You are on page 1of 432

1

ALEXANDR VOINOV

OPERAIA K. V.
n romnete de CLAUDIA PTRACU
i IRINA ANDREESCU

EDITURA TINERETULUI

Coperta: D. IONESCU

- 1961

n amintirea luminosului chip


al pionierului Valea Kotik,
Erou al Uniunii Sovietice.

EXECUIA DIN PIA

La o parte, biete!
O lovitur dat cu patul putii, i Kolea scoase
un ipt de durere, prbuindu-se n an; dar n
aceeai clip sri n picioare, se strecur printre
soldaii din escort i se ag cu minile tremurnde de gtul mamei sale. Cu un gest dezndjduit, ea i cuprinse umerii firavi, strngndu-l la
piept, i i opti cu glas sugrumat:
Du-te la unchiul Nikita!... La unchiul
Nikita!...
Biatul simi pe obraz atingerea buzelor fierbini i aspre. Mirosul greu i acru din nchisoare,
care n cteva zile ptrunsese n hainele i n
prul mamei lui, l nbuea. Vedea dunga vnt i
umflat care i brzda obrazul, de la coada ochiului
la brbie.
Cineva din spate strig cu glas strident:
ncetai odat!... Mai repede!
Biatul simi dou mini, cu degetele ca nite
crlige, care i se nfipser n umr. ip de durere,
ns nu se desprinse de lng mama lui.
n mulime se auzir glasuri de femei:
Lsai-l s-i ia rmas bun!
E copilul ei!
Dar mama nu-i ddea drumul i-l inea la piept.
Adio, copilul meu, adio! opti ea.
Peste o clip, un poliai l smulse de la pieptul
mamei i-l mbrnci spre mulimea de oameni. n
ntmpinarea biatului se ntindeau zeci de mini.
7

Kolea nu striga, nu se zbtea... Poliaiul l


mbrnci n an i, grbind pasul, porni spre
spnzur- toarea nlat n mijlocul pieei.
Cei din ora tiau nc de diminea, din anunurile lipite pe porile caselor i pe stlpi, c n
cursul zilei va avea loc o execuie. Comunicatul
spunea c va fi spnzurat o spioan. Meyer, comandantul oraului, dduse ordin ca toi locuitorii
s asiste la execuie.
Piaa uria era ticsit de oameni adui cu fora.
Un pluton de S.S.-iti, formnd un ptrat bine
strns, nconjura spnzurtoarea. i acolo, escortat de soldai, sttea o femeie tnr, de vreo
treizeci de ani. Pe faa ei chinuit se citea concentrare i indiferen. O uvi de pr blond i scpase de sub broboad i flutura n vnt. Privea
linitit i demn, Cu minile legate la spate, cu
umerii drepi, prea cioplit n piatr.
Fuseser condamnai muli la moarte prin spnzurtoare, i, de fiecare dat, Kurt Meyer, comandantul oraului, silea pe locuitori s asiste la aceste
crime. Acum umbla de colo-colo n spatele
soldailor, ca un adevrat stpn. Era nalt, bine
legat. Mantaua neagr de piele i chipiul i ddeau
un aer trufa. Tot aici se afla i Blinov, primarul
oraului, un om ntre dou vrste, cu sprncenele
stufoase i ntotdeauna ncruntate. Primarul se strduia s nu se uite nici la spnzurtoare, nici la
condamnat. n ora se vorbea c nu-i place s
asiste la execuii.
Pe femeia care urma s fie spnzurat peste
cteva minute o cunotea tot oraul. Pn la rzboi fusese crainic la postul de radio. Glasul Ekaterinei Ohotnikova, cu timbrul cald, catifelat, era
cunoscut de ctre toi cei de fa. Acum, cnd sttea
tcut n faa spnzurtorii, muli o vedeau pentru
prima oar.
Kolea rmase n mijlocul mulimii. Nu vedea
spnzurtoarea din pricina oamenilor care stteau
8

n faa lui, bulucii unul ntr-altul. Dou femei


ne- cunoscute, cu broboadele pe cap, l ineau de
mini. Una dintre ele l mngia pe cretet, cu
micri grbite.
Ducei-l de-aici! spuse un btrn, fcndu-i
loc prin mulime. De ce s vad toat grozvia
asta?... Fie-v mil de biat i luai-l cu voi!
Btrnul, care inea n mini un trepied pentru
aparatul fotografic, l privi o clip pe Kolea i
porni ncet mai departe, trindu-i picioarele slbnoage. Era fotograful Iakukin, Atelierul lui se
afla tot aici, n pia, ntr-o gheret veche, czut
ntr-o rn. Hitleritii l obligau ntotdeauna s fotografieze execuiile. Pe Iakukin, copiii din ora l
cunoteau cu mult nainte de izbucnirea rzboiului.
,,Uite-aici, uite-aici, uite psrica! spunea el
micilor clieni, scond de pe obiectiv un cpacel
negru. i cte perechi de ochi de copil, larg deschii i mirai, nu se ntipriser pe fotografiile
fcute de el! Da, Iakukin era un btrn de treab.
Femeia l trase pe Kolea spre ea:
Hai, biete! S mergem...
Biatul o urm supus, fr s-o ntrebe cine e i
unde l duce. Aici se petrecea ceva ngrozitor.
Mama lui va fi spnzurat i nimeni nu-l va putea
mpiedica pe clu s svreasc crima.
Chinuit de nopile de nesomn petrecute n odaia
lui pustie i rece, Kolea nu mai plngea. Din cnd
n cnd sughia. Cnd se apropiat de colul ulicioarei, biatul se ntoarse i o vzu pe mama lui, nlat deasupra mulimii. Alturi de ea sttea clul.
Rumen, lat n spete, calm, el trgea ncet de laul
din jurul gtului femeii. Cteva uvie de pr i se
agaser n treang. Clul le scoase cu grij, de
parc i-ar fi fost team s nu-i strice pieptntura...
Deodat mama se smuci nainte i, peste mulimea din pia, rsun vocea Ekaterinei Ohotnikova:
Tovari! Fii curajoi!... Fii...
9

Clul fcu o micare brusc i capul femeii se


legn fr via...
Mam! strig biatul, cu glas slbatic.
Strigtul lui Kolea rsun n toat piaa. Cineva
din mulime scoase un ipt nbuit. Un altul ncepu s urle. Femeia l strnse pe Kolea de mn
i-l trase dup ea:
S mergem!... Haide!... Nu mai sta...
Mulimea prsea piaa i Kolea se vzu nconjurat din toate prile de oameni. Femeia i ddu
drumul o clip i el o lu la fug napoi. Fcndu-i
loc cu coatele, se strduia s ajung din nou lng
spnzurtoare, dar nu reui. Cineva l nfc zdravn:
Stai, biete, oprete-te!
Fr s-i dea seama ce face, Kolea ncepu s se
zbat, ns Iakukin, fotograful, l inea strns.
Nu trebuie s te duci acolo... Nu trebuie...
Luptndu-se din rsputeri, el l ntoarse din drum
pe biat, care se mpotrivea cu ndrjire. ntr-o
mn inea trepiedul cu aparatul, iar cu cealalt
trgea ndrt copilul, vrnd s-l scoat din pia.
La o rscruce i ajunse din urm femeia cu broboada i se apropie de Kolea:
n sfrit!... Te pierdusem... Hai!
Nu! o opri cu asprime Iakukin. La mine,
Klavdia Feodorovna, are s-o duc mai bine... snt
singur i, oricum, ctig mai mult dect dumneata...
O s-mi in loc de nepot...
Dar Klavdia Feodorovna nu se lsa:
Nu se poate, Ivan Mitrici, biatul are nevoie
de mngiere i de cldur matern. Eu mai cresc
unul. n doi, o s-i fie mai uor... i-apoi i-am cunoscut i prinii...
Iakukin se nfurie. Ls mna biatului i se
apuc s-i ndrepte cureaua aparatului fotografic,
care-i czuse de pe umr.
Cum ai s poi hrni doi? strig el. Pe timpurile astea, nici singur nu reueti s mnnci ca
10

s te saturi, darmite-n trei! i eu l-am cunoscut


pe taic-su. A fost un om de isprav... Hai,
Kolea!... Iakukin se ntoarse s ia biatul, dar
Kolea dispruse!
Ei, drcie! Unde s-o fi dus? Chiar acum a fost
aici spuse descumpnit Klavdia Feodorovna.
i pornir n fug amndoi, n direcii diferite, s
caute biatul.

11

II

H
NOAPTEA

Kolea era singur i sttea culcat pe patul desfcut. mbrcat cu paltonul, cu cciula tras adnc pe
frunte, privea cu ochii larg deschii n ntuneric.
ntr-un col strlucea palid faiana sobei reci. Era
noapte... noaptea asta cumplit, dup execuia
mamei sale...
Frigul din camer sporea parc i mai mult singurtatea. O dat cu mama plecase de aici i cldura. Casa i prea strin.
,,Ce-o s se ntmple acum? Ce-o s fac? se gndea Kolea. De cte ori nu vzuse la cinema cum, n
ultima clip, n ora intrau ostaii roii, care-i
salvau pe cei condamnai la moarte. Fr s aib
timp s scoat scunelul de sub picioarele celui ce
urma s fie spnzurat, clul cdea secerat de un
glon bine intit, iar dumanii fugeau care-ncotro.
Da, n filme se ntmpl aa... dar acum...
Ct timp trecuse oare de cnd n camera asta
locuise mpreun cu tatl i cu mama lui? Parc a
fost ieri... Tatl lucra la depoul de locomotive.
Uneori l lua i pe Kolea cu el. La depou erau
foarte multe lucruri interesante de vzut. i lui
Kolea i plcea s priveasc mai ales platoul rotund
pe care se ntorceau locomotivele. Uriae, scond
fum, ele veneau rnd pe rnd pe platou i, asemenea
unor jucrii mecanice, ncepeau s se roteasc n
jurul propriei lor axe.
Tata era un om nalt i mustcios. Prea ntotdeauna ursuz. Copiii din vecini se cam temeau de
el. Uneori el ieea n curte s-i vad cum se joac
12

cu porumbeii. Sttea ct sttea, i deodat i vra


dou degete n gur i fluiera ca un haiduc. Speriai, porumbeii i luau zborul n naltul cerului.
Ct se strduise Kolea s fluiere i el haiducete,
dar nu reuise... Tata nu-l certa niciodat cnd srea
jos de pe acoperiul magaziei. Se fcea c nici nu
bag de seam trengriile lui. Maic-sa, n
schimb, era sever. Alexei i spunea ea tatlui
ai s faci din biatul nostru un derbedeu...
Cte nu se-ntmpl n via! i rspundea tata.
Dac Kolea o s rmn vreodat singur, s nu-i fie
team de nimic... Vorbeti prostii! se supra
mama i pleca la buctrie. Kolea asculta atent i,
n adncul sufletului, era convins i el c tata
vorbete prostii. Cum, adic, ar putea el s rmn
singur? Toi vecinii spun c prinii lui snt oameni
tineri. Odat, ntr-o prvlie, un vnztor btrn i-a
spus mamei: Nu-i frumos! Pentru dumneata cumperi unc, iar friorului nu-i iei nimic! Ia-i i lui
nite bomboane! Mama a zmbit, mbujorat la
fa, i-a scuturat prul blond i i-a cumprat lui
Kolea un baton de ciocolat. Cnd i l-a dat, i-a zis
vesel: Poftim, frioare! Kolea s-a ntors spre
vnztor, spunndu-i grav: Mi-e mam, nu sor!
Toat lumea care era n prvlie a rs. De ce m-ai
trdat? a protestat mama, rznd i ea.
Cnd se ntorcea seara de la coal cci era n
seria de dup-amiaz l gsea ntotdeauna acas
pe tatl lui, care i lua cina. Dup ce sttea la
mas, tatii i plcea s povesteasc cele ntmplate n timpul zilei. Mama cosea sau spla
vasele, ascultnd fr s-l ntrerup. Ei, ce-ai
adus? l ntreba de obicei tata, cnd Kolea trecea
pragul casei. Asta nsemna: Ce note ai primit
astzi n carnet? Dac vedea vreun 3, se posomora i ncepea s-i rsuceasc mustaa, ceea ce
dovedea c era suprat. Kolea se dezvinovea:
nvtoarea Maria Pavlovna i-a pus not mic nu
din cauz c n-a tiut lecia spunea el ci
pentru c a avut o pat pe caiet...
13

S ai grij de mama! i-a spus tatl n ziua cnd a


venit acas mbrcat n uniform militar nou i
l-a mbriat pentru ultima oar. Ai grij de ea! Tu
ai rmas acum singurul brbat n familie!
Zmbetul de pe faa tatlui nu l-a putut nela pe
Kolea; biatul a surprins tremurul din ochii lui i, o
clip, i s-a prut c a zrit o lacrim. Mama l-a
srutat ndelung, vorbindu-i aproape n oapt, n
timp ce tata o mngia pe pr, cu mna lui mare i
aspr.
Aadar, bag de seam i-a spus el, cu un aer
foarte serios e greu, tiu, e foarte greu, dar trebuie s fii tare i neleapt... Totul e s tii s te
stpneti... Din prag s-a ntors spre ea: Poate
totui ar fi bine s pleci?... Nu, nu plec i-a
rspuns mama repede rmn aici...
Cnd tata i-a mai luat nc o dat rmas bun de
la ea i de la Kolea, faa lui era att de grav, nct
biatul nu s-a putut stpni i a izbucnit n hohote
de plns.
n strad l atepta o main. Peste cteva clipe,
maina a disprut dup col...
La o sptmn, n ora au intrat hitleritii. De
atunci a nceput o alt via, neobinuit. Se dduse ordin ca toi porumbeii s fie omori, iar dac
Kolea nu s-ar fi supus, hitleritii l-ar fi mpucat i
pe el, i pe cei din cas. Inima lui de copil tremura
vznd porumbeii care cdeau ca nite ghemulee
calde n cerdac. Poliaiul le sucea gtul...
Mama devenise i mai sever. Nu-i ddea voie s
ias din curte, de team s nu i se ntmple ceva.
n casa vecin se instalase un ofier german, pe
care-l chema Karl Werner. Purta o tunic cenuie,
cu multe insemne, i un chipiu cu cozoroc negru,
lucios. Ofierul avea o fa mare, vesel. Dimineaa,
n timp ce se mbrca, i plcea s fredoneze. Suna
foarte caraghios n nemete Katiua..
Odat, ofierul, cu cmaa descheiat, de sub
care i se vedea pieptul pros, scoase capul pe fe14

reastr i-l vzu pe Kolea clare pe gard, strduindu-se s apuce un pisoi cafeniu care mieuna
ntr-un copac. i fcu semn cu mna s se apropie:
Junge! Junge1!
Cnd l auzi, Kolea sri speriat de pe gard i se
ndrept spre cerdac, dar i ddu deodat seama c
este cu neputin s nu asculi un ofier neam, i se
apropie timid de fereastr. Ofierul, mijindu-i ochii,
se uit la el i cltin binevoitor din cap: Nu te
ine de pozne!, iar apoi, fr veste, cu un gest
nepstor, i arunc un baton mare de ciocolat.
Kolea ncerc s refuze, dar ofierul se ncrunt i
nchise furios fereastra.
Biatul o lu la fug spre cas ct l ineau picioarele i, tulburat, atept ntoarcerea mamei, care
se dusese la primrie s-i gseasc ceva de lucru...
Din cnd n cnd, Kolea se uita cu coada ochiului
pe scrin, la batonul de ciocolat nfurat n poleial strlucitoare. Nu, ar fi fost cu neputin s refuze! i aa, ofierul s-a suprat...
El, Kolea, rspunde doar pentru ntreaga familie
i trebuie s fie prudent i prevztor.
Se ntmpl ns un lucru de neneles pentru
Kolea. Ofierul ncepu s vin cam des pe la ei pe
acas. Era vesel tot timpul i de fiecare dat i
aducea bomboane. Pn la sosirea lui, mama i spunea lui Kolea s stea n cas i s nu plece nicieri.
Neamul o rupea puin pe rusete. Cnd vorbea, amesteca att de caraghios cuvintele nemeti cu cele
ruseti, c te prpdeai de rs. Cuvintele ruseti le
schimonosea de tot i, n loc de ,,munc, spunea
munchen, iar puilor de gin le spunea curche.
Cnd venise pentru prima oar la ei, Werner
adusese un pachet cu mncare. Kolea l privise
curios, ascuns n spatele maic-si. Emoionat i
binevoitoare, ea l poftise pe oaspete s-i scoat
mantaua i s ia loc la mas. Werner i tersese cu

Tinere! (n limba german n text), (n t.)

15

grij picioarele, i scosese mantaua i,


mulumind politicos, se aezase pe locul unde de
obicei sttea tatl lui Kolea.
n seara aceea, Werner fusese amabil i atent. l
mbia mereu pe Kolea s mnnce bomboane;
biatul vorbea puin i, din cnd n cnd, se uita
stingherit la maic-sa. Ea era mbrcat cu rochia
lucioas de mtase pe care i-o fcuse anume pentru Anul nou. Prul blond i lung i sta rsfirat pe
umeri n bucle, din care pricin prea i mai tnr
ca de obicei. Mama bea vin i rdea tot timpul...
Treptat, n mima biatului se cuibri o nelinite
apstoare. De ce oare neamul sta s-a aezat
chiar pe locul tatii? De ce oare mama s-a mbrcat
att de frumos? Pentru el?... De ce bea vin i rde? De
ce se uit tot timpul la neam? Fr s vrea, Kolea
i ridic ochii spre peretele pe care, ntr-o ram de
culoare deschis, atrnase ntotdeauna portretul tatii.
i acum, n locul lui, vzu un ptrat ntunecat,
cuiul ndoit, iar rama i portretul nicieri...
Asta a fost ultima pictur. Simi o ur att de nverunat mpotriva maic-si i a oaspetelui, nct
nu se putu stpni. Cu ochii plini de lacrimi, se
ridic i iei repede din odaie.
Kolea! l strig mama.
Biatul trnti ua n urma lui i se cr furios n
hulubria rmas pustie. Aici, totul i amintea de
trecut; n grilaj rmseser agate pene mici i
moi, iar ntr-un col, cutia ruginit de conserve, cu
puin ap pe fund, mirosea acru a porumbei, i lui
Kolea i se prea c mai aude nc gunguritul lor
molcom...
Se ghemui ntr-un col. De jos se auzi trntindu-se ua i glasul mamei care-l striga ncet:
Kolea! Kolea!
n sufletul biatului se ddea o lupt grea. Se
petrecea ceva complicat i de neneles pentru el.
Totul se schimbase. O ura pe maic-sa... Dac tata
ar fi fost acas, neamul n-ar mai fi ndrznit s se
aeze pe scaunul lui! De ce mama dduse jos
16

portretul de pe perete? Cum ndrznise? Niciodat nu se mbrcase aa, cnd era tata acas.
Numai de Anul nou se gtea. i acum i pusese
rochia asta pentru afurisitul de neam! Bea cu el
vin i rde... Nu, el, Kolea, nu mai poate s rmn
aici; trebuie s fug. S plece pe front, s-l gseasc pe tata i s-i povesteasc tot... tot...
Jos, n cerdac, mama continua s-l cheme. Din
nou se auzi ua trnlindu-se. Era Werner, care ieise din cas i-l striga i el cu voce sczut:
Kolea! Kolea!
Biatul nu rspunse. n curte era ntuneric i prin
grilaj vedea n capul scrii dou siluete ntunecate.
Werner i maic-sa vorbeau ncet i el nu nelegea
nimic.
Dummer Knabe1! spuse deodat neamul.
Prost! Prost de tot! ntri maic-sa.
i faptul c mama lui fusese de acord cu Werner
l convinse o dat mai mult pe Kolea c ea i trdase pe el, pe tatl su i pe toi ceilali...
necndu-se de furie, i nfipse degetele n grilaj
cu atta putere, nct i veni s plng de durere. De
ndat ce vor pleca ei doi, el va fugi, se va neca n
ru i va muri. Cum putea mama s se poarte n
felul sta? Dar mai nainte trebuie s-l omoare pe
Werner. Va intra pe fereastr n camera neamului
i-i va zdrobi capul cu toporul.
Mama i Werner mai sttur nc puin de vorb,
pe urm se auzir treptele trosnind: Werner cobor
i porni pe crare. Portia se nchise scrind uor.
Apoi se ls linite.
Era pentru prima oar cnd Kolea se simea singur i neajutorat. Nu tia ce trebuie s fac... ncotro s-o ia... Mama rmase nemicat n ntuneric,
frmntat de gnduri, i prea c uitase c el,
Kolea, biatul ei, e aici, aproape de ea.
Pe cer strlucea clipind puzderie de stele. Dinspre
Don adia un vnticel cald. Kolea i amintea de serile cnd, mpreun cu prinii, pleca s se plimbe
1

Biat prost! (n limba german n text). (n.t.)

17

pe malul apei. Mama i tata se aezau pe o banc,


iar el, chincindu-se la picioarele lor, asculta ritul
greierilor n iarb, fr s-i dezlipeasc ochii de
pe ntinderea neted, tainic i ntunecat a fluviului.
Era fericit pe-atunci; nu bnuia c-i va fi dat s
triasc o atare durere; s stea aici, n hulubria
pustie, i s simt c o for plin de cruzime, cu
neputin de biruit, i desparte pentru vecie.
Deodat mama cobor scrile. Silueta ei ntunecat se apropia de hulubrie. Kolea i inu rsuflarea.
Kolea, d-te jos! spuse mama.
Biatul nu rspunse.
D-te jos! repet mama, cu aceeai severitate
cu care i vorbea cnd Kolea fcea vreo pozn.
Imediat s iei de acolo! M-auzi?
Nu ies i gata! i rspunse rguit Kolea, lipindu-i obrazul de grilajul ruginit.
Atunci mama, cu o agilitate pe care Kolea nu i-o
bnuia, lu scara, o propti de portia hulubriei i
se urc repede sus. Cnd ajunse la el i i vzu ochii
n care strluceau ncordarea i obida, mama i
spuse ncetior:
Trebuie s ai ncredere n mama ta, Kolea!
Aa i-a spus i tata i aa trebuie s fie. Cnd ai s
fii mare, ai s nelegi...
Era att de tulburat i de grav, nct Kolea o
crezu... Era pentru prima oar c mama vorbea cu
el cum vorbeti cu un om mare...
Da, mama nu-l minise. Dar ar fi fost mai bine
dac el ar fi zdrobit atunci capul neamului. Cu siguran c mama lui ar fi trit azi.
Cu o sptmn n urm, Werner plecase la Belgorod, la statul major al armatei din care fcea
parte. La ntoarcere fusese atacat pe drum i se
comunicase oficial c Werner a fost omort. Din
maina lui dispruse o geant cu documente importante.
La dou zile dup ntmplarea asta, comandantul
oraului, Kurt Meyer, i-a ordonat mamei s se
18

prezinte la gestapo, la interogatoriu. S.S.-itii bnuiau c ea tia ceva n legtur cu plecarea lui
Werner i furnizase informaii ilegalitilor...
...ncepuse s se lumineze de ziu. n camer,
lucrurile i cptar treptat contururile reale.
Kolea nu tia ce s fac i ncotro s-o apuce. S
se duc la unchiul Nikita? Nu greise oare mama
cnd l trimisese la el? Poate c atunci nu-i mai
ddea seama ce vorbete. Despre unchiul Nikita se
povesteau n ora lucruri ngrozitoare. nc din
prima zi el se vnduse nemilor. Iar acum lucreaz
la primrie, i primarul Blinov n-are n preajma lui
o slug mai devotat. Chiar n seara cnd veniser
s-o ia pe mama, unchiul Nikita era n curte, narmat cu un automat. i-atunci cnd mama trecuse pe
lng el, ndreptndu-se spre furgonul acoperit cu
prelat care o atepta, Nikita o njurase i o ameninase cu pumnul lui mic i zbrcit. Nu, de data
asta mama greise. El nu se va duce la Nikita;
pentru nimic n lume nu se va duce la omul sta!
Istovit de toate ntmplrile zilei, Kolea adormi.
Cnd se trezi, era ziu. Sri iute din pat i nu-i
ddea seama de ce-i aa de frig n camer, de ce n
jurul lui e atta dezordine, de ce e singur... ntr-o
clip ns i aminti i i se fcu i mai frig. Se
simea prsit...
Scotoci n bufet i gsi civa pesmei asta era
tot ce mai rmsese din proviziile lor. Apoi fierse
pe lampa de gaz nite ap, o turn ntr-o can i
bu apa fierbinte, frigndu-i buzele, cu gndul s
se mai nclzeasc ct de ct.
De afar se auzir strigtele sacadate ale unei
comenzi. Se zri o clip silueta unui cavalerist
neam. Apoi rsun trit de pai.
Kolea se scul de la mas i arunc o privire pe
strad. i puse iute cciula n cap i, uitnd s
ncuie ua, o zbughi n curte. La poart se ngrmdise mulime de oameni, privind coloana de
prizonieri de rzboi care nainta ncet, escortat de
S.S.-iti.
19

Erau vreo dou sute. Muli dintre ei erau rnii i


se sprijineau unul de cellalt. Femeile le aruncau
buci de pine. S.S.-itii nu ddeau voie prizonierilor s le ridice i clcau plinea cu cizmele
lor grele.
Kolea! strig Anna Nikolaevna, vecina lor, o
femeie btrn, crunt, care fusese cndva profesoar. (Cnd mama lui Kolea avea vrsta pe care
o are el acum, btrna i fusese profesoar de geografie.) Unde-ai umblat haihui pn la miezul nopii? Am fost de vreo cinci ori s te caut. Hai, vino
s-i dau s mnnci...
Dar Kolea n-o auzea. I se pru c printre prizonieri a zrit un chip ce-i era tare cunoscut... Uite,
prizonierul acela nalt, care chioapt de piciorul
drept... Capul i-l ine puin aplecat... Kolea fugi ca
s depeasc coloana, scrutnd feele istovite i
cenuii ale prizonierilor.
i deodat l vzu pe rnitul acela nalt. Tata!...
Era tatl lui! Ct slbise i ce mbtrnit arta?
Carmbul cizmei din piciorul drept era spintecat;
de sus pn jos, i glezna, nfurat n nite crpe
murdare, semna cu un butuc gros. Se citea pe fata
lui c fiecare pas i pricinuia o suferin cumplit.
Prizonierul nchidea ochii i i muca buzele.
Tat!... strig Kolea.
Tatl se ntoarse i se opri nucit din mers.
Kolecika! strig el. Unde-i mama?
Dar S.S.-istul, nfuriat, strig ceva i l mbrnci
pe rnit. Acesta ncepu din nou s chiopteze:
porni privind tot timpul spre Kolea, care continua
s mearg alturi de coloan. Ce n-ar fi dat biatul
s se poat apropia de taic-su, s se ghemuiasc la
pieptul lui, s plng...
Unde-i mama? ntreb din nou tatl, cnd
S.S.-istul se ndeprt i nu-i mai putea auzi.
Kolea tcea. Cum s-i spun adevrul? Se mpiedic n mod intenionat i czu ca s poat rmne puin n urm i s se gndeasc ce trebuie s
fac. Pn azi, Kolea nu tiuse c snt lucruri care
pot fi spuse, i lucruri care nu trebuie spuse.
20

Maic-sa l poreclise chiar gur-spart. Acum


ns i ddea seama c nu trebuie s spun adevrul: tata era i aa destul de nenorocit.
Coloana strbtu cteva strzi. S.S.-istul rmase
n urm i Kolea fu bucuros c nu poate s rspund. Iar tata se uita mereu la el, zmbind chinuit,
i parc nu mai chiopta chiar att de tare.
Lagrul de prizonieri Ost-24 se afla la marginea oraului. Acolo fuseser nconjurate cu srm
ghimpat cteva cvartale. De obicei, prizonierii
erau dui n lagr pe strzi dosnice; de data asta
ns fur dui prin pia, ca s vad spnzurtoarea i s tie ce-i ateapt dac vor ncerca s fug
sau s se revolte mpotriva hitleritilor.
Cnd coloana coti n ulicioara care ddea n pia,
Kolea, n culmea dezndejdii, izbucni n plns.
Mergea alturi de prizonieri i-i tergea repede
lacrimile, ca s nu le vad tata. Dar el le vzu i
simi c s-a ntmplat ceva neobinuit. Cnd atenia
S.S.-itilor era atras n alt parte, el i fcea semn
lui Kolea s se apropie. i biatul se apropia, dar
nu apuca s-i spun nici o vorb, deoarece l
opreau hitleritii.
Unde-i mama? ntreb tata pentru a treia
oar.
n timpul acesta, coloana iei din ulicioar i
intr n piaa acum pustie. Toate gheretele erau
btute cu scnduri. n stnga, la captul pieei, n
dreptul unor tejghele acoperite, se vedea un plc de
oameni: acolo se fcea schimbul cu haine, pentru o
bucat de pine sau o sticl de ulei rnced.
Era cu neputin s nu vezi spnzurtoarea... Se
nla chiar n drum i-i atrgea privirile fr s
vrei. i tatl o vzu... Se opri din mers, i ridic
ngrozit braele n sus, se ddu un pas napoi i se
prbui la pmnt. Coloana de prizonieri se opri, i
atunci Kolea, fcndu-i loc printre oameni, se
aplec asupra tatlui su, czut n nesimire.
Tat!
Ridicai-l mai repede! strig alarmat cineva.
Altfel l mpuc hitleritii!
21

n spate se auzir pai grbii i glasurile furioase


ale S.S.-itilor care njurau.
Pleac, pleac de-aici! N-auzi? i spuse
cineva. Ei, drcie! Cin te-a pus s-l necjeti pe
taic-tu?
Civa prizonieri l ridicar pe tatl lui Kolea i-l
puser repede pe picioare.
Hai, vino-i n fire... Ce Dumnezeu, eti brbat! Trebuie s pornim...
Cu ncetul, tata i reveni. Din gur i se prelingea
o uvi subire de snge. Doi prizonieri l luar de
subsuori, sprijinindu-l, i coloana porni din nou la
drum.
Kolea fugi dup coloan pn la lagr, dar poarta
se nchise grea n urma prizonierilor. Trndu-i
picioarele, biatul porni napoi spre ora.

22

III

URMRIREA

Pe strad, cineva l strig ncet pe nume. Se ntoarse i n faa lui se afla unchiul Nikita.
Mergi dup mine! i spuse el, privind nelinitit
n jur. De bun seam c maic-ta i-a vorbit
despre mine.
Mi-a vorbit...
Ei, atunci haide... Dar s nu intri pe poarta din
strad, du-te prin dos i sari gardul n dreptul
magaziei. Nu trebuie s fii vzut cu mine... Ai neles?
Am neles.
Nikita l btu uurel pe umr i porni cu Kolea
prin pia, spre strada Iaroslav, unde locuia ntr-o
csu mprejmuit cu gard nalt. La captul strzii
ncepea mahalaua.
Pn la rzboi, unchiul Nikita fusese responsabilul bii publice. Munca lui nu era grea, dar, aa
cum i plcea lui nsui s spun, era fierbinte.
Nimeni nu s-a mirat cnd, la venirea hitleritilor, el
a rmas n ora. Continua s fac foc 1a baie, de
data asta ns pentru soldaii hitleriti, i comandantul Kurt Meyer l considera un om folositor.
Dar cnd Nikita Kuzmici Borzov a fost numit
ajutor de primar, oamenii i-au dat seama c n
omul acesta, cu nfiare att de firav, slluiete
un diavol. Nimeni nu tia mai bine ca el s organizeze o razie atunci cnd trebuia trimis n Germania
nc un lot de oameni. Mobilizase pe ingineri i-i
forase s refac centrala electric distrus; iar n
ceea ce privete baia, funciona fr ntrerupere.
23

Nikita Kuzmici nu era iubit de locuitorii oraului. nainte i se adresau respectuos, dup numele
patronimic; acum ns l porecliser cu dispre
bieul. Nikita Kuzmici tia i le rspundea cu
un zmbet rutcios. Nu-i nimic, las spunea el
o s le-arate el, bieul, ce poate! Snt peaici unii care vor face o baie stranic la mine,
poate c se vor sclda chiar n snge...
Kolea mergea puin mai n urma lui Borzov, care
pea grav, strduindu-se s arate, n pofida nfirii lui firave, c este o persoan important i
un temut reprezentant al autoritilor.
Kolea nu s-ar fi dus la bie pentru nimic n
lume, dar i aminti de sfatul pe care i-l dduse
mama lui atunci cnd o vzuse pentru ultima oar.
De altfel, dup ct se pare, nici Nikita nu dorete
din cale-afar s-l ia cu el. Se teme, desigur, s nu
fie i el suspectat.
Se apropiaser de casa lui Nikita Kuzmici cnd,
deodat, de dup col, aprur doi soldai care duceau sub escort un arestat la nchisoare.
Arestatul era un tnr care n-avea nici 30 de ani.
Vnjos, nebrbierit, mbrcat cu nite pantaloni
negri, uzai, i cu un veston cafeniu de sub care se
vedea o cma cenuie de murdar ce era, mergea
fr grab, urmndu-l supus pe soldatul din faa lui.
Deodat, n clipa cnd unul din escort se opri ca
s-i aprind o igar, arestatul se npusti nainte,
fugi spre casa vecin cu cea a lui Nikita Kuzmici i
ntr-o clip dispru dup poarta ei. Soldaii i
ridicar automatele, traser, dar... minune, gloanele nu-l nimerir pe fugar...
Pe Borzov parc-l pocnise cineva n cap. Uit
ntr-o clip de situaia lui sus-pus i porni n
goan n urma soldailor. Judecnd dup mpucturile care se auzeau din ce n ce mai slab, soldaii
se aflau destul de departe. Fugarul se strduia s se
strecoare prin nite curi dosnice.
mpreun cu ali biei care ieiser alarmai din
casele nvecinate, Kolea alerg i el spre poart,
dar nu mai vzu pe nimeni.
24

Trecu un sfert de or. Oamenii ncepur s se mprtie pe la casele lor i Kolea rmase singur, n
dreptul porii. Atunci se hotr s sar peste gard,
ca s ajung naintea unchiului Nikita i s-l atepte n curte.
Sri gardul scund de nuiele al curii vecine, strbtu grdina de zarzavat i se pomeni n dreptul
unui alt gard destul de nalt. Judecnd dup forma
ascuit a acoperiului i a giruetei care se nla
deasupra, casa din spatele gardului era a lui
Borzov.
Kolea se uit n toate prile, ferindu-se s nu fie
vzut de careva, i se ls n urzicile ce creteau
nalte i dese pe lng uluci. Aici, gardul avea o
crptur i biatul ncerc s treac prin ea, dar
locul era prea ngust i umplut cu sticl spart.
Kolea se hotr s caute altui mai potrivit, dar oriunde ncerc s sar, ddu peste srm ghimpat
pus pe trei rnduri. Atunci l ocoli i, ngndurat,
se ntoarse napoi. Numai ntr-un singur loc, ntre
gard i magazie, afl un spaiu ngust unde nu era
srm. Ciudat lucru! Chiar acolo unde puteai sri
mai uor, gardul rmsese fr aprare! Kolea se
cra pe magazie, i trecu piciorul peste uluc,
dar, speriat, l trase repede napoi. n curte, din
cote, srise un dulu negru, uria. Dac ar mai fi
ntrziat o clip, cinele l-ar fi nfcat de picior.
Animalul ltra furios.
Taci! strig Kolea. Taci odat, cnd i spun!
Bg de seam c lanul lung de care era legat
cinele fusese calculat exact pentru aceast distan a gardului. Dac ar fi srit ceva mai la stnga
sau mai la dreapta, cinele n-ar mai fi fost primejdios. Totui, acolo unde nu putea ajunge cinele
era pus blestemata aia de srm. Ce s fac? Nu,
trebuie s se ntoarc napoi la sprtura din gard
i s ncerce s treac. Dac va reui s rup mcar o ipc, atunci va putea s se strecoare n
curte.
Kolea sri jos de pe magazie i czu cu picioarele pe ceva moale. n urzici zcea un om care
25

scoase un strigt de durere. Era arestatul fugit de


sub escort cu cteva minute n urm. Faa i era
mnjit cu snge i noroi, prul, nclcit. Frecndu-i piciorul lovit, l privi speriat pe Kolea.
Nu-i fie team spuse biatul nu te
trdez!
Dar tu cine eti?
Kolea!
Soldaii au plecat? ntreb fugarul, coninund s-i frece piciorul.
Au plecat.
Dar se vor ntoarce cu siguran. i vor veni
cu cinele... A cui e casa asta din spatele gardului?
A bieului rspunse Kolea.
Fugarul zmbi amar:
Zu? Ia te uit ce noroc! M-a ascunde chiar
n curtea lui. Acolo e sigur c n-o s m caute
nimeni.
Hai cu mine! spuse ncetior Kolea. Am vzut
aici, n gard, o crptur.
ie i-e uor s spui hai cu mine! oft fugarul. Cum de-ai brodit s sri tocmai pe piciorul
meu? Numai s nu mi-l fi rupt... Da unde-o fi crptura?... Ia arat-mi-o!
Kolea se strecur spre crptur i nu mai simea
bicile care, din pricina urzicilor, i apruser ca o
constelaie roie pe mini. n spatele lui, respirnd
greu, se tra fugarul.
Poate c ar fi mai bine s rmi n urzici pn
la noapte spuse Kolea.
Nu, nu, aici dau ei uor de mine. Arat-mi
unde-i crptura. S ncercm. Poate aa am s pot
scpa...
Kolea se tr pe brnci pn la gard i vzu c prin
crptur ar fi putut s se strecoare numai bine un
motan mare, dar pentru el, locul sta era prea
ngust.
Ia s vd ce-i acolo spuse fugarul i, dndu-l pe Kolea la o parte, se uit n curte. Da, i cinele e destul de departe... Aha, uite i magazia!
Bine ar fi s pot ajunge acolo... Deodat se nvior;
26

I-ascult, mi biete, caut tu pe undeva un bolovan i, cu ajutorul lui, scoatem noi o scndur din
gard!
Nu era mare lucru s gseti un bolovan, i Kolea
l ddu fugarului. Acesta i scoase cmaa, nveli
bolovanul n ea i ncepu s loveasc cu putere, dar
fr zgomot, marginea de jos a scndurii. Dup
cteva lovituri, uluca se desprinse din cuie. Mai
lovi de cteva ori i scoase nc una.
Intr tu nti i spuse lui Kolea i vezi
dac nu-i cineva prin curte.
Kolea desfcu scndurile i, cu inima btnd s-i
sar din piept, se strecur prin crptura care acum
era destul de larg, dar ddu iar de urzici.
n dreapta, chiar aproape de gard, se afla o magazie mic de lemne, care era descuiat, iar n stnga,
n dosul copacilor, se vedea coteul cinelui. Zngnindu-i lanul, dulul ltra furios.
Csua lui Nikita Kuzmici se nla n mijlocul
curii. La u atrna un lact, ceea ce dovedea c nu
era nimeni acas. Pentru orice eventualitate ns,
Kolea ocoli cu bgare de seam casa. Toate
ferestrele erau nchise i perdelele lsate.
Linite.
Biatul se ntoarse la gard i strig ncetior:
Treci repede! Nu-i nimeni!
Salt puin scndurile... Uite-aa... i fugarul
i strecur cu greu umerii prin crptur. D-mi
mna... Trage-m puin...
Kolea apuc cu ambele mini palma lui lat, cu
degetele scurte, i ncepu s-l trag din rsputeri.
Haide, haide! Mai iute! optea fugarul, strduindu-se s se strecoare printre scnduri. Reui n
sfrit ir sleit de puteri, czu pe pmnt. Se opri o
clip, respirnd greu i sacadat.
Ascunde-te! Nu mai sta! Ascunde-te mai repede! l grbea Kolea. Acui poate s se-ntoarc...
Fugarul se ridic cu greu i porni chioptnd
spre magazie.
Ar fi bine s bai cuiele la loc i spuse el,
trecnd pragul.
27

Dar Kolea nu avu timp s bat cuiele. Se auzi


scritul portiei i biatul abia apuc s se deprteze de magazie. Pe crare, cu pai repezi, Borzov
se ndrepta spre cas. Se vedea c e nemulumit de
ceva i, cu vrful bului pe care-l inea n mn,
reteza tulpinile florilor.
Kolea ncremeni. I se prea c st prea aproape
de magazie i de locul de unde fuseser scoase
scndurile din gard. Dac fugea napoi, putea s-l
trdeze pe omul care i ncredinase viaa. Dac
rmnea pe loc, trebuia s explice cum a reuit s
intre n curtea pzit cu atta strnicie de dulul
acela fioros.
Se auzi zgomotul lactului pe care i descuia
Nikita Kuzmici i ua se ddu n lturi. Cnd bieul o s intre n cas, Kolea va putea s fug.
S fug, s fug! numai la asta e gndea el
acum.
Dar Nikita Kuzmici nu se grbea. Sttea ntors
cu spatele i se gndea la ceva. Apoi Kolea i auzi
glasul abia optit:
Vino dup mine!
Ua se trnti i Nikita Kuzmici dispru n dosul
ei. Kolea se ridic de jos i urc cu team treptele
pridvorului, ezitnd mult vreme nainte de a intra.
Inima i btea cu putere.
Da intr odat! auzi el vocea surd a lui
Nikita Kuzmici.
Cu plria n cap i mbrcat cu paltonul, bieul sttea n mijlocul camerei. Faa lui ascuit era
numai rutate, iar minile rsuceau cu gesturi
nervoase bul.
Cum de-ai nimerit aici? ntreba el, strduindu-se s vorbeasc linitit. i-am spus s sari gardul!
Pi am srit! rspunse Kolea.
Uit-te-n ochii mei... Mini! Te-ar fi sfiat
cinele! Cum ai ajuns aici, rspunde?
Am srit gardul rspunse biatul, strduindu-se s priveasc drept n ochii ptrunztori ai
lui Borzov.
28

Haide, Haide rise Borzov. Vd eu c eti tare


la minciuni. Ei, nu-i nimic. De ce nu m-ai ateptat?
Ai vzut doar c nu m-am dus acas!
Am vzut!
i eu ce i-am spus? S sri gardul atunci
cnd am s fiu eu acas. Te-ar fi putut muca
dulul!
Da, cinele e-n lan!
Aha, asta nseamn c te-ai crat pe magazie!
Da.
Aa, aa... Atunci n-ai srit n curte, urcndu-te pe magazie... i eu care credeam c te-a cruat cinele! Eh, ia te uit... Prin urmare, n gard
exist o crptur... Haide s mi-o ari...
Nu, nu! strig nspimntat Kolea. S nu te
duci acolo!
De ce s nu m duc? ntreb Borzov, privindu-l printre gene. Doar crptura nu-i n gardul tu,
e ntr-al meu! Hai s mi-o ari!
Nu, nu, nu merg...
Deodat Borzov se mbun parc:
Ce-i cu tine, Kolea?... Bine, nu te duce, am
s-o gsesc eu i fr tine. Uite, am aici nite plcinte, ia i mnnc!
Puse o farfurie cu plcinte pe mas i iei n
curte. Cu inima ct un purice, Kolea se apropie de
fereastr i-l urmri cu privirea. Borzov mergea
ncet de-a lungul gardului, cercetndu-l cu atenie.
Deodat se aplec i ridic ceva de jos. Kolea vzu
cu groaz c n miniie bieului era cmaa
fugarului, n care fusese nvelit bolovanul.
Mai departe, totul se desfur cu o iueal uluitoare. Borzov se repezi spre cine, l scoase din
lan, i cinele, ltrnd furios, se npusti spre magazie. Borzov deschise ua, dar o trnti repede la loc,
nchiznd-o cu zvorul.
Pzete-l! strig el cinelui i iei n fug.
Kolea se repezi n curte i, n clipa aceea, i-ar fi
dat viaa ca s-l poat ajuta pe fugar. Cinele se
npusti ns asupra lui i-l trnti la pmnt. Botul
29

uria i atinse faa i Kolea i simi umezeala fierbinte.


nchis n magazie, fugarul btea cu putere n u,
strduindu-se s-o sparg.
Dik, napoi! Culcat! strig Borzov, care intrase n goan n curte, mpreun cu doi soldai.
Am dat de el... e aici, n magazie! Luai-l...
Cinele, ascultndu-i supus stpnul, se culc
alturi de Kolea, privindu-l cu ochii injectai. Soldaii scoaser din magazie fugarul, care se zbtea
njurnd de mama focului; ei l loveau peste mini
i peste picioare.
Pleac, ticlosule! Hai, car-te! i strig
Borzov. Plnge treangul dup tine!
Fugarul l potopi cu un torent de njurturi:
Trdtoruie! Bie blestemat! Nu se tie care
din noi doi o s crape mai nti!
n sfrit, fugarul fu luat pe sus. Borzov nchise
magazia, i terse sudoarea de pe frunte i rsufl
adnc.
Hai s mergem! spuse el cu glas linitit lui
Kolea.
Dar Kolea, plin de ur, se strnse ghem. Ochii lui
Borzov devenir nfiortori. l apuc de mn cu
degetele lui tari ca nite crlige i-l trase n cas.
E prea devreme, celandrule, s poi judeca!
Kolea l muc de mn:
Las-m-n pace, d-mi drumul!
i-art eu ie las-m-n pace! Borzov mbrnci biatul n camer i ncuie ua cu cheia.
Rmi puin aici i pe urm stm noi de vorb!

