dava, por qu el espacio entre Marte y Jpiter


est lleno de trozos de roca, pero casi todos los
astrnomos aceptan que son partes de un planeta que no lleg a formarse. En sus primeros
tiempos, el sistema solar debe haber consistido
enteramente en escombros que giraban alrededor del recin nacido So1. La mavor parte de
esas rocas se amalgam con sus vecinos ms
prximos para formar los planetas. desde Mercurio hasta Plutn. En la regin de los asteroides, por alguna razn, no fue as.

borde interior

formaran, por lo menos. un planeta pequeo.


La gravitacin de Jpiter afecta a los asteroides hasta hoy. Su atraccin los lleva a ciertas
rbitas, cuyo perodo es una fraccin exacta de
la de Jpiter. El resultado es que quedan vacos (llamados vacos de Kirkwood) en el cinturn de asteroides, a determinadas distancias

del Sol.

Aunque las rbitas de los asteroides no se


intersecan en su totalidad. como sucedera si
fueran el resultado de la explosin de un planeta, hay algunas regularidades curiosas. Alrededor de un lercio de todos los asteroides conocidos forma parte de diez "familias orbitales, cosa que not por primera vez el astrnomo japons Hirayama. Los asteroides de cada
[amilia tienen rbitas que se intersecan con
mucha precisin, indicando que son frasmentos de por lo menos diez mundos originales.
Pero stos no eran planetas que estallaron,.
sino asteroides, ms pequeos an que Ceres.
Cada una de las familias de Hiravama rep:.senta, probablemente, fragmentos QU S rrttrdujeron cuando dos de los mundos chocer..t.
Ciertamente. 1os miembros de cada famiiia :stn compuestos por rocas del mismo tip...
Y los meteoritos que caen en la Tier rue-

Faetn

::..

culina deba pasar frente a una estrella distante, bloqueando su luz. Como estaba previsto.
los astrnomos situados en el lugar adecuaclo
vieron como la estrella desapareca detrs de
Herculina, pero un minuto 1, medio antes la
estrella haba hecho un breve guio. Algo invisible, que se desplazaba junto con Herculina. a
975 km de distancia. haba interrumpido antes
la luz de la estrella. Tena que ser una luna. de
slo un cuarto del dimetro de Herculina. que

i-.irnL),s cundo se produjeron estas coli-

- :-! cLismicas. La mayor parte de los meteor:-,. ilmados condritos tipo H. por eiemplo.
-.: :stado e\puestos a los ravos csmicos del

i.

:-r:.rtr

durante cuatro millones de aos; en


astillados de un asteroide no
=FtrJ. iueron
:":.:rii;adc, pra ctrL1. Los meteoritos de hie- . -,\Ur\.-iJ.r.: -..':..' .'....;'.:,,' le,1inS t mU-

:::

:::. i 1s:'e;:;i.-..'. -.'',..itioJ son fragmen: : :; ::i ::ll;: i:-i.: -'n. :tiCUlarmente viO-

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:-=;:. :*= -'---:.1 nce 600 millones de aos.
E::r: :::::..ides de hierro podran ser muy

::::,t::::::! para nuestros descendientes. A


-ri:r r:: los que han cado en la Tierra, son

fiene220 km. La historia se repiti. casi exactamente. cuando otro asteroide. IvIelpmene.
eclips a una estreila. Por 1o que sabemos.
bien podra ser que la mavoria de los steroi-

dificultades de la minera de hierro en la Trerra. un da quizs sea ms barato ertraer el hie-

Abajo: Dale P. Cruikshank cree


que el misterioso asteroide Hektor
puede tener forma de pesa. Un
cuadro de su colega William K.
Hartman (en la parte inferior)
niuestra el aspecto que podra
tener Hektor (foto Dale P.

rro de los asteroides. El potencial

Cruikshank).

-:-, .l.acin pura de hierro y nquel. A dife-

mineral de hierro terrestre. el hierro


=lr.-ia del

;e ios asteroides no necesita fundicin ni refinacin. A causa de los costes r. 1as crecientes
es enorme.