30

IV

N CASA LUI NIKITA BORZOV

Ceva mai trziu, Nikita Kuzmici i aduse lui Kolea


demncare: o bucat mare de carne fiart, pine cu
unt i ceai fierbinte. Puse gospodrete farfuriile pe
mas i se aez alturi de biat, cu aerul unei
gazde ospitaliere:
Hai la mas, nepoele!...
Din cauza rzboiului, oamenii se mprtiaser
care ncotro. Rudele erau desprite. Unii se evacuaser departe, n spatele frontului, alii plecaser
pe front: Kolea, dup moartea mamei lui, nu mai
avea pe nimeni n ora, afar de unchiul Nikita.
Cine altul ar fi putut s poarte de grij orfanului?
Dar Kolea se ghemuise ntr-un col i-l privea pe
unchiul su cu ochii ncrcai de ur. De ce i
poruncise oare mama s vin la el? De bun
seam, el este acela care a trdat-o, numai c ea
n-a tiut.
Mnnc, Kolea! insist Nikita Kuzmici i
trase farfuria mai aproape de biat. Mnnc,
dac-i spun! Ce-i bagi nasul unde nu-i fierbe
oala?...
Dar Kolea nu se atinse de mncare. Trecuse prin
attea ncercri n ultimele zile, nct se maturizase
dintr-o dat. Pn acuma, inima lui curat i
ncreztoare de copil ar fi fost gata s-l cread pe
Nikita, dar din clipa aceasta se temea de el i-l ura.
Mai repede, cum s fug mai repede de-aici! se
gndea el, pitindu-se n colul camerei.
Nikita Kuzmici edea posomort, cu minile pe
mas, i privea biatul.
31

Ia ascult, mucosule, mult timp ai s te mai


joci cu nervii mei? bombni el. Prea m scoi din
srite i-o s-i trag o mam de btaie cu cureaua,
de-o s m ii minte cte zile oi avea!
Tata nu m-a btut niciodat i rspunse
dumnos biatul.
Pcat! Vd c nu prea asculi. Nravul din
fire... Ci ani ai? Treisprezece?
nc n-am mplinit...
Aadar, treisprezece ani! Nu mai eti un copil!
Trebuie s nelegi...
Kolea i arunc o privire rutcioas:
Ce s-neleg?
Uite ce! Mama ta te-a trimis la mine?
Da rspunse ncet Kolea.
Mergea la moarte i te-a trimis la mine!
Aadar, i-a vrut binele. Da sau ba? Hai rspunde,
de ce taci?
Nu tia ce ru eti!
Nikita Kuzmici sri n sus i izbi att de tare cu
pumnul n mas, nct farfuriile zngnir,
Eti prea crud la minte nc. Da! Nu eti dect
un celandru. Cum poi tu s-i judeci pe cei mari?!
Nu tii nimic despre via i nu-i cunoti preul. Nu
tii ct snge se vars pentru ea! Borzov i duse
mna la inim i, cu pai trii, trecu n odaia
vecin, prvlindu-se pe pat.
Ap, d-mi ap! ngn el.
Pesemne avea un atac de inim. ntins pe pat,
prea att de mic, de btrn i de lipsit de aprare,
nct Kolea simi cum i tresare inima.
i aduse repede din tind o can cu ap rece i
scoase din dulapul pe care i-l art unchiu-su
nite prafuri. Lundu-i doctoria, Nikita Kuzmici
rmase cteva clipe nemicat, cu ochii nchii.
Kolea edea tcut pe marginea patului i privea
int faa palid i zbrcit. Se gndea ce s fac
mai departe. n lagr, la tatl lui, nu se putea duce,
pentru c n-o s-l lase nimeni s intre. E chiar
primejdios s se duc pn acolo. Dac hitleritii
vor afla c femeia spnzurat n pia a fost nevasta
32

prizonierului... s-ar putea s-l omoare i pe tata.


S-i spun toate astea unchiului Nikita, sau nu?
Poate s aib ncredere n el? O s-l ajute oare?
Peste vreo zece minute, Nikita Kuzmici deschise
ochii i, cu privirea tulbure, se uit la Kolea.
Mi-a trecut! rsufl el, uurat. Ct pe-aci s-mi
dau duhul... Bine c-ai fost tu lng mine.
Borzov mai sttu puin ntins pe pat, apoi se
ridic n capul oaselor i ncepu s-i ncheie
cmaa la piept.
Un te duci, unchiule Nikita?
Nu m duc nicieri, stau acas. Dar nu se
poate s rmn mult vreme culcat; m sufoc i mi
se oprete inima. Ei, hai, du-te i mnnc!
Asculttor, Kolea se duse la mas i-i tie o
bucat de carne.
Mnnc mai mult i spuse unchiul Nikita,
aezndu-se de cealalt parte a mesei. Unge pinea
cu unt...
Kolea mnca repede, iar unchiul Nikita l urmrea tcut. Deodat, el observ n ochii lui Kolea o
licrire ireat. Biatul arunc o privire btrnului,
iar apoi i ls din nou ochii n jos.
Unchiule, de ce l-ai predat pe omul acela
poliailor? ntreb el, cu glas sczut.
Nikita Kuzmici se aprinse.
Ia ascult i strig el, pierzndu-i rbdarea nu cumva mi iei un interogatoriu? Spune-mi, mai bine, cum de-a nimerit el n curtea
mea?
Eu l-am ascuns.
Tu? Dac-ar fi aflat gestapoul, ne-ar fi mpucat pe loc pe amndoi!
Dar n-ar fi aflat nimeni, dac nu spuneai
dumneata.
Nikita Kuzmici se enerv i schi un gest larg:
Ce s mai vorbesc cu tine? Eti un prost! E o
mare fericire c l-am gsit eu n magazie... C dac
s-ar fi fcut aici, seara, percheziie, cum a fi putut
s le explic? Mi s-ar fi spus cu siguran: L-ai
ascuns nadins.
33

Dar ai fi putut s-l lai s plece.


,,S plece! l ngn Nikita Kuzmici. E uor
de zis, da greu de fcut!
Kolea mpinse farfuria deoparte.
Ce-i cu tine? l ntreb alarmat Nikita Kuzmici.
Eti un om ru, unchiule Nikita. Asta e! Mai
bine am s plec de la dumneata.
Ai s pleci?
Kolea continu cu ndrtnicie:
Da! Mai bine m duc n lagr, s stau acolo cu
tata!
n lagr?! se mir Nikita Kuzmici. n care
lagr?
Ei, n lagrul acela care-i la marginea oraului, n dosul srmei ghimpate.
Cutele de pe fruntea lui Nikita Kuzmici se adncir i mai tare. Privea ncordat faa biatului i se
strduia s neleag ce-i spune.
Tata? Care tat? Tatl tu? E acolo?
Kolea nu-i rspunse. Nu, n-o s-i spun nici un
cuvnt mai mult.
De ce-ai pomenit de tata? L-ai vzut cumva?
Kolea se ghemui din nou n colul lui. Cum de
scpase vorba asta? Acum o s moar i tata. Nu,
nu, unchiul lui nu va mai afla nimic. Nici un
cuvnt!
L-ai vzut n coloana prizonierilor? ntreb
Nikita Kuzmici, apropiindu-se de biat. Spune!
L-ai vzut?
Kolea se strduia s nu-i plece ochii sub privirea
scruttoare a lui Nikita Kuzmici.
Nu, nu l-am vzut... Am spus-o aa, ntr-o
doar... Am nscocit...
Nikita Kuzmici cltin cu ndoial din cap:
Astfel de lucruri nu se spun aa, ntr-o
doar... mai ales acum, cnd i-ai pierdut mama...
Se aez din nou i-i aprinse o igar. Uite ce-i,
nepoate zise el dup ce se gndi puin i
interzic s iei din curte! Va veni vremea potrivit
34

i am s-i spun eu unde s te duci i ce s faci...


Ei, i-acum, sper c ne-am neles?
Ba am s fug rspunse cu ncpnare i
ur biatul.
Bine, dac-i aa!... Atunci...
Se auzi cheia rsucindu-se de dou ori n
broasc.
Kolea se repezi la fereastr. n ram erau nfipi
drugi groi de fier. Nici cu ferstrul, chiar dac-ai
tia la ei o zi ntreag, i tot nu-i puteai rzbi.
Peste cteva minute, unchiul Nikita, n palton, cu
gulerul ridicat, iei din curte, dup ce ddu drumul
cinelui din lan.
Kolea rmase singur i-l cuprinse dezndejdea.
Trgea de u ct l ineau puterile, se arunca n ea
cu tot trupul, strduindu-se s-o sparg, izbea cu
picioarele, dar n zadar. Ua masiv de stejar nu
ceda de loc i ar fi putut s reziste asaltului unui
om mult mai voinic. Se zguduia numai i vuia surd
sub loviturile lui. Nu, din odaia asta nu va putea
iei niciodat. Kolea i bg capul n sob, ns
hornul era prea ngust. Se alese doar cu nasul i
obrajii mnjii de funingine.
Unde se dusese oare bieul? Plecase, de bun
seam, la gestapo, s anune ceea ce aflase despre
tatl lui Kolea. ,,Ce-am fcut, ce-am fcut! se cina
biatul. Cum s-l ajut pe tata? Cum s-l salvez?
Numai de s-ar ntoarce odat unchiul Nikita! O
s-l omoare, da, o s-l omoare cu cuitul sta care
st pe mas. i Kolea apuc un cuit mare de buctrie, cu vrful ascuit. Da, da, o s-l omoare...
Se ntuneca repede. n curtea pustie ltra plictisit
cinele. Copacii, pe care toamna i vduvise de
frunze, i legnau trist ramurile nnegrite. n camera alturat se auzea tic-tacul ritmic al unui ceas
de perete...
Ct timp s fi trecut oare? O or, dou, trei?
Kolea edea cu ochii deschii i se gndea ncordat.
i aminti de copilria lui, i aminti de tatl i de
mama lui... Tot timpul avea n faa ochilor dunga
vnt de pe obrazul mamei, pe care o vzuse
35

atunci cnd ea se aplecase s-l srute pentru ultima


oar... Imaginea i se ntiprise n minte i-l obseda.
De porumbei, de jocurile cu prietenii nu-i mai
amintea de loc. Era un biet omule asupra cruia
nvliser dintr-o dat toate necazurile i care se
strduia s neleag ce trebuie s fac de acum
ncolo.
Deodat, cinele ncepu s latre furios. Kolea se
apropie de fereastr i vzu o siluet neagr ce
venea dinspre poart. Unchiul Nikita A tras
zvorul... n coridor se auzir pai trii. cni
ntreruptorul i, prin crptura uii, n odaie ptrunse o fie ngust de lumin. Borzov rmase n
tind, s-i scoat paltonul, apoi se apropie de u.
Kolea se lipi de pervaz. De ndat ce unchiul
Nikita va deschide ua, el l va da lovitura. Dar
linitea din camer l fcu pe Nikita Kuzmici s
devin bnuitor.
Dormi? ntreb el de dup u. Bine, dormi,
nu te mai tulbur.
Unchiul Nikita cni iar ntreruptorul i plec
n camera vecin, care-i servea drept sufragerie.
Umbl mult vreme prin odaie, trgnd la o parte
mobilele, fcnd zgomot: parc mica dulapul din
loc... sau poate masa? Kolea trgea cu urechea la
zgomotele ce veneau din ncperea alturat i se
gradea ce s fac: s-l cheme pe unchiul Nikita sau
s atepte pn ce va deschide el ua?
Se hotr s atepte ca unchiul Nikita s intre
singur n camer.
Dup un timp, ,,bieul trecu n tind. Se auzi
iar zvorul i Nikita Kuzmici trnti ua. Apoi
linite. Se dusese n curte. Dar zadarnic se strdui
Kolea s-i deslueasc umbra n partea aceea a
curii unde era poarta, c tot nu reui s vad
nimic. Auzi numai zngnitul lanului de care sta
legat cinele, i ltratul lui. I se pru ciudat ns c
acum cinele ltra n cealalt parte a curii. Acolo
oare ce pzete? se ntreb el.
Nikita Kuzmici nu rmase mult vreme afar.
Peste cteva minute se ntoarse, ncuie bine ua pe
36

dinuntru i stinse lumina. Judecnd dup linitea


care se lsase n cas, Kolea fu convins c btrnul
se culcase i adormi i el, dar fu trezit de nite voci
nbuite. Era o noapte ntunecoas. Pe sub u nu
strbtea nici cea mai slab raz de lumin.
Pesemne c ua odii vecine, care ddea n tind,
era bine nchis.
Somnul i pieri pe loc i Kolea i lipi urechea de
gaura cheii. Da, fr ndoial, se auzeau dou voci.
Una surd, necunoscut, cealalt piigiat, a unchiului Nikita. Dar biatul nu putu s deslueasc
nici un cuvnt.
Kolea i lipi urechea de perete, mai aproape de
soba care nclzea dou camere: aceea n care se
afla ei, i odaia vecin unde unchiul Nikita discuta
cu necunoscutul. Faptul c aceast discuie avea
loc n toiul nopii i fcu pe Kolea s devin atent.
Despre ce vorbesc oare? De bun seam c
uneltesc ei ceva. Aici, n col, la peretele de lng
sob, se auzea ceva mai bine, dar cuvintele nu se
deslueau totui.
Deodat, pe Kolea l strfulger un gnd: ce-ar fi
dac i-ar vr capul n sob? Zis i fcut.
ntr-adevr, aa se auzea bine. De cealalt parte a
peretelui, soba avea probabil o rsufltoare, oarece
glasurile rsunau acum foarte limpede.
Eti convins? ntreb vocea groas, care i se
pru cunoscut lui Kolea,
Absolut convins rspunse unchiul Nikita.
Ai controlat?
Am controlat.
Urm un moment de linite.
i cine l-a mai vzut n afar de Kolea?
ntreb iar vocea groas.
nc trei oameni... Dar tia tac... Era ct
pe-aci s se trdeze cnd a czut n pia,
Ci prizonieri snt acum n lagr?
Vreo ase sute.
i cnd o s-i duc de-aici?
37

Meyer spunea c vor ncepe s construiasc


fortificaiile peste cteva sptmni. Dar, bineneles; prizonierii vor fi trimii acolo mai nainte.
i tu ai s tii din timp?
E foarte greu, dar am s-ncerc.
Kolea nelese c era vorba despre tatl lui. Poate
c omul care vorbete cu unchiul Nikita este un
ilegalist? Dar atunci de ce vorbete cu unchiul
Nikita despre un lucru att de important? i deodat Kolea sri ca ars. n ajunul arestrii sale,
mama se ntlnise i ea cu unchiul Nikita. Nu, ea
nu se dusese la el acas, fusese la el la primrie, iar
cnd se ntorsese, era tare tulburat. Acum e sigur
c unchiul Nikita atrage oamenii, apoi i trdeaz.
Trebuie s-l previn pe cel care se afl n odaia
alturat. Omul sta habar n-are c unchiul Nikita
l-a trdat astzi pe fugarul acela!
Aciunea asta trebuie s-o ducem la capt cu
orice pre spuse din nou vocea groas. Va trebui
s pornim cu tot grupul pentru ndeplinirea ei! Dar
nelege i tu: cea mai mic greeal ne poate fi
fatal. E nevoie de mult pruden, ca s nu cdem
n curs...
Da, trebuie s acionm prin surprindere
rspunse Nikita Kuzmici, i lui Kolea i se pru c-l
vede zmbind. Tcur din nou. Dar ce s fac cu
biatul? ntreb Borzov.
ine-l deocamdat la tine.
Nu vrea. Spune c va fugi...
Acum, n nici un caz nu-l putem lua cu noi.
S stea vreo lun la tine.
Voi fi nevoit s-l in ncuiat.
Ei, asta-i prea de tot!
Vd eu cum fac. Dac se obinuiete aici,
atunci e altceva... Bea-i ceaiul c se rcete.
Nu, nu-mi arde mie de ceai! Trebuie s plec.
Dik e legat?
Legat.
Ru cine mai ai!
Nikita Kuzmici rse:
38

Da, ntr-adevr! Dar pentru asemenea viat, e


cel mai potrivit paznic.
Se auzi zgomotul unui scaun mpins la o parte.
Uite ce-i, Ghenadi Andreevici...
Nu Ghenadi Andreevici, ci Pavel Martnovici
l corect Ghenadi pe interlocutorul su.
Kolea i reinu cu greu un strigt de bucurie.
Cum de nu i-a dat seama pn acum? Sigur, sta
era glasul lui Ghenadi Andreevici, profesor la
coala unde nvase el.
Poate c ar fi bine s strige, s bat din picioare,
s-l cheme n ajutor! S-i povesteasc tot adevrul
despre unchiul Nikita! Ei, dar dac unchiul Nikita
o s-l omoare pe Ghenadi Andreevici cnd o s
vad c acesta tie tot adevrul despre el? Nu,
trebuie s tac, s rabde i s asculte mai departe...
i-acum, Nikita Kuzmici, ine minte locul de
ntlnire spuse Ghenadi Andreevici satul Malinovka.
Aa!
Casa Poloznevei. La marginea satului...
Aa... in minte.
Parola: ,,Se poate s beau puin ap? i i se
va rspunde: Ap e mult, poi s bei ct vrei! Ai
neles? Repet!
i Nikita Kuzmici repet:
Se poate s beau puin ap?
tii acuma care-i sarcina ta? ntreb Ghenadi
Andreevici. Nu trebuie s-i repet nimic?
Am neles tot, Pavel Martnovici!
Acioneaz, dar cu mult pruden! Rmi cu
bine... Du-te i ine cinele pn sar eu gardul...
n tind rsunar surd paii celor doi oameni. Se
auzi trntindu-se ua de la intrare. n fundul curii,
cinele ncepu s latre i ltratul lui deveni din ce
n ce mai puternic. Nikita Kuzmici mutase cinele
la locul lui... Peste o clip se auzi din nou zvorul.
Borzov rmase cteva minute lng ua n dosul
creia, tremurnd de ncordare nervoas, sttea
Kolea. Ascult puin i, vznd c e linite, Nikita
Kuzmici se ntoarse n camera lui.
39

Kolea i vr din nou capul n sob.


Dumneata eti, domnule Blinov? auzi el glasul unchiului Nikita. Iart-m c-i telefonez n
toiul nopii, dar trebuie s-i comunic ceva extrem
de important... Da, a putea s atept i pn diminea... Am neles... mine, fix la ora 9, snt la
dumneata...
Cuvintele acestea spulberar toate ndoielile lui
Kolea.
Pe Ghenadi Andreevici i pe ceilali ilegaliti
care luptau mpreun cu el i pndea, fr ndoial,
o mare primejdie.

40

O ZI GREA

Kolea se rsuci pe divanul ngust i tare, fr s


poat adormi; spre diminea, rpus de oboseal,
czu ntr-un somn adnc i greu. Se trezi ns brusc.
Presimirea unei primejdii apropiate, care se cuibrise dintr-o dat undeva n tainiele contiinei
lui, l fcu s se dezmeticeasc repede. Sri n sus
ca ars. Zvrli ct colo mantaua rupt cu care se
nvelise i rmase n mijlocul camerei, cu prul
zbrlit i cu obrazul brzdat de dra roie pe care
i-o lsase perna aspr.
n u, fr s treac pragul, sttea Nikita Kuzmici, mbrcat cu paltonul i cu apca n cap.
Tu, Kolea, ar fi bine s lucrezi la pompieri
spuse el, zmbindu-i cu blndee.
Kolea i holb ochii crpii de somn, simind n
tot corpul o amoreal neplcut. La fereastr se
iea o diminea nsorit i luminoas. n vrful
gardului se foia un coco mare i frumos, care-i
scutura seme penele.
Nu te teme, nu m-ating de tine i spuse
linitit Nikita Kuzmici. i nici n-am s te-ncui...
Eti liber s umbli prin toat casa. Mncarea-i pe
mas. Dar n curte s nu iei, c te sfie cinele...
i s fii cuminte... Cnd m-ntorc desear, vedem
noi ce-i de fcut...
i Nikita Kuzmici iei fr s mai ncuie ua n
urma lui. Kolea l vzu cum d drumul cinelui din
lan, apoi cum, ndreptndu-se cu pai grbii spre
poart, prsete curtea. Se opri puin n loc, l
amenin sever cu degetul i pi n strad.
41

Biatul se trnti din nou pe divan. Undeva, dincolo


de perete, se auzea tic-tacul ritmic al ceasului. n
curte, cocoul cnta vesel, iar cinele, care alerga
sub ferestre, i rspundea cu un mrit furios.
Casa lui Nikita Borzov avea trei camere. n
prima, cea mai spaioas, era o sob mare de crmid, acoperit cu o plit groas de font, cu trei
ochiuri. n dreapta, n col, se afla un bufet pentru
vase, iar n mijloc, o mas grea de stejar, cu picioarele scurte. La masa asta mnca unchiul Nikita
i tot la ea scria seara, punnd n fa vechiu-i
registru de contabilitate, cu coperile negre. Ua
din stnga ddea ntr-o camer mic, din care
aproape trei pri erau ocupate de un pat lat.
Deasupra patului, ntr-o ram neagr, atrna o fotografie mare a unchiului Nikita. Fotografia asta fusese fcut nc n ajunul revoluiei, cnd lucra tot
la baia oreneasc, pe atunci proprietatea negustorului Trifonov. Fotograful l pusese s stea n
picioare, lng o etajer pe care fusese aezat un
vas frumos, cu trandafiri mari de hrtie. Umerii
nguti ai unchiului Nikita erau strni ntr-un surtuc negru, mprumutat anume pentru aceast
ocazie, iar faa, i aa destul de mic i inexpresiv, prea i mai mic din pricina mustilor cu
vrfurile ascuite i rsucite n sus ca nite sgei.
n a treia camer, n care sttea acum Kolea, se
afla un divan, iar pe perei atrnau cteva litografii
tiate din reviste vechi. Camera asta n-avea o
destinaie anume, i unchiul Nikita o punea la dispoziia rudelor care veneau cteodat la ora.
De cnd ajunsese ns o personalitate important
n ora, angajase o femeie n vrst, care venea de
dou ori pe sptmn i-i avea grij de gospodrie.
Unchiul Nikita i nclzea singur mncarea pe o
lamp de gaz care afuma toat casa.
Kolea gsi pe mas un castron cu carne fiart,
nite castravei murai, pine neagr i plcint cu
varz. Vznd aceste bunti, nu rezist i lu un
cuit, repezindu-se lacom asupra mncrii. nghiea
42

bucile de carne pe nemestecate i muca din


castravei de-i trosneau dinii.
Bucata mare de carne i osul cu mduv care
rmseser mai puteau stura vreo cinci oameni.
Plcinta, cu toate c nu era proaspt, i se pru
deosebit de gustoas. i lipsea numai ceaiul. Dar,
la urma urmei, dup ce mncase castravei murai,
putea s bea o can cu ap rece. La vrsta lui Kolea,
astfel de lipsuri nu-i stric buna dispoziie, i
biatul se simi mult mai n putere. i lu inima n
dini i deschise ua spre pridvor. De cum l zri,
cinele ncepu s mrie surd, rnjindu-i colii albi
i uriai i, n salturi mari, se npusti spre el. Kolea
trnti ua chiar n clipa cnd labele proase ale
cinelui atinser pridvorul, apoi alerg la fereastr.
Dulul edea pe treapta de sus, privind spre u cu
ochi flmnzi i ri. Kolea ntredeschise ua.
Dulul ncepu s latre prelung. Nu, cu animalul
sta nu te poi nelege! Dac-ar ncerca s-l ctige
totui cu ceva? Tie o bucat de carne, fluier i
i-o arunc. Cinele adulmec bucata i se ndeprt
nepstor.
Da, fr ndoial, unchiul Nikita tia n paza cui
i lsase nepotul! Unui asemenea paznic poi s-i
ncredinezi linitit toat casa.
Orele se scurgeau chinuitor de ncet... Soarele
scpta spre asfinit. Kolea umbla agitat de colo
pn colo, strduindu-se n zadar s gseasc o soluie de a iei din cas. ntr-un col, dup sob, gsi
o frnghie lung i-i fcu un la la un cpt. ncerc
de cteva ori s-l zvrle pe gtul blestematului de
cine, dar dulul se ferea cu dibcie sau apuca frnghia cu dinii, ncercnd s-o rup. Acest joc enervant continu timp ndelungat. Pn la urm, Kolea
obosi i se urc pe pervazul ferestrei.
Ce s fac? n timp ce el zace nchis aici, unchiul
Nikita i-a i povestit, desigur, lui Meyer despre
vizita din timpul nopii. Acum hitleritii cunosc
parola i vor trimite un spion la vduva Polozneva. Iar mai departe... Deodat parc-l vzu pe
Ghenadi Andreevici zcnd la pmnt, cu un glon
43

n cap... i biatul se gndi la taic-su: Ce-o s se


ntmple cu tata? Unchiul Nikita a aflat c este n
lagr. Cu siguran c tata va fi spnzurat...
Doamne, ce prostie am fcut c i-am spus
unchiului Nikita!
Trebuie s scape ct mai repede din casa asta
blestemat, dar ce te faci cu afurisitul de cine?...
Ce-ar fi dac s-ar nfura n plapum i ar iei n
goan?... Nu, nu se poate, cinele, oricum, se va
npusti asupra lui i-l va sfia cu colii. Ah, s-l
otrveasc, dar cu ce? Dac l-ar pocni n cap cu
vtraiul din dosul sobei? Kolea cobor de pe pervaz
i lu vtraiul plin de funingine: vtraiul avea
coada ars n dou locuri i abia se mai inea.
Toporul... Dac ar lua toporul? Kolea se repezi s-l
caute prin toat casa. Dar nu-l gsi nici n odaie,
nici n cmar, nicieri. Probabil c unchiul Nikita
l ascunsese n magazie.
n tind, Kolea se opri deodat locului. ntre ua
care ddea afar i ua care ddea n cas era un
spaiu destul de... Ce-ar fi s ademeneasc dulul
acolo, apoi... O, dac-ar reui!
Intr n camer, lu laul, l desfcu, apoi se ntoarse n tind, leg captul frnghiei de clana uii
de afar, iar restul funiei i trecu, prin tind, n
cas. Apoi nchise ua dinuntru, ns nu de tot, ci
numai atta ct s rmn o crptur ngust, i
trase frnghia spre el. Asta e! Ua de afar se trnti.
Kolea mpinse apoi ua dinspre odaie i o nchise
bine, strngnd frnghia de pervaz! Ca s fie mai
sigur, Kolea leg captul funiei de un picior al
mesei.
Aa! Daca dulul va nimeri n tind, din capcana
asta n-o s mai poat scpa.
Acum rmsese de fcut ceea ce era mai important, i anume s-l ademeneasc n cas, iar el,
Kolea, s aib timp s nchid i ua dinuntru. Da,
dar cum? S-i mai arunce nite carne? Cinele n-a
mncat nici bucata aceea; uite-o, mai zace i acum
n praf, lng scar. Nu, trebuie s nscoceasc
altceva.
44

Kolea sttu puin i se gndi. Cine ar fi putut


bnui c acest bieandru firav, cu obrajii palizi i
ochii mari, cenuii e gata s se ncaiere cu un dulu
puternic, mare i ru, dresat anume pentru a prinde
oameni!
Iei n pridvor i se opri pe treapta de sus.
Cinele sttea culcat pe crarea care ducea spre
poart, cu labele ntinse nainte, i-l privea cu atenie. Prea obosit, dar, contient de fora sa, i alesese o poziie favorabil. Poftim de ncearc s
treci pe lng el, dac poi!
Kolea sttu puin locului, fcndu-i curaj. Hotrrea pe care o luase s-ar fi putut termina pentru el
ntr-un mod ngrozitor. Ieri l salvase unchiul Nikita, acum ns, dac-l prinde, cinele nu-l va crua.
Deodat biatul i scutur capul, se strnse ghem
de parc s-ar fi pregtit s se arunce ntr-o ap rece
ca gheaa i sri de pe pridvor pe crare, npustindu-se spre cine.
Surprins, dulul se ridic n picioare, se ddu
speriat napoi, dar n aceeai clip, rnjindu-i colii, i fcu vnt ca s-i taie calea. Kolea mai fcu
vreo zece pai n fug, se ntoarse i se repezi spre
pridvor, auzind n urma lui rsuflarea grea a cinelui.
Nvli ca nuc n pridvor, apoi n tind, observ
cum l urmrete umbra neagr, trnti ua dinuntru
i se lipi de ea, pierzndu-i aproape cunotina.
nfuriat, cinele zgria ua cu labele. Venindu-i
puin n fire, Kolea ntredeschise ua i trase de
frnghie. Ua de afar se trnti i cursa se nchise.
Urlnd nfiortor, cinele se zbtea ca turbat n
spaiul ngust dintre cele dou ui, dar acum nu
mai era periculos. Peste cteva minute, Kolea se
car pe gard, chiar prin locul pe unde srise n
ajun. Uff! Iat-l n curtea vecin! Nu ndrznise s
ias pe poart, de team c-l va ntlni n drum pe
unchiul Nikita. Se strecur prin curi dosnice i
ajunse n strada vecin. Simindu-se scpat de
primejdie, se aez pe o grmad de lemne, s mai
rsufle puin.
45

n sfrit e liber! Ce s fac acum? ncotro s-o ia?


Toat ziua fusese att de preocupat de dorina de a
fugi, nct nici nu se gndise mcar unde se va duce
dup aceea.
Acas la el nu voia s se mai ntoarc. Prea i
struia n minte noaptea aceea ngrozitoare, noaptea cnd rmsese singur, dup uciderea mamei lui.
Trebuie s ajung ct mai curnd n sat. i amintete bine parola. Se poate s beau puin ap?
Dac va merge mai repede, pn se nsereaz va fi
acolo.
Kolea se ndrept spre poarta din dosul creia se
vedea strada. Ajuns aici, se uit cu pruden n jur.
Se prea c nu-l pndete nici o primejdie. Nite
femei veneau de la pia. Pe cealalt parte a strzii
trecea ncet un poliai. Cu sta ar fi mai bine s nu
se ntlneasc.
Kolea se ntoarse i porni n sens opus. La colul
strzii auzi n urma lui nite pai trii; se uit
ndrt i ddu s fug, dar era prea trziu. O mn
osoas i puternic l nfcase de umr.
ncotro fugi, biete? spuse un brbat cu glasul
blnd. Hai, nu te zbate! Nu trebuie s-i fie team
de mine! Ia te uit n ce hal eti! Istovit de-a
binelea... Hai cu mine! Nu trebuie s rmi pe
strad. Ai s te prpdeti.
i, strngndu-l zdravn de mn, l tr cu sila
dup el. Nu-i era uor btrnului s duc n mna
stng trepiedul aparatului fotografic, iar cu dreapta
s trag biatul, care se mpotrivea din rsputeri.
Dar fotograful din pia nu voia s lase nici trepiedul, nici mna biatului. Fr trepied, n-ar mai fi
avut din ce tri, iar biatul... Cum ar fi putut lsa
omuleul sta, prsit de toi, s se descurce singur?

46

VI

NOI NCERCRI

Iakukin mergea ncet, trndu-i anevoie picioarele, i ofta adnc. Avea aerul unui om bolnav i
istovit de puteri. Deodat se opri.
Ei, Kolea spuse el n-am s te iau cu sila.
Dac vrei, poi s pleci, uite drumul, dar la mine,
s tii, ai s-o duci bine. Dac rmi singur, te prpdeti cu zile. Hai vino! N-o s-i par ru.
Ochii splcii, cu pleoapele zbrcite, l priveau
blnd. n toat nfiarea lui era ceva care te fcea
s ai ncredere n el.
D-mi trepiedul! zise Kolea. i-l duc eu.
Na, du-l tu! rspunse Iakukin, bucuros, i-i
ntinse trepiedul de lemn. Dar bag de seam, du-l
cu grij! S nu-l scapi...
Kolea nu se ateptase la atta ncredere din partea
btrnului. De cte ori a dorit s pun i el mna pe
aparatul n jurul cruia oficia btrnul fotograf, dar
lucrul acesta i se prea att de imposibil, nct nici
mcar nu ncercase s-o fac. i-acum, poftim, duce
el singur trepiedul! Cnd l priveai, trepiedul prea
greu i masiv, dar de fapt era uor, fiind fcut din
lemn de frasin uscat.
Kolea mergea ano alturi de Iakukin, nchipuindu-i c e scutierul lui.
Ai s locuieti la mine i spuse btrnul :
i-am s te nv multe lucruri...
S i fotografiez?
Bineneles.
i e greu tare?
Greu, dar dac-ai s fii srguincios, ai s nvei.
47

Kolea l privi atent: nu cumva glumete? Dar


btrnul l btu uurel pe umr.
Ai s devii un bun fotograf... i-ai s vezi cum
o s-o ducem noi doi! Eu am s stau la cas, iar tu o
s fotografiezi.
Cu un aparat mare?
Da, cu cel mai mare.
Merser n tihn pn la casa lui Iakukin, aflat
pe una din strduele lturalnice. Gardul strmb,
care fusese cndva verde, acum era de un cenuiu
murdar. Csua mic prea crescut din pmnt.
Construit nc la mijlocul veacului trecut, schimbase muli stpni care, dup cum se vedea, nu
prea se ngrijiser de ea. Zidurile deveniser vineii din pricina intemperiilor, pridvorul scria din
toate ncheieturile de ndat ce puneai piciorul pe
el, iar ua de la intrare avea prinse pe margini fii
de psl. i-nuntru, casa era la fel de nengrijit i
avea un aspect jalnic. Ciudat lucru ns: nimic din
interiorul ei nu trda profesiunea stpnului. Pe
perei nu atrnau fotografii, nu se vedea nici un
album. Numai m cmrua ntunecoas, lipit de
buctrie, se aflau borcane cu lichid fixativ i felurite ustensile, de care un fotograf nu se poate
dispensa.
n csua aceasta, Kolea se simi uimitor de liber,
Iakukin puse aparatul pe o msu aezat n faa
unei oglinzi vechi, cu ram neagr, i lu trepiedul
din mna lui Kolea.
Ei, iat c am ajuns! ndat o s-i dau s
mnnci i s bei ceai...
Kolea simi c-l cuprinde un val de energie.
Dumneata stai jos spuse el, fcnd pe gospodarul. Unde-i samovarul? Las c-l pun eu singur...
Iakukin zmbi:
N-am samovar. Am numai un ceainic. Apa-i
n cldare, dup u, iar lampa de gaz, pe plit...
Dup cum vd, eti un biat iste. Frumos din partea ta c ajui un om btrn...
48

Ct timp Kolea se ocup de ceainic, Iakukin.


puse masa. Scoase din dulap o bucat de brnz,
pine i puin unt.
S-mi spui Ivan Mitrici zise Iakukin, bgnd de seam c biatul, netiind cum s i se
adreseze, se simea stingherit i acum nu te mai
agita atta, stai jos i odihnete-te... Unde ai fost
toat ziua i toat noaptea? Te-am cutat de-am
czut din picioare de oboseal. Credeam c te-ai
rtcit pe undeva,..
Kolea i povesti ce i se ntmplase din clipa cnd
l luase unchiul Nikita. Nu-i pomeni ns de discuia pe care o auzise n timpul nopii. Dei i se prea
c poate s aib deplin ncredere n Iakukin, i
ddea totui seama c secretul sta nu trebuie s-l
destinuiasc nimnui.
Ascultnd cu atenie cum unchiul Nikita predase
gestapoului pe prizonierul fugar, Iakukin rmase
mult vreme tcut, dus pe gnduri.
Ce ticlos! izbucni el deodat. Trdtorul! S-a
vndut pentru o cutie de conserve! Ai fcut foarte
bine c ai fugit de la el.
Dar dac unchiul Nikita o s vin aici? ntreb
Kolea.
Nu vine rspunse ferm Iakukin e un
la! Ia zi, cum te-a dus la el, pe furi, ai?
Mi-a spus s nu m apropii de el, ci s merg
n urma lui.
Pi vezi! N-a vrut s te lase s iei din cas,
temndu-se c poliaiul o s afle c eti rud cu el...
Nu-i nimic, exist oameni care in socoteal de tot
ce se petrece...
i dumneata i cunoti? ntreb Kolea.
n naivitatea sa, biatul credea c btrnul tie
adevrul despre Ghenadi Andreevici i vorbete
tocmai despre el. Dar, spre mirarea lui, Iakukin
deveni dintr-o dat tcut, ncruntindu-i sprncenele stufoase, care i acoperir aproape complet
ochii.
Ei, asta n-are nici o legtur cu treaba noastr
i rspunse el pe ocolite. Iar unchiul sta al tu
49

va rspunde pentru tot ce uneltete. Pentru tot!


i fcu un gest amenintor cu degetul. i pentru
viaa mamei tale va rspunde, bestia!
Kolea simi cum i se fringe inima de durere.
Lupta greu cu ispita de a-i povesti lui Iakukin
totul, pn la capt: i despre discuia pe care o
auzise n timpul nopii, i despre locuina conspirativ din casa vduvei, i despre tatl su care se
chinuia n lagr, i despre faptul c vrea s ajung
pn la Ghenadi Andreevici, ca s-l roage s-i
ajute.
Ia vezi, parc-a fiert apa gri Ivan Mitrici
aud cum salt capacul ceainicului. Caut ceaiul
n dulap.
Kolea se duse n buctrie. ntr-adevr, apa fierbea i din ceainic ieeau uvie crlionate de aburi.
Biatul apuc mnerul de fier, dar i arse dou
degete.
Aoleu!
Ce-ai pit? l ntreb Ivan Mitrici din camera
cealalt.
M-am fript la degete se vit Kolea.
Dar strigase nu numai pentru c-i arsese degetele. n curte, sub plopi, sttea unchiul Nikita. Cnd
apruse? Doar n clipa asta s-a uitat pe fereastr, i
n curte nu era nimeni! Observnd c biatul l
vede, unchiul Nikita i fcu semn, ducndu-i
degetul a buze. Ce nseamn asta? Un avertisment? Sau poate trebuie s tac...
Fr s-i dea seama, Kolea se ntoarse: Iakukin
l vzuse oare i el pe unchiul Nikita? Fotograful
se dusese n cmrua de lng buctrie i umbla
la nite borcane, tuind ntr-una btrnete. Cnd
Kolea privi din nou, unchiul Nikita dispruse. Pe
crarea ce ducea spre gard nu mai era nimeni. n
acelai timp se auzi scritul treptelor i cineva
care orbecia n tinda ntunecoas, n faa uii,
cutnd clana. Deoarece nu nimerea, deschise ua
trgnd-o de fia de psl.
Unchiul Nikita! S se salveze, s fug ct mai
repede de omul sta afurisit!
50

Se, auzi scritul balamalelor ruginite ale uii i


zngnitul geamului, care abia se mai inea n rama
cu chitul uscat i czut pe alocuri. Kolea era gata
s sar pe fereastr cnd deodat, din spatele magaziei aflate n fundul curii, apru un poliai rocovan, nalt, cu un automat n mn, care strig:
Ei, napoi! i ridic automatul.
Speriat, biatul se ntoarse n buctrie. n camera vecin, Ivan Mitrici ieise n ntmpinarea
unchiului Nikita i ncepur s discute.
Kolea se frmnta s-i gseasc un loc unde s
se poat ascunde... Ca s se care n pod, trebuia
s ias n tind i s treac neaprat prin odaia
unde l atepta unchiul Nikita. Dar beciul? Poate c
exist vreun chepeng n podea? Nu, toate scnduriie erau bine aezate una lng alta i nu se
vedea nici urm de chepeng. Dezndjuit, Kolea se
ghemui lng uorul uii ntredeschise, ascultnd ce
vorbea Ivan Mitrici cu ,,bieul acela blestemat,
dar nu discutau despre el. Ivan Mitrici l ruga cu
insisten pe unchiul Nikita s se dezbrace i s ia
loc la mas, dar acesta refuza, pretinznd c e
ocupat. Trecnd pe strada asta, spunea Borzov, i
adusese aminte c nu se mai fotografiase de mult,
i cum primarul Blinov ceruse ca toi funcionarii
s aduc fotografii, intrase la Iakukin.
Ivan Mitrici ntreb ce dimensiuni s aib fotografiile i se plnse c e tare greu s fac rost de
hrtie bun. N-are nici un fel de legturi cu ofierii
hitleriti i, dac uneori i se mai aduce hrtie, el se
ferete s-o cumpere, de team s nu fie nvinuit c
a furat-o. Nikita Kuzmici fgdui s-i fac rost de
tot ce are nevoie, mai ales c, pentru el, lucrul
sta nu prezint nici o dificultate, deoarece ndeplinete funciuni cu totul speciale la primria
oraului.
Vorbeau ca doi oameni care i cunosc valoarea
i care ocup n societate un loc de prim rang. Pn
i n tonul lui Ivan Mitrici era mult demnitate.
El l roag, dar dac-i este greu, nu insist. La rn51

dul su, Nikita Kuzmici i promite, ns nu se


oblig s-l serveasc negreit.
Ivan Mitrici l pofti pe Borzov s treac a doua zi
diminea pe la atelier, i el va face tot ce trebuie.
Apoi se ls tcere. Se prea c totul a fost aranjat,
iar Iui Nikita Kuzmici nu-i mai rmnea dect s
plece. ntr-adevr se auzi zgomotul scaunelor
mpinse la o parte. Nikita Kuzmici se ridic i se
apropie de u. Kolea rsufl uurat. n sfirit
pleac!
Dar Borzov parc-i aminti de un lucru care
n-avea prea mult importan:
Ah, da, Ivan Mitrici... Uitasem. tii, biatul
acela care s-a luat dup dumneata trebuie s vin
cu mine.
Kolea simi c dincolo de u se lsase o tcere
apstoare. Pesemne c Ivan Mitrici cuta s-i
adune gndurile. Lovitura fusese prea neateptat.
Vorbeti de Kolea? ntreb el, cu nelinite.
Dar tonul era al unui om hotrt s nu cedeze. i
biatul crezu c btrnul poate s-l apere. Iei din
buctrie i se repezi spre unchiul Nikita:
Dumneata s pleci, pleac de-aici!
Unchiul Nikita fcu un semn cu capul spre u:
S mergem! Hai mai repede!
Iakukin l acoperi pe Kolea cu trupul lui.
Biatul sta va rmne aici! spuse el, foarte
hotrt.
Ba nu, biatul sta va merge cu mine!
Iakukin zmbi:
Mi se pare c eti unchiul lui? Nu? i dumneata tii care pot fi consecinele...
Da, tiu tot, domnule Iakukin. E nepotul meu
i de aceea l iau cu mine. De altfel am i un ordin
al lui Blinov...
Ordinul lui Blinov? ntreb alarmat Iakukin.
i ce nevoie are, m rog, Blinov, de biatul sta?
Unchiul Nikita i arunc lui Kolea o privire
rutcioas:
52

Biatul sta tie prea multe! i are limba cam


lung. Vorbria-i de prisos, va merge cu mine. E
arestat!
Iakukin i desfcu minile a neputin i se
ddu un pas napoi:
Dumnezeu o s te pedepseasc, Nikita Kuzmici! Omori oamenii pentru nimica toat!... Vino
aici, biatul meu, s te srut. N-am putere s te
apr, dar am s umblu peste tot ca s fii eliberat...
Nikita Kuzmici deschise larg ua.
Treci nainte! i se adres el cu brutalitate lui
Kolea. S nu cumva s-i treac prin cap s fugi!
Cnd snt n exerciiul funciunii, nu in seama de
nici un fel de legturi de rudenie.
Iakukin l conduse pe Kolea pn la poart, i
acolo i luar rmas bun. Poliaiul cel rocovan
atepta n mijlocul curii i, la un semn al lui Borzov, mbrnci biatul cu patul automatului:
Hai, mic-te mai repede!
Kolea porni n faa poliaiului, iar unchiul Nikita
l ajunse din urm.
Dracu s te ia, c mult btaie de cap mi-ai
mai dat! l ocr el cu jumtate glas. De ce-ai fugit?
Cine te-a pus? Acum va trebui s stai la beci. Un
singur lucru te rog: s taci chitic. Auzi? Mcar ct
ai s fii la beci s taci... c de nu...
Poliaiul mergea foarte aproape de ei, aa c unchiul Nikita nu mai spuse nimic; din cnd n cnd
arunca doar cte o privire semnificativ arestatului.
Curnd, Kolea fu aruncat n beciul depozitului de
fin, unde fusese njghebat un fel de nchisoare
de tranzit. Aici erau adui toi cei arestai, i tot aici
se hotra soarta lor: care s fie trimii la gestapo,
care s fie judecai pe loc. n beci mirosea a fin
i a oareci. Din strad, printr-o ferestruie murdar
aezat chiar aproape de plafon, se strecura cu
zgrcenie o lumin tulbure. Ferestruia asta era att
de ngust, nct n-avea nevoie nici de gratii; un om
mare nici nu s-ar fi putut strecura pe acolo. Nu
vedeai dect un crmpei de cer i bocancii grei din
picioarele santinelei.
53

De-a lungul peretelui se nirau paturi de lemn


din scnduri groase, nnegrite de vechi ce erau.
Acolo edeau doi btrni, mbrcai cu nite pufoaice jerpelite, i o feti slbu, de vreo cincisprezece ani, care plngea; de sub bsmlua cu
care era mbrobodit ieeau dou codie subiri,
blonde. Paltonaul vechi i rochia peticit i ddeau un aer i mai trist. ntr-un col ntunecat zcea
un om nvelit cu o manta murdar.
Kolea auzi cum se trntete ua n urma lui, i
zvorul l izol de restul lumii. Porni ncet spre pat
i se aez pe margine.
Btrnii l privir uimii.
Ei, drcie, acum s-au luat i de copii! spuse
unul dintre ei, cu faa ciupit de vrsat.
Fetia se opri din plns i privi uimit la Kolea.
Faptul c aici, n beci, se afla i bieandrul sta
pirpiriu, care era tot att de nefericit ca i ea, o mai
liniti.
Vino s stai lng mine! zise fetia i se ddu
mai spre perete, fcndu-i loc. Cum te cheam?
Kolea! Dar pe tine?
Maia.
Eu te cunosc, te-am vzut pe strad.
i eu te-am vzut.
Locuieti pe Kostromskaia?
Pe Kostromskaia.
Tatl tu lucra la depou?
La depou., -r
i al meu tot la depou... Mecanic...
Al meu e lctu. Cum te mai cheam?
Ohotnikov. Kolea Ohotnikov.
Pe mine m cheam ubina. Tatl meu povestea adeseori despre tatl tu... E mustcios i,
cum s zic, aa, cam morocnos. Tot timpul i
ocra pe lctui.
Dar Kolea nu voia s vorbeasc despre tatl lui i
o ntreb:
Pe tine de ce te-au luat?
54

Au vrut s m trimit n Germania i m-am


ascuns.
Ci ani ai?
Paisprezece... Dar la comandatur mi-au spus
c nu e adevrat i c am aisprezece.
Eu am cincisprezece mini Kolea, deoarece
nu voia s fie mai mic dect fetia.
Dar pe tine de ce te-au luat? ntreib ea.
Kolea se posomor.
Pe mine... Mie mi-au omort mama spuse
el iar eu am fugit de la unchiul Nikita. El este
acela care m-a prins i m-a adus aici.
Care unchi Nikita? la care lucreaz la primrie?
Chiar el confirm Kolea. A vrut s m in
nchis, dar eu am fugit... i de aici am s fug.
Maia oft:
De-aici n-ai cum s fugi! i-i art din ochi
cizmele negre ce patrulau n dreptul ptratului luminos al ferestruii, bocnind ritmic pe pavajul din
curte.
Ba tot am s fug! repet cu ndrtnicie
Kolea.
Omul care zcea n colul ntunecos i scoase
capul de sub mantaua ce-l acoperea i se sprijini
ntr-un cot.
Vocea asta mi-e foarte cunoscut rosti el i
Kolea recunoscu fugarul pe care ncercase s-l salveze n curtea unchiului Nikita. i tu eti aici? Ei,
asta-i bun! La orice, dar la asta nu m-a fi ateptat! Cum de te-au nhat?
Uite-aa, m-au nhat i gata! rspunse posomort Kolea.
Omul cltin din cap.
Nu, nu m-a fi ateptat s te vd aici repet
arestatul i, cobornd de pe patul de lemn, se aez
lng Kolea i i ntinse mna. i-acum, tinere, hai
s facem cunotin! Spune-mi Mia... Nu cumva
din cauza mea te-au adus aici?
55

Nu zise Kolea pe mine m-a vndut unchi-meu.


i ce vor s fac cu tine?
Habar n-am.
Mia zmbi:
Ei, hai, nu te pierde cu firea! Principalul e s
te ii tare. Pe urm vedem noi ce-o s mai fie...
Unul dintre btrni oft:
Cndva, n beciul sta vindeam fina negustorului Dorofeev. Dar pe-atunci nu tiam c tot aici o
s-atept s-mi sune ceasul din urm...

56

VII

SE NCURC IELE...

Primarul Blinov apruse n ora curnd dup ce


acesta fusese ocupat de hitleriti. Ce fcuse pn n
ziua cnd comandantul oraului, Kurt Meyer, l
adusese la primrie, era pentru toi o tain. Blinov
singur spunea c ani de-a rndul fusese nvtor la
Belgorod. Dar ntr-o zi, cnd a fost ntrebat cum se
numete strada principal din acest ora, el a
mormit ceva i a evitat s rspund.
Chiar n primele zile, noul primar ddu a nelege
populaiei c el nu este adeptul msurilor aspre.
Raziile din pia i din ora devenir mult mai rare.
Autorizaiile de plecare n alt ora se eliberau mai
uor. Cnd ncepur s-i strng pe tineri pentru a fi
trimii n Germania, el ddu dispoziii medicilor
ca, n msura posibilitilor, s-i scuteasc pe toi
acei cu sntatea mai ubred.
Curnd, n tot oraul se rspndi zvonul c primarul este n legtur cu ilegalitii. Dar dup ce
n piaa oraului fur spnzurai trei partizani, iar
mai pe urm i Ekaterina Ohotnikova, zvonul
ncet.
ntr-un fel sau altul, populaia oraului simea
diferena dintre Blinov i Kurt Meyer. n timp ce
Meyer nu-i ascundea de loc cruzimea, Blinov, cu
o grij deosebit, scotea n eviden faptul c, i n
cele mai grele mprejurri, el continu s apere
interesele locuitorilor. Tocmai de aceea nu-i plcea
s asiste la execuii. Cnd Kurt Meyer l silea totui
s vin, pe chipul abtut al primarului se citeau
chinurile sufleteti ndurate de el n timp ce privea
la aceast cumplit cruzime.
57

Blinov era un brbat de vreo 45 de ani. Faa lui


lat, bine brbierit, avea ntotdeauna o expresie de
bunvoin i corectitudine. inuta mndr, cu
umerii drepi, impunea. Cnd ieea pe strad (i
plcea s umble fr escort), i scotea plria,
salutnd pe toi aceia care fuseser n audien la el,
chiar dac-i primise numai o singur dat.
Se spunea c este un bun cunosctor al operelor
de art. Prsind n grab oraul, autoritile sovietice nu avuseser timp s evacueze galeria de
tablouri din muzeul local. Toate tablourile fuseser
mpachetate cu grij, ns omul cruia i se ncredinase misiunea s le scoat din ora ntrziase pe
undeva, pierznd mult timp. Cnd, n sfrit, venir
camioanele, nu mai era nimic de fcut, deoarece
tancurile hitleriste se apropiau de Seima.
Un timp, lzile cu tablouri rmaser n subsolul
muzeului orenesc. Cnd fu numit primar, Blinov
gsise pe unul din vechii lucrtori ai muzeului,
Grigori Fomici Trapeznikov, care trudise mai bine
de 40 de ani n meseria ce i era att de drag.
Blinov i ddu ordin s se ntoarc la muzeu i s
pun exponatele la locul lor.
n curnd, muzeul se deschise din nou. Tablourile
atrnau n aceeai ordine ca i mai nainte. Primarul
venea i, cu aerul unui cunosctor, admira extaziat
pnzele. Odat trimise la muzeu o comisie, care
fcu o inventariere amnunit a tablourilor i le
evalu pe fiecare n parte, n mrci nemeti.
La cteva zile dup aceast ntmplare, n muzeu
apru comandantul oraului, Kurt Meyer. nalt,
bine legat, n tunic de colonel S.S., el trecu ca o
vijelie prin anfilada de camere, ntovrit de adjutantul su i de ajutorul primarului, Nikita Borzov.
Pe faa lui plin, cu fruntea dreapt, cu brbia masiv, nu se putea citi nici un fel de interes pentru
operele de art expuse.
Adjutantul abia reuea s se in dup el. i
undeva, mult n urma lor, strduindu-se s nu-i
piard din vedere, mergea iute, cu pai mruni,
pipernicitul Nikita Borzov.
58

Dup ce strbtu camerele i se ntoarse din nou


la intrarea principal, Kurt Meyer se opri brusc, i
scoase batista i i terse ndueala de pe ceafa
gras.
Reu, forte reu! zise el, cltinnd din cap. Unde
este portret de la Adolf Hitler? Asta ntreb eu la
voi!
Borzov recunoscu pripit:
E o greeal a noastr, domnule Meyer. O s-l
punem numaidect...
Gut1! spuse Meyer i, fr a-i lua rmas bun
de la Grigori Fomici, iei ca o furtun.
Cnd cei trei urcar n main, Grigori Fomici i
telefon lui Blinov, ca s-l anune despre aceast
vizit neateptat.
Primarul l ascult i-i mulumi cu rceal.
Nu, era imposibil s-i dai seama ce gndete i
ce vrea acest Blinov! i fcea jocul, n care nu
iniia pe nimeni. Chiar i Kurt Meyer, cruia i se
ordonase de sus s-l numeasc primar pe Blinov,
ncetase s mai aib ncredere n el. Curnd, Meyer
nelese c Blinov avea la Berlin proptele foarte
puternice. Dar cine-l sprijinea oare pe primarul
oraului? Se pierdea n fel de fel de supoziii, i
informaia pe care o ceru la Direcia central a
gestapoului nu-i adusese dect neplceri. I se rspunsese scurt: ,,Nu v bgai n treburi care nu v
privesc! Din atitudinea ndrznea a primarului
se vedea limpede c nu inteniona de loc s
recunoasc autoritatea lui Kurt Meyer i, dac ar fi
fost nevoie, ar fi scris oricnd un denun mpotriva
lui.
Relaiile dintre primar i comandantul oraului
nu erau de fel cordiale i se nrutir mai ales
dup ce Kurt Meyer afl c Blinov l trsese pe
sfoar, momindu-l s fac evaluarea tablourilor,
care, dup cum s-a constatat, valorau milioane de
mrci.

Bine! (n limba german n text). (n.t.)

59

ncearc de le mai ia dac poi! Blinov ar fi comunicat de ndat la Berlin, i Meyer nu putea s
neleag cu nici un pre de ce rusul se bucur sus
de acelai sprijin ca i el, neam sadea, care intrase n rndurile hitleritilor nc nainte de lovitura din 33! Se strduia s ptrund misterul vieii
primarului, i trimise special un om la Belgorod, ca
s verifice dac ntr-adevr Blinov lucrase acolo ca
profesor. Peste trei zile i fur prezentate dovezi
incontestabile. Blinov spunea purul adevr.
Kurt Meyer ncercase s-l supravegheze, dar
peste o sptmn primi o mustrare aspr din Germania. De unde i cum se aflase acolo, Meyer nu
putea pricepe. I se puse numai n vedere c Blinov
are mputerniciri speciale i, cu toate c e rus, se
bucur de toate drepturile unui neam.
Comandantul tia c n ora rmsese o puternic
organizaie ilegal. Uneori i se prea c ine n
mn toate firele care l-ar putea duce la ea, dar
firele acestea se rupeau pe neateptate. Din cnd n
cnd reuea s prind cte un ilegalist, dar acesta
nu-i trda tovarii chiar dac era supus la cele
mai cumplite torturi.
De cte ori afla despre un nou eec al lui Kurt
Meyer, Blinov se mulumea s strng din umeri, i
pe faa lui lat aprea un zmbet rutcios. Nu,
hotrt lucru, metodele lui Kurt Meyer snt prea
grosolane. n Rusia trebuie altceva. El, Blinov,
merge pe alte ci. Mai ncet, poate, dar mai sigur.
Va cuceri inimile oamenilor, i atunci cnd acetia
vor nelege c le e prieten, vor veni singuri la el.
i Ekaterina Ohotnikova a czut victima concurenei n lupta surd care s-a dat ntre comandant i
primar. Maiorul Werner nu fusese omort, aa cum
se spusese n comunicatul oficial. Fusese doar grav
rnit i trimis de urgen departe, n spatele
frontului. n ultimul timp, Werner se mprietenise
cu Blinov i, prin informatorii si, Meyer a aflat c
Blinov intenioneaz s-o cunoasc mai de aproape
pe Ohotnikova. Comandantul avea informaii c ea
rmsese n ora cu o anumit misiune, dar aceste
60

informaii erau departe de a fi verificate. Probabil


c Blinov poseda date mult mai precise, pentru c
atunci cnd se ntmplase accidentul cu Werner,
Blinov cruase femeia i tot el a fost acela care i-a
ordonat lui Nikita Borzov s-o cheme i s-i propun
o munc mai uoar, o munc n care s se poat
evidenia. n aceeai noapte, Meyer a arestat-o pe
Ohotnikova, i cum n-a putut obine nici un fel de
mrturisiri de la ea, a spnzurat-o a doua zi.
Cu toate acestea, Kurt Meyer i Blinov se comportau ca cei mai buni i mai vechi prieteni, se
vizitau des i-i pierdeau ore ntregi, rostogolind
bilele de filde pe postavul verde al mesei de biliard,
n dimineaa asta, Kurt Meyer s-a trezit devreme.
Se simea uor ca o pasre. Orice s-ar spune, cnd
ai aproape 50 de ani, trebuie s te gndeti la sntate.
De zece ani, Meyer nu mnnc dimineaa dect
varz crud, iar seara, bea lapte. Scleroza, boala
btrnilor, nu l-a atins nc. O memorie minunat,
nervi tari i o uria rezisten fizic, iat rsplata
tuturor privaiunilor impuse. Se gndea la toate
bucuriile de care s-a lipsit, dar nu-i prea ru.
Meyer se brbieri cu grij, se mbrc i, dup un
dejun frugal, se apuc de lucru.
Locuia ntr-o cas cu etaj, aezat n fundul unei
grdini. Prin fereastr se vedea pistolarul care se
plimba prin faa porii. Meyer se gndi ct de diferit este soarta oamenilor. Iat, soldatul acesta,
care face de paz, este supus n fiece clip unei
primejdii mult mai mari dect el nsui. i totui,
dac ai putea citi n sufletul lui, de bun seam ai
afla c e fericit c se afl aici, n spatele frontului,
i c nu st nopi de-a rndul sub bombardament, n
vreo cazemat infernal... Fiecare om cu bucuriile
i necazurile lui...
Meyer i aprinse igara i deschise un dosar din
care scoase o foaie de hrtie. Era nota trimis de
agentul su T-A-87. Da, agentul T-A-87 este un om
61

de ndejde. Asta-i nendoielnic... Chiar atunci


cnd rmnea singur cu el nsui, Meyer nu-i
aducea aminte adevratele nume ale celor care
lucrau cu el. Obinuina lui de agent cu experien
i intrase n snge i-l fcea s-i in gura, lucru
care se manifest i de data asta.
T-A-87 i scria c, conform informaiilor pe care
le deinea, n timpul execuiei Ohotnikovei, n
pia fuseser nite oameni suspeci. Printre alii l
vzuse pe fostul nvtor Stremeannoi, care consider el este n legtur cu organizaia ilegal.
Mai trziu, Stremeannoi fusese vzut pe drumul
care duce la Malinovka. Trebuie s se stabileasc
ce face i unde lucreaz omul acesta. Agentul mai
releva devotamentul lui Borzov, ajutorul primarului, care denunase pe arestatul ce fugise de sub
escort i se ascunsese n curtea lui.
Citind aceste rnduri, Meyer zmbi dezamgit.
Cine altul tia mai bine dect el nsui cele petrecute n curtea lui Nikita Borzov! Fcuse mai nti o
verificare temeinic a unora dintre oamenii cei mai
apropiai de Blinov. Despre nscenarea cu fuga
tiau numai el, doi soldai din escort i omul care
fugise. Dar soldaii nu puteau divulga nimic, deoarece fuseser trimii pe front cu primul batalion
de mar, iar arestatul ade acum la beci.
nainte de a lichida organizaia ilegal, Meyer
trebuia s strecoare n rndurile ei un om de ndejde, care ar fi putut s stabileasc structura organizaiei. Dup prerea lui, T-A-87 nu era omul
potrivit. Pentru aceast misiune avea nevoie de un
agent care s ctige ncrederea ilegalitilor.
Dup ndelungate cutri, Meyer i opri alegerea
asupra lui Mihail Iurenev, un tnr actor. Acest
Iurenev i solicitase de altfel lui Meyer o
ntrevedere absolut secret i urgent. n timpul
acestei discuii fr martori, Meyer constat c
tnrul vorbea bine germana i avea motive temeinice s fie nemulumit de Puterea sovietic. Talentul lui nu fusese preuit. n teatru fusese inut mult
timp deoparte i nu i se dduse nici un rol impor62

tant. n trecut, tatl su avusese o mare moie lng


Vitebsk, i acum Iurenev cerea ca, de ndat ce armata german v ajunge acolo, s fie repus n
drepturi.
Meyer era prea iret pentru a crede dintr-o dat n
aceast spovedanie. Cerceta cu atenie faa frumoas i ars de soare a tnrului. n toat nfiarea actorului era ceva atrgtor; avea un fel de a
privi care-l fcea pe dat simpatic interlocutorului
su.
Iurenev se comporta cu oarecare stngcie, dar se
vedea c este inteligent, perspicace i destul de
curajos de vreme ce se hotrse singur s cear o
ntrevedere efului gestapoului.
Meyer l rug s treac peste o sptmn i, n
timpul acesta, l verific. Da, Iurenev nu minea.
Fusese ntr-adevr angajat la teatrul din localitate,
i odat, n ziar, apruse o cronic nefavorabil la
adresa lui. n zece ani nu i se ncredinase nici un
rol important.
La cea de-a doua ntlnire, care avu loc exact la
data fixat, Meyer ncredin noului su colaborator misiunea de a cerceta loialitatea lucrtorilor de
la centrala electric a oraului. Timp de o lun,
Iurenev lucr acolo ca secretar. La scurt timp i
trimisese un raport, indicnd cu exactitate pe toi
cei n care nu se putea avea ncredere.
La cererea lui Meyer, trei dintre ei fuseser concediai, iar altul, care lucra la secia unde se fceau
nscrieri pentru trimiterea la munc forat n Germania a cetenilor sovietici, fu chiar internat n
lagr: lua mit i n schimb ddea adeverine de
scutire.
Cea de-a doua misiune a fost mai grea. Meyer
aflase c la depoul cilor ferate avuseser loc, unul
dup altul, trei sabotaje. Prima dat, cineva turnase
nisip n uleiul cu care se ung osiile. A doua oar,
din pricina unor cauze care n-au putut fi stabilite,
se nepenise platforma rotativ, ceea ce a fcut ca
locomotiva care trebuia s transporte un ealon cu
muniie s ntrzie dou ore; a treia oar, pe
63

neateptate, s-a ars transformatorul i depoul a rmas n ntuneric timp de trei zile i trei nopi.
Nimic nu l-ar fi putut convinge att de mult pe
Meyer c agentul este un bun actor, ca deplina
transformare petrecut cu Iurenev. atunci cnd
acesta se prezentase pentru a primi ultimele instruciuni. n faa lui Meyer se afla un muncitor
tnr, ntr-o scurt vtuit, veche, plin de pete de
ulei. De sub apc i cdeau uvie de pr nepieptnat, privirea i era stins, iar faa pierduse orice
expresie. Da aprob n gnd Meyer tnrul
sta o s-ajung departe.
Pentru noua lui misiune, Iurenev n-a avut nevoie
dect de dou sptmni. Lucra foarte contiincios
ca salahor. Cra crbuni, transporta cu cruciorul
piesele grele ale locomotivelor, fcea focul la cuptoare. Nimeni nu ddea atenie tnrului cu faa
mnjit de unsoare, care trgea din greu la munca
cea mai murdar. i cu toate acestea, numai datorit lui, Meyer a putut s raporteze efilor si c n
depou s-a restabilit cea mai deplin ordine i c cel
care punea la cale sabotajele era lctuul Sergheev. Prins asupra faptului tocmai cnd voia s
ascund n cuptorul unei locomotive o grenad
antitanc, Sergheev a nceput s trag i a fost
omort de agentul care-l urmrea. Agentului i s-au
adus mulumiri, primind i o rsplat n bani.
Da, ntr-adevr, aa se petrecuser lucrurile.
Iurenev l mpucase pe lctuul Sergheev n timp
ce acesta scosese din geanta cu scule grenada i o
bgase n cuptorul locomotivei.
Temndu-se de pedeapsa ilegalitilor, Iurenev se
hotrse s dispar, aa c l rugase pe Meyer s-l
aresteze i s lanseze zvonul c el, chipurile, ar fi
acionat mpreun cu Sergheev. ntruct la omorrea lctuului nu mai fusese nici un martor, lucrul
acesta l putea feri pe Iurenev de suspiciunea de a
fi nvinuit de trdare, crendu-i chiar reputaia unui
om npstuit de hitleriti.
Ideea i se pru interesant lui Meyer. n pre-zena
tuturor, doi S.S.-iti l scoaser pe Iurenev din
64

depou i, mbrncindu-l cu brutalitate ntr-o


main, l duser cu ei. O sptmn ncheiat
Iurenev sttuse ntr-o celul unde, ntre altele, trebuie spus c fusese hrnit foarte bine.
n timpul acesta, Meyer se gndi c n-ar strica de
loc s-l verifice pe Nikita Borzov. Atunci a fost
pus la cale i nscenat fuga arestatului, rolul principal fiind jucat de Iurenev, care se ascunsese intenionat n curtea bieului. Borzov se dovedi a
fi n afar de orice bnuial, deoarece chiar el l
prinsese pe Iurenev i ordonase s fie arestat.
Aa se ntmpl c agentul fu nchis din nou.
Acum Meyer i sprgea capul s gseasc o soluie, ca s poat ncredina ajutorului su o alt
misiune. S-l lase s plece, era exclus: risca s fie
demascat. inndu-l nchis, pierdea un timp foarte,
preios, i comandantul se frmnta fr s gseasc
soluia.
Toate ncercrile lui de a da de urma organizaiei
ilegale se soldaser pn acum cu un eec. ntre
timp, n ora actele de diversionism se ineau lan:
lucrurile ajunser att de departe, nct fuseser
tiate pn i antenele de pe avioane. n timpul
unui zbor, un avion ,Junkers, nemaiavnd legtura, era ct pe-aci s se prbueasc, ntruct srma
antenei se ncurcase n aparatele de bord i pilotul
o dibuise cu mare greutate, riscndu-i viaa.
Nu, lucrurile nu mai puteau s mearg aa! La
vrsta lui i s-ar fi cuvenit o munc mai uoar!
Meyer ceruse de mult s fie mutat n alt parte,
ntr-un centru mare, unde experiena i cunotinele lui i-ar fi putut gsi, ntr-adevr, o ntrebuinare eficace. n ultimul timp ceruse s fie trimis din
nou n Belgia acolo i petrecuse ultimii trei ani
i n-o dusese de loc ru dar i se rspunsese c
oraul O. era foarte important din punct de vedere
strategic i c el, cu experiena pe care o are, este
foarte indicat s rmn acolo.
Soneria telefonului l trezi la realitate. Suna ofierul de serviciu pe gestapo, care-l ntiina c
65

Mihail Iurenev cerea s fie chemat imediat la interogatoriu.


Peste cincisprezece minute, Kurt Meyer intra n
cabinetul su de lucru; o camer nu prea mare i
foarte modest mobilat, cu un birou, o climar
masiv, o cas de fier i, ntr-un col, o msu cu
cteva scaune. Pe msu se afla o caraf cu ap.
Lui Meyer nu-i plcea ca la serviciu s aib lucruri
inutile.
n afar de colaboratorii cei mai apropiai, nimeni nu tia care snt adevratele relaii ntre
arestat i eful gestapoului, de aceea Iurenev fu
adus sub o paz foarte sever.
Cnd intr n cabinet, cu prul ciufulit, nebrbierit, cu mantaua rupt atrnnd pe el, agentul avea
aerul unui deinut trecut prin multe ncercri,
Ei i spuse Meyer n limba german vd
c te-ai obinuit repede cu noul dumitale rol.
Iurenev se ls n fotoliu i ntinse mna s ia o
igar din pachetul desfcut, aflat pe birou.
Oricum, e mai bine dect s simi cum i se
trag gloane n spate spuse el, zmbind cu amrciune.
Da, dar gloanele zburau pe-alturi.
Din pcate, soldaii din escort au fost nite
proti intai i puin a lipsit s nu m omoare.
Meyer rse nveselit:
Mi s-a spus c adversarul dumitaie cel mai
periculos a fost un cine.
Blestemat dulu! rspunse Iurenev, dnd din
cap. Din cauza lui m-au prins!
i-a fost greu s ptrunzi n curte?
Iurenev trase adnc din igar.
Am avut noroc c-am dat acolo de un biat,
care m-a ajutat s rup o scndur din gard; s-a
strecurat nti el, i pe urm m-a tras i pe mine.
Meyer se nsuflei:
Ia te uit! Aadar, ai avut i un aliat?
Da, i nc unul foarte activ.
Cine e? Cine-s prinii lui?
66

Dup cum am reuit s aflu, este biatul Ekaterinei Ohotnikova, care a fost executat de curnd.
Biatul Ohotnikovei?! ntreb Meyer, ridicnd
mirat din sprncene. Ce cuta el n curtea lui
Borzov?
Borzov e unchiul lui: e vr cu tatl biatului...
Bravo! Dumneata mi spui nite nouti foarte
interesante! i unchiul i iubete nepotul?
Ei, asta nu mai tiu, dar n schimb tiu altceva...
Ce anume?
C nepotul i urte unchiul...
l urte? i de ce, m rog?
Consider c e un trdtor i nu-i poate ierta
c m-a trdat.
Meyer tcea. Prea nduioat:
Un copil, ce vrei! Copilul tot copil rmne!
nsufleit de sentimente nobile... Probabil c salvatorul dumitale nu e biat ru?
Nu rspunse Iurenev, zmbind obosit.
Biatul sta nu-i dintre cei fricoi.
i ce vrst s aib?
tiu i eu! Vreo treisprezece-patrusprezece
ani.
Meyer oft.
Ei, ce s-i faci, biatul a rmas orfan; unde
putea s se duc n alt parte, dect la unchi-su!
Rmase pe gnduri, btnd darabana cu degetul pe
marginea mesei. Hm, ciudat, n timpul interogatoriului Ohotnikova mi-a spus c nu are rude n ora!
De ce n-a pomenit oare de Borzov?
Iurenev i ddu pe spate prul care-i czuse n
ochi:
Asta nu-i de mirare. De cnd a nceput s lucreze pentru noi, Borzov e renegat de toat lumea.
Pe Meyer l enerv cuvntul noi, rostit att de
calm, n treact, i care-i punea parc pe picior de
egalitate. De aceea urm iritat:
Cu att mai mult! Ce a mpiedicat-o s-l compromit n ochii notri? Pronunndu-i numele, ar fi
67

fcut s devin suspect. i asta ar fi fost cea mai


grozav rzbunare.
Iurenev zise:
Nu-mi pot explica, dar ceea ce tiu, e c Borzov a cutat s in biatul la el, ns putiul a
fugit.
Meyer sttea n faa lui Iurenev i l cerceta cu o
privire scruttoare. i formase aceast deprindere
de a-i privi int interlocutorul, vrnd parc s-i
ptrund n suflet.
Nu pot s neleg un singur lucru ncepu el
dumneata mi povesteti despre acest biat
attea amnunte, de parc-ai ti foarte bine ce s-a
ntmplat i mai departe cu el. Nu cumva i-a povestit tot ce i s-a mai ntmplat i dup ce v-ai
strecurat prin gaura gardului?
Iurenev rise. ntr-adevr, ntrebarea fusese bine
intit.
De mult n-am mai fumat igri att de bune
zise el, aprinzndu-i o alt igar. Aadar, domnule
Meyer, important este c biatul se afl acum mpreun cu mine.
Cum, mpreun cu dumneata?! se mir Meyer.
n beci.
Meyer ridic sprncenele, mirat:
i cum a ajuns acolo?
L-a adus Borzov.
Pe propriul lui nepot? Dar chiar dumneata miai spus c biatul a fugit de la el.
Da... i totui... probabil c n-a tiut s se
ascund bine... Borzov l-a gsit la fotograful acela
btrn i l-a adus la noi.
Bine, dar ce l-a ndemnat s-o fac?
Din pcate nu mi-a explicat rse Iurenev.
Cred ns c a fcut-o din prea mult zel.
N-a vrea s am un astfel de unchi spuse
Meyer. i-acum dumneata ai venit s-mi comunici
lucrul acesta?
Nu, domnule Meyer rspunse Iurenev. Am
conceput un plan interesant.
68

Meyer se ntoarse la locul su i se sprijini greoi


cu minile de mas, gndindu-se ncordat:
La care fotograf spui c s-a ascuns biatul?
Iurenev art cu capul spre fereastr:
La acela care lucreaz n pia. V amintii de
el, un btrnel crunt, tirb. i place s fotografieze copiii n barc...
Parc l-am vzut murmur Meyer, ncreindu-i fruntea. De altfel, asta n-are nici o importan. Expune-mi acum planul dumitale.
Iurenev i trase scaunul mai aproape de mas.
Dei n cabinet nu era nimeni, ncepu s vorbeasc
pe optite:
Vedei, domnule Meyer, eu nu cred c biatul
va fi lsat singur.
Cine s-l lase? ntreb Meye:r, ciulindu-i
urechile.
Prietenii Ohotnikovei. Nu m ndoiesc nici o
clip c cineva dintre ei o s-l adposteasc.
Meyer se ls pe speteaza fotoliului.
Da, da, adevrat spuse el asta e o idee
interesant!
i nc nu e tot continu Iurenev. L-am
auzit pe biat pomenind de cteva ori de satul
Malinovka... tii, satul care se afl la cincisprezece kilometri de ora, mai departe de osea.
,,La naiba! se gndi Meyer. Pentru a doua oar
aud azi de Malinovka!
Dar, fr s-i trdeze uimirea, zmbi sceptic:
Ce legtur ar putea s aib el cu Malinovka?
E posibil ca acolo s-l atepte cineva...
Meyer privi ngndurat spre fereastra pe care
jucau pete de soare.
Ei, bine spuse el n cazul acesta vom
elibera biatul. Dar cu ce-mi garantezi c el o s se
duc acolo? Doar nu-l putem lua de mn i duce
noi!
Pi asta e! exclam cu nsufleire Iurenev.
Trebuie ca putiul s trag pe cineva dup el... Pe
mine, de pild!
69

Pe dumneata?! Meyer izbucni n rs, Propunerea i se prea absurd. Dumneata, se tie, ai mai
fugit o dat i ai fost prins... Ei, dac i a doua
oar vei face la fel, atunci chiar i idiotul cel mai
idiot i va da seama cine eti! Dar ce-ar fi dac
te-am mpuca? ntreb deodat Meyer. Da, da,
s te-mpucm! Iurenev pli i se cltin. Apoi,
noaptea, ai s iei din an... bineneles, n-ai s fii
mort de-a binelea glumi sinistru Meyer i vei
bate la ua primei case care-i va iei n cale. Vei
aprea acolo plin de snge i numai n rufria de
corp. Zvonul acesta se va rspndi ca fulgerul n tot
oraul.
i dup aceea? Vocea lui Iurenev tresri.
n drum te vei ntlni ntmpltor cu biatul, pe
care noi, ntre timp, l vom lsa s plece unde
vrea... Meyer se aez picior peste picior i-l privi
ironic: Unde preferi s primeti glonul? n mn
sau n glezn?
Mai bine n mn, ceva mai sus de cot, n aa
fel ca glonul s nu-mi ating osul.
Modest dorin! i-acum, ia s ne gndim
cine poate garanta totui c biatul se va duce la
casa conspirativ? Dac tie ceva, l putem face s
vorbeasc cu mijloace mult mai simple!
Mi-e team c nu tie nimic.
i-atunci, la ce bun toat nscenarea asta?
Cum la ce bun?! spuse enervat Iurenev. Nimeni nu se va mai ndoi c snt o victim a gestapoului, i atunci ilegalitii m vor cuta ei pe
mine... Biatul o s-mi fie cel mai bun martor: m-a
salvat din curtea lui Borzov i acum st mpreun
cu mine n beci.
Meyer i muca ngndurat buzele. n planul
sta era ceva ce nu-i plcea de fel! I se prea prea
greoi. i experiena lui ndelungat i dovedise
c cei mai bun plan este ntotdeauna cel mai
simplu.
Ia-i igrile i du-te napoi! i ordon el,
grosolan. Am s m mai gndesc.
70

Iurenev privi cu prere de ru pachetul cu igri


i, fr s-l ia, porni spre u.
Dar igrile? i strig comandantul din urm.
Nu uitai c stau ntr-o celul comun, domnule Meyer.
i duse minile la spate, aa cum snt obligai s
fac deinuii, i mpinse ua cu piciorul.
Meyer l urmri cu privirea pn iei, apoi se
plimb tcut o vreme dintr-un capt ntr-altul al
camerei. Pe urm, lund brusc o hotrre, deschise
larg fereastra, lu de pe mas carafa cu ap i o
puse pe pervaz. Era semnul convenional pentru TA-87, care nsemna c Meyer vrea s-l vad
imediat.
Peste vreo dou ore, cnd ncepuse s se ntunece, pe poarta gestapoului iei o main n care,
n afar de Meyer, nu mai era nimeni. Maina
strbtu multe strzi pn cnd ajunse la osea.
Nu departe de ora, pe un dmb nalt, se aflau
ruinele unui mare siloz ce semna cu un castel prsit. Silozul fusese bombardat cu un an n urm i
acum slluiau acolo doar liliecii. Drumul care
ducea spre el i care nainte fusese foarte umblat
ncepuse s fie npdit de iarb. Odat, pe o pant
a dmbului, srise n aer o capr din pricina unei
mine ce explodase. De atunci, nici unul dintre
locuitorii oraului nu se ncumeta s se aventureze
pn acolo.
Spre locul acesta pustiu se ndrept Kurt Meyer.
Opri maina n spatele unui morman de bolovani,
ca s nu poat fi vzut din drum. Srind din piatr
n piatr, se strecur pn la o crptur ntre doi
perei care, n prbuire, alctuiser un fel de
arcad. Fcu civa pai, deschise o u joas
ntr-un perete ce ducea spre pivni, aprinse o
lantern i, innd pentru orice eventualitate n
cealalt mn un pistol cu cocoul ridicat, pi
pragul.
Cine i-ar fi putut nchipui c n pivnia asta, cu
ziduri groase de beton, Kurt Meyer se ntlnea din
cnd n cnd, n cea mai mare tain, cu agentul T71

A-87, i c aici, sub o lespede a pardoselei de


piatr, se afl un fel de cutie de scrisori n care
T-A-87 i depunea rapoartele, iar Kurt Meyer i
lsa instruciunile?
Cine era T-A-87 tia numai el, Meyer, i civa
dintre efii lui superiori. Rapoartele, scrise cu litere
ruseti de tipar, erau isclite cu semnul convenional T-A-87. Chiar dac cineva de la gestapo ar fi bnuit ceva despre existena acestui informator, tot n-ar fi aflat mare lucru. Meyer avea
propria sa reea de informaii, a crui conducere
n-o ncredina nimnui.
Comandantul se ntoarse n ora seara trziu. Era
foarte bine dispus i ordon ca Iurenev s fie adus
imediat n biroul lui.
Discuia dintre cei doi a fost scurt: trebuia precizat planul de aciune. Iurenev va fi rnit uor,
aici, ntre zidurile gestapoului, i mna i va fi bandajat. Va sta ntre condamnaii la moarte. Dup
ce se va trage, el se va prbui n an i va fi
acoperit, cu un strat subire de pmnt. nainte de-a
iei din an, i va rupe bandajul. Dac locatarii
caselor din vecintate i vor refuza, de fric, ajutorul, Iurenev i va gsi mbrcmintea sub o cru stricat ce se va afla n apropierea anului
unde va avea loc execuia.
Iurenev ascult cu un aer linitit expunerea planului.
Dar biatul? ntreb el.
Pe biat l vom elibera spuse Meyer. Iar
dumneata vei rmne n cldirea asta. Am s-i
trimit un om cu care vei pune la punct toate amnuntele aciunii...

72

VIII

O CONVORBIRE SECRET

n timp ce la gestapo Kurt Meyer vorbea n tain


cu Mihail Iurenev, n cldirea mare de piatr din
apropierea gestapoului primarul oraului discuta i
el n tain cu ajutorul su, Nikita Borzov.
Blinov avea un cabinet spaios, care pn nainte
de rzboi aparinuse lui Morozov, preedintele
Sovietului orenesc. Primarul edea ntr-un fotoliu, deasupra cruia atrna un portret uria al
fhrerului. Cnd intra un hitlerist, Blinov se scula
n picioare i, cu o micare repezit, i arunca
mna nainte. n aceast micare erau anumite
nuane pe care un ochi neexersat nu le-ar fi putut
prinde: nlimea pn la care ridica braul, felul n
care inea palma ntins, maniera n care saluta,
toate acestea determinau rangul vizitatorului su.
Blinov cunotea foarte bine toate regulile ierarhiei
militare. Dac persoana pe care o saluta era un om
nensemnat, micarea minii lui avea ceva ocrotitor. Dac era ns un reprezentant al autoritilor,
micarea era avntat i energic.
Blinov ndeplinea foarte multe funciuni. Elibera
autorizaii pentru deschiderea prvliilor particulare din localitate, a brutriilor i a bcniilor, fixa
impozitele. El confirma i listele cu cei care erau
trimii n Germania, la munc. Avea i multe alte
sarcini tot att de urgente i importante, dar toate
avnd acelai caracter: msuri de represiune mpotriva locuitorilor oraului.
Dup felul n care Blinov isclea multe din dispoziiile sale se pare c o fcea cu o oarecare
sil se putea presupune, c vrea s fie un p73

rinte blnd al oraului, i dac nu reuea, era oare


vina lui? Aa erau vremurile, aspre i nenduplecate...
Acum Blinov avea o convorbire important cu
Nikita Borzov. De bun seam c discutau de mult
vreme: n scrumiera de pe mas crescuse un morman ntreg de mucuri de igar. Amndoi fumau pe
ntrecute i, dup aerul lor preocupat, se vedea c
ceea ce discutau era o treab foarte complicat.
Nu neleg de ce a procedat aa spunea
Blinov.
Nikita Kuzmici morfolea ntre dini captul igrii, cu un aer foarte concentrat. Faa lui mic i
ascuit, ochii ntunecai i holbai exprimau o
mare nedumerire.
Nu tiu, Ilia Ilici. Ce s zic? Nu mai pricep
nici eu nimic.
Hai s ne mai gndim l ndemn Blinov,
sorbind din paharul cu ceai rece. S presupunem c
nu tu l-ai fi gsit pe fugar n magazie. Ce s-ar fi
ntmplat?
n timpul nopii ar fi avut loc o percheziie,
omul ar fi fost gsit la mine, iar eu, pentru c l-am
ascuns, uite asta a fi pit! i Nikita Kuzmici fcu
un gest semnificativ, rotindu-i palmele n jurul
gtului de parc ar fi nnodat un la, apoi i repezi
mna n sus i plesci din limb.
i ce-ar fi ctigat cu asta? ntreb Blinov.
Nikita Kuzmici ddu din umeri:
Pi tocmai sta-i tot secretul, Ilia Ilici. Eu nu
m simt vinovat cu nimica.
Ia stai niel interveni din nou primarul,
ridicnd un deget n sus mi se pare c ncep
s-neleg... Ascult...
Borzov se apropie de el i ridurile mrunte din
jurul ochilor i se strnser ca o armonic. igara
pe care o inea n mna stng tremura mrunt.
A vrut s te nlture pe tine continu ncet
Blinov i-n locul tu, s pun un om de-al lui!
Ei, cum i se pare, n-o fi cumva sta adevrul?
74

Blinov se ls pe speteaza fotoliului i-l privi


zmbind pe Borzov, satisfcut de impresia pe care
o produsese asupra acestuia presupunerea lui, care
era cel puin a zecea la numr.
S-ar putea zise Nikita Kuzmici, dnd din
cap i rsuflnd uurat. S-ar putea chiar foarte bine.
Peste tot numai intrigi i iar intrigi...
Blinov tcu, apoi se gndi din nou, cntrind
ideea care-i venise n minte.
Eu cred c am dreptate relu el, cu mai
mult siguran de data asta. Dar dac-i aa, atunci
tu, Nikita, trebuie s fii cu ochii n paipce. S nu
vorbeti mai mult dect trebuie i s faci numai
ce-i poruncesc eu.
Am neles, Ilia Ilici! consimi Borzov, cu un
aer mulumit. Fr dumneata, n-am s fac nici o
micare...
Ei, asta ar fi cam exagerat! Eti ajutorul meu
totui i ai i tu oarecari mputerniciri... Prudena
nu stric, dar nici nu trebuie s te lai cuprins de
panic. Blinov vorbea cu sigurana omului care-i
cunoate puterea. i-acum, despre nepotul tu. La
ce dracu l-ai lsat s-i scape din mn? M-ai trezit
n toiul nopii, spunndu-mi c ai o treab urgent,
i cnd colo...
Nikita Kuzmici zmbea cu un aer vinovat:
Eu am vrut s influenez, ca s zic aa, starea
lui psihic! Dar el nu m-a dus numai pe mine, a
dus de nas i cinele...
Blinov rse cu toat gura. Era rsul sntos al
omului care st bine nfipt pe picioarele lui.
Zici c a dus i cinele! De bun seam c
dulul tu e mai detept ca tine!
Nikita Kuzmici se burzului. i ncrunt sprncenele i, cu un aer ofensat, se ndeprt de masa la
care edea primarul.
Haide, haide, am glumit spuse mpciuitor
Blinov. Nu te supra... Spune-mi totui de ce l-ai
bgat pe repotu-tu la zdup?
Cum de ce? Cine tie ce ar fi fost n stare s
mai trncneasc prin ora!
75

Ei bine, i ce eti de prere s facem cu el?


Nikita i desfcu minile n lturi a neputin:
Nu m duce mintea. Dar ceva trebuie s nscocim totui.
Blinov fcu iret cu ochiul i se apropie de Borzov:
Uite ce-i, Nikita, biatul sta nu trebuie s se
prpdeasc aa, de poman. Trebuie s-l dm n
grija cuiva...
Cine e nebun s-l ia?! se mir Nikita Kuzmici,
l vor lua cei care au nevoie de el. Uite care-i
propunerea mea! Hai s-i dm drumul i s ntrebm dac nu vrea s-l nfieze cineva. Mi-ai spus c
mpreun cu el mai st i o feti.
Da, una Maia ubina, de vreo paisprezece ani.
i pe ea trebuie s-o eliberm; de ce s trimitem un copil n Germania?... Ehei, peste vreo
doi ani... Tare ne mai place s srim peste cal! Eu,
unul, snt pentru dreptate. O s punem fata n libertate.
Nikita l privi cu nelegere: planul primarului i
se prea bun.
-apoi, nimeni n-o s pun la ndoial faptul
acesta zmbi el. Adic faptul c purtm de grij
copiilor...
Asta-i! l susinu Blinov. Noi nu ne rzbunm
pe copii. Dac prinii lor ne snt dumani, i
pedepsim! Dar ce vin au copiii? Despre asta trebuie s scriem i n ziarul local. Un articol mare!
S-l citeasc toi. Nu, zu, Nikita, spune, nu snt
eu un om bun? ntreb primarul i se aplec spre
Borzov.
Chiar foarte bun rosti cu cldur Nikita
Kuzmici. Un om inimos, Ilia Ilici! Asta eti!
Vezi de ine-mi parte! Cu mine n-ai s te
pierzi niciodat! Noi doi o s mai punem la cale
treburi mari. Stai s se termine rzboiul, i atunci,
bineneles, hitleritii nu vor pleca de-aici. Cine o
s conduc ara? Noi, Nikita! Noi o s plecm mpreun la Moscova, o s mergem la Kremlin, eu
76

am s fiu membru n guvern i n-am s te uit. Am


s te fac primar la Harkov...
Nu, mai bine la Saratov spuse Nikita Kuzmici c de-acolo snt...
Fie i la Saratov. E un ora destul de frumos!
i noi o s fim sprijinul noii ordini! nchipuie-i,
bieul Nikita Borzov, primarul Saratovului! Asta
o s fie rsplata pentru c ai slujit cu credin...
i-o s mai primeti i Crucea de fier. tii tu ce nseamn s primeti Crucea de fier? nseamn c o
s devii cetean al Vaterlandului i o s ai drepturi
depline.
Blinov se aprinse vorbind. Sri de pe scaun i se
apropie de un cufr nu prea mare, ferecat, care
sttea ntr-un col i-i inea loc de cas de bani.
De cte ori nu cercetase Nikita Kuzmici cufrul
sta uimitor, cu diferite inte i ornamente n forma
de scoic, dar nu vzuse nici o broasc, i cu toate
acestea cufrul se nchidea perfect. Blinov nu-i povestise niciodat cum ajunsese cufrul la el i cum
de-l adusese de la Belgorod. Borzov nu apucase s
vad niciodat cum l descuie Blinov. i nici de
data asta, cnd primarul se aplec deasupra cufrului i ncepu s caute ceva la marginea lui, Nikita
Kuzmici nu reui s vad nimic: l mpiedica spatele lat al lui Blinov. Se auzi un scrit, un cnit
i Blinov slt capacul greu.
Borzov crezu c se va petrece un lucru extraordinar, dar Blinov scoase din cufr o crticic subire, cafenie, care era statutul Ordinului Crucea de
fier. Citi ndelung nenumratele lui paragrafe, de
parc i cptase ordinul i nu-i mai rmsese dect
s-i precizeze drepturile.
Pe neateptate, ua se deschise i n prag apru
Kurt Meyer. Se opri o clip n loc, cercetnd cabinetul cu aerul unui om care i cere scuze pentru
faptul c a intrat neanunat.
Blinov sri de pe scaun i, plin de bucurie, i
desfcu braele.
77

Domnule Meyer! Ce plcere! Intrai, v rog.