El meteorito que se estrell contra la Tiera


hace 20 000 aos, creando el famoso crter
\[e'eor en Arizona (Estados Unidos ) era ape1js un pequeo lingote en trminos de asteroi:-s. \a que meda menos de 100 m de dime:o. Si estuviera an en el cinturn de asteroides los astrnomos no podran distineuirlo. ni
con los telescopios ms potentes. Sin embargo,
este objeto contena un cuarto de milln de toneladas de hierro-nquel puro.
Los asteroides tambin pueden aproximarse
entre s sin chocar. En 1978. los astrnomos
quedaron asombrados cuando descubrieron un
asteroide con una luna propia... un asteroide
ms pequeo, en rbita. Las lunas de los asteroides son demasiado pequeas para observarlas directamente, pero es posible hacerlo con

mtodos indirectos: en 1978 el asteroide Her-

des poseveran satlites Pr,1l-io\


Pero el par de asteroides lrenos usual es el
que se llama Hektor. Se encuentra ms all del

cinturn de asteroides principal. en un punto


que es el tercer ngulo de un tringulo equiltero con e1 Sol y Jpiter. No podemos distinguir su forma directamente, pero su brillo disminuye dos tercios y se recupera con regularidad, a medida que gira. Esto significa que podra tener la forma de un huso, tres veces ms
largo que ancho. Medidas tomadas con infrarrojos indican que es un asteroide mul grande.
aunque oscuro. de 300 km de longitud. Eso es
muy raro. Los asteroides ms pequeos tienen
formatos irregulares, porque s1o son fragmentos. Pero Hektor es demasiado grande para ser un trocito de otro asterolde.
Los astrnomos norteamericanos William
K. Hartman y Dale P. Cruikshank suponen
que. en realidad. Hektor son dos asteroicles redondos pegados. Se acercaron a tan baja velocidad que no se golpearon. rebotando. sinrl

que sc quedaron iuntos ) terminaron cn c()ntacto permanente. gracias a su mutua dbil


gravedad. como una pesa celestial.
Cuando los astronautas del futuro lleguen al
cinturn de asteroides. lo que,?o encontrarn
sern rastros de antiguas civilizaciones. pero
pueden hallar cosas igualmente emocionantes.
Ya podemos predecir que, con frecuencia. los
asteroides lienen formas sorprendentes Y que
quizs- poseen lunas proalgunos
astronautas sern buscadores de mepias. Los-muchos,
tales. que analizarn los asteroides de hierro
con vistas a su potencial comercial. Tambin
comprobarn los asteroides cuyaluz reflejacia
nos dice que son opeculiaresr, para averiguar
de qu clase de rocas raras estn compuestos.... rocas que estn all desde el nacimiento
de1 sistema solar.

Otra meta de investigacin sern los asteroides carbonceos. Aunque sus compuestos de
carbono difcilmente sern producto de la vida, bien podran ser los compuestos de los que
surgi la vida en la Tierra, en los primeros
tiempos de nuestro Planeta.
Hasta ahora, slo sabemos de los asteroides
por vas indirectas. Los astrnomos estudian
sus movimientos, analizan la luz que reflejan e
interpretan a los meteoritos comt escombros
de asteroides alejados de su regin de origen'
Cuando e1 hombre llegue a los asteroides, es.
tos diminutos mundos del sistema solar le darn. sin duda, ms de una sorpresa.
313

OI|\IIXPUCADO

EL MUNDO DE LO EXTB,ANO,INSOLITO Y MISTERIOSO

Publicado por Editorial Delta, S.A.-Barcelona


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16

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mujeres-pez. Eran aquellos relatos pura


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que contena informacin sobre la posicin de la Tierra y las
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sacarle el mayor partido?

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enclaves megalticos europeos. Es un sistema de
caminos... o algo ms misterioso?

SAI BABA
Un hind que lleva a cabo milagros espectaculares, QUe
materializa objetos a partir de la nada.. . Se trata, cornc
creen sus seguidores, de un dios reencarnadoa