Chiar acum voiam s v dau un telefon, s v poftesc la o cafea.
Ocoli repede masa i iei n ntmpinarea musafirului. Meyer i scoase chipiul, l arunc cu un
gest obosit pe scaunul din apropierea lui i strnse
prietenete mna lui Blinov.
Pe cuvntul meu, cred c-a fi murit de plictiseal n oraul sta, dac n-a fi avut un prieten att
de bun ca dumneata! spuse el.
Faa lui Blinov se li ntr-un zmbet de mulumire:
Da, domnule Meyer, i eu credeam c adevrata prietenie se poate nate numai n tineree.
Dar, dup cum se vede, ncercrile rzboiului i
apropie pe oameni i mai mult.
Meyer se aez la mas i se uit cu un aer vesel
la Nikita Borzov, care nu cunotea bine limba german i se strduia s neleag ce vorbesc, dar
pn la urm tot nu nelese nimic. Totui, dup
tonul cu care se ducea discuia, i ddu seama c
nu-l amenin nici un pericol.
Tumneata este un om braf i spuse deodat
Meyer n limba rus. Eu tii ce fapt vites fcut.
Tumneata prins criminal! Mulumesc! Noi mpucam la el!
n timp ce neamul vorbea, gsindu-i cu greu
cuvintele, Nikita Kuzmici se chirci i ntreaga lui
fptur pirpirie exprima un nemaipomenit zel i un
devotament fr margini.
Bine, poi pleca, Borzov! l concedie Blinov.
Unde-ai s fii? n biroul dumitale? Dac va fi nevoie, am s te chem.
Borzov se scul i iei n grab: ,,E mult mai sntos s fii ct mai departe de oamenii tia, mai
ales cnd snt mpreun...
O slug devotat! spuse Meyer, dup ce Borzov nchise ua. Aici, n Rusia, ntlneti rar astfel
de oameni.
78

Astzi sntei foarte obosit, domnule Meyer


ncepu Blinov i, deschiznd ua biroului, scoase
de acolo o sticl cu coniac i dou phrele. Bem?
Cu plcere rosti Meyer. Am avut o zi foarte
grea... Toate mi-au mers de-a-ndoaselea. Mi-a telefonat reprezentantul ,,Todt1-ului, Schwartzkopf.
sta a nnebunit de-a binelea: vrea s construim o
sut douzeci i dou de cazemate, ntr-o lun i
jumtate...
Imposibil! sri Blinov, dnd din umeri. Nu
ne-ajung oamenii. n, lagr n-au mai rmas dect
vreo ase sute. Jumtate din ei snt bolnavi i rnii...
Ei, desigur! zmbi rutcios Meyer. I-am spus
i eu lui Schwartzkopf, dar el a nceput s strige c
am la dispoziie un ora ntreg.
Da, dar noi i-am expediat pe toi cei api de
munc.
Crezi c lui i pas? Zice c sta este ordinul
fhrerului i trebuie executat.
Tcur amndoi, plini de respect.
Prea bine murmur Blinov o s facem
tot ce se poate, pentru ca treaba s mearg din plin.
Meyer i descheie vestonul, scoase din buzunarul dinuntru o hart mpturit cu grij i o
ntinse pe mas:
Uite-aici, Ilia Ilici. Felul n care i pronuna
numele prea ciudat, dar lui Meyer i fcea plcere.
Raionul fortificat se gsete la aizeci de kilometri
vest de ora. Uite Malinovka, iar mai departe,
Novi Oskol. Aici snt cinci sate, din care se evacueaz acum locuitorii. Bineneles c toi cei api
de munc snt lsai pe loc. Oamenii notri vor locui n casele celor evacuai. Att locul unde se gsete ct i planul raionului fortificat constituie cel
mai strict secret. Schwartzkopf a spus c, n cazul
cnd ruii vor ataca pe neateptate, trebuie fcui

Todt societate de construcii care deservea armata


hitlerist. (n. a.)

79

inofensivi toi aceia care snt bnuii c ar cunoate


locul unde se afl fie i numai o singur cazemat.
Blinov cerceta cu atenie harta.
Da spuse el, oftnd. Se vede c situaia de
pe front nu este dintre cele mai strlucite, dac trebuie s ne grbim n halul sta!
Meyer l privi cu asprime:
Te ndoieti de victoria fhreralui?
Nu, vai de mine! Se poate! i rspunse repede
Blinov. M gndesc pur i simplu c noi doi va
trebui s muncim foarte mult...
Tcur din nou. Pleoapele umflate ale lui Blinov
i acoperiser apiroape complet ochii. Se aplec i
mai mult asupra hrii i Meyer nu-i mai vzu faa.
n birou se ls o linite grea, plin de ncordare.
Ei zise dup cteva minute te rog s m
ieri, Ilia Ilici, poate c am fost cam brutal... Trebuie
s privim ns adevrul cu brbie. E drept c pe
front situaia este grea i pe Volga lucrurile merg
destul de prost... i trase scaunul mai aproape de
mas i se aplec i el deasupra hrii. Ar fi de dorit ca raionul fortificat s apere oraul spre est :
spuse el, nfigndu-i creionul n hart, undeva pe
lng Don dar asta este imposibil, frontul e prea
aproape. Dup cum mi-a explicat Schwartzkopf,
dac ruii pornesc ofensiva, avem prea puin timp
pentru manevre.
Cnd trebuie s trimitei acolo oamenii? ntreb Blinov.
sta-i cel mai important lucru vorbi Meyer,
observnd rceala cu care fusese pus ntrebarea.
Schawartzkopf cere ca fiecare grup care va construi
o cazemat s fie perfect izolat de grupurile de la
celelalte cazemate. Nimeni nu trebuie s tie mai
mult dect strictul necesar. Pe toi care vor manifesta o curiozitate nelalocul ei i vom mpuca!
Numai n aceste condiii vom putea pstra secretul.
Cnd trebuie s-ajung oamenii la locurile respective? repet Blinov ntrebarea.
Cel mai trziu n aptezeci i dou de ore de la
primirea ordinului.
80

Dar n-am maini. Cu ce s-i transport?


Dac n-ai maini, s mearg pe jos.
Pentru prima oar de cnd discutau, Blinov se
uita la el i Meyer i surprinse privirea dur.
Nou nu ne convine asta spuse primarul.
Mai nelept este s le crum forele.
Bine, o s vedem, o s vedem cum facem.
Meyer se scul i ncepu s se plimbe prin camer.
Poate c-am s fac rost de nite maini la intenden.
Pentru asta nu merit s ne certm! Hai mai bine s
bem ceva.
Bur cte un pahar de coniac, apoi Meyer strnse
cu grij harta i o puse n buzunar. Blinov mai
turn cte un pahar. i recptase calmul.
N-ai tiut s preuii coniacul sta spuse
el. mi pun capul c habar n-avei ce-ai but.
Martini? ntreb Meyer, strduindu-se s vad
eticheta pe care Blinov o acoperise cu mna.
N-ai ghicit! Este un coniac din Caucaz, vechi
de zece ani! Am fcut rost de dou sticle. Una din
ele e numai pentru dumneavoastr. i Blinov puse
alturi de sticla nceput alta nedesfundat, cu
dopul ceruit: Asta-i a dumneavoastr, domnule
Meyer, i nu m ntrebai de unde am fcut rost de
ea, pentru c altele nu mai exist.
Meyer izbucni n rs.
Ei, ai vorbit ca un adevrat stpn al oraului! Nu cumva i nchipui c eu, n cutarea coniacului, o s-ncep s fac percheziii n mas?
Deh, ar fi fost un prilej admirabil! zmbi Blinov. Nu se tie... Poate c ai avea succes...
i fiindc veni vorba, vreau s-i fac i eu un
mic dar spuse Meyer. l privi int pe Blinov,
care ddea din mn, vrnd s arate c refuz. Nu,
nu te grbi, un astfel de dar nu se poate refuza. i
ofer minunata posibilitate de a arta nc o dat
locuitorilor oraului ct de curat este inima dumitale. Am aflat c n beciul poliiei se afl doi copii:
o feti i un biat: biatul e al Ekaterinei Ohotnikova. N-am s-i mai in la mine. D-le drumul!
Copiii rmn tot copii!
81

Ochii lui Blinov strlucir, dar se stinser ndat:


Ce-o fi pus la cale Kurt Meyeir? Nu cumva e o
curs? tie oare c biatul este nepotul lui Nikita
Borzov?
Mulumesc, domnule Meyer zise el cu cldur. Fr ndoial c trebuie s-mi ntresc ct mai
mult autoritatea... V snt foarte recunosctor... Dar
unde s-i duc?
Cred c vor ti ei singuri unde s se duc.
n clipa aceea sun telefonul. Blinov lu receptorul, rspunse i, n timp ce asculta, Meyer observ c primarul se schimb la fa, cptnd treptat o expresie dureroas. n sfrit, Blinov, parc
preocupat de ceva, puse fr grab receptorul n
furc.
Au fugit rspunse el la ntrebarea mut a
lui Meyer.
Cine?
Copiii!
Au fugit?! zbier Meyer, cuprins de furie.
Ia ascult, domnule Blinov, ce fel de ordine e asta?
Cine rspunde de poliie, eu sau dumneata?
Lundu-i n grab chipiul de pe scaun, iei trntind ua n urma lui. Coniacul rmase neatins.
De ndat ce ecoul pailor lui se stinse, Blinov
ridic receptorul telefonului interior:
Borzov, vino imediat la mine! strig el.

82

IX

FUGA

Beciul casei vechi i trainice, construit n urm


cu un veac, i pruse efului gestapoului cel mai
sigur loc pentru arestai. i pn acum, ntr-adevr,
nimeni nu reuise s fug de acolo. Ui grele, ferecate, o ferestruie prin care un om mare nu s-ar fi
putut strecura pentru nimic n lume! Dar un copil?
Cine s-ar fi gndit la una ca asta?...
Cnd poliaiul l duse pe Iurenev la interogatoriu,
btrnii se privir ntre ei i rsuflar uurai.
Mcar de nu te-ai mai ntoarce, sectur! se
or ciupitul i scuip.
Kolea se supr i-i lu aprarea lui Mia:
De ce-i zici aa? Ce-a fcut?
Eti nc mic i n-ai minte! Cnd ai s mai
creti, ai s-nelegi.
Maia era de partea lui Kolea.
Dar de ce-i ru Mia, bunicule? E un om vesel
spuse ea.
Pi vezi, tocmai asta-i, e chiar prea vesel
bombni al doilea btrn, cel cu barba rocat i
rvit, pe care-l chema Stepan Lukici. Dup o
atare veselie, oamenii plng de obicei cu lacrimi de
snge.
Btrnii tcur posomori. Dup unele semne, ei
i ddur seama c Mihail fusese adus n mod
special n beci. Prea era linitit! Dormea mult i,
ciudat, nu era cuprins de acea stare de ateptare,
plin de nelinite, prin care treceau toi deinuii.
Iar cnd fusese chemat la interogatoriu, srise ca
ars de parc atta ar fi ateptat.
83

Prost actor! N-a tiut s-i joace rolul! Btrnii


i-au dat repede seama c e suspect. n ultimele zile
nu reuise s afle nimic de la ei. i toat trenia
cu fuga lui pe care le-o povestise Kolea nu-i impresion pe btrni ctui de puin. Dac e un om
cinstit, atunci trebuie s fie ntr-adevr un mare
dobitoc c s-a ascuns n magazia ajutorului de primar! S te ncrezi ntr-un astfel de om, e ca i cum
te-ai duce s te denuni singur.
Kolea edea lng Maia i se gndea. Complicat
mai e viaa! nainte, totul i se pruse foarte simplu.
Se juca n curte cu copiii, iar cnd a crescut mare, a
nceput s mearg la coal. Fusese fcut pionier n
faa statuii lui Lenin. i amintea i acum ziua
aceea de primvar. Vzndu-l cu cravata roie,
tatl ridicase mna, plin de veselie: Kolea, fii gata
ntotdeauna ,,Gata oricnd! rspunsese biatul.
Tata muncea, el nva, iar mama lucra i ea; dar
oriunde ar fi fost pe terenul de joc, n grdin
sau pe malul lacului auzea mereu glasul mamei
rzbtnd din megafon. Era o voce calm, i lui
Kolea i se prea oarecum strin, dar se mndrea c
mama lui e crainic la radio i c numele ei e
cunoscut n tot oraul. Faptul c avea i tat, i
mam i se prea tot att de firesc ca i casa n care
locuia, ca i coala unde nva, ca i strada unde
cunotea fiecare copil. Viitorul i se nfia foarte
limpede: va crete, va deveni operator de cinema
sau, mai bine chiar, mecanic de locomotiv. inele
alearg departe, iar trenul gonete, gonete mereu!
i pe locomotiv, alturi de tata, e el, Kolea. Pe
lng ei trec n goan stlpii de telegraf, haltele, iar
ht-departe se ntind nesfirite ogoarele... fumul
zboar din co i se risipete n pmtufuri albe
prin tufiurile de pe marginea terasamentului... i
locomotiva gonete, gonete mereu, lund vitez!...
Da, nu demult mama mai avea nc grij de Kolea,
ocrotindu-l de toate primejdiile i necazurile. Acum
ns fusese aruncat n plin vltoare. Va putea el
oare s ias la liman? Oamenii nu erau de loc aa
cum i-i nchipuise el; se schimbau chiar sub ochii
84

lui. Kolea nu-l iubise niciodat pe unchiul Nikita,


ns nu tia c e un trdtor. i fusese fric de
fotograful din pia, i cnd colo, tocmai btrnul
acela se artase a fi un om bun i voise chiar s-l
salveze. Mia suferise din pricina hitleritilor, dar
btrnii tia ri nu aveau ncredere n el. Biatul
nu mai nelegea nimic.
ngndurat, privea prin ferestruie bucata de cer pe
care atrna, gata parc s cad, un nor cenuiu. Iat
i santinela care trece cu pas rar. Acum nu mai are
bocancii negri, cu talpa groas, ci nite cizme
vechi de iuft.
Maia moia ntr-un col. Prea c doarme. i
faa ei cenuie trda mult oboseal. Codiele despletite i rochia mototolit fceau ca ntreaga-i
nfiare s par mai jalnic, mai lipsit de
aprare.
Dis-de-diminea, poliaiul aduse fiecruia dintre
ei cte o strachin cu o zeam lung i o bucat de
pine aproape crud. Era puin, dar Kolea i mai
ddu din poria lui i Maiei. Prea era slab fetia.
El nu observ c, dup asta, ochii celor doi btrni
devenir mai blnzi, iar ei mai puin bnuitori i
mai vorbrei.
Trecuser cteva ceasuri de cnd Mia fusese dus
din beci, i biatul ncepu s fie ngrijorat. Btrnii
tia pot s spun ce vor. Peste tot li se nzare
numai spioni!
Maia se trezi i ncepu s-i mpleteasc codiele.
Avea nite mini foarte subiri i prea uimitor de
firav.
Maia, tu eti pionier? ntreb deodat Kolea.
Btrnii din colt zmbir. Maia l privi mirat:
Bineneles c snt! Am fost chiar preedint
de detaament. La toamn urma s intru n Comsomol! spuse ea.
Vorbii mai ncet le zise ciupitul c vaude poliaiul i v d el vou Comsomol!
Nu ne-aude rspunse Kolea i chiar dac
ne-aude, ce poate s ne fac?
Gsete el ce! bombni ciupitul i tcu.
85

Apoi se aez la fereastr i ncepu s priveasc


cu grij n ulicioara ngust, de-a lungul creia se
ntindea zidul cenuiu de piatr. i fcu semn celuilalt, cu barba rocat, s se apropie de el. Se aezar amndoi pe paturile de lemn de lng fereastr
i ncepur s vorbeasc n oapt. Cnd n dreptul
ferestruii apreau cizmele de iuft, btrnii se trgeau la o parte. Cnd cizmele se-ndeprtau, ei se
apropiau din nou de fereastr.
Ce crezi tu? Ce poate s ni se-ntmple? ntreb Kolea.
Fata i ncrei fruntea:
Nu tiu. Pe mine s-ar putea s m trimit n
Germania.
Ar fi bine dac pe mine m-ar trimite n
lagr zise Kolea, oftnd. A sta mpreun cu
tata...
N-o s te trimit vorbi Maia cu hotrre. Tu
nu eti prizonier.
Da ce-o s fac cu mine?
O s te in ct o s te in, pe urm o s te
trimit la unchi-tu.
Kolea se aprinse:
Degeaba, c iar am s fug de la el!
i unde ai s fugi, m rog?
Treaba mea! La Iakukin! Sau poate la Malinovka! i plecndu-se spre ea, i opti pe un ton
conspirativ: Eu tiu un cuvnt pe care, dac-l
rostesc, partizanii m primesc imediat!
Ce cuvnt? ntreb Maia, curioas.
Ei, un cuvnt! Nu pot s-i spun. E secret!
Ciupitul deveni foarte atent:
Dar pe cine cunoti tu la Malinovka?
Ehe, mult lume! rspunse misterios Kolea.
Iar i vr moii tia nasul unde nu le fierbe
oala!
Pe cine, de pild? insist ciupitul.
Ei, tiu eu o mtu care st la marginea
satului.
Da cum o cheam?
Kolea l privi bnuitor:
86

De ce m-ntrebi, bunicule?
Pi, foarte simplu, pentru c i eu snt din
Malinovka. Tot satul mi-e neam i cumtru...
Ei, da de Polozneva ai auzit? ntreb Kolea
cu pruden. Nici el nu era sigur c reinuse bine
numele.
Btrnii se privir ncremenii. Pe feele lor brzdate de vrst i fcu loc spaima. l priveau pe
Kolea cu curiozitate i, n acelai timp, cu nencredere. ,,Cine eti tu? griau parc ochii lor. i dai tu
oare seama ce trncneti?
Am auzit eu de femeia asta zise Stepan
Lukici numai c ea a plecat de mult din sat...
Unde-a plecat? se neliniti Kolea.
Ei, asta-i bun, s-i spun i unde-a plecat! se
posomor btrnul. A plecat, i-atta tot! Da tu ce
fel de rud eti cu ea?
Kolea tcu.
Ia zi, pe cine mai cunoti n sat? continu
ciupitul.
Nu mai cunosc pe nimeni! se or Kolea i se
ntoarse cu spatele la btrnii tia curioi, apropiindu-se de Maia.
Fata i mpletise codiele i sttea tcut, cu un
aer obosit, sprijinit de zidul murdar.
Afar plou! rosti ea, gnditoare.
Mie-mi place cnd plou rspunse Kolea.
Dup ploaie cresc ciuperci multe.
Maia se nvior:
Ce bine e s umbli prin pdure! Mergi i vezi
fragii la picioarele tale! O puzderie de fragi! i
culegi i ai impresia c de dup fiecare tuf poate
s ias un urs! ie i-e fric de uri?
N-are de ce s-i fie fric de ei zmbi Kolea. Nu numai de uri, da nici de lupi nu m tem!
Cnd vezi un lup, fluieri o dat i el vine spre tine
ca un cine...
Ciupitul rse nveselit de curajul biatului:
Tu ai vzut vreodat un lup viu?
Am vzut!
i cum arat?
87

E mare i cenuiu!
Tu eti cenuiu! rse iar btrnul. Lupii care au
fost pe la noi erau cafenii. i pe ultimul, dac vrei
s tii, l-au omort n 1925. Tu nici nu erai nc pe
lume!
Kolea mormi ceva, netiind cum s rspund la
asemenea umilin. Dar Maia i lu aprarea:
Asta nu-i adevrat, bunicule, i-acum mai snt
lupi pe la noi. Nu cafenii, cum spui matale, ci
cenuii. Am vzut i eu unul, l-a adus chiar fratele
meu de la vntoare.
tii ceva, Timoa spuse deodat btrnul cu
barba rocat, adresndu-se celui ciupit i eu am
cunoscut odat un vntor, care a omort un lup
cenuiu. A fost nvtor la noi, unul Ghenadi
Andreevici! N-ai auzit de el? Acela care avea o
barc. Venea deseori pe la noi pe-acas...
Kolea ciuli urechile. De ce o fi pomenit oare
moul tocmai de Ghenadi Andreevici? S-i spun
c-l cunoate i el?
Da, mi-aduc aminte rspunse Timofei
era un om de treab. Unde-o fi oare acum?
Nu tiu. Se spune c-a rmas... Dar poate c-o fi
plecat... Mai tii?...
Tare ar fi vrut Kolea s spun c el tie unde se
afl acum Ghenadi Andreevici i s arate ct este
de bine informat. Dar n ultimele zile nvase s
tac.
La coala ta a fost Ghenadi Andreevici nvtor? ntreb deodat rocovanul, adresndu-se
lui Kolea. Ei, da de ce taci? Rspunde!
Btrnii l privir cu ncordare i Kolea nelese:
toat discuia aceasta nu ncepuse ntmpltor.
Ateptau ei ceva de la el...
Ei, i ce dac-a fost nvtor la coala noastr?
zise el, ncruntndu-se.
Dac l-ai vedea, l-ai recunoate?
Cred c da.
Btrnii uotir ntre ei, apoi Stepan Lukici, rsuflnd greu, se tr spre colul cel mai ndeprtat al
patului i fcu semn copiilor s se apropie.
88

Ia venii aici! le opti el.


Dup expresia feei, prea c ntineriser dintr-o
dat i Kolea nelese c btrnii luaser o hotrre
foarte important. Biatul i fcu semn Maiei cu
capul i amndoi se aezar lng mo Stepan. n
timpul acesta, Timofei nu-i lua ochii de la fereastr.
Ascultai, biei, voi vrei s ieii de-aici?
ntreb cu un aer serios Stepan Lukici.
Bineneles c vrem rspunser Kolea i
Maia.
Mi copii, voi trebuie s fugii de-aici, pentru
c altfel, vai de pielea voastr!
Cum s fugim? ntreb Kolea, privindu-l nencreztor. Btrnul sta i se prea cam icnit.
Foarte bine. Numai dac n-o s v fie fric.
N-o s ne fie! se or Kolea.
Timoa, care nu-i lua ochii de la fereastr, fcu
deodat un gest repezit cu mna.
Ia venii aici! O s v putei voi strecura prin
golul ferestrei?
Kolea se cr n genunchi pn sus i, sltndu-se puin, msur din ochi spaiul. Da, putea s
treac. i Maia, cu att mai mult.
Dar ie, Maia, nu i-e fric? ntreb Stepan
Lukici.
Mi-e team, dar am s pot trece.
Uite ce, mi copii opti Stepan Lukici. Peste
o jumtate de or poliaii se duc la mas. Urc la
etaj, i n post nu rmne dect o singur santinel...
Eu am s bat n u, cernd s vin eful. i atunci
va trebui s facei lucrul cel mai important. n timp
ce santinela de pe ulicioar se va repezi spre ua
noastr pentru treaba aceasta el trebuie s
coboare n beci Timoa va sparge geamul i voi
o s v strecurai pe fereastr. Numai s nu fugii,
ca s nu atragei atenia asupra voastr. Mergei
linitii. Dar de ndat ce cotii dup col, fugii n
curtea aceea cu dou ieiri.
Curtea care-i alturi de lptrie... spuse
Kolea.
89

Chiar aa. Dup cum vd, cunoti bine oraul... Intrai acolo, i apoi luai-o la fug ct v in
picioarele.
Kolea l asculta plin de nsufleire, dar deodat
faa lui se posomor:
i dup aceea, unde s mergem?
Cum, tu n-ai pe nimeni? ntreb btrnul.
Kolea se gndi:
Am s m duc la unchiul Iakukin. El o s
m-ascund.
Dar tu, unde ai s te duci? o ntreb Stepan
Lukici pe Maia.
Fata l privi descumpnit:
Eu, bunicule, n-am unde s m duc. Eu n-am
cas n-am pe nimeni...
Dar prinii ti unde snt?
Tata e arestat spuse Maia iar mama s-a
rtcit nu tiu pe unde. Mergeam spre Voronej i,
ntr-o gar, mama a cobort din tren s ia ap, dar
chiar atunci trenul a pornit...
i cum ai nimerit aici, n ora?
Trenul nostru a fost bombardat. Toi care au
rmas n via au plecat care-ncotro, iar eu m-am
ntors aici.
Mare dandana! se necji Stepan Lukici. ntr-adevr, unde o s v ducei? Ei, ce zici, Timoa,
putem avea ncredere n ei?
Da dac-o s fie prini? spuse cu ndoial
ciupitul.
Adevrat, la asta nu m-am gndit rspunse
Stepan Lukici, oftnd din greu. Deh, ce s-i faci,
Timoa, fr risc nu se poate iei din ncurctura
asta.
Lucrurile trebuie fcute cu chibzuial rspunse cellalt. Dac n-o s ne gndim bine, copiii
au s se prpdeasc, noi vom ptimi i mai bgm
i pe alii n belea...
Stepan Lukici cercet atent copiii de parc le-ar
fi cntrit puterile. Kolea tremura ca varga. i era
team i, n acelai timp, tare ar fi vrut s scape
din beciul sta blestemat! Maia, dimpotriv, edea
90

linitit i indiferent. Prea c se pregtise pentru


lucrul cel mai grav care i se putea ntmpla i n-o
mai nspimnta nimic.
Vd eu c sntei nite copii cumini vorbi
Stepan Lukici dar, ca s v spun drept, de voi
depinde un lucru mare. Noi, totuna, o s murim.
Astzi o s fim confruntai cu un trdtor. Dup
aceea, nici n-o s putem spune mcar cine e. n
zori, probabil c vom fi mpucai... Maia, d-te
puin mai ncolo! Vreau s-i spun lui Kolea ceva la
ureche... Tu nu trebuie s auzi.
Maia se ndeprt spre cellalt col al beciului.
Nu se suprase. Dac nu trebuie s tie, nseamn
c nu trebuie: ori nu vor s-i spun, ori nu au ncredere n ea.
ntre timp, Stepan Lukici i optea lui Kolea:
Uite ce: dac-ai s-l vezi pe Ghenadi Andreevici, s-i spui c-am nimerit ntr-o curs...
Dar unde s-l vd? ntreb ncet Kolea.
Nu tiu unde, dar dac-ai s-l vezi cumva...
S-i spui c-am fost trdai.
Am s-i spun.
i-acum ascult aici! Pe strada Spartacus, la
numrul 6, locuiete Klavdia Feodorovna. Pn la
rzboi a lucrat la Casa copilului. Cnd ai s scapi
de-aici, caut s te strecori, mpreun cu Maia,
pn la ea. E o femeie de treab i o s v-ascund.
Dar bag de seam, este o adres foarte secret!
Stepan Lukici ridic mna n sus: i-acum, jur-mi
pe cuvntul tu de pionier c, n afar de Ghenadi
Andreevici, n-ai s dezvlui nimnui tot ce-ai aflat
de la mine. Jur!
Jur! opti Kolea.
Chiar de-ai s fii fa n fa cu moartea, s nu
sufli o vorb! Secretul acesta s moar o dat cu
tine!
Jur! repet Kolea.
Afar se auzi scrind poarta de fier, i n curtea
nchisorii intr un camion.
Au adus masa! rosti Timofei.
91

n spatele uii rsunar glasurile poliailor i


zngnitul gamelelor mari, pe care le urcau sus, n
sala de mese. Se auzeau pai tropind pe scri.
Poliaii fluierau, se ocrau ntre ei i fceau mare
trboi. Apoi din nou se ls linite.
Ua care ddea n beci rmase pentru scurt timp
fr paz. La ieirea din coridor sttea o santinel
care supraveghea i beciul, i scara ce ducea sus,
spre camerele anchetatorilor; la vremea prnzului,
postul acesta rmnea fr paz. Arestaii erau bine
zvori. Santinela care patrula tot timpul afar n
strad, n caz de nevoie, intra n curte i cobora pe
scara dreapt care ducea la beci. Timp de dou- trei
minute, pe strad nu mai rmnea nici un poliai.
Tocmai pe acest lucru contau btrnii. Spartul
geamului era chestie de-o secund, iar un minut,
un minut i jumtate le trebuia copiilor s se poat
strecura n ulicioar, aa c, n timp ce santinela va
fi lng ua beciului, copiii se vor i afla n
libertate.
Desigur, riscul era mare. Dar n cazul cel mai
ru, copiii vor fi din nou nchii n beci. La pedeapsa care-i atepta pentru faptul c i-au ajutat s
fug, btrnii nu se mai gndeau acum. Din discuia
anchetatorului cu eful poliiei ei neleser c a
doua zi l vor vedea pe cel ce i-a trdat. Dup
confruntare vor fi desigur mpucai. Trebuie s fie
mpucai, pentru ca trdtorul s poat aciona n
linite, fr pericolul de a fi demascat.
Stepan Lukici i frmnta nervos barba rocovan. l mai privi nc o dat pe Kolea din cap
pn-n picioare. Biatul edea ghemuit pe pat, i
concentrarea i ascuise parc trsturile feei.
Maia sttea alturi de el i privea int la fereastr.
Hai zise btrnul pregtii-v! Cnd am
s bat n u, voi urmrii picioarele santinelei i,
de ndat ce se va repezi spre dreapta, tu, Timoa,
numr pn la trei i sparge geamul cu gamela...
Scoate fereastra cu totul, iar voi, copii, crai-v
n linite, nu v agitai...
92

Timofei lu gamela de aluminiu n care li se


ddea supa i se lipi de zid, lng fereastr. Kolea
i Maia ncremenir pe loc.
Stepan Lukici se apropie de u i ncepu s bat
cu pumnii, cu picioarele, apoi apuc scunelul i-l
izbi att de tare, nct se fcu ndri.
Santinela a fugit, vine! strig Timofei i, cu
faa livid de emoie, atept cteva clipe, apoi,
repezindu-i braul, arunc gamela: geamul se fcu
ndri.
Gata! comand Stepan Lukici, ntorcndu-se
spre copii.
Kolea se slt, se sprijini cu genunchiul de o
ieitur a zidului i se strecur cu agilitate prin
fereastr.
S nu fugi! Stai niel! i opti Timofei. Ateapt-o i pe Maia...
Santinela coborse i, uitndu-se prin vizet,
striga.
De ce bai n u? Ia vezi, c acuma trag!
Stepan Lukici acoperise ns gemuleul cu capul
lui i striga i el:
Cheam eful! S vin eful aici!
Timofei o slt pe Maia spre fereastr. Uoar ca
un fulg, fetia fu ntr-o clip alturi de Kolea.
Acesta i strnse mna cu putere i amndoi ieir
din ulicioar, n strad.
Era o zi posomort i ploioas. Pe strzi, oamenii
mergeau grbii, fiecare cu treburile lui. Dou maini trecur n vitez mare. De dup col se ivir
poliaii care probabil fuseser schimbai din post.
Dar de unde s le dea lor prin cap c biatul sta,
n hainele lui vechi i ponosite, i fetia slbu, cu
codie, care l nsoea, evadaser chiar atunci? Aa
c trecur pe lng copii fr s le dea nici o
atenie.
Kolea se strduia s mearg ncet, dar inima-i
btea s-i sar din piept. Vzndu-i pe poliai, vru
s fug, ns Maia l opri.
93

Mergi ncet i opti ea i ascult-m pe


mine! i strnse mna cu atta putere, nct fr voie,
el se supuse.
Ddur colul. Lng lptrie era un ir lung de
oameni. Trecur ncet pe lng ei, intrar pe poarta
curii cu dou ieiri i de-abia aici o luar la fug
de parc i-ar fi plesnit cineva peste picioare.
Alergau prin fundturi, prin grdini, sreau garduri. n oraul sta n care se nscuse, unde totul i
era att de apropiat, Kolea se simea ca o fiar
hituit care trebuie s se ascund, s stea la pnd,
ferindu-se i de umbra ei.
Se oprir tocmai la rpa din marginea oraului.
Aici, n tufriul des, la o deprtare destul de apreciabil de ultimele case, putur n sfrit s se
odihneasc.
Voiai s te duci la nu tiu care fotograf! i
spuse Maia dup ce-i mai traser puin sufletul.
Kolea se gndi:
Nu se mai poate. O s fim prini ndat. Acolo
va fi primul loc unde o s m caute unchiul Nikita.
O rafal de vnt aduse cteva picturi de ploaie.
Copiii edeau alturi, pe o piatr mare, npdit de
muchi, lipii unul de altul ca s le fie mai cald, i
se sftuiau ce trebuie s fac de acum nainte...

94

LOCUINA CONSPIRATIV

Klavdia Feodorovna uhova fcea parte dintre


oamenii care primesc cu drzenie loviturile soartei.
Muli tineri i-ar fi putut invidia energia. De czut,
e uor spunea ea s te ridici e greu. i n
mprejurrile cele mai vitrege, ea nu-i pierdea
niciodat cumptul.
Avea aproape 50 de ani. nalt, bine fcut, cu
prul crunt, pieptnat lins spre spate, impunea
tuturor respect, chiar i dumanilor. n primele zile
ale rzboiului, Casa copilului, a crei responsabil
era, se evacuase, iar ea rmsese pe loc din pricina
unui biat bolnav. Biatul acesta trebuia evacuat cu
o main sanitar. Dar s-a ntmplat ca oferul, n
grab, s ncurce adresa, ateptnd pe alt strad. n
timp ce uhova alerga dezndjduit s caute un
mijloc de transport, tancurile nemeti au nvlit n
ora i hitleritii au alungat biatul din spital.
uhova l lu la ea acas i-l ngriji, ca pe copilul
ei. Se lipsea de multe, i vindea lucrurile, mpletea
broboade, numai s-l poat hrni.
n noaptea aceea nu putu s adoarm mult
vreme. Vntul zglia obloanele. n curte urla prelung cinele... Dup ce camufl bine ferestrele,
Klavdia Feodorovna ncepu s mpleteasc nite
ciorapi pentru Vitea, care dormea linitit. Andrelele
lungi sclipeau la fiece micare a minilor ei. Era
linite. Nu se auzea dect tic-tacul ritmic al
ceasului.
Deodat, cinele ncet s mai urle, dar ncepu s
latre scurt i rguit. Ce-o fi asta?... Klavdia
Feodorovna ls lucrul din mn i ascult cu
95

atenie. Cineva se furia ncet pe sub fereastr,


strduindu-se s peasc fr zgomot. Pietriul l
trda ns.
Femeia se uit la ceas: dou i jumtate. Poate
c vreunul dintre poliai vzuse lumin n camera
ei? Nu, ptura groas acoperea bine fereastra i nu
lsa s treac nici o raz. Vecinii? Dar nici unul
dintre ei n-are permis s circule noaptea!
Fonetul de sub fereastr ncet de parc omul se
pitulase, ateptnd ceva. Klavdia Feodorovna
cobor fitilul lmpii, se apropie cu pai uori de
fereastr i, ridicnd puin ptura, privi n curte.
n lumina lunii, pe crare, se zri o umbr care
dispru dup colul casei. Treptele pridvorului scrir ncetior i cineva btu abia auzit cu degetele
n u: cioc-cioc-cioc! Fiecare btaie era ca o lovitur de ciocan n tmpla ei.
Cine-i acolo?
Avei o camer? ntreb ncet o voce de
brbat.
Toate camerele snt ocupate rspunse ea.
Lsai-m s m nclzesc puin!
Zvorul zngni i Klavdia Feodorovna se ddu
la o parte. n camer intr un om ntr-un palton
negru. nchise repede ua n urma lui i, trgndu-i cu greu rsuflarea, se apropie de mas.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea, alarmat. tii c
nu trebuie s vii la mine!
tiu rspunse omul d-mi puin ap,
snt tare obosit!
Klavdia Feodorovna scoase din dulap o can,
turn ap din ceainic i i-o ntinse. Omul bu cu
sete, apoi se aez obosit pe scaun. Lumina slab
fcea ca trsturile feei lui s se deslueasc anevoie. Din gulerul ridicat al paltonului se vedea
numai nasul i ochii, care strluceau ca aprini de
febr.
E ceva care nu sufer amnare spuse el cu
glas rguit de tulburare i oboseal. Chiar acum
au fost mpucai la gestapo Stepan Lukici Vlasenko i Timofei Petrovici Skurihin.
96

ngrozitor! opti Klavdia Feodorovna.


n timpul interogatoriului continu brbatul s-a aflat c ei au stat n beciul poliiei oreneti mpreun cu biatul Ohotnikovei, femeia
aceea pe care au spnzurat-o, i cu o feti. Azi,
copiii au fugit...
Ia te uit! se mir Klavdia Feodorovna. i
unde snt?
Nimeni nu tie nimic. Meyer turbeaz. I-e
fric s nu le fi transmis ceva ilegalitilor...
Ascult spuse Klavdia Feodorovna n
ora se vorbete c dumneata nsui ai dus biatul
la poliie. E adevrat?
Nikita Borzov cci el era misteriosul vizitator
ddu nciudat din mn:
Am fost nevoit s-o fac! Meyer a trimis la
mine un spion, care l-a vzut pe Kolea n curtea
mea...
Trebuia s gseti altceva. La poliie, pe biat
l pndea o primejdie ngrozitoare.
Oricum, i-ar fi dat drumul! Mai mult chiar:
n clipa cnd a fugit, se hotrse ca aceti copii s
fie lsai n libertate... Voiau s-i pun sub urmrire. Meyer se gndea c se vor duce de-a dreptul la
ilegaliti...
Ingenios! exclam Klavdia Feodorovna. i
mai departe?
Oraul se afl n stare de alarm... i ceea ce
m nelinitete mai mult este faptul c Meyer a
trimis trei maini cu soldai spre Malinovka...
Klavdia Feodorovna se plimba tcut prin camer.
Poate c Vlasenko i Skurihin n-au putut rezista la interogatoriu i au recunoscut ceva?
Nu, nu, exclus! vorbi cu cldur Borzov. Am
fost acolo aproape tot timpul, n-au scpat nici un
cuvnt, bieii btrni!
Atunci, ce-i de fcut? ntreb Klavdia Feodorovna.
97

Dumneata l cunoti pe Kolea Ohotnikov? tii


cum arat? ntreb Nikita Kuzmici.
Da. n ziua execuiei am vrut s-l duc la mine,
dar m-a mpiedicat fotograful din pia. Voia i el
s ia biatul i, n timp ce ne certam, Kolea a
disprut.
Pn la urm, fotograful a pus totui mna pe
el! Vezi bine, are nevoie de mini tinere i zdravene. A vrut probabil ca biatul s-i in loc de
femeie de serviciu.
Vorbeti cu pcat, Nikita Kuzmici replic
Klavdia Feodorovna. Btrnul Iakukin nu-i om
ru.
Dac zici dumneata... rspunse Borzov
dar acum cel mai important lucru este s gsim
copiii, pentru c altfel vor ncerca s se strecoare
spre Malinovka i vor nimeri ntr-o curs.
De ce crezi c se vor duce tocmai acolo?
Datorit unui cuvnt pe care l-a scpat Blinov,
am neles c biatul a pomenit cuiva de Malinovka.
Deodat, speriat, Klavdia Feodorovna l apuc
de mn,
Taci! opti ea i, la lumina slab i tulbure a
lmpii care aproape se stingea, se vedea cum plise. Vin!
Cu micri repezi, Nikita Kuzmici scoase pistoletul i se lipi de uorul uii.
Dac vin aici, trag rosti el.
Klavdia Feodorovna art cu capul spre Vitea,
care dormea:
Nu se poate! Nenoroceti biatul!
Faa lui Nikita se schimonosi de ur. Strnse cu
putere la piept pistoletul, care lucea palid. Se fcu
linite i nu se mai auzir pai. Apoi din nou scri
pietriul. Ciudat ns, cinele ncetase s mai latre!
Klavdia Feodorovna privi ncordat pe fereastr,
cercetnd ntunericul, i deodat, oftnd ncetior,
porni repede spre u. Cnd trecu pe lng el,
Borzov se ddu n lturi fr s vrea. O clip avu
98

impresia c a nimerit ntr-o curs. Se lipi i mai


tare de perete, pregtindu-se pentru tot ce poate fi
mai ru. Niciodat nu ar fi putut explica lui Kurt
Meyer sau lui Blinov ce cuta el acolo, n toiul
nopii.
Nikita Kuzmici, uite cine-a venit! rsun
glasul linitit al Klavdiei Feodorovna.
Borzov iei cu pruden din ungherul unde se
pitise. n faa lui stteau istovii, dar vii i nevtmai, Kolea Ohotnikov i Maia ubina.

99

XI

O NOU NCERCARE

Dac n-ar fi izbucnit rzboiul, Ghenadi Andreevici Stremeannoi ar fi rmas profesor la coala
unde preda istoria.
Puin adus de spate, ntr-o hain neagr, uzat, cu
pantalonii lustruii, intra linitit n clas i ntotdeauna i ncepea lecia cu aceeai ntrebare:
Aadar, copii, unde am rmas data trecut? Dup
aceea fcea o pauz lung i atepta s i se rspund. Nu era un pedant, dar i plcea s se conving c elevii lui nu uit repede materia predat
de el.
Dup moartea soiei sale, Ghenadi Andreevici
locuia mpreun cu cei doi biei. Viaa lui se
scurgea n linite.
Cnd hitleritii au nceput s se apropie de ora,
comunistul Stremeannoi a fost chemat la comitetul
raional de partid. Credea c i se va ncredina o
munc n legtur cu evacuarea... Dar secretarul
comitetului raional l pofti ntr-o main i-l duse
la comitetul orenesc. Aici a stat de vorb cu secretarul comitetului orenesc i cu reprezentantul
seciei de cercetare. I se propunea s rmn n ora
i s treac n ilegalitate. Nimeni nu i-a ascuns
primejdia legat de aceast munc. Cea mai mic
greeal putea s-i fie fatal. El era acela care
trebuia s hotrasc dac rmne sau nu. A doua
zi diminea pleca un ealon spre rsrit, i dac
nu voia s rmn, putea s plece o dat cu ealonul.
Ghenadi Andreevici accept pe loc. Fiii lui se
aflau pe front. Nu mai avea nici un fel de obligaii.
100

Prima misiune pe care trebuia s-o ndeplineasc nu


era prea dificil. Dup venirea hitleritilor trebuia
s deschid o mic papetrie pe una din strzile
principale. Aceast prvlioar urma s fie locuin
conspirativ. Pentru ca nemii s nu bnuiasc
nimic, el va spune c, nainte vreme, tatl su a
fost un mare negustor; pentru mai mult siguran
i se ntocmir acte care dovedeau c el, Stremeannoi, fusese prost vzut de bolevici. nv pe
dinafar cifrul i adresele de care avea nevoie,
verific strzile din jurul prvlioarei, n caz c va
fi silit s dispar pe neateptate. i ntipri bine n
minte adresa unde, n caz de nevoie, va fi ascuns i
de unde va fi trimis ntr-un loc lipsit de primejdii.
Cunotea numai doi-trei oameni din viitoarea
organizaie ilegal, dar intuia, i ddea seama c
se creeaz o organizaie puternic i c el nu este
dect una din verigile ei.
Totui, chiar din primele zile ale ocupaiei, ilegalitii primir o grea lovitur. S.S.-itii l-au prins
pe strad pe Losev, conductorul organizaiei ilegale din ora, singurul om cruia Ghenadi Andreevici trebuia s-i dea ascultare. Cauza arestrii
i soarta lui Losev au rmas necunoscute.
Ghenadi Andreevici se atepta ca noaptea hitleritii s vin s-l ridice, de aceea se pregti s-i
vnd scump pielea. Totui gestapoul nu se atinse
de el. Dup ce i-a mai revenit, a nceput s-i njghebeze prvlioara. Dar nici de ast dat nu avu
noroc; casa n beciul creia fuseser ascunse din
timp topurile de hrtie, creioanele, gumele i caietele, n sfrit, toat marfa pe care el trebuia s-o
expun pe tejghelele magazinului su atunci cnd
va veni vremea, arsese. Fu cuprins de desperare.
Ce s fac? Unde s se duc?
Singurtatea i inactivitatea erau de nesuportat.
Dezorientat, nu tia dac e bine s recurg la
adresa secret. Nu-i prea devreme? Mai exist
oare organizaia? Dar peste cteva zile i se ddu
de tire c a fost numit alt conductor tovarul
Sergheev, lctu la depoul de locomotive.
101

La o ntlnire conspirativ, Sergheev, un tnr cu


hain neagr, plin de pete de ulei, care avea o
inut grav i vorba domoal, i propuse s intre
ca salahor la depou.
Cu tot regimul aspru pe care l nstpniser
acolo hitleritii, Ghenadi Andreevici mai prinse
curaj. Era mpreun cu tovarii lui. Dup regulile
conspiraiei, Sergheev nu vorbea niciodat cu Stremeannoi n prezena altora, dar acesta i simea
pretutindeni privirea atent i ajutorul. La indicaia
lui Sergheev, Ghenadi Andreevici turnase n uleiul
cu care trebuia s se ung osiile vagoanelor nisip
amestecat cu pmnt. Era o treab grea, dar cel mai
greu a fost s-l nele pe inginerul hitlerist, un
om foarte bnuitor, care controla orice amnunt.
Trebuia s ai dibcia unui scamator sau a unui
jongler, ca s-i ari butoiul cu ulei curat i, n
acelai timp, s torni n ungtor uleiul cu nisip. Era
jocul cu moartea. i totui Ghenadi Andreevici
duse misiunea la bun sfrit.
Dar nu-i fu dat s stea mult vreme mpreun cu
Sergheev, deoarece n-a trecut mult i acesta a fost
omort. Cine a fcut-o i cum? Mister. A doua zi
dup cderea lui, gestapoul l-a arestat pe Mihail,
tnrul acela chipe care pn la rzboi fusese actor
de mna a treia la teatrul orenesc, iar acum lucra
la depou ca secretar. Cineva lansase zvonul c
Sergheev i Mihail colaboraser i c Mihail ar fi
un activ ilegalist.
Istoria se repeta. Ghenadi Andreevici se trezi din
nou cu totul izolat de organizaia ilegal. Crezu c
a fost uitat. S se duc la locuina conspirativ?
Aceasta trebuia folosit numai n cazuri extreme i
el nu se putea hotr. Din nou ncepu o perioad de
inactivitate forat.
Dar iat c fu chemat la o ntlnire secret. Disde-diminea, n drum spre depou, cobor n rp;
aici, ntr-o carier prsit, l atepta reprezentantul comitetului regional ilegal, care-l ntiin c
a fost numit conductorul organizaiei ilegale din
ora. Numirea aceasta l gsi nepregtit. Era gata
102

s ndeplineasc orice misiune, orict de grea, era


gata s-i rite viaa, dar s conduc ntreaga organizaie, s in n minile lui toate firele, s dispun de soarta attor oameni... Nu-l vor depi
toate astea?... Va putea el oare face fa? Niciodat
nu ocupase posturi de rspundere. i ddu seama
ns c n felul acesta raiona nainte de rzboi.
Acum mprejurrile cer de la oameni alt atitudine.
i Ghenadi Andreevici primi sarcina.
Ilegalitilor li se cerea s fac o recunoatere a
raionului fortificat pe care nemii aveau de gnd
s-l construiasc. Deocamdat aflaser exact locul
unde va fi amplasat, deoarece locuitorii din cteva
sate din apropiere fuseser evacuai de cotropitori.
Urma s se afle lucrul cel mai important: planul
fortificaiilor, capacitatea lor i armamentul cu care
vor fi nzestrate.
n aceeai noapte, Stremeannoi se ntlni cu ali
trei membri ai organizaiei ilegale. n timpul discuiei, Ghenadi Andreevici nelese c avea un sprijin
credincios i sigur. Acum, cnd cunotea n amnunt felul cum snt dispuse forele, putea s-i dea
mai bine seama de valoarea oamenilor care activau
mpreun cu el. Mult vreme nu-i putuse reveni
din uimire, aflnd c Nikita Borzov reuise s
ajung ajutorul primarului, ctigndu-i chiar ncrederea.
Dac planurile i aciunile lui Kurt Meyer puteau
fi aflate de ctre ilegaliti, Blinov i aciunile lui
rmneau pentru ei un mister. Nici Nikita Borzov
n-ar fi putut spune ceva precis despre primar. Ce
fel de om e? Ce urmrete? O fi un prieten ascuns
sau un duman viclean? Dup anumite indicii, primarul Blinov era oarecum n opoziie cu Meyer.
Uneori primarul reuea s uureze soarta oamenilor. Datorit faptului c numise o comisie medical,
cteva zeci de femei fuseser scutite de a fi trimise
n Germania. Ce vrea, la urma urmei, acest Blinov?
Nu cumva caut legtura cu organizaia ilegal,
pentru ca s-i poat da un ajutor direct?
103

Ulterior, Ghenadi Andreevici a discutat mult cu


Borzov aceast problem. Tare ar fi vrut s dea
crile pe fa i s se stabileasc o dat pentru
totdeauna adevrul! Dar de fiece dat hotrau c
trebuie s mai atepte, s mai verifice, s mai
adune dovezi. ntr-o astfel de treab, o greeal ct
de mic, o impruden, duce la moarte sigur. i
membrii organizaiei ilegale continuau jocul complicat cu primarul, silindu-l s dea dovad de comptimire i punndu-l n situaia de a face concesii.
n lupta ascuns, plin de neprevzut, organizaia
ilegal obinuse multe succese. Asupra unui curier
care fusese atacat s-au gsit nite documente de
mare importan, printre care i un cod radio. Timp
de cteva zile, pn cnd nemii au schimbat codul,
partizanii au descifrat toate comunicatele lor. La
marginea oraului, n apropiere de depozitul de
bombe, nite mine care fuseser puse pe drum au
fcut s sar n aer patru camioane Krupp, de 10
tone fiecare, care transportau lzi cu explozibil.
Ilegalitii urmreau micrile trupelor germane,
numrau mainile, notau numerele regimentelor, i
toate acestea le transmiteau prin radio, peste linia
frontului. Staia de radio, ascuns ntr-o carier de
piatr prsit, fusese interceptat de cteva ori.
Nemii nconjurar raionul de unde se transmiteau
informaiile, dar toate cercetrile lor au rmas zadarnice. Staia de radio portativ se afla n fundul
unui pu de explorare, acoperit cu un bolovan
uria. Pietriul din carier nu pstra nici o urm.
Radiotelegrafistul disprea nainte ca mainile cu
soldai venite din ora s poat ajunge aici.
Cu toate astea, n ultimele sptmni pierdur
civa oameni: dup Sergheev urm Ekaterina
Ohotnikova, care nici nu avusese timp s-i desfoare activitatea aa cum ar fi trebuit. Ea nu tia
nimic n legtur cu atacul asupra lui Werner,
avnd cu totul alt misiune.
ntr-o sear, plimbndu-se pe malul apei, Ghenadi
Andreevici se opri deodat, lsndu-se prad amintirilor de demult. Privea pnza albastr a fluviului,
104

pe care o ncreea uor vntul, ogoarele ce se ntindeau pn ht-departe, csuele albe ale satului
care se vedeau n zare i care coborau parc n fug
panta unui deal. i n faa ochilor i apru
copilria...
...Odat, tare demult, tata l luase cu ei afar din
ora. Merseser mult vreme prin crnguri i vguni. Lui Ghenadi i plcea, deoarece i se prea
c se ascund de cineva i se furiau de parc s-ar fi
jucat. Dintr-un tufi rsri un muncitor cu mustile negre, care l opri pe tata i-i spuse cu
dojan: ,,Se poate s vii cu copilul? Dac scap
vreo vorb? i tatl, simindu-se vinovat, sttu ct
sttu locului, apoi fcu cale-ntoars. Tata mergea
tcut, iar Ghenadi l urma, cu capul plecat. Aa sau ntors n ora.
De atunci trecuser muli, foarte muli ani. Nu-i
mai amintea locul unde se afla crngul, nici vguna, dar era sigur c pe undeva pe acolo, departe,
dincolo de fluviu. Dup revoluie, pe ogoarele arse,
mpleticindu-se n cernoziomul gras, naintau n
lan de trgtori i atacau cnd albii pe roii, cnd
roii pe albi, iar cavaleria, chiuind slbatic, trecea
i ea n goan.
Nesfritele cmpii ruseti vzuser multe btlii...
Ghenadi Andreevici avusese o familie numeroas
i unit. Dar unde snt acum toi ai lui? Unde-i
biatul cel mare, Konstantin? Unde-i Egor? Egor
ntmpinase rzboiul la grani... Pn acum nu
aflase nimic despre el... Nu, nu trebuie s se mai
gndeasc la toate astea...
Pe front, o zi face ct trei, iar n ilegalitate, o or
face uneori ct un an ntreg. Ghenadi Andreevici
ctiga experien i, o dat cu ea, i ncredere n
forele sale. Multe din firele organizaiei le inea cu
fermitate n mna lui.
Pe neateptate, ntr-o noapte ntunecoas de septembrie sosi la el un agent de legtur, cu un ordin
din partea comitetului regional ilegal. Trebuia s se
prezinte la detaamentul de partizani.
105

Cu foarte mult pruden, Ghenadi Andreevici


ncredin lociitorului su conducerea organizaiei
i atept cderea nopii n crngul din marginea
oraului. Cnd se ntunec, trecu Donul, inndu-se
de o buturug pe care o gsi pe mal.
Ud pn la piele, tremurnd de frig, porni peste
ogoarele care duceau spre Malinovka, strduindu-se s nu ias la drum. n sprturile dintre nori,
luna se juca de-a v-ai ascunselea. Undeva, departe,
raza luminoas a unui reflector pipia cerul. Din
cnd n cnd, la orizont se ivea o lumin care tremura cteva clipe nroind norii, apoi se stingea
repede. i abia dup aceea, vntul aducea ecoul
unei explozii ndeprtate.
n sfrit aprur nite csue abia conturate.
Ghenadi Andreevici ajunsese la captul drumului,
ntlnirea trebuia s aib loc la ora trei dimineaa,
ntr-o cas prsit, la marginea Malinovki.
Cndva, n aceast cas veche, cu ferestrele btute n scnduri, locuise vduva Polozneva. n primele zile ale rzboiului, ea plecase la fiic-sa, care
se mritase cu un an n urm i locuia cu soul ei la
Tambov. Casa asta, lsat ntr-o rn, o aleseser
ilegalitii drept loc de ntlnire cu partizanii. Din
cnd n cnd se adunau aici pentru a discuta aciunile ce urmau s fie executate. Ua i ferestrele
rmneau tot timpul btute n cuie i ei se strecurau
n cas printr-o gaur nu prea mare, fcut n
peretele de lut, pe care o acopereau cu fn putred,
rmas de anul trecut.
Pentru i mai mult siguran, se apropiau de
cas numai cnd erau pe deplin convini c adpostul lor n-a fost descoperit. Omul care fixa ntlnirea venea cu mult timp nainte i sttea la
pnd n tufiuri, observnd dac prin apropiere nu
li s-a ntins vreo curs.
Dac Kolea ar fi reuit s se strecoare pn aici,
de bun seam c n-ar fi gsit pe nimeni. Casa
Poloznevei nu era locuit i nici la parol nu avea
cine s-i rspund.
106

Ghenadi Andreevici privi mult vreme micul cadran al ceasului, strduindu-se s vad dac a ajuns
la timp. Vedea numai cadranul alb, dar nu putea
deslui acele. n sfrit l ajut luna, care lumin
pentru o clip marginea crngului. n raza ei rece
care luneca printre ramurile desfrunzite strlucir
acele. Dou i jumtate! Ghenadi Andreevici oft
uurat: nu ntrziase! Pn la ntlnire mai avea nc
o jumtate de or.
Asculta foarte atent zgomotele nopii. Din locul
unde se afla el i pn la locul de ntlnire erau vreo
dou sute de metri. Casa era izolat ca o ferm. Un
loc mai bun pentru asemenea ntlnire nici c s-ar
fi putut gsi.
Dar unde-i omul care trebuia s-l ntmpine? S
fie n cas? Sau poate c s-a pitit prin apropiere i
ateapt ora stabilit?
De departe, vntul aducea zvon de pdure. Undeva trosni o ramur. Pai? Nu... E vremea, care-i
deapn mersul... Unei rmurele uscate i-a sunat
ceasul s cad i a czut...
Auzi glasuri ce se apropiau. Ghenadi Andreevici
rmase nemicat. El nu vedea oamenii, dar, judecnd dup voci, se prea c-s numai doi. Mergeau
grbii spre sat i vorbeau ntre ei. Ghenadi se afla
prea departe, de aceea nu putea deslui cuvintele.
rani nu erau, pentru c noaptea nimeni n-avea
voie s ias din sat. Nu puteau fi dect poliai sau
soldai nemi. Dar ce cutau, la o or att de trzie,
pe drumul de ar?
ntorcndu-i privirea, cercet ntunericul, s
vad dac nu zrete vreo umbr lunecnd n jurul
casei. Nu, nu era nimeni. Vocile se stinser, paii
se ndeprtar. Undeva, departe, se auzea ltratul
unui cine, care se stinse i el, cu ncetul.
Ct timp trecuse oare? Ghenadi Andreevici nu-i
ddea seama.
Luna se ascunsese din nou n nori. Nimic nu
trda prezena unui om prin apropiere. Din cas nu
strbtea nici o raz de lumin, nici un zgomot.
Iat c se ivir primele semne firave ale rsritu107

lui. Ghenadi Andreevici se uit la ceas. Era patru


fr un sfert! ntrziase cu patruzeci i cinci de
minute; fr ndoial c omul, dac e n cas, n-o
s mai atepte mult timp. Dup ce se va lumina de
ziu, nu va mai putea iei neobservat.
Strduindu-se s peasc cu ct mai mult grij,
i prsi adpostul i porni spre cas. Pretutindeni
domnea linite. Pn i cinii tceau n ceasul prevestitor al zorilor.
O adiere uoar i atinse faa, i Ghenadi Andreevici strnse nfrigurat din umeri. A obosit. A
obosit cumplit. Ce n-ar da s se trnteasc pe un
bra de fn uscat i s doarm!
Atinse n sfrit gardul de nuiele. Fcu civa pai
i, gsind o prjin rupt, sri gardul. Clc pe un
ciob care se sparse, iar Ghenadi Andreevici mergea
repede spre cas, strngnd pistoletul n mn. Dac
nimerete ntr-o curs, va trage i se va apra pn
la ultimul glon.
Rmase o clip n pridvor, cutnd s-i reaminteasc parola, ale crei cuvinte parc-i zburaser
din minte. Era rezultatul ncordrii nervoase i al
nopii de nesomn. n aceeai clip intui c nu e
singur. Cu toate simurile ascuite la maximum, i
ddu seama c este urmrit, c n dosul ferestrelor
btute n scnduri st cineva la pnd...
Ghenadi Andreevici se lipi de zid. Da, dincolo
de perete se desluea foarte limpede un fonet.
Cineva se strecura spre u... apoi iar se apropia de
fereastr! i ddea seama probabil c poziia din
faa geamului e mai bun.
Ghenadi Andreevici i simi gura uscat i i
umezi buzele cu limba. Deodat i aminti parola.
Cum de o uitase? Urc treptele strmbe ale pridvorului i btu ncetior cu mnerul pistoletului n
u.
Dinuntru i rspunse o voce groas:
Cine-i?
Se poate s beau puin ap?
Vocea i rspunse:
108

Ap? Ap e mult, poi s bei ct vrei! Stai


niel c vin ndat!
i Ghenadi Andreevici auzi cum omul, care acum
nu se mai ferea, pea prin camer. Peste o clip
apru de dup colul casei. Ieise probabil prin
gaura din perete. Era greu s-i deslueti faa i nu
i se vedea dect barba.
S mergem mai repede, Pavel Martnovici!
spuse omul. Acui rsare soarele i n-avem de ce
mai zbovi pe-aici.
Crngul se afla aproape.
Cnd se lumin de ziu, Ghenadi Andreevici vzu
c nsoitorul lui nu mai era un om tnar, dar n
schimb era robust; avea o barb blond, faa lat i
ochii cenuii, adnc nfundai n orbite, cu o
expresie inteligent i puin ironic. Spuse c-l
cheam Haritonov i se art a fi foarte vorbre.
Pdurar btrn, slujise nc n anii rzboiului
civil n regimentul Bogunsk, sub comanda lui
ciors. n ultima vreme nu mai lucra. Locuia la
familia fiului su mai mare, care-i luase locul, iar
el, btrnul, ajuta n gospodrie. Biatul nu era
acas, plecase la rzboi, iar btrnul rmsese cu
nor-sa, care se dusese la o mtu n satul vecin.
nainte de retragerea trupelor sovietice, lui Haritonov i se propusese s-i ajute pe partizani. n pdurar se trezi setea de munc. Rmsese n casa
lui, care devenise locuina conspirativ a partizanilor.
Ca i casa Poloznevei, casa lui Haritonov era mai
rzlea, chiar la marginea pdurii. n nopile ntunecoase de toamn te puteai strecura neobservat
pn la staul, iar de acolo n cas. Locuina lui
Haritonov era trainic, fcut din brne. Din horn
se strecura printre copaci un fum subire. Totul i
ddea impresia de linite i izolare de furtunile
vieii.
De ndat ce pi pragul,, Ghenadi Andreevici fu
nvluit de cldur. I se pru c miroase a lapte
proaspt muls, care i plcea att de mult.
Haritonov nchise ua i se aez la mas.
109

Stai jos, Pavel Martnovici spuse el i


arat-mi actele dumitale! Ia s vedem dac nu-i
nevoie s mai schimbm ceva prin ele...
Cercet ndelung i cu atenie permisul de liber
trecere i adeverina pe care i le dduse Borzov.
Toate aveau un aspect foarte convingtor. Borzov
fcuse rost de ele nc de mult, i nu rmnea dect
s fie completate cu datele pe care le scrisese chiar
Ghenadi Andreevici. Dup acte, numele lui era
Pavel Martnovici Tokariov.
E bine zise Haritonov, cercetnd cu luareaminte fiece rnd. Totul e-n ordine. Nu poi s
te-agi de nimica.
Dar despre ce este vorba, totui? ntreb
Ghenadi Andreevici.
Btrnul prea preocupat de nite probleme foarte
importante.
Mi s-a ordonat s v transmit itinerarul
spuse Haritonov, adresndu-i-se cu dumneavoastr, i dup felul cum devenise dintr-o dat serios,
Ghenadi Andreevici nelese c btrnul nu e chiar
att de blnd cum pare la prima vedere.
Dar Haritonov nu trecu imediat la miezul problemei. Se sftuir mult timp n oapt cum s
procedeze. Ghenadi Andreevici l asculta, privindu-i faa sever, brzdat de cute. Da, btrnului i
venea foarte greu... dar ordinul trebuia ndeplinit.
M doare sufletul gri Haritonov tiu c
trebuie, dar nu pot... Ce vrei? Nu pot...
Ce-l putea sftui Ghenadi Andreevici? Fiecare i
are calea lui, grea, primejdioas, pe care trebuie s
mearg pn la capt, pentru c alt soluie nu
exist.
Adunndu-i gndurile, Haritonov ncepu s-i
arate amnunit pe ce drum i pe ce crri avea s
ajung la tabra partizanilor.
i-acum dormi i te odihnete spuse el,
cnd se convinse c cel care-i fusese dat n grij
cunoate bine drumul. C e lung calea... S mergi
i s tot mergi... pn te saturi... Eu m duc n sat
110

i m-ntorc ndat... i oftnd amarnic, iei din


cas.
Ghenadi Andreevici se trnti pe pat, scondu-i
numai cizmele. Deodat l cuprinse un somn att de
adnc, cum numai n copilrie i se ntmplase. Se
trezi tot att de repede, simind parc un gol luntric, i sri n picioare. Haritonov era mbrcat,
gata de drum.
E timpul? ntreb Ghenadi Andreevici, privind pe fereastr. n zare, deasupra pdurii, zburau
libere psrile. Am dormit mult?
Trei ceasuri rspunse Haritonov.
Ai fost n sat?
Haritonov ncuviin din cap i se aez la mas.
Agentul de legtur a venit la dumneata
zise el.
De unde?
Din ora. Nikolai, fecioraul femeii care a fost
spnzurat... Ohotnikova!
Cum se poate?! se mir Ghenadi Andreevici.
Cine l-a trimis?
Cred c Nikita. Biatul se cam ferete, mie nu
vrea s-mi spun nimic.
Unde-i?
L-am minit c nu eti aici, dar el nu vrea s
cread. ,,Eu, zice, am s-atept! Cum vine Pavel
Martnovici, spune-i s ias la marginea pdurii...
M gsete el...
E prudent, diavolul! zmbi Ghenadi Andreevici.
i slab de-i numeri coastele, da ce ochi! Te
privesc de te strpung, nu alta! Haritonov i
scoase punga cu tutun i ncepu fr grab s-i
rsuceasc o igar. Numai tii ce? Simt eu c n-a
venit el cu o veste bun la tine... Prea se grbea, i
cnd a aflat c nu eti aici, s-a ntunecat tot...
tia doar c trebuie s vin!
Nu. Nu tia nimic. La nceput l-am luat pe
ocolite. ,,Du-te, i-am zis, cu Dumnezeu, c aici nu
se gsete nici un Pavel Martnovici. Nici n-a fost
vreodat! Iar cu coada ochiului m uit ce face.
111

Ai nite lapte? zice. De unde lapte? l ntreb eu.


Ce-i cu tine, ai picat din cer? Am uitat de mult cum
arat o vac, dac are coarne... Ei, dar el o inea
una i bun: ,,Se poate s beau puin ap? Se
vede c i-a adus aminte de parol i m lua la
sigur... Bine, m-am gndit eu, s te-ajut atunci puin.
Ap e mult, poi s bei ct vrei! Cum am spus
vorba asta, s-a nseninat i s-a aezat pe lavi.
Bunicule, zice, nu mai am putere s merg mai departe... S-a odihnit puin i atunci am intrat cu el
n vorb... Haritonov trase adnc n piept fumul de
mahorc i ddu drumul unui nor de fum neccios.
Fereastra era larg deschis. Pe gardul de nuiele
edea o cioar flmnd, cu aripile desfcute, parc
gndindu-se ncotro s-i ia zborul dup mncare.
Pe oseaua srns ntre dou ogoare trecur nite
maini. Dac n-ar fi fost stlpii de telegraf, ai fi
crezut c mainile merg direct pe cer.
Auzi-i! Vin! Se grbesc, diavolii! se necji
Haritonov. Trebuie s pleci, i ct mai repede!
Bine, plec! zise Ghenadi Andreevici. Numai
bag de seam, fii prudent!
Dar mbrcmintea?
M descurc eu ntr-un fel...
Haritonov oft i-i strnse mna lui Ghenadi Andreevici:
Atunci, mergi cu bine. i spune-i lui Kolesnik
c am fcut ntocmai cum mi-a ordonat el. i mai
spune-i, te rog, c o fac mpotriva inimii mele.
Am s-i spun neaprat!
Pleac, hai, mai repede! l grbi Haritonov i
deschise ua.
Ghenadi Andreevici sri gardul de nuiele din
spatele casei i, fcnd un ocol, se ndrept spre
marginea pdurii. Cobor nti ntr-o rp nu prea
adnc, de unde nu-l putea vedea nimeni. Coti apoi
n crngul dezgolit de vntul toamnei Frunzele
ruginii foneau sub picioare. Vine iarna se
gndi Ghenadi Andreevici. O s fie i mai greu.
Trebuie s acionm repede...
112

Undeva, n desi, cntau psrelele. Deodat un


ghemotoc galben rocat se cr fulgertor pe un
brad nalt. O veveri! edea pe o ramur groas
i-l privea cruci, cu ochiorii ei negri i rotunzi...
n natur, viaa se desfura la fel, dup legile ei.
Acum s fi avut o puc i s vneze rae... Iar apoi
s stea lng foc i, mijindu-i ochii din pricina fumului, s priveasc cum se scurge rina de pe
crengile brazilor...
*
Iat i marginea pdurii. Printre copaci, ntr-o
poian, zri o cpi de fn n form de piramid.
Se uit mprejur, dar nu vzu pe nimeni. Ghenadi
Andreevici se opri. Poate c biatul l caut. Se
hotr s-l atepte. Minutele se scurgeau chinuitor
de ncet. Dei simurile lui erau ncordate la maximum, nu simi c cineva se furieaz pe la spatele
lui.
Deodat auzi un glas care-l striga ncet:
Pavel Martnovici...
Tresri, se ntoarse repede, i mna, singur,
parc smulse pistoletul din buzunar.
La civa pai de el, ntre tufiuri, sttea un
bieandru slbu, puin adus de spate, ntr-o hain
neagr, peticit. Faa speriat avea un aer serios, de
om n toat firea, iar n nfiarea lui era ceva
grav.
Kolea! Ohotnikov!
Cu toate c tia c trebuie s-l ntlneasc,
Ghenadi Andreevici se mir totui. Era acelai Kolea Ohotnikov, care uita mai des dect ceilali copii
leciile, i totui acum parc era altul: maturizat,
trecut prin multe ncercri, cu buzele strnse cu
ndrtnicie, cu ochii czui n fundul capului.
Ei, bun ziua, Kolea!
Ghenadi Andreevici se apropie de el i-i puse cu
duioie mna pe umr. Biatul ls capul n jos i
oft adnc: dac alturi de dnsul ar fi fost acum
tatl lui, i-ar fi spus: Vai, tat, ct snt de obosit!
Dar vzndu-l pe Ghenadi Andreevici, se frmnta
dezorientat. Era fericit c, n sfrit, l vedea pe
113

omul n care avea ncredere mai mult dect n toi


ceilali. Ar fi vrut s rmn pentru totdeauna alturi de profesorul su. Dar cine tie cum o duce
acum Ghenadi Andreevici i dac lucrul acesta este
cu putin!
edeau ntr-o viroag, acoperit din toate prile
de tufiuri dese. Ghenadi Andreevici scosese din
buzunar o bucat de pine cu slnin i i le ntinse
lui Kolea. n timp ce biatul mnca, Ghenadi Andreevici citi cu atenie raportul lui Nikita Borzov,
care era destul de scurt: Ost-24 va fi mutat curnd
la Novi Oskol. Prizonierii vor fi dui cu mainile.
Rmnea ns necunoscut lucrul cel mai important: data. Dac ar fi reuit s stabileasc ziua, ar fi
putut s atace escorta i, elibernd prizonierii, ar fi
ntrziat pentru o bucat de vreme nceperea
lucrrilor de fortificaie n raion.
Trebuia s transmit raportul ct mai repede la
detaament.
Uite ce-i, Kolea, s mergem, frate, c n-avem
timp de pierdut zise Ghenadi Andreevici i se
ridic hotrt n picioare.
Dar Kolea nu-l urm:
Ghenadi Andreevici, nu snt singur aici.
Cum nu eti singur? ntreb speriat Stremeannoi.
Snt cu Maia.
Care Maia i unde e?
Ghenadi Andreevici se aez din nou jos, alturi
de biat.
Am s v povestesc ndat tot...
i Kolea, ncurcndu-se, ncepu s istoriseasc
grbit ntreaga panie. i cu ct l asculta, cu att
se nelinitea mai mult Ghenadi Andreevici. Cine
este acest Mia pe care l-a salvat Kolea? Nikita
Kuzmici nu are ncredere n el i, probabil, nu degeaba. Ce este, n fond, cu acest Iakukin, fotograful din pia? Cam icnit, dar de treab. Poate
c i-ar ajuta cu bucurie pe ilegaliti. La toate
acestea trebuia s chibzuiasc n mod serios.
114

Uite ce-i, Kolea spuse el o s fiu nevoit


s v duc, pe tine i pe Maia, la partizani. Unde e
ea?
Am ascuns-o acolo, n fundul pdurii, Pavel
Martnovici rspunse Kolea. Dac eu a fi fost
atacat, ea s-ar fi salvat i ar fi transmis totul...
Ghenadi Andreevici zmbi cu blndee:
Dup cum vd, eti un adevrat conspirator!
Adu-o i pe ea aici! Am s v explic la amndoi
cum trebuie s acionai.
Kolea se ridic i ncepu s-i scuture de pe
pantaloni firele de iarb uscat.
Dar nu-i numai Maia acolo ndrzni el
mai e i Vitea Nesterenko!
Care Nesterenko?
Un biat. E cu un an mai mare ca mine. Pe el
l-a luat Klavdia Feodorovna din spital...
E bolnav?
Nu, acum e sntos. A avut congestie pulmonar... i e tare slab.
Mai slab ca tine?
Kolea zmbi:
Eu snt voinic!
Ei, hai, du-te mai repede!
Kolea fcu civa pai i se opri. Deodat se ntoarse:
Pavel Martnovici, despre tata pot s v povestesc?
Ghenadi Andreevici ddu din mn, cu o micare
ostenit:
tiu, Kolea, tiu tot!...
Biatul dispru n spatele tufiurilor. Sub picioare
i trosneau ramurile uscate. Vntul fonea n pomii
desfrunzii. Undeva, n spatele pdurii, se auzi
uieratul rguit al unei locomotive. Dinspre halt
rzbtea scritul frnelor i Ghenadi Andreevici
ascult cu atenie. Ddu tufiurile la o parte i privi
cu ncordare n amurgul care se lsase. Casa
pdurarului nu se mai desluea.
Kolea! strig Ghenadi Andreevici, cnd siluetele copiilor se ivir din spatele tufiurilor i
115

n faa lui apru o feti mrunic, cu dou codie


blonde, care-l privea curajoas drept n ochi. Cu ei,
mai era un bieandru nalt, bine legat, dar cam
puhav, pe faa cruia se aternuse uluiala.
Iat-i, ei snt, Ghenadi Andreevici! i Kolea
fcu un gest att de larg i de energic, nct ai fi zis
c el era Cernomor1, iar n spatele lui mergeau
treizeci i trei voinici din basme.
Kolea vorbi repede Ghenadi Andreevici
furieaz-te spre cas i uit-te dac nu trece
cineva pe drum! Dar s vii iute! F n aa fel, ca
s nu te vad nimeni! Peste zece minute s fii
napoi!
Kolea dispru n tufiuri. Maia ddu s se repead i ea dup el, dar Ghenadi Andreevici o opri.
Biatul cel gras nu manifesta nici un interes.
Kolea se ntoarse peste cinci minute, abia rsuflnd, obosit, i-i spuse c n casa pdurarului erau
poliai i soldai hitleriti, care coborau chiar acum
din camion. mpreun cu ei se afla i btrnul Haritonov, care vorbea ceva cu ofierul.
Ghenadi Andreevici tcu cteva clipe. Da, Haritonov este ntr-o situaie grea.
S mergem, biei, venii dup mine! Mai
repede! Nu avem timp de pierdut! Aici este o ap
nu prea adnc... Hai s-o trecem prin vad, ca s
tergem urmele, s nu ne gseasc cini poliiti.
i se afundar repede n pdure.

Personaj fantastic din Ruslan i Ludmila. (n.t.)

116

XII

N CUTAREA UNEI SOLUII

Strecurndu-se mpreun cu copiii prin desiul


pdurii, Stremeannoi se gndea c n mprejurri
grele se dezvluie cu adevrat caracterul unui om.
Uite, aceti doi biei care pn mai ieri fuseser
elevii lui, precum i fetia asta orfan i ncep
viaa n condiii foarte grele. Ce fel de oameni vor
deveni ei dac vor mai rmne n via? Chiar
acum, cnd merg unul n spatele celuilalt, fiecare se
manifest conform firii sale. Kolea Ohotnikov i-a
rupt un b mare, cu noduri, i pete drz n
fruntea tuturor, fr grab, ca un pelerin. El este
avangarda micului detaament. n spatele lui vine
Maia. Umerii ei nguti se pleac sub greutatea
rucsacului. Dar ea merge cu ndrtnicie n urma
lui Kolea, clcnd apsat cu picioarele nclate n
cizme grele, soldeti. Rucsacul cu alimente l-a
luat ea la ultimul popas, i pentru nimic n lume nu
vrea s i-l dea lui Vitea Nesterenko, care-i mult
mai voinic dect ea, i nici lui Ghenadi Andreevici.
Fetia asta o s ajung departe. Vitea Nesterenko,
care pete n urma Maiei, i se pare lui Ghenadi
Andreevici mai puin activ i mai puin independent. Cu toate c e cu o jumtate de cap mai nalt
dect Kolea i mai lat n umeri dect el, ntreaga lui
nfiare e lipsit de siguran i ascult cu supunere tot ce-i spune Kolea.
Au mers toat noaptea dup busol.
Ocoleau satele. De cteva ori auzir n deprtare
soldai nemi vorbind ntre ei. n zori ajunser la
un drumeag ce strbtea ogoarele i se strecura
printre dmburi nu prea nalte, ale cror contururi
117

se profilau tot mai limpede n lumina cenuie a


zilei care ncepea.
Pn n clipa asta, Ghenadi Andreevici i condusese grupul spre miazzi. Acum ns cotir brusc
spre apus. Trebuia s mai mearg nc vreo 15 kilometri prin mlatin; era partea cea mai anevoioas
a drumului, dar, n schimb, aici nu se aflau posturi
nemeti.
Spre sear ajunser n sfrit la detaamentul
partizanilor. Cnd santinela strig la ei, lui Ghenadi
Andreevici aproape nu-i veni s cread c au
ajuns. Refuzar mncarea: de ndat ce intrar n
bordeiul de pmnt, se prbuir pe paturile de
lemn i czur ntr-un somn adnc, fr vise.
Comandantul detaamentului de partizani era
Anton Mironovici Kolesnik, un maior de vreo 27 de
ani. Unitatea lui fusese ncercuit lng Harkov. O
mare parte a batalionului pierise, iar el, mpreun
cu un grup de ostai, ncepu s se strecoare spre
rsrit. Dar drumul le era tiat pretutindeni i n
toate satele se aflau puternice garnizoane nemeti.
Atunci Kolesnik i duse oamenii spre nord, la
Belgorod. Pe parcurs li se alturar ostai i ofieri,
care se strduiser s treac unul cte unul linia
frontului, ce se ndeprta mereu spre rsrit. Li se
mai alturar i locuitorii raioanelor prin care trecea drumul lui Kolesnik. De cte ori nu fur nevoii
s nainteze luptnd! Avuseser pierderi mari. i
totui, cei care doreau s mearg mpreun cu ei se
dovedir a fi att de numeroi, nct Kolesnik
organiz un adevrat detaament de partizani.
Ajungnd n desiul pdurii, partizanii aleser un
loc pentru tabr i ncepur s acioneze. Curnd
li se duse vestea pn la comitetul regional ilegal,
care trimise un reprezentant al comitetului spre a
se ntlni cu Kolesnik.
n felul acesta, detaamentul stabili legtura cu
Marele Pmnt. Partizanii tiau acum c aciunile
lor snt cunoscute la Moscova, i asta le ddea mai
mult avnt i i fcu s se simt i mai unii.
Comitetul regional i ordonase lui Kolesnik s intre
118

n legtur cu organizaia ilegal din cel mai


apropiat ora i s-i dea ajutor, aa c ilegalitii i
partizanii deveniser verigile aceluiai lan... Locul
unde se afla tabra detaamentului era nconjurat
de jur mprejur de mlatini aproape de nestrbtut.
Partizanii triau n bordeie de pmnt. Ca rezultat al ultimului atac plin de ndrzneal pe
care-l dduser asupra unui tren regimentar german, detaamentul avea provizii pentru vreo dou
sptmni. Uneori fceau incursiuni n satele vecine, unde stabiliser dinainte legturi trainice cu
civa dintre primari. Partizanii ncrcau cruele
cu fin, plecau, iar primarii ddeau fuga de ndat
n satul vecin unde se afla gestapoul i se rugau cu
lacrimi n ochi s-i apere de blestemaii de
partizani, care-i prad. n felul acesta ndeprtau
orice bnuial care ar fi putut s apese asupra lor.
Natura i druise lui Kolesnik o statur uria;
totul era uria la el: pieptul musculos i foarte lat,
pumnii grei i proi. Pentru picioarele lui nu se
gseau niciodat nclri, i cizmarii din detaament i fcur un calapod special.
n Kolesnik se mbinau n mod uimitor pedanteria i exigena pentru cele mai mici amnunte, cu
concepiile largi n rezolvarea problemelor importante. El putea s ocrasc pn rguea pe un
partizan mai indolent care, temndu-se de rceal,
nu fcuse baie o lun ntreag, i putea, n acelai
timp, s ridice tot detaamentul n picioare dac
vreunuia dintre ei i se ntimpla o nenorocire.
Nu se tia dac avea familie. Cnd de la comitetul
regional se comunicase c exist posibilitatea de a
se trimite scrisori rudelor peste linia frontului, el
n-a scris nimnui.
n detaament era respectat, dar oamenii se cam
temeau de el. Era ncpnat ca un catr. Vai de
acela care n-ar fi ndeplinit ordinul lui! l judeca
fr mil. i dac i pierdea ncrederea n cineva,
Kolesnik fcea n aa fel ca toi s afle cauza pentru care se fcuse vinovat omul respectiv.
119

Trebuie spus, pe bun dreptate, c maiorul Kolesnik posada o trie de caracter rar ntlnit. Poate
datorit acestui fapt detaamentul avea puine pierderi. Simind ntotdeauna voina lui ferm, chiar i
cei mai slabi luptau cu drzenie n momentele hotrtoare.
...Dimineaa, Kolesnik intr n bordeiul n care
dormea Ghenadi Andreevici i copiii. Fr pic de
mil, trase de el ca s-l trezeasc. Scrnind din
dini din cauza cumplitei oboseli, Ghenadi Andreevici se aez pe marginea patului, nchiznd
ochii din pricina luminii puternice a soarelui care
se strecura prin ferestruie, czndu-i drept n ochi.
Scoal, scoal odat, Ghenadi Andreevici!
bubui ca un tunet vocea lui Kolesnik. Sttea n faa
lui, n poziia incomod a omului nalt pentru care
tavanul e prea jos. O s dormim destul pe lumea
cealalt!
Peste zece minute, Ghenadi Andreevici cobora
scara scritoare n bordeiul comandantului. Pe
mas se aflau dou strchini cu sup gras, aburind, i cni cu ceai tare.
Cu un gest larg, Kolesnik l pofti pe Ghenadi
Andreevici:
Stai jos, s mncm ceva. Pe urm o s discutm toate problemele!
Se aezar. Ghenadi Andreevici mnc cu poft i
atept ca Kolesnik s-i vorbeasc.
Comitetul regional ilegal a hotrt s fii rechemat din ora. S-au primit tiri c S.S.-itii snt
pe urmele dumitale.
Ghenadi Andreevici privi cu atenie pe comandantul detaamentului, dar nu spuse nimic. Kolesnik scoase din buzunar punga cu tutun, o bucat
veche de ziar i, dup cum se exprima chiar el,
ncepu ,,s-i construiasc o igar. Peste o clip,
n bordei pluteau valuri albstrui de fum neccios.
Ghenadi Andreevici i nmn raportul trimis de
Borzov.
Dumneata ce crezi, o s putem ptrunde n
raionul fortificat? ntreb Kolesnik.
120

Ghenadi Andreevici nu-i rspunse imediat.


Nu-i chiar att de simplu. Pn acolo snt
vreo patruzeci de kilometri, i tot prin step deschis... Drumurile-s pzite cu strnicie de garnizoane puternice.
Kolesnik ddu gnditor din cap:
Da, vorba cntecului: Stepa nesfrit! Ceea
ce este ns grav e c nu tim ziua i ora cnd
hitleritii vor trimite oamenii.
Dar Borzov ar putea s ne comunice zise
Ghenadi Andreevici.
Ar putea, dei asta-i o treab foarte riscant
vorbi Kolesnik, cltinnd din cap. n jurul oselei snt numai cmpii, i acolo nu te poi ascunde
din vreme. Probabil c prizonierii vor fi escortai
de un detaament de pistolari. Riscul e foarte mare
i nu se tie dac vom obine vreun rezultat.
Argumentele lui Kolesnik erau convingtoare.
Atunci, ce propui dumneata? ntreb Ghenadi
Andreevici.
Propun s mergem pe alt drum. S lum legtura cu prizonierii de rzboi i s organizm un
grup care s ne trimit informaii direct de pe antier...
Propunerea e bun ncuviin Ghenadi Andreevici. n lagrul de prizonieri avem un om de
ndejde: Alexei Ohotnikov. Nevasta lui a fost spnzuraf de hitleriti.
Cum o s-l putem recunoate? ntreb preocupat Kolesnikov. Doar nu te poi apropia de lagr,
mpreun cu Nikita Borzov!
Treaba asta poate s-o fac fiul lui Ohotnikov.
Dar de unde s-l lum?
E aici, n tabr.
Ei, sta mai zic i eu noroc! exclam Kolesnik. Este cumva unul din cei doi biei? Care din
ei?
Cel slbu. Pare mai mic dect cellalt, dar de
fapt e mai mare ca vrst i mai nelept.
Acum, Stremeannoi era cel care conducea discuia. El cunotea foarte bine locul unde se afla la121

grul. Cu toat paza foarte sever, locuitorii luau


totui legtura cu prizonierii de rzboi i le ddeau
mbrcminte i mncare. Propunerea lui Ghenadi
Andreevici se reducea la aceea c biatul, amestecndu-se n grupul de femei care se apropiau n
fiecare zi de gardul de srm, s dea o legturic cu
pine i cartofi prizonierilor, strigndu-l pe taic-su.
n felul acesta l va arta ilegalitilor aflai alturi
de el. Dup aceea, partizanii vor gsi un mijloc de
a-i transmite lui Alexei Ohotnikov instruciunile
necesare.
Kolesnik nu fu de acord cu aceast propunere.
Nu, riscul era prea mare, iar rezultatele, ndoielnice. Gndindu-se puin, ajunser la concluzia c
omul care va merge n lagr trebuia gsit chiar n
ora. Dup ce se gndir la mai multe variante,
alegerea lor se opri asupra Klavdiei Feodorovna. Ea
l cunotea bine pe Alexei Ohotnikov i nu trebuia
s se apropie prea mult de gardul de srm. Putea
s stea la distan, observnd ce se petrece de
cealalt parte a mprejmuirii, i s-i fac un semn
lui Ohotnikov, ca el s neleag: N-ai fost uitat,
tovarii se intereseaz i au nevoie de tine.
Kolesnik propuse s se trimit un agent de legtur la Klavdia Feodorovna, ca s-i comunice misiunea. Dar i ddur seama c o hotrre definitiv nu poate fi luat chiar att de repede.
Ca s se strecoare pn n ora, agentul de legtur avea nevoie de o zi i o noapte. O zi trebuia
s stea acolo. n eventualitatea c i s-ar ntmpla
ceva pe drum, urmeaz s mai adauge nc
douzeci i patru de ore. Apoi va fi nevoie de
dou-trei zile, pentru ca, n sfrit, s-l poat vedea
pe Alexei Ohotnikov. Deoarece va trebui s atepte
cu mult rbdare pn cnd acesta va trece
ntmpltor pe lng acea parte a srmei ghimpate
de unde se va face observarea. Va mai trece o zi
pn cnd agentul de legtur o s comunice rezultatele misiunii lui la detaament. n felul acesta,
pentru ndeplinirea misiunii, va fi nevoie de o sptmn ntreag.
122

La naiba! O sptmn numai pentru a-l putea


vedea, dincolo de srma ghimpat, pe omul de care
aveau nevoie! Dar ct timp le va trebui ca s poat
lua legtura cu el i apoi s se poat organiza un
grup ilegal? Oare toate astea nu s-ar putea face mai
repede? ntr-o sptmn, ehei, cte nu se pot
ntmpla! i dac, pe neateptate, ntr-o diminea se va afla c lagrul a fost evacuat i toi
prizonierii au fost dui ntr-o direcie necunoscut?
Deodat ua scri i n deschiztura ei se zri
capul ciufulit al unui partizan. Probabil c cineva
care sttea n spatele lui l trgea napoi, nelsndu-l s intre. Afar era nvlmeal. Totui, inndu-se zdravn cu minile de uor, partizanul nu se
ddea dus i faa lui exprima o dezndejde fr
margini.
Anton Mironci! zise el cu o voce rguit.
Vino o r!... E ceva urgent!
Kolesnik se ridic i, pind greoi, iei afar.
,,S-a ntmplat ceva! se gndi Ghenadi Andreevici.
Prin pereii subiri ai bordeiului rzbteau pn la
el glasurile enervate ale partizanilor, printre care se
desluea limpede vocea de bas a lui Kolesnik. Apoi
vocile se ndeprtar. Cu ncetul, nu se mai auzir
de loc. Kolesnik se ntoarse repede, n mn cu un
bilet boit pe care-l citea foarte atent.
O comunicare important spuse el. Ieri
i-am ordonat lui Kulikov s se strecoare pn n
Strijev i s afle dac acolo snt detaamente de
pedepsire. i ce crezi c-mi comunic el? C n sat
au aprut doi oameni suspeci, care spun c au
fugit din lagrul de prizonieri... Totui, ziua-n
amiaza mare, s-au ascuns ntr-o magazie aflat n
apropiere de casa poliaiului, i nevasta lui le-a dus
pe furi demncare.
i cine-i poliaiul sta? ntreb Ghenadi Andreevici. Poate c e un om de-al nostru. L-ai verificat?
123

L-am verificat noi zise Kolesnik, aruncndu-i o privire posomort. E o vulpe ireat... Una
fgduiete i alta face. La prima ocazie l vom nltura... Ei, ce s-i faci!... Se gndi puin, apoi continu: S-i aduc Kulikov aici. O s-i interogm i
lucrurile se vor lmuri...
i lucrurile se vor lmuri... repet Ghenadi
Andreevici.
Kolesnik scoase din porthart un blocnotes vechi
i ncepu s scrie rspunsul pentru Kulikov.

124

XIII

LAGRUL OST24

Evadarea celor doi copii l scosese din fire pe


Kurt Meyer, nu numai pentru faptul c avea nevoie
de ei, dar era pur i simplu o total lips de disciplin i ordine. Asta denot c poliia lucreaz
prost. Astzi au fugit copiii, iar mine vor fugi ceilali arestai.
Pentru orice eventualitate trimise n direcia Malinovki un detaament mbarcat n trei maini i
instal pe drum posturi ntrite. Dar nu obinu nici
un rezultat.
n ultimul timp, Meyer nu se mai putea luda
cu succese. Cnd reuise s afla numele conductorului organizaiei ilegale, acesta plecase la partizani. Acum trebuia s caute alte ci. Una dintre
ele era s trimit la partizani doi oameni care, chipurile, ar fi fugit din lagrul de prizonieri.
n zilele urmtoare, dup ce agenii plecar n
pdure, el a cerut s i se comunice n permanen
care este soarta lor. i cnd, n sfrit, n a cincea zi
i se aduse un plic secret, cu un manifest al partizanilor, dup ce-l citi, rmase mult timp pe gnduri, cutnd o soluie; aciunea nu reuise: cei doi
ageni fuseser prini i mpucai.
Nici nscenarea cu executarea lui Iurenev nu mai
avea acum nici un rost. Era o prostie s rite un
agent att de preios, care i va aduce mult mai
multe foloase dac va fi internat n lagrul de prizonieri. Iurenev l va informa cu regularitate
despre starea de spirit a deinuilor. Acolo trebuie
s aib neaprat un om de ndejde. Pn la nceperea lucrrilor n raionul fortificat mai rmse125

ser doar cteva zile. n curnd oamenii vor fi trimii acolo i Meyer se putea atepta la orice surpriz.
Aflnd despre hotrrea comandantului, Iurenev
ncepu s-l implore. Nu e cu putin ca un agent
credincios ca el s duc viaa de sclav a celor nchii n lagr, s munceasc mpreun cu ei, s mnnce toate lturile; nu, el nu va rezista la toate
umilinele astea. Altfel i nchipuise el colaborarea
cu Meyer. Nu concepea s fie supus unor ncercri
att de degradante. Dar dac nu va mai putea
munci, i supraveghetorul, netiind cine este, l va
mpuca? Nu, nu, e prea mult... accept orice, dar
n raionul fortificat nu se va duce.
Kurt Meyer rmase surd la rugminile lui. Singura favoare acordat a fost aceea c a poruncit s
i se dea mncare bun n ultima sear. n celul i se
aduse cina de la popota ofierilor i o sticl cu vin.
Iurenev o bu i, ntr-un acces de desperare, beatmort, njur i lovi cu picioarele n u, cernd s
fie eliberat, dar gardianul nici nu-i arunc privirea
prin vizeta celulei.
Dimineaa fu trimis sub escort n lagrul de
prizonieri. ndat ce ua barcii se nchise n urma
lui, toate favorurile de care se bucurase pn atunci
luar sfrit. Iurenev deveni deinutul cu numrul
564. Toate informaiile trebuia s le transmit
comandantului lagrului, cpitanul Berg, fr a lua
ns personal legtura cu el. Pentru ndeplinirea
acestei misiuni i s-a comunicat un cifru.
Stnd pe patul de lemn acoperit cu paie putrede,
blestema clipa cnd a intrat n slujba gestapoului,
devenind astfel un criminal i un trdtor. Acum fusese trimis la moarte sigur. O s sape mpreun cu
toi ceilali pmntul, o s care saci cu ciment, o
s ndure foamea. i dac va fi persecutat, nu se
va putea plnge, de team ca cei din jur s nu-i
bnuiasc legturile cu gestapoul. Va deveni un
sclav la fel ca toi ceilali prizonieri. Dar, spre
deosebire de ei, el era necinstit i ticlos. i va
trda tovarii i, n fiecare clip, se putea atepta
126

s fie demascat i pedepsit. Judecata celor din ilegalitate este aspr i nenduplecat, iar sentina
poate fi numai una singur moartea.
Da, a nimerit ntr-o curs de oareci din care nu
mai poate scpa. E condamnat! Numai o minune l
mai poate salva. Cuprins de desperare, se trnti cu
faa n jos pe patul mizer. Sttu aa mult timp. Prea czut n nesimire.
Nu te pierde cu firea, tovare auzi el o
voce calm, puin rguit prin toate trebuie s
treci n via.
i ridic ncet capul i deschise ochii. Alturi de
el, pe marginea patului, edea un brbat nalt, slab,
ntr-o tunic crpit cu grij. Faa lui prelung, cu
brbia proeminent, arta foarte obosit, dar n
acelai timp energic; i insufla putere i hotrre. Un astfel de om cunoate valoarea cuvntului
i a faptei. Printre pleoapele mijite, ochii lui
cenuii priveau cu comptimire.
Iurenev se slt i se sprijini n coate.
Nu-i nimic grav bigui el, stingherit. M-a
cuprins o slbiciune...
Baraca n care se gseau fusese construit de
curnd, chiar de ctre deinui, din plci mari de
stuf presat. Ea i apra de vnt, ce-i drept, dar nu i
de frig. De-a lungul pereilor se nirau pe dou
rnduri paturi nguste de lemn pe care dormeau deinuii. Strngndu-se unul n cellalt, de-abia aveau
loc s stea fiecare pe o rn.
n timpul nopii, din dou n dou ore, cel care
era de serviciu comanda:
ntoarce-te pe dreapta! ntoarce-te pe stnga!
De voie, de nevoie, toi se ntorceau deoarece nu
puteau dormi toat noaptea pe o singur parte. Mncarea li se aducea de dou ori pe zi: la 7 dimineaa
i la 5 seara. Fiecare primea cte o bucat de pine
i o jumtate de gamel de zeam din crupe de
mei, n care pluteau uneori bucele de carne.
Buctria se afla n cellalt capt al lagrului i
supa o aduceau cei care erau de serviciu.
127

La mprirea mncrii asista ntotdeauna gefreiterul Gunder, un brbat nalt i obez, care sttea cu
picioarele rchirate, cu minile la spate, privind
plin de ngmfare la deinui. Ritualul mpririi mncrii fusese precizat pn n cele mai mici amnunte.
Se ridica o dat polonicul i omul pleca. Urmtorul
fcea un pas nainte i ntindea gamela. Din nou se
ridica polonicul... Dac primeai mai puin, n-aveai
cui s te plngi. Alturi era un lighean mare de
aram, cu pinea tiat felii. Ia o bucat i, hait,
car-te!
n lagr se aflau aproape ase sute de deinui,
printre care prizonieri de rzboi, tineri de vrsta recrutrii, precum i acei pe care hitleritii i considerau pur i simplu suspeci. Cea mai mare parte
dintre deinui locuia n barci. Dar ntruct nu era
suficient loc pentru toi, ceilali fuseser nchii n
casele de lemn de pe strzile din apropiere. Toat
aceast parte a oraului era nconjuraia cu un gard
nalt de srm ghimpat, iar la fiecare sut de metri
sttea o santinel.
Iurenev privi pereii galbeni, mpletii din nuiele
subiri. Dac n barac ar fi luat foc ceva, ar fi ars
cu toii ca oarecii. Nimeni nu s-ar fi putut salva.
Da, n-are ce zice, la frumoas treab l-a trimis aici
Kurt Meyer, fir-ar el blestemat s fie de nemoi!
Curnd, Iurenev cunoscu oamenii cu care se afla
mpreun.
n dreapta, vecinul lui de pat era Alexei Ohotnikov, omul care se purtase att de prietenos cu el n
clipa cnd fusese cuprins de desperare; n stnga,
ostaul Eremenko, un om tcut, care suferea cumplit din pricina unei rni vechi la picior. Fusese luat
prizonier lng Voronej, nc n iunie, i pn acum
nu se putuse obinui cu viaa de lagr: noaptea
ofta, gemea i njura de mama focului. Iurenev le
povesti cum ncercase s fug i ct de cumplite fuseser interogatoriile de la gestapo fcu i unele
aluzii la faptul c ar fi n legtur cu organizaia
ilegal. Faa lui tnr, deschis, cu privirea obosit,
pe care se reflectau suferinele ndurate, i atrase
128

simpatia celor din jur. i oamenii l crezur. Se mprieteni repede cu Alexei Ohotnikov. Amndoi erau
din acelai ora. Iurenev i povesti amnunit lui
Ohotnikov tot ce tia n legtur cu moartea Katiei.
O cunoscuse foarte bine. O vzuse n studio atunci
cnd Iurenev fcuse imprimri pentru radio.
Un singur lucru l reinea pe Ohotnikov s fie
sincer pn la capt cu noua lui cunotin. Orice-ar
fi spus, orice-ar fi fcut, Iurenev era stpnit de o
permanent nelinite care nu-l prsea de loc. Se
uita tot timpul n jur de parc i-ar fi fost team c
toi trag cu urechea; ba se pleca spre interlocutorul
su, vorbindu-i n oapt despre lucruri pe care i
le-ar fi putut spune foarte bine cu glas tare, ba
edea ore ntregi dus pe gnduri, cu faa posomort, iar uneori, pe neateptate, devenea uimitor de
vorbre i comunicativ. Alteori, fr nici un motiv
serios, l apucau furiile; faa i se schimonosea ngrozitor i njura ca un surugiu, apoi privea n gol.
Semna cu un cine gata s urle la lun... Schimbrile brute de dispoziie, venica team din privire, ciudeniile n comportare l fcur pe Ohotnikov s-l urmreasc mai atent pe noul su vecin.
n primele zile, artistul Iurenev reui s nu se dea
n vileag, dar apoi, copleit, i pierdu ncrederea n
viitor i nu mai gsi n el fore s se prefac. Pierduse controlul.
Ohotnikov se strduia s-i neleag firea. Avusese ntotdeauna un sentiment de admiraie fa de
oamenii de art. Ce fericit fusese cnd Katia, tnr
actri, consimise s se mrite cu el, un simplu
maistru la depoul de locomotive! Majoritatea prietenilor ei fcea parte din lumea artitilor. i cum s
nu neleag el starea de spirit a acestui tnr actor
care fusese rupt de teatru, de art! Iurenev i amintea de Katia, i el se strdui s-l ajute. Ct de departe rmsese trecutul lui! i doar casa n care
locuiser Ohotnikovii se afla la vreo cinci minute
de baraca asta, dac ai fi luat-o de-a dreptul peste
cmp.
129

Odat, Iurenev povesti despre biatul care l ascunsese de urmritori; dar cnd rosti numele biatului, iar Ohotnikov l rug s-i descrie mai amnunit nfiarea lui, actorul rmase uimit de
schimbarea care se petrecu fulgertor la interlocutorul su: Ohotnikov pli, minile i se agar tremurnd de hain de parc nu mai avea aer. Se nbuea.
Pi sta-i chiar biatul meu! rosti el anevoie.
Kolea! Kolecika al meu!
Cnd Iurenev i istorisi cele petrecute n curtea lui
Nikita Borzov, lui Ohotnikov i se spulberar i
ultimele ndoieli. ncepu s rd nveselit, i toi
deinuii amuir. Oamenii se dezobinuiser s
mai aud un rs att de vesel, pornit din inim. Aici,
n mijlocul attor suferine i nenorociri, rsul prea
un sacrilegiu.
nceteaz odat! strig enervat cineva, din cellalt col al barcii.
Ohotnikov amui, cu ochii pironii la Iurenev, iar
acesta, fr s vrea, se ddu napoi: att de ptrunztoare era privirea mecanicului...
Un timp rmaser amndoi tcui; sentimentul de
nelinite punea tot mai mult stpnire pe Ohotnikov. Se ntmplase ceva, dar nu putea s-i dea
seama ce anume i nu dormi toat noaptea, frmntat de griji. i amintea de Katia i n faa ochilor i revenea mereu scena povestit de Iurenev. Ce
ndrzne era Kolea! Acum, biatul acesta era toat
viaa lui! Dar l va mai vedea oare vreodat?
...Ziua aceea cumplit cnd fusese lovit de schijele unei bombe care explodase n timp ce trupele
sovietice se retrgeau... Cnd i revenise, era nconjurat de dumani... i din nou revedea mica siluet a lui Kolea, care, mpiedicndu-se, mergea n
urma convoiului de prizonieri...
Simea n ceaf rsuflarea regulat a lui Eremenko, iar pe piept l apsa spatele lat al lui Iurenev, care sttea nemicat de parc ncremenise.
Ohotnikov avea impresia c tnrul nu doarme. i
130

cnd cel care era de serviciu strig: ,,ntoarce-te


pe partea dreapt!, i toi se ntoarser n mod
automat, lui Ohotnikov i se pru c n ntuneric
ochii lui Iurenev strlucesc. Sentimentul acela
dumnos, de nelinite, de care actorul nu se putea
descotorosi, deveni i mai puternic, i mai
apstor...
ntr-adevr, Iurenev nu dormea. Se gndea ncordat la ceea ce trebuia s fac. Kurt Meyer va fi,
bineneles, mulumit dac el va da n vileag pe comunistul Ohotnikov, brbatul Ekaterinei Ohotnikova, omul care se bucur de atta ncredere printre
deinui. Dar oare, drept rsplat, va putea scpa de
aici? Nu. Kurt Meyer e prea viclean. Cu el trebuie
s te tocmeti ca la ua cortului. Pentru asta e
nevoie s ai ct mai mult marf. Rbdare i
spunea Iurenev rbdare, Mihail! Eti pe drumul
cel bun. nva s taci i vei nvinge. Cu ct miza e
mai mare, cu att i ctigul va fi mai mare!

131

XIV

N CERCETARE

n zori, Kolesnik primi o comunicare din care


afl c n gara Sinelnici sosise un ealon vreo
30 de platforme cu fn. Dup grija cu care fnul
fusese presat i aranjat n baloturi uriae, precum i
dup alte indicii, nu ncpea ndoial c fnul sosea
de departe, poate chiar din Germania.
Ciudat! De obicei, nemii aduceau pentru caii lor
de traciune fn din satele vecine. E adevrat c pe
Don se afla cavaleria ungurilor, dar nici pentru ei
fnul nu se aducea niciodat n ealoane ntregi.
Peste o jumtate de or, n bordei se inu un consiliu militar. Kolesnik l ntreb amnunit pe unul
dintre partizani, om de prin partea locului, ce reprezint de fapt gara Sinelnici. Ghenadi Andreevici
ntinse harta pe mas i studiar drumul ce ducea
acolo.
Partizanul cunotea bine raionul: pn la rzboi,
Sinelnici fusese o mic halt, cu trei linii ferate care
nu avea nici mcar pomp de ap. Dar acum aceast
halt cptase o foarte mare nsemntate, devenind
o baz important a hitleritilor, n spatele frontului. Drumurile de acces erau bine ntrite. n multe
locuri, jur mprejurul grii, fuseser construite cazemate. n toate direciile se ntindeau lungi iruri
de srm ghimpat, iar terenul din vecintate fusese
minat. Fr lupt, nimeni nu s-ar fi putut apropia
de gar.
Uite ce zise Kolesnik, dup ce-l ascult.
Trebuie s vd totul cu ochii mei. O s mergem n
cercetare i dup aceea o s hotrm.
132

Peste dou ore, un grup de cercetare alctuit din


cinci oameni se nfund n pdure. Pn la gar, n
linie dreapt, nu erau mai mult de zece kilometri;
n afar de Ghenadi Andreevici i Kolesnik, din detaament mai fceau parte trei partizani-pistolari.
Kolesnik i luase cu el pentru orice eventualitate:
poate c va fi nevoie s trimit un agent de legtur
napoi n tabr. Cte lucruri neprevzute nu se pot
ntmpla pe drum!
Timp de o or i jumtate se strecurar prin mlatini; partizanii i duceau pe crri tiute numai de
ei; sub picioare colcia i fcea bici apa sttut,
dar muchiul gros reuea totui s-i in la suprafa.
Era o zi nsorit de toamn; una din acele zile
cnd i se pare c vara nc n-a plecat i chiar frunzele nglbenite ale mestecenilor i recapt culoarea. Prin copaci opiau vesele veveriele. Crndu-se n vrful ramurilor, cercetau uimite oamenii.
Partizanii mergeau n ir indian i se opreau din
loc n loc s se mai odihneasc sau s mbuce ceva.
Kolesnik obosise. Era dintre acei oameni foarte voinici, care pot s ridice o greutate de mai multe puduri, dar care ndur greu un efort fizic mai ndelungat; n ceea ce-l privea pe Ghenadi Andreevici,
acesta se strduia din rsputeri s-i ascund durerea ce-i sgeta tlpile rnite pn la snge. Se cznea s mearg drept, n urma tinerilor partizani,
care vorbeau n oapt despre treburile lor de parc
n-ar fi fost ameninai de primejdii la fiece pas.
Deodat, undeva foarte aproape, dincolo de copaci, fluier prelung i rguit o locomotiv. Fr
s vrea, toi se oprir ca i cum fluieratul locomotivei ar fi fost un avertisment al primejdiei ce-i pndea. Kolesnik trimise pe unul dintre partizani s
vad care-i situaia. De bun seam c de-a lungul
terasamentului se aflau aezate posturi. Lucrul cel
mai important era s le ocoleasc i s se apropie
neobservai de gar.
133

Partizanul plec i se ntoarse dup zece minute.


Pe faa-i plin, ars de vnt, cu o mustcioar scurt,
rocat, pe care i-o lsase ca s par mai n vrst,
se citea ngrijorarea. nc de departe fcu un semn
dezndjduit cu mna i Kolesnik bombni printre
dini:
Pe Kulikov sta n-o s-l mai trimit niciodat
n cercetare! ntotdeauna aduce numai veti proaste,
i place s exagereze!
De data asta ns Kulikov nu exagera. Chiar
atunci sosise o garnitur cu soldai nemi i, de-a
lungul terasamentului, la fiecare dou sute de
metri, fuseser puse santinele. La o cotitur brusc
a drumului, acolo unde calea ferat ncepea treptat
s coboare spre pod, se ivise o cazemat cu mitraliere i tunuri, care cu dou-trei zile n urm nu
existase...
Se hotrr, s se afunde din nou n pdure i,
fcnd un ocol, s ias direct la un dmb nalt, acoperit de copaci, din vrful cruia puteau vedea ce se
ntmpl n gar.
Mai trziu, Ghenadi Andreevici nu i-a mai putut
aminti cum a reuit totui s mearg. Obielele din
pnz aspr i groas, pe care nu tia s i le nfoare i preau nite ferstraie ce-i rneau
picioarele. Kolesnikov, observnd cum chioapt,
opri grupul i i porunci lui Ghenadi s-i scoat
cizmele.
Privindu-i picioarele nsngerate, cltin suprat
din cap i se ntoarse spre partizani ntrebnd:
Care dintre voi are cizme ce-i snt prea mari?
Eu, Anton Mironci rspunse Kulikov.
Ia schimb-le iute cu tovarul Stremeannoi i
arat-i cum trebuie s se ncale!
La amiaz, grupul de cercetare ajunse n vrful
dmbului. Agndu-se de copaci, toi ncepur s
urce panta abrupt.
Tinerii fceau lucrul acesta cu mai mult agilitate
dect comandanii lor mai vrstnici, dar pn i
Ghenadi Andreevici se prinse cu ndejde de
trunchiuri i nu alunec de loc. Pe culme se oprir.
134

i cu ochiul liber se vedeau garniturile lungi de


tren i cuburile glbui de fn presat aezate pe
platforme.
Kolesnik i Ghenadi Andreevici cercetar pe rnd
garniturile cu binoclul. Da, elegana ciudat cu
care erau ntocmite cuburile ascundea ceva suspect.
La ce le trebuie atta fn? ntreb mirat Kolesnik. Asta le-ajunge pentru un corp ntreg de cavalerie timp de un an de zile.
Cu siguran c aici e ceva necurat la mijloc,
au ei un scop, nu se poate observ Ghenadi Andreevici.
Ce-ar fi dac am da foc fnului? Grozav ar
mai arde! rosti simplu Kulikov. Anton Mironci,
zu, hai s-i dm foc!
nti ncearc de te-apropie de el! i rspunse
suprat Kolesnik.
ntr-adevr, dac o singur garnitur cu fn ar fi
luat foc, era puin probabil c s-ar fi putut salva i
garniturile vecine, ncrcate cu mine i obuze. Or,
pentru asta, ar fi fost de ajuns un singur chibrit!
Dar cum s te-apropii de ele?
Toi se gndeau cu ncordare. Gara era bine pzit, ceea ce se vedea i dintr-o singur ochire: jur
mprejur se aflau cel puin opt cazemate, amplasate
ca pe tabla de ah. De-a lungul vagoanelor se
plimbau santinele, i fr ndoial c muli soldai
se gseau n adposturi.
Spre gar ducea un singur drum care nconjura
dmbul i care apoi, fcnd un unghi drept, se ntindea pn la bariera de cale ferat. Drumul acesta
era inut sub focul a patru cazemate, fr a mai
pune la socoteal i focurile ce puteau fi trase din
punctele mascate.
Privind n jos, la poalele dmbului, Ghenadi Andreevici exclam deodat uluit:
Ia privii!
Toi se uitar n direcia n care el arta cu mna.
De dup dmb ieise la drum o vac costeliv, alb,
cu pntecele supt. La nceput li se pru c vaca este
135

singur. Apoi partizanii vzur doi flciai, cu


nuiele n mn, mergnd agale n urma vacii i
vorbind ntre ei.
Interesant! se mir Ghenadi Andreevici.
Unde-o duc oare?
Dup ct se pare, la gar zise Kolesnik.
La gar? Dar ce s fac acolo?...
Nimeni nu-i rspunse. ntr-adevr, ce rost avea
ca flciaii s duc vaca tocmai acolo unde le va
fi n mod sigur luat? Va fi minune dac ei nii
vor rmne n via!
Merg totui cu destul siguran observ
Ghenadi Andreevici de parc nu s-ar teme de
nimic...
Da, asta-i adevrat ncuviin Kolesnik. Ar
trebui s-i oprim.
i la ce-o s ne foloseasc? ntreb Kulikov.
Mult de tot! gri deodat cu nsufleire Ghenadi Andreevici. i venise pe neateptate o idee
ndrznea: Vaca asta ar putea s-o duc altcineva,
nu ei!
Mda! mormi Kolesnik, gndindu-se la un
plan care nu era totui pe deplin limpede. Ei, bine
se hotr el deodat tovare Kulikov, ia adu
bieii ia aici! Dar bag de seam, s nu-i sperii!
Kulikov i nc un tovar alergar ct i inur
picioarele spre poalele dmbului. Printre copaci se
zreau pufoaicele lor jerpelite. Partizanii i ajunser repede din urm pe biei, care, de spaim,
aruncar nuieluele din mini.
Kulikov iar face pe nebunu! zise suprat
Kolesnik. i spui limpede ,,Nu-i speria, i el se
npustete ca o fiar asupra flcilor!
Se aplec deasupra rpei, ca s-i vad mai bine.
pe flciaii care urcau grbii, mergnd naintea
partizanilor. Preau s nu aib mai mult de treisprezece-paisprezece ani. mbrcai n zdrene,
aveau ceva care-i fcea s semene ntre ei poate
nenorocirea comun care le nimicise copilria.
Mulumii de faptul c au ndeplinit ordinul, tinerii
partizani aduser bieii n poian.
136

Iat oimii, Anton Mironci! rosti vesel Kulikov. Iar astea-s actele lor!
Actele?! se mir Kolesnik. Ia d-le-ncoa!
Cum te cheam, m biete? se adres Ghenadi
Andreevici celui ce se afla mai aproape de el.
Era un flcia nalt, slbu, cu o expresie de
concentrare i isteime n ochii albatri ce trdau
inteligena-i nnscut.
Sioma rspunse acesta i se uit cu un aer
ocrotitor la cellalt biat, mai mic de statur, cu
prul negru i ochii cprui, n care nu se uscaser
nc lacrimile.
i unde v duceai voi, Sioma? intr Kolesnik
n vorb. Nu te teme, nu-i facem nimic...
tiu c n-o s ne facei nimic rspunse
Sioma numai c-o s ne luai vaca.
Da de ce s v lum vaca?
Pentru c voi sntei partizani... i n-avei ce
mnca!
Ei, aici ai cam greit-o rse Kolesnik. Vrei
s-i dau slnin?
Scoase dintr-un buzunar o bucat de slnin,
plin de fire galbene de tutun, din cellalt, o bucat
mare de pine, tie totul cu un cuit, pe care i-l
ntinse Kulikov, fcu dou pri egale i le ddu
bieilor:
Mncai! Partizanii au multe bunti!
Bieii se fstcir. Primul ntinse mna Sioma, iar
dup el, i cellalt.
Voi sntei frai? ntreb Ghenadi Andreevici.
Nu, nu snt frai zise Kolesnik, fluturnd
dou hrtiue. Ia uitai-v ce lucru interesant, tovari! Privii ce scrie aici...
i ntinse lui Stremeannoi hrtiile, care erau destul de boite. Se vedea c trecuser prin multe
mini.
Ghenadi Andreevici lu actele i le citi pe fiecare n parte de cteva ori. Unul era o foaie de
nsoire, semnat de primarul satului Strijev. n
ea se spunea: Una vac spre a fi tiat pentru
137

nevoile comandamentului grii Sinelnici,


cellalt act era un bilet de liber trecere, cu
tampila co- mandaturii germane; cineva, cu un
scris nclcit, trecuse acolo numele i prenumele
celor doi b- iei Simion Buuev i Vasili
Lomakin.
Planul ndrzne care se nscuse n mintea lui
Ghenadi Andreevici de ndat ce vzuse vaca i pe
cei doi flciai devenea acum mai limpede.
Profesorul l chem deoparte pe Kolesnik, n dosul
tufiurilor, ca s nu-i poat auzi nimeni, i-i expuse
planul su.
Iat ce zic eu vorbi Kolesnik, dup ce-i
ascult propunerea. Haide s mai cercetm o dat
bieii. S aflm dac ei tiu unde se duc i dac au
pe cineva cunoscut n gar.
Se ntoarser n poian, stpnindu-i cu greu
tulburarea care-i cuprinsese. Bieii nfulecau din
slnin n timp ce tinerii partizani, rznd, priveau
jos spre drum.
De ce rdei? ntreb Kolesnik i deodat bg
de seam c snt numai doi. Unde-i Kulikov?
Partizanii izbucnir ntr-un rs zgomotos.
E acolo, alearg vaca! spuse unul dintre ei.
Da vaca vrea s-l ia n coarne!
Kolesnik se supr:
Dect s rdei atta, mai bine v-ai duce i l-ai
ajuta.
Se descurc el i singur.
Comandantul se apropie de bieandrii, care-l
priveau fr pic de team. Numai ochii lui Sioma
deveniser mai gravi.
Nene, dac ne iei vaca rosti el s ne dai
mcar o recipis, c altfel ne omoar primarul n
bti.
Kolesnik zmbi:
O s primii recipis, biei, i nu numai recipis, ba chiar o s-i scriem o scrisoare primarului
vostru. Cum l cheam?
Gordeev. Dar noi i spunem ,,Crj.
De ce ,,Crj?
138

Pentru c e beteag. chioapt de piciorul


stng.
O s vin ea vremea i o s-l betegim noi i de
cellalt. Dar a cui e vaca?
A colhozului.
i unde o ducei voi, tii cumva?
La gar.
De ce?
S se hrneasc soldaii cu ea! spuse deodat
Vasea, cu o voce subiric.
Toi izbucnir n rs, att de neateptat rsunase
glasul biatului.
Da ce, ei n-au ce mnca? ntreb Kolesnik.
Asta nu mai tim zise Sioma. tim numai
c un ofier i-a poruncit lu Crj s i-o trimit.
i de multe ori ai mai dus voi vaci la gar?
Nu. Acum e prima oar. .
Da acolo v cunoate careva?
Nu ne cunoate nimeni.
Ia spunei, nu v e team? Dac v aresteaz?
Crj ne-a spus c, dac mergem cu vaca, ne
las-n pace. Apoi ne-a dat i comandantul bilet de
liber trecere.
i de ct timp sntei pe drum?
Am plecat azi dis-de-diminea.
i cnd trebuie s v-ntoarcei?
Cnd ne-or lsa nemii.
Kolesnik zmbi:
nelepte vorbe!... Voi avei prini?
Eu am un bunic, iar Vasea, pe m-sa.
i cum de v-au lsat s plecai?
ncearc s te-mpotriveti! Crj are un b,
uite-atta! i Sioma ntinse braul, cu pumnul strns,
artnd ct e de lung ciomagul primarului.
Ajungem noi i pn la el! vorbi cu rutate
Kolesnik, mijindu-i ochii. Curnd i venim noi de
hac i primarului vostru!
Planul lui Ghenadi Andreevici fu acceptat cu
unele modificri. Deocamdat, bieii fur reinui.
Kolesnik scrise lociitorului su un ordin i i-l
139

ddu lui Kulikov, care, n sfrit, reuise s lege


vaca de un copac.
ine zise comandantul i dau pentru
treaba asta dou ore. napoi, s vii n galop, clare.
i bag de seam, totul depinde de tine!
Lui Kulikov nu trebuia s-i spui de dou ori un
lucru. Bg ordinul n buzunarul bluzei, se ncheie
cu grij i porni n goan spre tabr.

140

XV

O MISIUNE IMPORTANT

Din clipa n care Nikita Borzov i Klavdia Feodorovna hotrser s trimit bieii la Ghenadi
Andreevici, soarta lui Kolea se schimb brusc. n
ultimele sptmni trecuse prin multe ncercri i
se simise ngrozitor de singur.
Pe Kolea l enerva moliciunea i nehotrrea lui
Vitea Nesterenko, noul su tovar. Pentru orice
fleac se sftuia cu Klavdia Feodorovna. Iar Maia
nu-l iubea din cauza urechilor lui mari i ndeprtate de cap: l poreclise ,,Clpugul. Vitea
cuta s-l imite pe Kolea, dar nu reuea. Se suiau
amndoi pe acoperiul magaziei, ns Kolea srea
jos. Vitea i fcea mult vreme curaj, msura din
ochi distanta, cuta locul de unde s sar, ca s nu
nimereasc ntr-un copac, ci pe pmnt mai moale,
ns pn la urm nu se putea hotr. Toate acestea
i ddeau Maiei o mare satisfacie; stnd jos,
revrsa asupra lui Vitea un potop de batjocuri.
Cnd Kolea afl c Klavdia Feodorovna i trimite
pe toi trei la Ghenadi Andreevici, se bucur foarte
mult. Acum o s-i poat transmite tot ce i-a spus
Stepan Lukici, i-apoi va fi tot timpul alturi de
Ghenadi Andreevici ce-i putea dori mai mult!
Fr ndoial c-o s-l poat ajuta i pe taic-su s
fug din lagr. i ce minunat va fi atunci cnd
amndoi vor pleca la partizani!
Mult vreme biatul nu s-a putut obinui cu ideea
c unchiul Nikita nu este un trdtor. Mereu vedea
n faa ochilor automatul lui i seara aceea cnd
S.S.-itii veniser s-o ia pe mama... Ei, i dac ntr-adevr unchiul Nikita este unul de-al lor, cum
141

rmne cu Mihail? Kolea i amintea cu ct dispre


vorbiser despre Iurenev btrnii partizani. Cum
vine asta? Chiar n faa lui, Mihail a fugit de sub
escorta poliailor! nseamn c e totui unul de-ai
lor! i-apoi unchiul Nikita, care i el e de-ai lor, l
predase gestapoului! Bietul Kolea, avea de ce s i
se nvrteasc stranic capul. n orice caz, dup ce
btrnii se purtaser fat de Mihail cu atta dispre,
biatul pierduse ncrederea aceea nesfrit pe care
o avusese la prima lui ntlnire cu fugarul.
Toate aceste gnduri ncepur s-l frmnte pe
Kolea abia cnd ajunse n tabra partizanilor. Evenimentele care se petrecuser nu demult preau
acum foarte ndeprtate...
Trecuser doar dou zile de cnd n zori unchiul
Nikita i condusese prin toate fundturile, pn la
marginea oraului, explicndu-le ncotro trebuia s
se ndrepte. De la oficiul de plasare li se dduse o
hrtie n care scria c se duc s-i caute de lucru n
satul Cernizovka. ntr-adevr, cu vreo cinci
kilometri nainte de a ajunge n sat trebuia s-o ia la
stnga i s se ndrepte spre pdure. Apoi Kolea
urma s-i lase pe ceilali doi n inima pdurii, iar el
s plece n cutarea lui Ghenadi Andreevici.
Copiii ajunseser cu bine la pdure; pe drum,
poliaii i opriser de cteva ori spre a le verifica
actele, iar odat le porunciser chiar s-i dezlege
sacul... Dar n-au fost arestai. Parc puini tineri
plecau din ora s caute de lucru...
Pentru prima oar, dup mult vreme, copiii se
simeau n siguran n tabra de partizani. Aici li
se gsi de ndat-de lucru. Maia fu trimis la unitatea sanitar, la felcerul Miheev, care de mult
cerea s i se dea un ajutor. Vitea fu dat la buctrie,
la dispoziia buctarului Potapci, care lucrase
cndva la cel mai mare restaurant din ora; nainte,
Potapci avea o burt uria, care, dup cum i
plcea lui s spun, era firma lui, acum ns,
buctarul slbise tare mult. Acesta l lu pe Vitea
cu el, i ddu un cuit mare i-l puse de
142

ndat la curatul cartofilor. Biatul lucra


contiincios, dar ncet, i Potapci i cam rdea de
el, zicndu-i mroag btrn. Cel mai bine
nimerise Kolea. Lociitorul comandantului taberei
de partizani, cavaleristul Dudnikov, care suferea
din pricin c triete n pdure, departe de stepele
nesfrite, puse biatul s ngrijeasc de cai. i
Kolea primi o perie i o esal.
Viaa din tabra i urma cursul normal. Partizanii ntreau bordeiele, fceau de santinel, plecau n cercetare. Cu trei zile n urm, un grup de
partizani atacase o coloan de maini ncrcate cu
muniie. O parte din muniii explodase, iar restul
de vreo treizeci de lzi cu gloane pentru automate
fusese adus n tabr i mprit celor care aveau
automate de captur.
n bordeiul statului major, eful statului major,
Velikanov, i comandanii a dou companii ntocmeau un raport privitor la aciunile detaamentului
n ultimele trei luni, raport care era ateptat la
statul major al micrii de partizani. Ei expuser
amnunit toate operaiile: fusese azvrlit n aer un
pod de cale ferat, din care pricin timp de o
sptmn fusese ntrerupt circulaia; au fost
svrite atacuri asupra garnizoanei nemeti din
ctunul Krutoi dar i au fost aruncate grenade n
casele unde locuiau soldaii nemi; dup o lupt
scurt, dar aprig, partizanii se retrseser, iar
hitleritii i ngropaser morii timp de dou zile;
grupa de diversioniti aruncase n aer un depozit de
muniie i trei depozite de combustibil; un ealon
cu trupe i tehnic de lupt deraiase. Nu era
ntmpltor faptul c hitleritii pzeau cu atta
strnicie calea ferat.
Trecuse de mult de amiaz, cnd Kulikov ajunse
n tabr. Scurta vtuit o ducea pe bra, iar gulerul
bluzei i era descheiat. Automatul, care-i atrna
de curea, l inea strns la piept de parc i-ar fi
gsit n el un sprijin. Se ls istovit pe o brn,
lng butoiul cu ap, dar nu avu putere s scoat o
can cu ap i s bea. Se odihni puin, apoi se ri143

dic i porni n cutarea lui Dudnikov. l gsi lng


conov. Supravegheat de el, Kolea cura singur
un cal murg, cu burta mare i coama neagr.
Copitele, cur-i copitele! l dsclea cu
blndee Dudnikov. Stai aici, n dreapta, aa, acum
ridic-i piciorul... Nu te teme c nu te lovete...
Vzndu-l pe Kulikov, care se apropia, se ntoarse alarmat:
Ce s-a ntmplat?
Kulikov se sprijini istovit de copac, scoase din
buzunar plicul i i-l ntinse.
L-a trimis Anton Mironci! Ceva urgent.
Tu du-te i te odihnete! spuse Dudnikov,
desfcnd plicul.
Kulikov cltin din cap:
Trebuie s m-ntorc iute. Pregtii calul!
Dudnikov i ridic ochii de pe scrisoare.
Da tu tii ce scrie aici? ntreb el.
Nu, mi s-a ordonat s v transmit, iar dumneavoastr s hotri singur...
Dudnikov se-ntoarse spre Kolea i-i spuse sever:
Las esala! i cheam-i prietenul! Plecai
ntr-o misiune... Repede...
Kolea l privi uluit pe comandant. Nu, omul sta
nu glumea.
Dudnikov se uita la Kolea cu o expresie nou,
concentrat, strduindu-se parc s neleag la ce
poate fi bun un biat att de pirpiriu.
Kolea zvrli esala n iarb i se npusti valvr- tej
spre buctrie. n drum era ct pe-aci s-o doboare
pe Maia, care ducea n bordeiul lui Miheev nite
sticlue cu doctorii.
Plecm n misiune! strig el i alerg mai
departe.
Plin de demnitate, Maia se ddu la o parte i-l
privi cu un aer grav n care se ntrezrea totui
mhnirea.
Buctarul nu-l reinu pe Vitea Nesterenko. Mai
bine zis, l ls chiar s plece cu oarecare uurare.
Biatul sta reuise ca, n timp de dou ore, s
strice cel puin o jumtate de sac de cartofi. Tia
144

coaja att de groas, nct dintr-un cartof mare rmnea unul mic ct o alun.
Auzind c-l cheam Dudnikov, Vitea se nsuflei.
ncepuse s-l doar spatele din pricin c ezuse
mult vreme aplecat deasupra cazanului de aram,
n mijlocul unui morman de coji de cartofi. Kolea
l trgea cu atta putere, nct Vitea nici n-apuc
s-i scoat din cap tichia alb de buctar. Biatul
i veni n fire abia dup ce fcur aproape
jumtate de drum pn la conov.
Ei, stai oleac, nu te grbi aa! spuse el cu
glas rugtor. M doare spatele!
Ia te uit ce cocu delicat! rse Kolea.
Parc-ai fi un moneag de nouzeci de ani!
S fi stat i tu trei ceasuri ncovoiat, i atuncea s vorbeti!
Ajunge! Nu mai trncni! rosti cu asprime
Kolea. Mergem ntr-o misiune de lupt.
Ia mai las-te de fleacuri!
Kolea se opri sufocat de indignare. Mare ntng
mai e i Vitea sta!
Scoate-i mai bine tichia, caraghiosule... C
altfel i spun lui Dudnikov c eti un la!
Eu, la?! i Vitea se repezi la el cu pieptul
nainte.
Avea pumnii mai tari dect ai lui Kolea i nu se
tie ce s-ar fi ntmplat dac nu i-ar fi strigat Dudnikov:
Ei, voi, vitejilor! Venii aici! inei caii!
Bieii o luar la fug spre el. Dudnikov ddu copiilor drlogii i dispru. Lui Kolea i se nimeri
chiar calul pe care-l eslase adineauri. Calul sttea
linitit, privindu-l cu ochi mari i umezi. Biatul
puse mna pe aua tare, galben, i-i nchipui cum
va galopa el prin pdure. Vitea avea un cal nalt i
roib, cu picioarele subiri, care tot timpul juca
nelinitit i voia s-l mute. Vitea l trgea speriat
de drlogi, strigndu-i:
Stai, calu naibii... Acum i-art eu ie...
Afurisitule...
145

ine-l mai strns! l povtuia Kolea cu tonul


unui cavalerist ncercat. S simt c-l stpneti...
Vitea bombnea i se nvrtea n jurul animalului. n sfrit gsi o soluie: l duse n dreptul unui
tufi i calul ncepu s rup frunze cu dinii lui
glbui.
Sttur aa vreo zece minute. n deprtare se iea
silueta usciv a lui Dudnikov, care intra cnd ntrun bordei, cnd n altul, iar n urma lui, micn- dui anevoie picioarele, umbla Kulikov, ronind un
pesmet.
n sfrit terminar toate treburile. Dudnikov
ddu partizanului un rucsac ticsit i amndoi se ntoarser la biei.
Cnd ajungi acolo, s le dai s mnnce
spuse el i, spre bucuria lui Vitea, Kulikov i lu
din mn drlogii calului nrva. i-acum, plecai!
Dar unde mergem? ntreb Vitea.
n misiune rspunse Dudnikov, urmrindu-l pe Kolea cum se chinuia s se care pe cal.
Scara era prea nalt i biatul nu nimerea de loc.
Ei, hai s-i ajut! Te-ai urcat vreodat n a?
Nu mrturisi Kolea.
Chiar dac-ai fi minit, tot nu te-a fi crezut.
Dudnikov trase de drlogi i slt biatul pe cal.
S nu goneti zise el, aspru i s mergi
n urma lui Kulikov!
Iar tu, aaz-te n spate! i ordon Kulikov lui
Vitea. Uite aa! i in-te bine! Ei, am plecat!
Deodat Kolea se-ntoarse:
Dar armele?
Dudnikov se mulumi s le fac semn cu mna.
Fa de timpul care-i fusese acordat, Kulikov ntrziase numai cu douzeci de minute. Aducea pe
cei doi biei, sacul cu merinde i alte cteva lucruri de care aveau nevoie pentru a ndeplini cu
succes planul pus la cale.
Curnd, Kulikov i bieii ajunser n poiana
unde-i atepta Kolesnik i Ghenadi Andreevici.
Kolea sri sprinten din a. Vitea ncerc i el, dar,
spre hazul tuturor, se prvli n iarb ca un sac de
146

cartofi. Calul nrva pe care clrise l delase


de tot.
Eif acu vd i eu c-ati ajuns vii i nevtmai
rosti rznd Kolesnik. Odihnii-v, mncai, iar
apoi o s stm de vorb.
Pentru a pstra toate regulile conspiraiei, cei doi
flciai fuseser dui n pdure i lsai acolo n
paza unui partizan. Se hotrse s li se dea drumul
dup ce operaia va fi terminat.
ndat ce Kolea i Vitea mncar, Ghenadi Andreevici le povesti cum partizanii opriser bieii
din sat, le ddu s cerceteze hrtiile pe care le avuseser asupra lor flciaii, iar apoi le art vaca
priponit de un copac, lng drum.
Ce trebuie s facem noi? ntreb nerbdtor
Kolea.
Va trebui s luai nuieluele, s ducei vaca la
gar i s-o predai comandantului.
Atta tot?
Nu intr n vorb Kolesnik. Cel mai important lucru urmeaz de-abia acum... Vedei voi
acolo, n deprtare, cuburile alea galbene?
Kolea i Vitea privir spre gar, unde, n lumina
puternic a soarelui, strluceau nite ptrate de aur.
Vedem rostir ei ntr-un glas.
Ce poate s fie, dup prerea voastr?
Fn ghici ndat Kolea.
Aa e! Ei, fnul sta trebuie neaprat s ia foc.
Ai neles? Vedei ealoanele care snt alturi?
Dac reuii, vor sri n aer.
Da cum s facem treaba asta? ntreb Vitea.
S le aprindem cu un chibrit?
Kolesnik cltin din cap:
Nu. Pentru aa ceva, un chibrit nu-i bun.
Acolo snt multe santinele. Nici n-apuci s aprinzi
chibritul, c te-au i mpucat pe loc. Avem noi
aici, pus bine, o jucrie. i el le art n palm o
cutie obinuit de chibrituri. E ncrcat. Peste un
ceas se va aprinde singur i flacra ei va fi att de
puternic, nct va putea s aprind chiar o carcas
de fier.
147

Kolea lu cutia i o cntri n palm: era destul de


grea. I-o ddu i lui Vitea, care atinse cu vrful
degetului eticheta tears, dar n-o lu n mn, de
team.
Cnd o s trecei bariera spuse Kolesnik
unul dintre voi, fie chiar tu, Vitea, va trebui s
loveti vaca att de tare, nct ea s fug spre platforma cea mai apropiat. Cnd vaca i va vr botul
n paie, ncepei s-o tragei de-acolo. Unul dintre
voi l va acoperi pe cellalt, care va trebui cu orice
chip s bage cutia n fn... Bineneles, dac nu se
va apropia vreo santinel de voi. Nu trebuie s
riscai! zise Kolesnik, ridicnd glasul. n caz de
primejdie, zvrlii cutia, i atta tot... Ai neles?
eles! spuse Kolea.
Vitea tcea ncruntat, Ghenadi Andreevici l privi
cu ngrijorare:
Ce-i cu tine, Vitea, i-e team?
Nu snt de acord zise biatul,
Cu ce nu eti de acord?!
Toi se uitar la el.
Eu pot s mn vaca vorbi el, fr s ridice
capul dar cutia, dai-i-o lui Kolea... Mie, toate
celea-mi cad din mn.
Ghenadi Andreevici rsufl uurat:
Dar bineneles, Vitea, Kolea o s duc cutia!
Asta-i tot! i Ghenadi Andreevici se scul n
picioare. Acum am s v spun cine sntei. Tu,
Kolea, eti Simion Buuev. Repet!
Simion Buuev repet Kolea.
Iar tu, Vitea, Vasili Lomakin.
Vasili Lomakin repet Vitea.
Siomka i Vaska zise Ghenadi Andreevici.
Iat actele! Nu uitai s cerei o isclitur pe foaia
de nsoire! i acum am s v spun cte ceva despre
rudele voastre, despre primar i despre satul de
unde venii...
Peste o jumtate de or, cei doi biei tiau pe de
rost noile lor biografii. Partizanii aduser nuielele
pe care flciaii le aruncaser n drum. Cnd
bieii le luar n mn, se vzu c nu snt m148

brcai ca la tar. Kolea avea o hain de ora, iar


Vitea, o cma nou, cadrilat.
Ochiul experimentat al lui Kolesnik observ pe
loc nepotrivirea.
Trebuie s v schimbai hainele spuse el.
Toi ncuviinar. Bieii fur nevoii s tremure
de frig pn cnd partizanii schimbar hainele lor
cu cele ale flciailor peste cteva minute ns,
Kolea i Vitea se transformaser aa de mult, nct
erau de nerecunoscut.
Kolea ascunse cutia n buzunarul pantalonilor.
Ei, copii, v doresc succes! le ur Ghenadi
Andreevici i-i srut pe amndoi. Bgai de seam,
acionai cu mult pruden. i nu v grbii. inei
minte c v-a trimis starostele, iar celelalte treburi
nu v privesc pe voi! S tii c v ateptm.
Nu uita, Kolea i aminti Kolesnik peste
o or, cutia va exploda. Dac nu vei reui s-o bagi
n fn, arunc-o, n-o ine la tine!
Bine, bine, in minte! Ei, noi am plecat! zise
Kolea.
Se ntoarse i i ddu drumul pe panta dmbului,
n jos, spre drum. n urma lui i ddu drumul i
Vitea, dar cu mai puin agilitate. Kolesnik i fcu
un semn lui Kulikov, i acesta alerg dup biei.
Toi i urmreau n tcere: iat-i, au cobort;
acum au ieit la drum i se opresc. Kulikov a dezlegat vaca i a nghiontit-o n coast. Dnd din cap,
vaca iese la drum i se oprete, ateptnd. Kolea o
plesnete cu nuielua peste greabn. Vaca se ntoarce supus i pornete mpleticindu-se spre
gar. E btrn i trist; are o culoare alb-murdar
i burta supt, pe care se vd pete cafenii. Pesemne
c primarul e un mare mecher, de vreme ce a
hotrt s trimit nemilor o vit att de slab i de
btrn. Vaca merge ncet, cu capul n pmnt, de
parc i-ar da seama de soarta ce-o ateapt.
Un timp, bieii tcur. Le era cam team s
mearg pe drumul sta, drept n mna dumanilor,
n veminte strine, cu acte strine, mnnd o vac
strin. Flciaii de la colhoz spuseser c n gar
149

nu-i cunoate nimeni, dar cte nu se pot ntmpla n


vremurile astea! i dac primarului i trsnete prin
cap s vin aici, ca s-i fac pe plac efului? ntr-o
asemenea treab nu poi s prevezi niciodat
totul...
Ei, Vitea spuse deodat Kolea dar n-am
aflat tocmai ce-i mai important!
Ce anume? ntreb Vitea i se opri.
Cum o cheam pe vac!
Dar Vitea n-avea chef de glum.
Ia fugi de-aici, neseriosule! se stropi el. Mai
bine vezi s nu uii cum te cheam pe tine! Te
cheam Siomka. E de ajuns s greeti o singur
dat, i te prpdeti din te miri ce!...
Vasea, noi vom tri, noi nu vom muri...
Mie nici prin gnd nu-mi trece s mor zise
Vitea. Eu vreau s m fac inginer!
Gura! strig Kolea. Dac ai plecat n misiunea
asta, numai la vac s te gndeti... Vorbete despre
vac...
Da ce vrei s vorbesc despre vac? se supr
Vitea. Ce faci pe deteptu?! Crezi c snt mai prejos dect tine?
Mai prejos, mai neprejos, da cutia n-ai vrut
s-o iei!
Vitea oft din greu i nu-i rspunse nimic. Kolea
tcu i el. Vaca i ducea spre drumul nchis de barier. Se vedeau santinelele care i cercetau cu
atenie.
Cnd mai rmseser doar vreo dou sute de metri
pn la barier, i santinela n tunic cenuie le iei
nainte, ndreptndu-i pe piept automatul negru,
Kolea trecu n faa vacii. Simea tot timpul greutatea cutiuei n buzunar. I se prea c aceast nefericit cutie de chibrituri cntrete cel puin cinci
puduri.
Trebuie s fiu tare! i spunea Kolea. M
apropii, scot actele, le art santinelei, iar apoi Vitea
lovete vaca sub coast, n dreapta...
Cu ct se apropiau mai mult de barier, cu att li
se prea mai simplu de ndeplinit planul. ntr-ade150

vr, ultima platform cu fn aproape c atrna deasupra barierei.


Kolea rsufl uurat. Avea impresia c nu-i prea
greu s joace teatru. Se ntoarse i-i spuse ncetior
lui Vitea:
Ne apropiem!
Vitea i ridic posomort nuielua i fcu gestul
cu atta oboseal i resemnare, de parc-ar fi spus:
Ei, de-acu fie ce-o fi!
Neamul i privi vesel de sub casca de fier i
strig cu un aer aproape panic:
Halt1!
Apoi se apropie mai mult, mngie vaca pe gt, i
cercet botul i cltin necjit din cap. De bun
seam c nu-i plcea halul ei de slbiciune. O privi
din nou cu atenie, o ocoli, observ petele de pe
coasta stng i spuse ceva cu dojan. Hotrnd
probabil s explice bieilor ce gndea, rupse de pe
marginea drumului un smoc de iarb i-l ntinse
vacii. Aceasta l apuc cu buzele ei umede i
ncepu s rumege alene.
De cte ori trecea pe lng el, lui Kolea i se prea
c soldatul i cerceteaz cu atenie buzunarul. Faa
tnr a neamului, cu mustcioara neagr, i se
prea de neptruns. ntreaga lui nfiare ncins
cum era n curele, cu automatul negru pe piept
prea misterioas i ciudat.
n sfrit, soldatul se plictisi de acest joc, lu din
mna lui Kolea actele, le cercet n fug i, nenelegnd probabil nici o iot pe rusete, le accept ca
absolut satisfctoare. Pentru el, biletul de trecere
era vaca. tia pesemne c trebuie s fie adus o
vac.
i inapoie lui Kolea actele i se ndeprt ca s
ridice bariera. Se apropia clipa hotrtoare. Kolea
vzu cum faa lui Vitea devine cenuie i el nsui
simi un gust acru n gur. Totul ncepu s i se nvrteasc n faa ochilor. Vedea numai vaca, grmada mare de fn presat care se nla pe platform
1

Stai! (n limba german n text). (n.t.)

151

i simea greutatea nemaipomenit a cutiei de chibrituri n buzunar.


Bariera scri i porni s se ridice ngrozitor de
ncet... Kolea se apropia de Vitea i acesta ridic
nuiaua s loveasc vaca. Din locul unde stteau i
pn la platform nu erau mai mult de zece metri.
i deodat, ntr-o singur clip, din tot planul lor
elaborat cu atta migal se alese praful! Din partea
opus se apropie un soldat de statur uria, cu
baioneta la old, care strig ceva santinelei, iar
aceasta i rspunse rznd. Uriaul veni lng vac,
o apuc de coarne i, rznd n hohote, o trase dup
el. Abia trmdu-i picioarele, bieii l urmar.
Totul era pierdut. Nu le rmnea dect s se supun
soartei. Singurul lucru pe care-l mai puteau face
era s aduc napoi recipisa de primire a vacii. S
treac prin attea emoii, ca pn la urm s nu fac
nimic!
Trecur dincolo de barier i soldatul coti spre
gar. Apropiindu-se de cldire, el strig ceva. La
ferestre aprur capetele altor soldai. Pesemne c
le spusese ceva vesel, deoarece, drept rspuns, toi
izbucnir n rs. Bineneles c era vorba de vac.
Imediat se adunar civa soldai, care o cercetau i
fceau haz,
n capul scrilor apru un ofier nalt i usciv.
Fr a arunca vreo privire copiilor, care, uitai de
toi, stteau la o parte, se apropie de vac i o examin eu dezgust. i ddu ocol de cteva ori, apoi
ofierul fcu semn copiilor s se apropie.
Ticlos! ncepu el. Spui primar c eu bate la el
cu b!
Am neles, domnule ofier! zise Kolea.
Ofierul se ntoarse din nou spre vac.
Jmecher! Trimis vaca mortciuni! Cltin
suprat din cap ctva timp. Deodat, pe faa lui
apru o expresie de ndoial i se ntoarse brusc
spre Kolea: Dai document!
Kolea i ntinse biletul de liber trecere i foaia
de nsoire, pe care le inuse boite n mna lui
transpirat. Ofierul citi mult vreme, desluind cu
152

greu cuvintele ruseti. Compar cu grij numrul


de pe sigiliul care atrna de gtul vacii, cu acela
care era trecut n act. Nu, totul era n perfect
ordine. Nu era vorba de nici un fel de substituire,
i lucrul sta l nfurie i mai mult pe ofier.
Jmecher!... La el trebui frnghie!... i-i ntinse
lui Kolea actele.
Dar biatul i le ddu napoi.
Domnule ofier zise el aici trebuie s
isclii...
Ce?!
Aici trebuie s isclii! S v punei numele...
C altfel, o s-o ncasm noi. O s ne bat...
Ofierul tui, scoase stiloul i iscli repede, strngndu-i cu rutate buzele subiri.
La primar trebui frnghie repet el, aruncndu-i actele pe jos.
Kolea le ridic, le netezi cu grij i le vr n sn.
Noi am plecat zise el.
Ofierul ddu tcut din cap.
Bieii se ndeprtar civa pai, i deodat
Kolea se ntoarse.
Domnule ofier! ncepu el cu glas jalnic.
N-am mncat toat ziua nimic. Dai-ne o bucic
de pine!
Ofierul privi atent i mirat la biei i faa lui
deveni mai omenoas. Fie, ia s nu cread ruii
tia c un osta neam nu este n stare s hrneasc un copil fimnd! i spuse ceva soldatului
de lng el, i acesta dispru n dosul uii. Peste o
clip, soldatul se-ntoarse cu un codru de pine.
Lundu-l, Kolea se plec adine n faa ofierului
i, nu se tie din ce cauz, izbucni chiar n plns.
Vitea l privea i nu nelegea nimic. La ce le trebuie pinea i de ce se mai umilete Kolea n faa
nemilor, fcndu-le temenele?
nfundndu-i lacom gura cu pine, Kolea porni
repede nainte, iar Vitea se strduia s nu rmn
n urma lui. Astfel se apropiar de platformele cu
fn.
153

Smulge-mi pinea, hai, smulge-o! Ia-o i fugi


cu ea! spuse ncetior Kolea. Haide, nfac-o!... i
fugi... N-auzi, m? Eti surd?...
Nu era vreme de gndit. Vitea se apropie de el i
i smulse pinea din mn. Kolea i ddu un pumn
ntre ochi. Lovitura fu att de puternic, nct lui
Vitea totul ncepu s-i joace dinainte.
Ce-i cu tine? Ai nnebunit? hri biatul, nenelegnd ce se petrece.
Fugi, dac-i spun! ssi furios Kolea.
i Vitea o lu la fug.
Aa, aa! i striga Kolea din urm i, apucnd
o piatr, o arunc dup el cu toat puterea, strduindu-se s-l nimereasc n spate.
nelegnd c Kolea nu glumete, Vitea fugea ct
l ineau picioarele, dar pietrele zburau mereu n
urma lui. Deodat, n cale apru o santinel. Desfcndu-i larg braele, l opri pe Vitea:
Halt, Junge!
Kolea se apropie i el n goan i se ag de
Vitea.
D-mi-o! D-mi-o napoi!...
Ce-i cu tine, ai nnebunit? Ia-i pinea i du-te
naibii! se nfurie Vitea i arunc pinea jos.
Soldaii, nedumerii, se adunar n jurul lor. Santinela le povesti ce se ntmplase i toi se uitau cu
dumnie la copii. Kolea ridic pinea, o cur de
pmnt, o vr n buzunar, artnd prin ntreaga sa
atitudine c pinea i aparine lui i c nu are de
gnd s-o mpart cu nimeni. Santinela le ddu la
amndoi civa pumni zdraveni, i mpinse dincolo
de barier i le porunci cu strnicie s-o tearg ct
mai iute.
Ce-i cu tine, ai nnebunit de-a binelea? strig
din nou Vitea cnd se ndeprtar vreo dou sute de
metri i nimeni nu mai putea s-i aud. Ct pe-aci
s m omori!
Nu-i nimic, las c-i trece pin te-oi nsura!
Da tii unde-i cutia?
Unde?
Am aruncat-o n fn!
154

Vitea l privi uluit, scoase un strigt de uimire i


uit pe dat toate jignirile. Istovii, dar fericii,
ajunser la dmb i Kolea povesti amnunit toate
peripeiile. Vitea asculta i se mira cu ct dibcie
reuiser ei s-i ndeplineasc misiunea. Chiar i
vntaia de sub ochiul stng, pe care toi o cercetar
cu atenie, i se prea o decoraie.
Ghenadi Andreevici i mbri brbtete.
V mulumesc, biei! rosti Kolesnik. Sntei
nite adevrai cercetai! Cnd o s ne-ntoarcem n
tabr, dau ordin s fii primii n detaamentul
meu!
Bieii i schimbar din nou hainele. n timp ce
Kulikov cra de colo pn colo mbrcmintea, cei
din poian ateptau cu ncordare: a nimerit cutia n
fn sau n-a nimerit? Iar dac-a nimerit, va exploda
sau nu?
Chiar dac va arde o singur platform
zise Ghenadi Andreevici i tot e mare lucru.
Adevrat ncuviin Kolesnik dar mie
nu-mi vine a crede c acolo e fn.
Dar ce poate s fie? ntreb Stremeannoi.
O s ateptm i-o s vedem rspunse Kolesnik n doi peri. Prea snt egale i uniforme cuburile alea... E foarte suspect! Se uit la ceas: mai
erau nc cinci minute.
Ultimele clipe se scurgeau ncet. Soarele cobora
la orizont: ncepuse s se nsereze.
Kolesnik ddea semne de enervare. Era nerbdtor.
La naiba! se necji el. E timpul...
Deodat, n deprtare, se aprinse o lumini.
Arde! strig Ghenadi Andreevici.
Dar luminia se stinse repede. Poate era o lantern sau poate c vreun soldat i aprinsese igara
cu bricheta.
Se scurser mai mult de cinci minute peste termenul stabilit. Kolesnik spuse c de fapt ar putea
s treac i zece minute. La urma urmei, la explozibil exist un oarecare procent de aproximaie.
155

Ascult, Kolea, eti sigur c cutia a nimerit n


fn? ntreb Ghenadi Andreevici, dup ce bieii,
mbrcndu-i din nou hainele lor, se apropiar de
el.
Snt sigur rspunse ncet Kolea. Am aruncat nti dou pietre, apoi cutia.
Kolesnik aprindea igar de la igar. Flcile i se
micau nervos. Nu fuma, ci morfolea captul
igrii. Aa fcea ntotdeauna n clipe de ncordare.
Putem pleca. Degeaba ne mai pierdem timpul
aici! spuse el. Dar surprinse privirea rugtoare a lui
Kolea i se ntoarse.
Bine, s mai ateptm puin rosti cu blndee Ghenadi Andreevici. Am ateptat noi alt dat
i mai mult...
N-apuc s-i termine vorba, c o flacr vie
lumin totul n jur,
Arde! strigar Kolea i Vitea.
Flacra se ntinse repede prin fn, i peste cteva
secunde, toat platforma se prefcu ntr-o tor
uria.
Kolesnik i duse binoclul la ochi.
Alearg cu furcile! spuse el, repezit. mprtie
fnul... S-a aprins i cea de-a doua platform!...
Privii! Ard i cisternele! Aa, aa! Ce-o fi asta?
Poate c nu vd bine? Ia uit-te i dumneata,
tovare Stremeannoi, ce-i acolo n fn?
Ghenadi Andreevici lu repede binoclul, se uit
i zmbi satisfcut:
Aa furaj, mai zic i eu! Tancuri...
Da, frate, ai dreptate. Tancuri... ncuviin
Kolesnik. Am dezlegat arada! Pe aceste treizeci
de platforme snt treizeci de tancuri grele... Trebuie
s comunicm imediat la statul major al frontului,
ca s trimit bombardierele... Bravo, biei, bravo
vou, vitejilor! Ai acionat ca nite adevrai
partizani! i, plin de veselie, i cuprinse i-i mbri cu minile lui mari i calde... i acum, mar n
tabr! Ai obosit, nu? Las c v conduce Kulikov.
156

Cnd flciaii fur adui n poian, Kolea i


Vitea nu mai erau acolo. Kolesnik i expediase, ca
s nu fie dai n vileag.
Uite, Sioma, ine o scrisoare spuse Kolesnik, ntinznd biatului foaia de hrtie. Aici scrie c
partizanii v-au oprit. Numai despre un singur lucru
n-am scris: c tu i cu Vaska ai schimbat vaca.
tiu precis c primarul v-a dat o alt vac.
Speriai, bieii se traser ndrt:
N-am schimbat-o noi!
Dar cine?
Sioma tcu, privi n jos i, pn la urm, recunoscu:
Bunicu a schimbat-o. La noi, oamenii au
ascunse vacile colhozului. N-avem cu ce le hrni,
i atunci el mi-a zis: ,,Uite ce, vaca cea bun o pstrm pentru colhoz, iar pe cea costeliv, las s-o
mnnce nemii...
Spune-i lui bunic-tu se or Kolesnikov,
ameninndu-l sever cu degetul s nu mai fac
asemenea prostii. E bine c de data asta vina nu
cade asupra voastr, pentru c, altfel, i-ar fi artat
lui primarul...
Bieii plecar, ascunznd cu grij scrisoarea
ctre primar, iar cei din detaament pornir spre
tabr.

157

XVI

DIN NOU T-A-87

n ziua aceea, Kurt Meyer plecase din ora cnd


se ntunecase. n ultimul timp avusese foarte multe
neplceri. Incendierea ealonului s-a dovedit a fi
un lucru mult mai serios dect s-ar fi putut crede.
Era vorba nu numai de faptul c tancurile fuseser
descoperite tancuri care aveau destinaia Voronej, ntr-un punct cu totul secret dar i de faptul
c la scurt timp dup incendiul acela nenorocit, ale
crui cauze rmseser nc necunoscute, deasupra
grii ncepuse s se nvrteasc o escadril de bombardiere grele. Bombardamentul fusese att de puternic, nct de aproape o sptmn se lucra la refacerea cii ferate i nc nu se tia cnd va fi gata. O
alt escadril ajunsese din urm ealoanele care
plecaser n grab din gar: dezastrul era mare. A
fost nevoie s se trimit douzeci de tancuri n spatele frontului, pentru reparaii capitale.
Bineneles c, n mod formal, Meyer n-avea nici
o legtur cu cele ntmplate calea ferat nefiind
n subordinele lui dar din rapoartele comandaturii cii ferate s-a aflat c, nainte de incendiu, cu
o or, n gar au fost nite biei care, dup cum
s-a constatat ulterior, s-au dat drept alii. Probabil
c ei puseser focul. Trebuia s fii de o iretenie
diabolic, s poi incendia un ealon pzit de un
batalion ntreg de soldai!
i totui, cea mai mare ncurctur consta n faptul c, dup cum susinea Blinov, trenul a fost
incendiat de ilegalitii care plecaser din ora i se
alturaser partizanilor.
158

Meyer opri maina la locul obinuit, n spatele


bolovanilor, i, strecurndu-se printre cei doi perei
prbuii unul peste altul, ajunse repede la ua ce
ddea n subsol. Dup anumite indicii pe care le
cunotea numai el, vzu c era ateptat, i asta l
liniti. T-A-87 este un agent de profesie i e o adevrat plcere s lucrezi cu el. Este ntotdeauna
punctual i, ce-i mai important, are o minte extraordinar de ager i ingenioas. Se felicita n sinea
lui c reuise s pstreze bine secretul n legtur
cu acest agent. n nici una din cartotecile gestapoului, n afar de cea de la Berlin, nu figura numele
lui adevrat; nimeni n-o s-i poat cere ca omul
acesta s primeasc alte misiuni.
Cobornd pe scara ntunecoas, Meyer i aprinse
de dou ori lanterna. Jos, cineva tui ncetior.
Eti aici? ntreb Meyer.
Da, am venit de un sfert de or i rspunse
o voce groas i cunoscut. Te sftuiesc, Kurt, s
nu aprinzi lumina. Mi se pare c ntre drmturi
s-a ascuns cineva...
L-ai vzut dumneata? ntreb Meyer i se opri
ncordat.
Am auzit pai.
Meyer i T-A-87 se gseau unul n faa celuilalt.
T-A-87 vorbea nemete cu accent strin, rostind
moale consoanele. Judecnd dup glas, se vedea c
nu se simte la largul lui n acest subsol.
Nu prea cred c cel care ne urmrete ar fi
putut observa unde anume am intrat spuse
Meyer. Ua de la subsol nu se vede de afar. Iar
dac apare aici, eu cred c un singur glon i
ajunge...
Dumneata, Kurt, iei lucrurile prea uor
vorbi T-A-87. ntlnindu-m cu dumneata, risc
foarte mult.
i-atunci ce trebuie s fac, dup prerea dumitale? ntreb Mever, ridicnd glasul. S caut eu
nsumi printre drmturi?
Nu, Kurt. Dumneata trebuie s pleci ct mai
repede... Nu trebuie s mai zboveti nici un minut...
159

Dar dumneata?
Eu voi fi nevoit s atept pn cnd se va ntuneca bine. Trebuie s m conving dac s-a strecurat
cineva.
La dracu! ocr Meyer. S schimbm mcar
dou vorbe! Snt hruit din toate prile. Parc
n-am destule treburi n ora! Mi-au impus s m
ocup i de raionul fortificat.
Nu-l mnia pe Dumnezeu, Kurt... nseamn c
te bucuri de ncredere!
ncrederea aceasta m cost prea scump!
Acum, n afar de ilegaliti, mi s-au adugat i
partizanii.
n prezent, totul este adunat ntr-un singur
ghem i firele duc spre un singur loc observ TA-87.
Unde?
Acolo unde i-ai trimis pe cei doi.
Dar soarta lor...
tiu. Au fost omori!
Meyer tcu.
Pcat totui c ne-am grbit s-i mpucm pe
btrnii ia! spuse el. tiau multe...
Da, dar m cunoteau i pe mine i rspunse
T-A-87. Nu, Kurt, tot n-ai fi aflat nimic de la ei.
Sfatul pe care i-l dau este s suprimi partizanii
prin foame, i atunci o s poi lupta mai uor cu
ilegalitii.
Deodat amuir amndoi. Sus se auzi un zgomot
i fonete suspecte.
Meyer puse mna pe pistol.
Ce-o fi?
Snt obolanii rse ncetior T-A-87. Snt
puzderie pe aici. Tare mi-e team c pn la noapte
mi mnnc nasul.
Pipind cu mna mprejur, Meyer urc cteva
trepte i se mpiedic!
Mare porcrie! Aici poi s-i rupi gtul!
Mergi cu grij!
160

Supravegheaz fereastra mea spuse Meyer,


ajungnd pe treapta de sus curnd o s am nevoie de dumneata.
Bine... se auzi de jos. Deschide ua ncet.
Vezi dac nu-i cineva n spatele ei!
n bezna din subsol licri o fie ngust de lumin, care strbtu prin crptur. Strngnd pistoletul, Meyer se furi spre u i ascult. Era linite,
ntredeschise ncetior ua. n lumina amurgului se
vedeau zidurile i mormanele de pietre. Meyer privi
cu ncordare, cercetndu-le pe rnd. Nu, nu era nimic suspect. Trecu pragul, continund s strng
pistoletul. Nimeni! Trgnd adnc n piept aerul
proaspt, i veni treptat n fire.
Bg pistoletul n toc i porni spre main pe
crarea cunoscut, cu mersul unui om btrn i
obosit. Deschise portiera, se aplec vrnd s se
aeze la volan i deodat faa i se schimonosi de
spaim. Scoase un ipt i se ddu napoi: n main edea Blinov i-l privea printre pleoapele ntredeschise.
Bun seara, domnule Meyer l salut el cu
amabilitate. Iart-m, te rog, c, fr s fiu invitat,
am intrat n maina dumitale. Am venit aici s cercetez ceva i... poftim ce ntlnire fericit! M-am
gndit c n-o s refuzi s m duci i pe mine n
ora.
Dar bineneles c te duc! spuse Meyer, stpnindu-i cu greu nervii. Ai ns o metod foarte
ciudat de a speria oamenii! Parc-ai fi fcut un
post de pnd din maina mea.
Am vrut s-i fac o surpriz. Plcut, nu?...
Ce gnd l-o fi adus oare aici pe Blinov? Meyer
nu se hotra s-i pun aceast ntrebare, fiindc ar
fi trebuit s-i explice pentru ce venise el nsui aici.
Aa c i fcea de lucru cu schimbtorul de vitez.
Cnd scoase maina la drum, Blinov ntrerupse
tcerea:
Ce zici, se mai poate reface aici ceva? ntreb
el. Trebuie s depozitm pentru armat trei sute
de tone de gru, cci grul putrezete n magazie i
161

se mai i fur din el. Bine-ar fi dac-am putea reface


mcar o parte a silozului.
Da, n-ar fi ru mormi Meyer, privindu-l
cu coada ochiului pe Blinov.
Acesta se uita calm nainte. ,,Se preface se
gndi Meyer sau, ntr-adevr, e o ntlnire ntmpltoare. Mai tii?...
De altfel, i eu am venit s fac unele cercetri
zise el, n sfrit. Mi s-a spus c pe aici a fost
cndva o central electric i m-am gndit c poate
s-au mai pstrat niscai motoare. Le-a trimite
bucuros n raionul fortificat. i fiindc veni vorba,
Ilia Ilici, cum mai stai cu listele?
Le-am ntocmit.
Ci oameni ai?
Aproape apte sute.
Cam puini. tia de la ,,Todt ne cer o mie.
Nu, imposibil rspunse Blinov, cltinnd
din cap cu ndrtnicie am mai primit un ordin
prin care ni se cer nc dou sute de oameni care,
peste o sptmn, trebuie s fie 1a Franckfurt pe
Main...
Oare ce gndesc cei de la Berlin? fcu Meyer,
ridicnd nemulumit din umeri. Ne iau toi oamenii,
i dup aceea tot noi o s fim vinovai!... Dar ealonul cu armtura? A sosit?
Da, azi-diminea Schwarzkopf l-a trimis la
destinaie. Douzeci de vagoane de ciment i douzeci i cinci de vagoane cu carcase de oel. Snt
ateptate nc trei vagoane.
Cine descarc?
Localnicii.
Batalionul de paz a i nceput s amenajeze
lagrul spuse Meyer. De ndat ce vom fi ntiinai c oamenii pot fi primii acolo, vom ncepe
imediat transportarea lor.
V-ai hotrt cu ce-o s-i transportai?
Cu mainile rosti ferm Meyer. Numai cu
mainile. Operaia este calculat s se efectueze n
dou serii.
162

Fcnd serpentine brute, drumul se apropie de


ora. Santinele, cercetmd maina i pasagerii, l
recunoscur pe Meyer i se ddur n lturi. Maina
ncepu s se strecoare pe strzile nguste, ndreptndu-se spre centru.
Meyer tcea, gndindu-se la ale lui. Blinov se
lipi de portier, urmrind cum se mic acul vitezometrului. Primarul nu tia s ofeze i de aceea
avea un deosebit respect pentru cei care ineau volanul n mn.
Deodat Meyer micor viteza i se ntoarse spre
Blinov:
Vreau s-i spun cteva cuvinte, Ilia Ilici.
Pe faa lui Blinov apru un zmbet mieros.
Mi se pare c am toate motivele s fiu prieten
cu dumneata, drag domnule primar! spuse Meyer.
Incontestabil rspunse Blinov. Nici nu pot
s-mi nchipui altfel de relaii ntre noi.
Vreau s fiu foarte sincer continu Meyer,
fcndu-se c n-a auzit cuvintele primarului. Dumneata ai legturi solide la Berlin i n-a dori s
apelezi prea des la ele.
Blinov l privi uimit:
La ce te referi, drag Meyer?
Hai, nu te mai preface! Comandantul ntoarse
brusc maina, ca s nu se ciocneasc cu un camion
mare, ncrcat cu lzi. Blinov fu trntit de portier
i se apuc de clan. in-te bine! i spuse Meyer
cu rutate. Uneori, la cotituri brute, te poate
arunca i afar!... Apoi readuse maina la poziie
normal. Aadar, domnule Blinov, discuia noastr
nu va avea loc dac te vei comporta ca un diplomat. Eu snt adeptul jocului cinstit, dar tiu s joc
i cu triorii...
Blinov roi puternic.
i care este jocul pe care l joci acum, domnule Meyer? ntreb Blinov, neputndu-i stpni
enervarea.
i-am mai spus, vreau s vorbim cinstit.
Te-ascult!
163

Am s fiu scurt. Am fcut o greeal c m-am


bgat n muzeul dumitale. Trebuie s recunosc ns
c unele tablouri mi-au plcut. Ca i dumitale, de
altfel... i l privi cu iretenie pe primar dar
snt gata s nu manifest nici un fel de interes fa
de ele.
Condiiile? ntreb scurt Blinov.
Snt foarte simple. Vei nceta s te mai interesezi de treburile mele. Vei nceta s mai faci
jocul organizaiei ilegale. Toate astea snt, de altfel, i n interesul dumitale. Mai tii? S-ar putea s
ne rupem amndoi gtul. Haide mai bine s lucrm
mpreun!
Am s m mai gndesc, Meyer! rspunse serios Blinov.
Meyer se uit n oglinda prins de parbriz, n
care se reflecta partea de sus a feei primarului:
sprncenele ncruntate, ochii ntunecai...
Dac te hotrti s accepi condiiile mele
spuse Meyer, frnnd n faa primriei vino
desear pe la mine, am un coniac grozav!...
Blinov ddu tcut din cap i cobor. Meyer acceler i maina porni n goan mai departe.

164

XVII

UN MAR ANEVOIOS

Da. T-A-87 era bine informat: rezervele de pine


ale partizanilor erau ntr-adevr pe sfrite. Kolesnik i Ghenadi Andreevici se gndir mult vreme
cum s rezolve problema. n satele din apropiere
nu mai puteau face rost de pine. n ultimul timp
nu reuiser s captureze nici un tren regimentar.
Peste trei-patru zile vor fi nevoii s micoreze
raia, i aa destul de redus.
n sfrit, statul major lu hotrrea s trimit un
grup de partizani dup pine. Kolesnik insist ca,
n drum, detaamentul s treac prin satul Strijev
i s se rfuiasc negreit cu primarul trdtor. Se
putea ntmpla ca, speriindu-se, primarul s le dea
el nsui grul ascuns. Ghenadi Andreevici voia s
treac pe la btrnul Haritonov. i aceast propunere fu acceptat. Misiunea principal fusese bine
gndit i pregtit cu deosebit grij. Grupul care
urma s acioneze trebuia s atace depozitul cu
fin din apropierea morii i s ia de acolo atta ct
vor putea s ncarce n crua la care erau nhmai
doi cai.
S-a hotrt ca din grupul respectiv s fac parte
vreo cincisprezece oameni, sub comanda lui Stremeannoi. n mod tacit, Ghenadi Andreevici l acceptase pe Kolesnik drept conductor i ndeplinea
fr crcnire toate indicaiile acestuia. i plcea ca
misiunile s fie date i formulate cu precizie, iar
felul cum vor fi rezolvate depindea numai de el.
Kolesnik i acordase toat ncrederea.
Bucuros c primise instruciuni pentru o misiune
important i de sine stttoare, Ghenadi Andree165

vici desfur, n Organizarea ei, acea agitaie care


nu-i plcea de loc atunci cnd o observa la alii. I se
prea c partizanii se mic prea ncet, caii nu snt
bine alei unul e prea nalt, altu-i prea slab i
deci le va fi greu s trag mpreun la cru c
au prea puine arme...
Cunotea bine toate cile de acces spre sat i spre
moar i cunotea foarte bine i locul unde se afla
depozitul, dar n problemele militare nu era chiar
att de priceput. Kolesnik i dduse seama de acest
lucru. Chem n bordeiul su pe partizanul acela pe
care l ocra mai mult dect pe toi ceilali, i tocmai de aceea l preuia mai mult dect pe toi ceilali pe Feodor Kulikov i-i ordon s stea
tot timpul n preajma comandantului grupului i
s-l sftuiasc la nevoie.
Primul lucru pe care l-a fcut Kulikov a fost c
i-a ales zece flci de ndejde cu care fusese de
multe ori mpreun n misiuni periculoase. Cnd i
rndui n poian, n faa bordeiului comandantului,
Ghenadi Andreevici nelese dintr-o privire c toi
snt oameni verificai i cu experien.
Spre uimirea lui, observ n flancul stng dou
chipuri cunoscute... narmai cu automate, Kolea i
Vitea stteau unul lng altul, strduindu-se din
toate puterile s aib aerul acela indiferent, pe care,
socoteau ei, trebuie s-l aib partizanii ncercai
atunci cnd pleac n misiuni primejdioase.
Da voi, biei, ncotro? ntreb aspru Stremeannoi, apropiindu-se de ei. Ce cutai aici?
Bieii se fstcir i lsar ochii n pmnt;
Kolea ddu s spun ceva, dar Kulikov i-o lu
nainte:
Eu i-am pus, tovare comandant raport
el. Din ordinul lui Kolesnik trebuie s avem doi
ageni de legtur.
Ei bine, atunci las-i s mearg n ealonul
doi...
Kulikov zmbi. Se vede ct colo i zise el
c omul nostru a studiat tactica la lada cu nisip.
166

Nu-i nimica, o s mai lupte i o s neleag el


cte ealoane snt n lupta de partizani...
Privi cu duioie bieii i nu-i putu stpni emoia. Kolea i Vitea stteau drepi ca nite lupttori
ncercai, cu cciulile date pe ceaf. n minile lor,
automatele preau uimitor de mari.
Dup ce dduser foc ealonului cu tancuri i
fuseser primii n detaament, atitudinea partizanilor fa de ei se schimbase. E adevrat c apariia
lor n pdure pruse multora ciudat. La ce bun s
cari aici nite biei i o feti cu codie? i fr ei,
snt destule griji i greuti. Acum, tuturor le era
limpede c bieii acetia snt curajoi i pot s le
fie de folos. Nu se vor pierde niciodat, nu tiau
ce-i frica. i fa de Maia care nu se evideniase
n mod deosebit partizanii ncepur s se poarte
cu mai mult cldur i atenie. n ajutorul pe
care-l ddea felcerul la ngrijirea rniilor, fata
punea mult suflet. Tot ea spla tifoanele i fcea
curenie n bordeiul sanitar. n afar de toate
acestea, o parte din aureola de glorie a bieilor
trecuse i asupra ei.
Kolea se gndea mereu la tatl su. i nchipuia
c va ptrunde printr-un iretlic n lagrul de prizonieri, se va ntlni cu el i-l va salva. n capul lui
clocoteau zeci de planuri, pe care le mprti lui
Vitea, ns acesta nu era de acord cu nici unul.
i Vitea se maturizase parc n ultimele zile. Vntaia de sub ochiul stng amintea de ntmplarea
petrecut nu demult, i Vitea o considera drept o
mrturie evident i eroic a participrii sale la misiunea aceea grea. i prea chiar ru c vntaia
plete treptat...
Bieii i povestir Maiei de nenumrate ori, i de
fiecare dat cu amnunte tot mai noi, istoria
misiunii lor. Pn la urm, ea se duse la Miheev i
i ceru cu insisten s fie trecut la cercetare. Felcerul o ascult cu rbdare, oft din greu, apoi i
puse n mn o grmad de tifoane i-i porunci s
le spele imediat. i s-i scoi din cap prostiile
167

astea! adug el, bombnind. i ajunge treaba


care-o ai aici!
Bieii l iubeau mult pe Ghenadi Andreevici i
aveau o ncredere nemrginit n el, dar pentru ei
el rmsese totui profesorul lor, pe cnd tnrul
partizan Kulikov devenise dintr-o dat tovarul
lor. Se purta cu ei de la egal la egal. Era un flcu
curajos i ingenios. n timp ce mergeau spre gar,
calul pe care clrea Kolea fcuse un pas greit, se
zvrlise n lturi, prsise crarea i nimerise cu
burta ntr-o mlatin. Kolea se speriase grozav i
se apucase cu amndou minile de coama bidiviului, netiind ce s fac. Feodor srise repede jos i,
cu un topor ascuit ce-i atrna la bru, tiase cteva
crengi subiri i le aruncase sub picioarele animalului, care, btnd din copite, cuta n zadar un
sprijin. Cu ajutorul pe care i-l dduse n grab,
Fedea salvase i calul, i viaa biatului. Proptinduse cu picioarele de crengi, calul reuise s se care
pe crare.
n urma acestei ntmplri, Kolea se ata foarte
mult de salvatorul su.
Pe copii i atrgea la Feodor Kulikov fora lui i
faptul c ntotdeauna era gata s fac orice i izbutea s duc la bun sfrit cele mai grele misiuni. Le
plcea i cum umbla tnrul partizan. Era iute de
picior i trgea tot timpul dintr-o igar groas,
rsucit de el. Niciodat nu-l vedeai abtut. Fedea
Kulikov mplinise nu demult douzeci de ani. La
Belgorod i rmseser doi friori, de soarta crora
nu tia nimic. Taic-su dispruse fr urm, iar
maic-sa fusese omort de un glon rtcit, tras de
un poliai; acesta, urmrind un om pe strad, ncepuse s trag la ntmplare i o nimerise pe
mama lui Feodor...
Toat duioia nesecat pe care Fedea o purta n
inim o revrs asupra lui Kolea i Vitea. i bieii
acetia i pierduser toate rudele i rmseser
singuri pe lume...
Cnd s-a aflat c bieii vor nsoi grupul care
pleac dup fin, Feodor fcu rost de dou auto168

mate de captur i ncepu s-i nvee pe cei doi s


trag. Dar cnd Kolea aps prima oar pe trgaci,
automatul ncepu s tremure n minile lui, cuprins
parc de un acces de furie. Biatul trgea un glon
dup altul ntr-o buturug nnegrit de vreme i tresrea. Vzuse de multe ori cum trag alii, acum ns
tria o senzaie nou i foarte puternic. Automatul
greu, a crui curea lat i tia umrul, se supunea
voinei iui. i Vitea nv s trag, dar asupra lui
acest lucru n-a produs o impresie prea puternic.
Poate din cauz c trgea n gol i nu vedea ncotro
zboar gloanele.
Grupul plec pe la prnz.
...Paisprezece partizani, narmai cu automate i
puti, doi ageni de legtur i comandantul lor. n
total aptesprezece oameni. n urma lor venea o
cru cu un vizitiu. Ghenadi Andreevici, ncins n
curele, inea n mini un automat. nainte de a
pleca, chiar n clipa cnd grupul de partizani se aliniase n faa bordeiului unde se afla instalat statul
major, Maia se apropie n fug i-i strecur lui
Kolea i lui Vitea nite pachete cu pansament.
Drum bun! S v-ntoarcei sntoi! opti ea.
Kolesnik le ur i el drum bun i strnse voinicete mna lui Ghenadi Andreevici. Cu glas sugrumat de emoie, acesta comand: La drea-ap-ta!...
nainte-e-e, mar! i grupul porni.
Din tabr ieir n formaie, dar cnd ajunser la
poteca din pdure, se nirar unul n spatele
celuilalt. Un grup mic de trei mergea nainte, sub
comanda lui Fedea. n cazul unei ciocniri neateptate cu inamicul, avangarda va fi prima atacat.
Bieii mergeau n grupul din spate. n adncul
sufletului su, Ghenadi Andreevici era nemulumit
c bieii se afl mpreun cu el. Ar fi putut s se
descurce foarte bine i fr ei. Au ndeplinit o misiune i le ajunge. Nu era cazul s-i fac un obicei
din participarea la operaiuni. Se hotr ca la ntoarcerea n tabr s discute cu Kolesnik chestiunea aceasta.
169

Partizanii urmau s traverseze o osea foarte bine


pzit. Zi i noapte treceau pe acolo camioane cu
soldai, transportoare blindate i chiar autoblindate.
Deseori, fascitii trgeau asupra pdurii, ca s bage
frica n partizani, n eventualitatea c acetia s-ar fi
aflat prin apropiere.
Kolea i Vitea obosiser, dar se strduiau s nu
arate. Nu aruncar nici o privire spre cru. Strngnd ca de obicei hurile ntre genunchi, cruaul
fuma alene. Din cnd n cnd, roile cruei se mpotmoleau i atunci toi sreau s scoat crua din
mlatin.
Kolea rmase puin n urm, lsndu-l n mod
vdit pe Vitea s i-o ia nainte. Nu voia ca vreunui
dintre partizani s observe ct snt de obosii, Nu-l
scpa pe Vitea din ochi, cci nu tia ce-i poate da
n gnd biatului. Dac ncepe s se vaite? Dar
Vitea, simind parc nencrederea prietenului su,
se strduia s peasc voinicete, strngnd cu putere la piept automatul.
Soarele rece de toamn se ridicase deasupra pdurii, aruncndu-i razele peste copacii desfrunzii.
Plopii i mestecenii i pierduser frunzele. Numai
verdele ntunecat al brazilor nu suferise din pricina
frigului. Linitea pdurii care se pregtea de iarn
avea un farmec trist...
Cnd ieir din mlatini, ncepur s nainteze
mai ncet. Kolea continua s mearg n spatele lui
Vitea, care de-abia i mai tra picioarele, mpiedicndu-se la tot pasul. Faa lui rotund era nduit
i din cnd n cnd se uita n urm, la Kolea, cerndu-i parc sprijin.
Hai c-i duc eu automatul i propuse
Kolea ncet, ca s nu fie auzit.
Dar Vitea cunotea legile aspre ale rzboiului.
Arma nu se d! rosti el cu un aer grav i porni
hotrt nainte.
Ei, biei! le strig vizitiul Egorov. Hai urcai,
v duc eu cu crua!
Partizanii izbucnir n rs;
170

Urcai-v, biei, se plictisete bietul om c


n-are cu cine sta de vorb!
Vitea l privi nehotrt pe Kolea, se apuc de
loitre i se prvli stngaci n cru. Dup el sri i
Kolea. El ar mai fi putut merge pe jos, dar nu voia
ca Vitea s par mai slab.
Ei, vulturilor, tot timpul se vorbete despre
voi; sntei nite biei tare curajoi ncepu Egorov, cruia i mersese vestea c nu-i st gura o
clip. n ce m privete, eu numai pe cei viteji i
respect. Ceilali n-au ce cuta la noi. S tii de la
mine, biei, c laul este cel mai mare dintre ticloi. La noi, la uzin, era un magaziner, unul Mitreaev. Lucra mpreun cu mine... Ce mai discursuri
i plcea s in! Miculi! Cel mai prima orator!
Fusese ales n comitetul de ntreprindere, i cum se
inea pe undeva vreo conferin, hop i el! Era
delegatul nostru... Ce mai!... Iar cnd a nceput
rzboiul, unde credei voi c-a disprut oratorul
nostru? Unde? Cum? Ce? Hm! A intrat ca poliai!
S-i scape i el pielea. Deh! Ce s-i faci... Da las
c vine ea vremea, i ajung eu pn la el... Ridicnd
hurile, plesni calul care o luase la stnga: Ho, ho,
fii cuminte!...
Roile scriau alene, crua se hurduca ncet
peste hrtoapele drumului, i n toate astea slluia ceva foarte panic. Dac n-ar fi fost automatele, ai fi putut crede c oamenii acetia snt nite
rani care se ntorc la casele lor, dup o zi de
munc...
Deodat, din deprtare, se auzi ordinul lui Chenadi Andreevici:
Sta-ai!
Partizanii se oprir. Egorov trase de huri.
Ptrrru! Am ajuns! Ce-o fi acolo? ntreb el pe
cel din fa.
.
oseaua! i rspunse un glas nbuit.
Ei, poftim, ne-am propit aici! bombni nemulumit Egorov. Acum o s le trebuiasc o zi ntreag s se hotrasc cum s fac un pas i jum171

tate. Din mers trebuia s-o trecem! n fug! nainte,


i gata!
Cobor din cru i umbl posomort n jurul ei.
Bieii i mprtau necazul.
O s stm aici atta, pn cnd or s vin
poliaii! l susinu Kolea.
O s stm mult i bine! Ehei! i Egorov scuip
de ciud. Cu aa comandani!...
tii, de Ghenadi Andreevici te rog s nu teatingi! zise Kolea, serios ca un om mare.
Da ce are el att de deosebit, m rog, c n-am
voie s m-ating de el? i Egorov se apropie de cru. Ia f bine i nu-mi nchide tu mie gura! n faa
mea nu eti dect un mucos!
Kolea se supr.
Nici nu vreau s mai stau de vorb cu un
prost ca tine! se stropi el i sri din cru. Haide,
Vitea!
Ei, voi! le strig Egorov din urm. S nu dea
dracu s-ndrznii cumva s v-apropiai de cru,
c v-art eu vou, mpieliailor!
N-ai dect! i strig Vitea i se ntoarse scondu-i limba.
Ghenadi Andreevici i Fedea se pitiser n tufiurile aflate la marginea drumului. Pe osea treceau
mereu maini. Unele erau ncrcate cu muniii,
altele transportau soldai, i la fiecare cinci-zece
minute goneau pe motociclete S.S.-iti narmai cu
mitraliere.
Da, e o treab foarte grea spuse Ghenadi
Andreevici, petrecnd cu privirea ncordat doi
motocicliti cu cti de oel.
ndat ce disprur la cotitura oselei, n ntmpinarea lor iei o main plin cu soldai.
Fedea, vom fi nevoii s ateptm cderea
nopii.
n aceste cteva ceasuri, Ghenadi Andreevici se
convinsese c tnrul partizan are mult experien
i este foarte prevztor; se obinuise cu viaa de
partizan i pdurea devenise elementul n care se
simea la largul lui. Dac n-ar fi rspuns dect de
172

el nsui, cu siguran c hiteritilor le-ar fi lipsit la


numrtoare civa motocicliti. Dar i ddea
seama c lucrul principal este ndeplinirea misiunii: cu orice chip trebuia s fac rost de fin. El
nu are voie i nu trebuie s rite.
Bineneles, aici putem sta pn noaptea trziu ntri Fedea, privind cu un ochi atent de
cerceta drumul dar cnd oare vom reui s
ajungem n sat? Dimineaa, mai devreme n nici un
caz. i acolo va trebui s stm i s ateptm din
nou cderea nopii. Doar n-o s intrm n sat pe
lumin. O s pierdem o zi i o noapte.
i-atunci ce propui?
Haide s ne-mprim n dou grupe i s trecem n goan drumul prin dou puncte. Dac una
din grupe va fi descoperit, va primi lupta, iar cealalt va merge mai departe.
S ne prsim tovarii? se-ncrunt Ghenadi
Andreevici.
De ce s-i prsim? Grupul se va retrage n
pdure, cci acolo hitleritilor le e team s-i bage
nasul, iar noi, pe drum ocolit, vom face jonciunea
cu ei.
Dar asta n-o s ne fac s ntrziem?
Poate c o s ntrziem, poate nu rspunse
evaziv Fedea.
i crua? Doar n-o poi vr n buzunar. Crua se vede de departe!
Fedea cercet cu atenie pdurea care se nla ca
un zid de cealalt parte a drumului. Da, cu siguran c n-o s poat trece pe aici, pentru c se va
ncurca n tufiurile din marginea oselei. Trebuie
s gseasc o potec, fie ea ct de ngust. inea
minte c la vreo dou sute de metri mai la stnga
era un drum de pdure. Ce-i drept, drumeagul acesta
e npdit de brdet i nu va fi lesne de mers peacolo, dar va fi mai puin riscant dect s caute
noaptea alt drum. Ghenadi Andreevici accept propunerea. Se afundar n pdure i n curnd se apropiam din nou de osea, n locul unde, dup prerea
lui Kulikov, le-ar fi fost mai uor s-o traverseze. De
173

cealalt parte a oselei se deschidea un drum ngust


de ar.
Permitei ca, mpreun cu una din grupe, s
trec pe aici spuse Fedea iar dumneavoastr,
cu cealalt grup, trecei pe la cotitura drumului. n
felul acesta nu vom fi vzui dect dintr-o singur
parte. O s trecem n aceiai timp, semnalul va fi
cntecul cucului. i Fedea cnt de trei ori: Cucu!
Cucu! Cucu!
Cni cu mult miestrie, parc ai fi cuc adevrat! zmbi Ghenadie Andreevici. Dar vezi, fii
atent, toamna cucii nu prea cnt... Ei bine, atunci
ne-am neles. Ia crua i cinci oameni cu tine, iar
cu ceilali am s merg eu. Ne ntlnim, uite colo,
unde drumul se pierde n adncul pdurii.
Bieii i iau cu mine.
Bine. Dar bag de seam, ai grij de ei...
spuse Ghenadi Andreevici.
Nimeni nu se gndea n clipa aceea c hotrrea
luat va avea consecine att de importante pentru
cele ce aveau s se petreac n prima jumtate de
or care urm.
Grupele se desprir. Fedea i opri oamenii lui
n tufiuri, le ordon s se mascheze, mai ales s
acopere crua cu ramuri. Dar cu deosebit grij...
Ca un fcut, pe osea ncepu s se scurg o coloan nesfirit de camioane ncrcate cu lzi pline
cu obuze i mine. Fedea numr pn la 47, apoi le
pierdu irul. Fr ndoial c undeva se pregtea o
operaie. n urma camioanelor trecur tancurile.
Fedea privea cu ncordare fiecare punct negru de
pe oseaua care unduia peste dmburi ca un arpe.
Cteva minute ns, oseaua rmase liber. Prea c
sosise timpul s acioneze, dar mai atept puin, i
aceast ntrziere salv detaamentul de la o primejdie foarte mare.
Pe neateptate, din spatele unui bolovan aflat la
vreo trei sute de metri de locul unde se ascunsese
Fedea, se ivi un motociclist din trupele S.S., care
i ntinse braele n lturi spre a-i mai dezmori
spinarea. Sttu ce sttu i intr iar n tufi, apoi re174

apru cu motocicleta, care avea n fa o mitralier,


n urma lui ieir din tufiuri nc trei motocicliti.
Probabil c fcuser un popas. Tuspatru i scoaser
motocicletele la drum, discutar ndelung, dnd cu
nsufleire din mini, apoi i luar rmas bun i
pornir doi cte doi n direcii opuse. Cnd zgomotul motocicletelor se pierdu n deprtare, Fedea se
tr pe brnci pn la marginea oselei, ca s cerceteze mai atent. n deprtare se zreau, cobornd
i urcnd pe drum, dou puncte ntunecate. n sfrit, motociclitii se mistuir n deprtri.
Fedea privea norii ntunecai i grei ce se trau
jos, deasupra pdurii. El nu-i ddea seama c norii
acetia acopereau cerul i c din cauza lor toate culorile din jur se mohorau... Pn atunci se prea c
vara este n toiul ei. Dintr-o dat ns sosise toamna.
O toamn prematur... Aa i se ntmpl i omului:
lupt ndrtnic cu btrneea, i deodat, ntr-o
bun diminea, vede limpede c lupta cu anii este
zadarnic...
Fedea era foarte tnr i nc nu se gndea c va
avea vreodat prul crunt. Dar chiar i el, vznd
ramurile lsate, frunzele vetede, care numai din
deprtare preau frumoase, privind zarea trist i
cenuie, ptat cu verdele brazilor, ncerc un
sentiment sfietor care fcu s i se strng inima
de tristee...
Iubea pdurea, se obinuise cu ea, i tia potecile,
cunotea obiceiurile psrilor, putea s deslueasc
toate zgomotele ei... Noaptea trziu se strecura prin
desiuri, gsind instinctiv drumul cel bun. Pdurea
l apra... Fiecare copac era o cazemat cu blindajul mobil... Iar acum, pdurea obosise parc i
sttea abtut. ,,Vine iarna se gndi Fedea
i-o s ne fie greu; urma de pe zpad n-o poi
terge...
oseaua era pustie. Nu mai aveau timp de pierdut...
...Cucul cnt de trei ori i n tufiuri rsun pocnetul unui-bici; se auzir glasuri surde, apoi o njurtur. Prin dreptul lui Fedea trecu ca o sgeat
175

crua, pe care se hurduca silueta firav a lui Egorov. ntr-o clip dispru ca o nluc n dosul copacilor.
Cte unul!... Cte unul!... comand Fedea.
Prea c e simplu s traversezi oseaua, dar ct
stpnire i ct ncordare cerea acest lucru!
Privind n dreapta, Fedea tresri i se ascunse n
dosul unui copac.
Culcat! strig el. Crua la o parte!
Nimeni nu tia despre ce e vorba i din ce direcie vine primejdia. Pn s ajung la osea, unii se
trntir la pmnt, alii se ascunser pe dup copaci.
Egorov chiui att de tare, nct caii l purtar n
goan, mpreun cu cru cu tot, chiar n desiul
tufiurilor. Kolea i Vitea se aruncar n an, iar
Fedea rmase n picioare, ascuns dup un copac i
privind ncordat oseaua.
Nu trecu mai mult de un minut i se auzi zgomotul crescnd al motoarelor; din ascunztoarea lor
Kolea i Vitea vzur o coloan lung de camioane
care apru de dup cotul drumului.
n camionul din fa, stnd cte patru n rnd, cu
ctile trase pe ochi, se aflau soldai hitleriti narmai. n celelalte camioane erau brbai mbrcai
ca vai de ei: unii cu scurte vtuite sau mantale
vechi, alii numai n bluze militare. Pe margini,
escortnd coloana, goneau motocicliti.
Dintr-o singur privire i ddeai seama c n camioane se aflau prizonieri. De bun seam c erau
transportai n raionul unde se fceau fortificaii.
Ascuns dup un tufi, Ghenadi Andreevici numr camioanele. Erau treizeci i dou. n ele se
aflau cel puin patru sute de oameni. Probabil c
sta nu era primul transport.
Evenimentele l depeau. Trebuia s comunice
fr ntrziere la tabra de partizani c Meyer a i
nceput transportarea prizonierilor. n timpul
acesta, Kolea i Vitea priveau cu atenie camioanele care treceau prin dreptul lor.
Tata! strig deodat Kolea i i nfipse
minile n pmnt.
176

Cine? ntreb Vitea, uluit.


L-au dus i pe tata! Uite, n maina aceea!
Vitea privi cu atenie. Deasupra oblonului lung i
verde al mainii se vedeau capetele oamenilor.
Unii erau legai cu bandaje vechi, murdare; altora,
vntul le flutura prul de pe capul descoperit.
Feele lor istovite, nebrbierite de mult vreme
preau c seamn toate ntre ele.
De dup copaci se ivi Egorov.
Biei! strig el ncetior. V cheam comandantul... Repede!
Unde-i? ntreb Kolea.
n tufiuri, la cotitura drumului.
irul de camioane se sfri. oseaua rmase din
nou pustie. Dar partizanii nu se micau din loc.
Bieii l gsir pe Ghenadi Andreevici. innd
portharta pe genunchi, el i nota ceva. Dup ce
termin, reciti n grab, fcu unele corecturi i,
mpturind hrtia, se ridic n picioare.
Uite ce-i, Kolea spuse el repede nu mai
mergi cu noi. i tu, Vitea, la fel... Voi trebuie s vntoarcei la detaament i s ducei raportul sta...
Vznd tulburarea de pe faa lui Kolea, l ntreb!
Ce-i cu tine?
L-am vzut pe tata, Ghenadi Andreevici!
Pe tata? Nu cumva i s-a prut?
Nu! edea lng oblonul mainii... Se uita
nspre noi...
Aadar, nu mai ncape nici o ndoial, snt
chiar prizonierii... Asta nseamn c trebuie s te
grbeti! N-ai uitat drumul?
Nu l-am uitat rspunse Kolea, lund plicul
din minile lui Ghenadi Andreevici.
Ascunde-l ct poi mai bine; cel mai bun loc e
la piept. Iar n caz de primejdie, rupe-l... i-acum,
plecai! Transmitei acolo, n tabr, c peste o
zi-dou ne ntoarcem i noi. Dup cum ne-or ngdui mprejurrile...
Kolea i Vitea se repezir n grab la Fedea, s-i
raporteze ordinul pe care l-au primit. Fedea se ne177

cji, ns nu-i art suprarea; tare n-ar fi vrut el


s se despart de biei!...
Ei, i-acum luai-o la picior, i ct mai iute! le
spuse el cam aspru. Dar vedei s nu v rtcii!
N-avea grij, nu ne rtcim noi rspunse
Kolea i porni pe crare, napoi spre tabr.
n urma lui, lsndu-se greoi de ne un picior pe
altul, mergea Vitea.
Spre sear, bieii ajunser la detaament.

178

XVIII

UN JOC PRIMEJDIOS

Seara, Blinov veni cu maina la Kurt Meyer. n


cinstea lui, gazda desfcu o sticl de coniac vechi,
franuzesc, foarte bun. Pn la sfrit ajunser la o
nelegere i hotrr s acioneze mpreun. Blinov
i fgdui c va nceta jocul de-a democraia i c
nu va mai cuta s ctige populaia de partea sa.
Obligaiile pe care i le luase Meyer fur ndeplinite pe loc. Acesta rupse n bucele mici i arse
ntr-o scrumier mare de argint inventarul tablourilor. De acum nainte nimeni n-o s poat stabili
vreodat ce obiecte de valoare se pstrau n muzeu.
Blinov privea printre pleoapele ntredeschise flacra, urmrind cum se mistuie hrtia care nrutise att de mult relaiile dintre ei. Cu captul igrii
de foi, Meyer mpingea bucelele de hrtie n scrumier, pentru ca focul s ard toate rmiele. Ca
im juctor cu experien, tia c trebuie s-i convingi adversarul de cinstea i sinceritatea inteniilor
tale.
Snt foarte fericit, Ilia Ilici zise Meyer,
turnnd coniacul n pahare ai dovedit c eti
ntr-adevr un om inteligent. De ce s ne certm?
Zmbi i ddu din cap: Avem amndoi nite firi
infernale, nu-i aa?
Da ncuviin Blinov. Trebuie s acordm
respectul cuvenit prinilor notri.
Bine zis! relu Meyer. S bem n amintirea
lor! Dei eti rus, Ivan Ilici, ai n dumneata totui
ceva cu adevrat nemesc. A spune, demnitatea i
nobleea spiritului! Se aplec spre Blinov: Recunoate, eti neam, nu-i aa?
179

Blinov schi un gest de regret:


Ehei, a fi vrut eu, dar nu se poate... Snt rus
sadea, domnule Meyer!
Meyer ddu din umeri, ls paharul i se ridic n
picioare:
La naiba, eti tot att de misterios ca i lada
aceea ferecat. Unde ai fcut rost de ea?
O, asta este o ntmplare de demult rspunse Blinov. Odat i odat o s-i povestesc.
Meyer se aez din nou n fotoliu i mai trase un
timp din igara care se stinsese, privindu-l cercettor pe Blinov.
Vezi zise Meyer dumneata faci ce faci
i-mi trezeti curiozitatea. n ceea ce m privete,
dac m intereseaz ceva, merg pe urmele respective, adulmecnd ca un copoi... Uneori stau i m
gndesc: La ce naiba mi irosesc attea fore? Ce
folos am din toate astea? Da nu m pot stpni,
aa mi-e firea! i Meyer izbucni ntr-un rs forat.
Blinov i puse mna pe genunchi.
Drag prietene vorbi el cu acea simplitate
cuceritoare care l fcea ntotdeauna pe Meyer s
se pun-n gard noi ne-am ntlnit astzi pentru
a srbtori o alian... Recunosc c i-am pricinuit
destule neplceri. Dar mi se pare c i dumneata
te interesezi prea ndeaproape de treburile mele.
De altfel, mputernicirile mele snt diferite de cele
ale unui primar obinuit. Dumneata, probabil, ai
neles lucrul acesta.
M-am convins rosti grav Meyer.
Te ntrebi de ce am venit aici, n acest ora?
S pun mna pe tablourile din muzeu, ori s uneltesc intrigi mpotriva dumitale? Dup umbra care
trecu pe faa lui Meyer, Blinov nelese c nimerise la int. Meyer se ls pe speteaza fotoliului i,
fr s clipeasc, privi fix n ochii interlocutorului
su. Blinov sorbi din pahar. Da spuse el, i
vocea lui calm rsun ncet n camera mic,
luminat slab de o lamp cu abajur albastru ai
avut o impresie foarte proast despre mine, Meyer!
Din pcate, deocamdat nu-i pot spune mare
180

lucru... Nu tiu ce-o s se ntmple n viitor, pentru


c soarta mea nu se hotrte aici.
Dar unde? ntreb Meyer i se aplec cu tot
corpul nainte.
La Berlin zise Blinov. i mai mult s nu
m ntrebi, c nu-i spun. Crede-m, este n interesul cauzei ca noi s mergem spre aceeai int,
ns fiecare pe drumul lui. Este absolut necesar ca
locuitorii oraului s aib ncredere n mine. Se
aplec spre Meyer i, cobornd glasul, opti: La
un moment dat a fost vorba s se organizeze un
detaament de partizani. Eu trebuia s plec mpreun cu acest detaament n pdure...
Meyer ddu nelegtor din cap.
Ei, i? Mai departe? ntreb el.
Acum nu mai e timp: evenimentele de pe
Don se precipit.
Meyer trase adnc din igara de foi. Era dezamgit. Primarul nu-i spusese de fapt mare lucru.

181

XIX

N MISIUNE

Kolesnik nu putea s doarm. l dureau alele i-l


frmntau gnduri negre. Ce se va-ntmpla cu
detaamentul, dac Ghenadi Andreevici n-o s fac
rost de provizii?
ranii i-au informat c la Malinovka exista gru,
iar grul sta ei l-au ngropat ntr-un loc de care
este foarte greu s te apropii. Groapa se gsete
chiar alturi de casa unde nainte se afla Sovietul
stesc i unde acum locuiesc poliaii. Fr lupt nu
vor reui s ia grul. Ei, i! La urma urmei, acolo
nu snt prea muli poliai. Important este s-i ataci
prin surprindere.
Kolesnik se gndea cu recunotin la acei oameni simpli, muli la numr, care, nfruntnd primejdiile, se furiau pe potecile tinuite ale pdurii,
s aduc partizanilor veti importante. Prin ochii
lor, partizanii puteau urmri fiecare pas al hitleritilor, pn n satele i ctunele cele mai ndeprtate...
Datorit acestui ajutor nepreuit reuiser ca n
ultimele sptmni s atace trei convoaie cu alimente pe care hitleritii le trimiteau pe front. De
asemenea, peste treizeci de camioane Krupp ncrcate cu mine i obuze fuseser aruncate n aer.
Kolesnik i ddea seama c toate acestea nu pot
rmne fr rspuns din partea hitleritilor. Se
atepta la detaamente de pedepsire. Mai ales acum,
dup diversiunea de la gar, hitleritii erau foarte
nverunai. Va trebui, probabil, ca detaamentul de
partizani s-i caute alt ascunztoare.
182

Dar ceea ce-l ngrijora mai mult era faptul c


nu tia n ce fel s afle, cu ajutorul aciunilor de
cercetare, locul unde fascitii urmau s construiasc
sistemul de fortificaii. De cteva ori, statul major
al frontului ceruse partizanilor informaii prin radio
n legtur cu lucrul acesta. Dar pn acum, la
drept vorbind, n-aveau ce s comunice.
Ce-i de fcut? se gndea Kolesnik. S ne strecurm pn la raionul cu pricina? Bine, s presupunem c detaamentul va reui s rzbat pn acolo,
dei l va costa multe jertfe. Totui, pn la urm,
n-o s izbutim s aflm ceea ce este mai important,
i anume: locul unde se construiesc cazematele,
numrul cazematelor, cum va fi organizat sistemul
lor de foc. Pentru ca ofensiva viitoare s se poat
desfura cu succes, avem neaprat nevoie de aceste
informaii.
Cu o sptmn n urm, Kolesnik avusese o ntlnire conspirativ cu Borzov. Nikita Kuzmici
aflase c Blinov pstreaz la el documente importante n legtur cu raionul fortificat. Meyer i le
dduse pentru ca primarul s poat repartiza muncitorii dup necesiti. Se stia c Blinov se bucur
de toat ncrederea gestapoului.
Nikita Kuzmici vzuse cu propriii si ochi cum
primarul ncuiase harta n lada ferecat, n lada
aceea din biroul lui... Dac ar fi reuit s-o sparg!...
Ar fi fost de ajuns s fotografieze documentele!
Dar Borzov nu tia cum se deschide lada aia blestemat. Nimeni n afar de primar nu tia s umble
la ea. Blinov era convins c secretul ncuietorii nu
poate fi aflat, de aceea a refuzat i paza special.
Din spusele lui Borzov, lada asta veche n-are nici
mcar gaur pentru cheie, iar pereii de oel snt
att de groi, nct nu-i poi topi nici cu flacra
oxiacetilenic.
Nu le rmnea dect s afle pe alte ci locul unde
se gsete raionul fortificat, unde se construiesc
cazematele, i apoi s treac pe hart datele obinute.
183

Dar cum s ajung pn acolo? Lucrrile se desfurau din plin i fiecare om era inut n eviden.
Dac ar fi aprut vreun strin, ar fi fost arestat
imediat. i chiar dac n-ar fi fost mpucat, ar fi
fost pus cu fora la lucru, iar de fugit de acolo era
aproape imposibil.
n zori, Kolesnik, trecnd pe la Dudnikov, l trezi,
se aez pe patul din ungher i, nfrigurat de nesomn, i ntinse mjnile ngheate spre soba care
mai era cldu.
Ce tot umbli de colo-colo? bombni Dudnikov, aprinzndu-i igara.
Nu pot s dorm...
Tcur. Dudnikov privea prin ferestruia din
tavan, fcut din cioburi de sticl. Razele soarelui,
care se nla din spatele pdurii, inundau bordeiul.
Pn la rzboi, n ora avusese arareori prilejul s
vad cum rsare soarele. Acum, dei se obinuise
att de mult, de fiecare dat era vrjit de strlucirea
zilei ce se ntea.
Kolesnik sri deodat n picioare, dar se lovi cu
capul de brna din tavan, din care pricin se-nfurie
i mai tare.
Oare n-o s putem gsi chiar nimic? se or
el. Nu se poate! Trebuie s gsim o soluie! Trebuie s ptrundem acolo cu orice pre! M-a duce
singur, dar cu nlimea mea, m vede i-un chior...
Dudnikov fuma i-l urmrea n tcere. Fusese
probabil un copil ca i Kolea Ohotnikov! ndrzne, cu mintea ager. A crescut, i acum, poftim ce
namil e! Ridic n joac cinci puduri. i totui e
naiv ca un copil.
i aminti de discuia din ajun pe care o avusese
cu Kolea Ohotnikov. Dup ce-i povestise c-l vzuse pe taic-su n camion, biatul ncepuse s-l
roage s-i ngduie s plece acolo unde fuseser
dui prizonierii. Bineneles c Dudnikov refuzase:
Nu, nu, astea nu-s dect prostii se gndea el
este imposibil!
184

Dar mai trziu, trecnd pe lng conov, l vzu


pe Kolea, care, cu mult nsufleire, cuta s-l conving de ceva pe Kolesnik. Biatul i vntura mereu
esala, artnd undeva, ntr-o parte, iar Kolesnik,
cu umerii puin adui, l asculta atent i posomort.
Zrindu-l pe Dudnikov, Kolea se fstci i se ntoarse spre cal, care mesteca lene nite frunze.
Dudnikov, ia vino-ncoace! strig Kolesnik i-i
fcu semn cu mna. Ai auzit ce m roag?
Am auzit i m opun rspunse tios Dudnikov.
Kolea se ntoarse brusc i n ochi i strluceau
lacrimi:
Facei foarte ru! Foarte ru! A vrea s tiu i
eu ce au ei de gnd cu tata!
Da cum ai s poi ajunge tu singur pn acolo,
asta te-ntreb? se supr Dudnikov. Scoate-i prostiile din cap!
Nu m duc singur, l iau i pe Vitea replic
biatul. i v asigur c n-o s ni se-ntmple nimic.
Cunosc bine toate coclaurile. Ct am hoinrit eu cu
tata... La pescuit, plecam ntotdeauna mpreun.
Kolesnik l privi cu coada ochiului pe Dudnikov.
Ei bine, isprvete de eslat calul i zise el
lui Kolea iar eu o s m mai gndesc... Hai,
Dudnikov! Cnd se ndeprtar i Kolea nu mai
putea s-i aud, Kolesnik spuse: Tare mi-i team
c-o s fug biatul sta! Prea l iubete mult pe
taic-su
Dudnikov oft:
Da, se prea poate...
Apoi intrar amndoi n bordei i discutar ndelung planul lui Kolea, strduindu-se s prevad
greutile care s-ar putea ivi.
Se ntunecase de-a binelea cnd Kolesnik iei din
bordei i-i ordon unui partizan care tocmai trecea
pe acolo s-i trimit la el pe Kolea i pe Vitea. Bieii venir n fug. Kolesnik i pofti s stea jos i
puse pe marginea mesei un borcan cu lapte condensat. Era singura delicates de care reuise s
fac rost. Kolea refuz politicos, iar Vitea se aez
185

pe un scunel, ct mai departe de mas, dei, dintre


toate dulciurile, cel mai mult i plcea laptele
condensat.
Copiii ateptau linitii.
Uite ce este, biei! ncepu Kolesnik. V-am
chemat aici ca s stm de vorb. Mai bine zis, nu
s stm de vorb, ci s ne gndim mpreun... Misiunea pe care vrem s v-o ncredinm e foarte
grea. Spune-mi, Kolea, ai putea s pleci la o distan de vreo treizeci de kilomerti fr s te rtceti?
Sigur, i cu ochii legai!
Kolesnik zmbi:
Iar misiunea este... tii, trebuie s v apropiai ct mai mult de locul unde se afl prizonierii.
S aflai care este raionul destinat fortificaiilor i
s cercetai de departe dac e bine pzit. Ai
neles?
Dar tata? ntreb Kolea, i faa lui palid se
mbujor. N-am s-l pot vedea?
Dudnikov cltin din cap:
Nu, n-ai s poi. i-acum, biei, hai s ne-nelegem: dac e primejdios s v apropiai de locul
unde se afl prizonierii, v ntoarcei imediat napoi. S nu v expunei! Ai neles?
O s v luai boccelele continu Kolesnik.
Dac o s fii oprii pe drum, s spunei c mergei
la nite neamuri, la Belgorod. O s v dm i acte
n toat regula, aa nct nimeni n-o s v poat
suspecta. Se scul n picioare. Ei, deocamdat cam
asta ar fi. Iar acum, ducei-v la culcare. Astfel de
lucruri nu se fac ct ai bate din palme. Trebuie s
chibzuim bine.
Bieii plecar, dar, tulburai, nu nchiser ochii
toat noaptea. i jurar unul altuia s rmn pn
la moarte mpreun i s se ajute n caz c unuia
dintre ei i s-ar ntmpla vreo nenorocire.
Alturi de Vitea se afla borcanul cu lapte condensat darul lui Kolesnik, care-i dduse seama
c Vitea este mare amator de dulciuri. Dar borcanul rmase neatins...
186

XX

PLANUL EVADRII

La nceput, Alexei Ohotnikov crezu c vor fi dui


n afara oraului spre a fi mpucai. Aa se
ntmplase i cu prizonierii din barcile vecine. La
hitleriti, asta se numea operaia de ,,curire . Dar
camioanele, dup ce strbtur periferia oraului,
goneau acum pe drumurile de step. Se prea c
moartea i ocolise deocamdat. Dar unde i duc
oare? i mut n alt lagr? i trimit n Germania?
Strngndu-se unii ntr-alii, prizonierii vorbeau n
oapt, fcnd tot felul de presupuneri.
Dimineaa fuseser trezii la alarm. n faa barcilor se aflau camioanele gata pregtite pentru
drum. Peste un sfert de or, n lagr nu mai rmsese nimeni.
n dreapta lui Alexei, ghemuit lng umrul lui,
Eremenko tremura de frig. nc nu-i revenise de
pe urma contuziei. Muncile grele l istoviser cu
totul. n rndurile din fa se afla Iurenev. Printre
pleoapele lsate pe jumtate privea cmpiile care
goneau prin dreptul lor i se gndea cu ncordare la
ceva. n ochii lui ntunecai licrea o lumini
firav.
Relaiile dintre Iurenev i Alexei erau foarte ciudate. Prea c actorul vrea s se mprieteneasc cu
Ohotnikov, dar cu toate acestea deseori devenea
ursuz i aproape dumnos fa de acesta din urm.
Ba n momentele cele mai nepotrivite ncepuse s
discute cu Alexei despre evadare.
Alexei l ironiza adeseori:
187

Fire de artist! Suflet ginga... n schimb, de-ai


s joci vreodat rolul unui deinut, n-o s mai fie
nevoie s nscoceti nimic: pe toate le-ai trit din
plin!
Iurenev ofta amarnic i nu rspundea. i totui i
legau multe lucruri: lipsurile pe care le ndurau
mpreun, amintirile, cunotinele comune...
Kurt Meyer uitase parc de existena lui Iure-nev.
Asta era, de fapt, o tactic viclean: acorda
agentului posibilitatea de a se acomoda cu viaa
deinuilor, de a-i ctiga simpatia celor din jur.
Dac Iurenev ar fi nceput s acioneze nc din
primele zile, ar fi fost repede demascat. Meyer
juca cu foarte mult pruden, ns Iurenev, care
ndura toate mizeriile laolalt cu deinuii, se nria din ce n ce mai mult. Hitleritii se purtau cu el
cinete, transformndu-l ntr-un copoi fr prea
mare nsemntate. n aceste condiii, viitorul nu-i
putea surde.
,,Bine c nimeni nu tie ceva precis despre mine.
Dac Meyer o s m dea uitrii, pentru toi cei de
aici voi rmne un om cinstit... se gndea Iurenev n clipele de dezndejde, care punea din ce n
ce mai des stpnire pe el. Asta era singura lui
mngiere.
Dar nu dura mult, cci ndat ncepea s se nvinuiasc de laitate. Nu, el n-are voie s renune
la scopul lui. Trebuie s scape de-aici cu orice pre.
n clipele acelea devenea ursuz, nrit, pornit mpotriva tuturor, gata de har.
Zilele se scurgeau monotone, Iurenev nu reuise
s afle nimic important pentru a-i raporta lui Meyer. Se hotrse s conving un grup de prizonieri
s evadeze, iar dup aceea s-i denune. Dar lagrul era foarte bine pzit i toi i ddeau seama c,
deocamdat, orice ncercare de evadare este sortit
eecului.
n timp ce camionul mergea, Iurenev se ntreba
dac va avea mai mult noroc n viitor. Toi prizo188

nierii erau la fel de nefericii. Istovii de rni, de


foame, de munci grele, preau zdrobii cu totul.
Unii dintre ei ns, cu toate suferinele prin care
trecuser, se ineau tari. Dintre acetia fcea parte
i Alexei Ohotnikov, care nu se plngea niciodat.
n clipe deosebit de grele scrnea din dini, dar
tcea, i pentru asta Iurenev l ura de moarte. Ii
fcea mereu impresia c Ohotnikov l suspecteaz.
i, ca s nu se mai chinuiasc, se hotr ca la prima
ocazie s-l piard pe Alexei.
Strbtnd drumurile de ar, ctre prnz camioanele ajunser aproape de un sat al crui nume nu-l
cunotea nimeni. De ntrebat n-aveai pe cine ntreba: n sat nu mai rmsese ipenie de om. Dar
Alexei, care cunotea bine meleagurile acestea,
vzu imediat c de aici pn la Oboian nu era departe.
Cobornd din camion, cercet cu privirea mprejurimile i-i ddu searna c erau ateptai. Satul
fusese mprejmuit cu dou baraje dese de srm
ghimpat. La coluri strjuiau foioare cu santinele.
Nici aici nu-i atepta o soart mai bun dect n
ora.
Prizonierii fur cazai, apoi li se ddu cte o bucat de pine. Doar atta au primit drept hran n
ziua aceea. Alexei cut s fie alturi de Eremenko,
pe care nu-l putea lsa fr sprijin. Eremenko,
care nu prea s aib mai mult de 50 de ani, i
atrsese dragostea celor din jur, fr voia lui.
Scund, usciv, cu trsturi comune, avea nite
ochi ce preau decolorai. n privirea lui struia
ntotdeauna mult calm.
Chiar din primele zile, lui Eremenko, actorul
aa l numea el pe Iurenev i devenise antipatic, dar nu-i putea explica motivul. E drept c
Iurenev se purta cu el foarte distant, chiar cu ngmfare. i astfel cei doi prizonieri cu care era
prieten Alexei nutreau mult nencredere unul fa
de cellalt.
189

Cnd se nsera, casele fur zvorte. Prizonierii se


culcar pe podeaua goal, pe care aternuser nite
paie rmase de anul trecut. Nu li se dduse voie s
fac foc n sob.
Alexei se nveli cu mantaua. Sttea culcat i se
gndea la Kolea. Oare unde se afla biatul lui, singura fiin care-i mai rmsese pe lume? Ct de
cumplit fusese ultima lor ntlnire! Ct de schilodit
era sufletul copilului! Ah, Katia, Katia! De ce-ai
rmas n ora? Ai murit printre primii, i de bun
seam c n-ai reuit s faci tot ce trebuia...
Trecuse o bun bucat din noapte, cnd cineva
atinse uor umrul lui Alexei.
Cine eti? Ce vrei? ntreb el, speriat, deschiznd ochii.
Taci! Eu snt...
Alexei recunoscu vocea lui Iurenev.
Ce s-a ntmplat?
Trebuie s stm de vorb, Despre un lucru
foarte important. Chiar acum...
Ferestrele erau cufundate n bezna de neptruns a
nopii. Alturi de ei sforiau i gemeau n somn
ceilali prizonieri. Lng u, cineva delira i
chema o femeie cu numele de Anna...
Alexei se apropie mai mult de Iurenev, dar acesta
l trase de mnec:
S ieim n tind.
Pind cu pruden ca s nu-i calce pe cei culcai
pe jos, Alexei porni n urma lui Iurenev i, cu
mult greutate, ajunser pn la u. n tind fu
nvluit de frigul nopii care-i cuprinse umerii, furindu-i-se pe sub bluz, i, ca o lab uria de
ghea, i se ls pe piept.
Vino aici! l chem Iurenev, dintr-un col mai
ndeprtat. nchide ua! Uurel...
Alexei, mai mult pe pipite, l gsi pe Iurenev,
dar clc pe o scndur desprins din cuie, care
scri.
Stt! opti actorul, trgnd cu urechea.
190

Pe drum, n fata casei, stteau de vorb santinelele germane. Undeva, departe, urla trist un cine
prsit de stpn. Prizonierul ce dormea lng prag
continua s-o cheme pe Anna lui...
Am ntocmit un plan, ca s putem fugi de-aici
opti grbit Iurenev. M auzi? Alexei ncuviin
din cap i Iurenev continu: Trebuie s vorbeti tu
cu oamenii, s-i lmureti... Cnd o s ne duc la
munc, o s dezarmm santinelele. Dar, bineneles, nu aici, n lagr, ci acolo, pe cmp...
Actorul vorbea n oapt i att de repede, nct
Alexei nu nelegea aproape nimic. Iurenev era de
o nervozitate vecin cu isteria.
Haide s discutm pe-ndelete zise Alexei
cnd Iurenev tcu. E o treab serioas care trebuie
bine gndit.
N-avem timp de gndit! S-ar putea s ne repartizeze n grupe diferite.
Ca s fugi fr s te pregteti temeinic, e ca
i cum i-ai trage singur un glon n tmpl. Ne vor
omor pe toi dac ne grbim...
Atunci, ce-i de fcut? S mai ateptm?
S vedem mai nti cum stau lucrurile.
Iurenev tcu. ntunericul i nvluia cu umbra lui
ocrotitoare.
Degeaba trgnezi tu lucrurile, Ohotnikov:
spuse Mihail cu rutate n glas. Se vede treaba c
nu arzi de nerbdare s fugi.
Vorbeti prostii, Mia! Vreau s triesc aa
cum vrei i tu. Cut prin ntuneric mna lui Iurenev i i-o strnse cu putere. Linitete-te! Fii prudent! i despre asta, nici un cuvnt deocamdat!
Pe drum, bocnind din cizme, trecea o patrul.
Prizonierii se napoiar la locurile lor. Discuia
cu Iurenev l tulbur adnc pe Alexei. Ce noroc c
alturi de el snt oameni att de curajoi ca Mihail!
Ce-i drept, era el cam prea nerbdtor, dar i Alexei
ajunsese la concluzia c e mai bine s acionezi
repede i cu hotrre, dect s mori lent, n fiecare
191

zi cte puin, pierznd orice speran de a te mai


salva...
Alturi de el, Iurenev zmbea prin ntuneric. Zorile care mijeau la fereastr i ddeau parc putere.
Va atepta! Va avea rbdare! Iar la urm, ceilali
vor fi mpucai i nu va mai rmne nici un
martor. Atunci el i va cere lui Kurt Meyer s-i
in fgduiala. Da! Se apropie ziua cnd va ncepe
o via nou.
Iurenev rse ncetior, Alexei l auzi, dar crezu c
Mihail rde n somn...

192

XXI

LA DRUM

n zori, din tabra de partizani ieir doi biei de


ran. Unul dintre ei era nltu i vnjos. Ochii
luminoi i vii te fceau s-i opreti privirea asupra feei lui sincere i arse de soare. Biatul purta o
cma albastr, din pnz de cas, nite pantaloni
negri, cu manetele zdrenuite, i era ncins cu o
curea subire de piele. n picioarele nvelite n
obiele avea nite ghete vechi, peticite i rspeticite, care i pierduser de mult culoarea. Pe spate
i se legna o desgu cu pine.
Alturi de el pea legnat tovarul lui, un bieandru gras i bine legat. mbrcat la fel de prost
ca i prietenul lui, acesta purta peste cma o
hain veche, cu mneeile peticite, iar n picioare
n-avea ghete, ci nite cizme sclciate de iuft. i el
ducea n spate o desag cu pine. n cap aveau
amndoi epci, cenuii, turtite ca nite plcinte.
Bieii mergeau tcui, pind grbii. Plecaser
dintre prieteni, ascultnd cuvinte calde de mbrbtare, sfaturi pentru drum, iar acum rmseser
singuri, cu gndurile i nelinitea lor...
Copacii se nlau vduvii de frunze, iar acelea
care se mai mpotriveau rafalelor de vnt erau
unele vineii, altele de un galben-aprins; de departe
preau esute din fire de aram. Pdurea vuia surd.
Sub paii lor, ramurile uscate trosneau n linitea
sihlei.
Ei, biei!
Fr voia lor, amndoi tresrir. Se oprir, privir
n jur i, la o cotitur a crrii, o zrir pe Maia.
ntr-o bluz militar, cu fust albastr, cu prul
193

adunat la ceaf, prea mult mai mare dect vrsta


pe care o avea.
Ce vrei? o ntreb aspru Kolea.
Maia ntinse bieilor o legturic:
Luai-o cu voi...
Vitea lu legturica i ncepu s-o cerceteze plin
de curiozitate.
Ce-i aici? ntreb el.
Zahr rspunse Maia.
Zahr? D-l imediat napoi! M-auzi? i porunci sever Kolea. De unde am putea avea noi,
nite copii de rani, zahr? E periculos.
Vitea oft i, cu prere de ru, i ddu napoi
legturica.
Luai mcar cte o bucic! i rug Maia.
Mcar cte una!
Vitea l privi rugtor pe Kolea, care nu rezist i
consimi n sil.
Ei, cte una, fie, mai merge! Hai mai repede!
Maia desfcu tremurnd legturica.
Fii cu luare-aminte spuse ea i s v
ntoarcei mpreun!
Bieii simir c li se strnge inima.
Bine mormi Kolea om vedea noi! Ne
ntoarcem repede... Ei, Vitea, am plecat...
Bieii se aternur la drum. La captul potecii,
Vitea se ntoarse. Maia le fcu semn, fluturndu-i
mna, i porni ncet napoi...
Kolesnik le spusese c trebuie s mearg ct mai
mult prin pdure, iar cnd se va sfri pdurea, s
ias la drum. S nu se ascund, s nu fug dac
ntlnesc pe cineva, ci s mearg aa cum merg oamenii care n-au de ce s se team.
Era o zi nsorit, plin de lumin. Zile ca asta,
vara le cucerete cu greu... i mai ia o dat rmas
bun de la toamn i te face s-i par nespus de ru
c pleac...
Copiii nu tiau c n ajun Kolesnik trimisese un
agent de legtur la Nikita Borzov. Trebuia ca
bieul s-i aranjeze cu orice pre o delegaie i
194

s plece la fortificaii. Acolo urma s se ntlneasc cu Ohotnikov.


Kolesnik era nedumerit de ce hitleritii fortific
un raion aflat att de departe de linia frontului. Nu
cumva se tem c trupele lor nu vor reui s in
piept pe malul Donului? Dac se grbesc s se
stabileasc tocmai aici, nseamn c ateapt ofensiva trupelor sovietice i c le e fric de aceast
ofensiv. i dac ntr-adevr aa stau lucrurile, detaamentul de partizani trebuie s fie gata n orice
clip pentru aciuni hotrtoare. De ndat ce va
ncepe ofensiva pe Don, partizanii vor trebui s
distrug spatele frontului hitlerist. Dar asta, ceva
mai trziu...
Bieii ieir din pdure. Tufele din marginea
drumului i ocroteau, mpiedicnd s fie vzui, n
timp ce ei puteau vedea totul pn departe. Drumul
ducea peste cmpuri, spre un sat ntins, cu csue
mici, albe, iar printre ele, altele de crmid
roie... Satul Strijev. Pn acolo mai erau nc
vreo apte-opt kilometri.
Ct timp au mers prin pdure, copiii au fost relativ linitii. n caz de primejdie puteau s se ascund dup primul trunchi de copac, s sar ntr-o
groap, s fug; Pe drum deschis ns nu te poi
ascunde. Glonul te-ajunge oricum...
Da noi de ce ne-am oprit? spuse Kolea, nvingndu-i frica, pe care pentru nimic n lume n-ar
fi vrut s-o recunoasc fa de Vitea. Hai s pornim
mai departe!
i, dnd la o parte ramurile tufiurilor, iei la
drum. Vitea l urm, privind cu team n jur.
Merser cam un kilometru i jumtate, i abia
dup aceea se mai linitir. Nu se zrea nici ipenie. Trupele foloseau foarte rar drumul sta vechi;
la cea mai mic ploaie se desfunda att de tare,
nct pn i tractoarele se mpotmoleau n noroiul
cleios, care fcea ca totul s par o mlatin.
Dar se vede treaba c tocmai acum un intendent
neam fu silit s-o ia pe aici! Bieii auzir huruitul
unui motor, care cretea din ce n ce, i se uitar n
195

urm. Sltnd greoi prin hrtoape, venea un camion


Krupp, ncrcat cu lzi.
nspimntai, bieii pornir care-ncotro. Deabia cnd ajunse pe cmp, Kolea i mai reveni i,
fcndu-i curaj, se ntoarse la osea. Vitea se ascunsese ntr-un tufi, dar, vznd c tovarul su
nu se ascunde, iei apropiindu-se de el.
Vitea, eu cred c e mai bine s mergem
nainte. Dac stm pe loc, hitleritii ar putea crede
c cine tie ce gnduri avem. Las-i s ne vad.
Nu-i fie team, n-or s ne fac nimic!
i bieii, strduindu-se din toate puterile s nu
se uite n urm, pornir linitii mai departe, dei
tare ar fi vrut s-o ia la goan, s fug ct mai departe de camionul uria care se ndrepta spre ei.
Roile masive nghieau vertiginos oseaua. Iat,
camionul a ajuns aproape de tot. n cabin, alturi
de ofer, sta un gefreiter cu faa lat i cnta la
muzicu. Amndoi nemii zmbeau. Cnd maina i
ajunse din urm pe biei, gefreiterul scoase capul
pe geamul cabinei i strig ceva. Bieii nu
neleser nici un cuvnt.
Sus, n camion, pe lzi, edeau trei pistolari care
nu ddur nici o atenie copiilor. Maina trecu, lsnd n urm rotocoale mari de fum neccios.
Ei, vezi, i-am spus eu c n-are de ce s ne fie
fric! zise Kolea. Ce sntem noi pentru ei? Ia, doi
flciai, acolo, .care n-au cum s fac ru...
Vitea tcu i-i terse fruntea nduit cu mneca. Bieii prinseser curaj i mergeau mai siguri,
nainte de a ajunge la Strijev, copiii o luar peste
cmp, ca s ocoleasc satul. Era mai prudent s nu
fie vzui.
Ia te uit, un avion! strig Vitea.
Un avion de vntoare ni din nori i zbur razant deasupra drumului, tind-o apoi peste cmp.
Un Messerschmidt? zise Kolea, mijindu-i
ochii.
Nu, sta nu-i un Messer! la parc-i mai
scurt.
196

Ia te uit, se ntoarce, vine spre noi. Culc-te!


strig Kolea.
Bieii se aruncar n anul din marginea drumului i, n aceeai clip, avionul trecu vjind pe
deasupra lor... Nu, nu era un avion german. Copiii
reuir s deslueasc pe aripile lui stelele roii.
Srir n picioare i ncepur s-l urmreasc cu
privirea. Avionul se ntoarse i din nou o lu pe
deasupra drumului. De data asta, copiii nu se mai
ascunser.
Camionul reuise s strbat probabil mai mult
de un kilometru. Era vdit c avionul cuta s-l
ajung din urm. Deodat se ridic n sus, apoi se
repezi n picaj vijelios asupra mainii. Pe drum se
nl o trmb neagr de pmnt, nsoit de fum
alb. Copiii desluir zgomotul surd al exploziei.
Avionul lu nlime i dispru n nori.
Cteva clipe, bieii sttur locului, ncremenii
de spaim. i revenir ns repede i pornir n
goan spre locul exploziei. Dac ar fi fost mai
mari, ar fi fost mai prudeni. Dar care biat la
vrsta lor putea s-i refuze plcerea de a sosi
primul la locul unei explozii? Cu att mai mult, cu
ct pe drum, n afar de ei, nu se mai afla nimeni.
Lui Kolea, care avea ghete, i era mai uor s
fug. Cizmele de iuft ale lui Vitea ns bocneau
pe lutul uscat de-ai fi zis c bate cineva, cu maiul
n pmnt, dar el se strduia s nu rmn n urma
lui Kolea i alerga, strngnd n mini desaga cu
pine.
Bomba nimerise n plin! Camionul sta rsturnat
ntr-o rn i lzile se rostogoliser ct colo. Cteva
se sfrmaser i n iarb se zreau nite obiecte
ciudate, de mrimea unui ou de gin. Pe o parte
erau vopsite ntr-un albastru iptor, iar pe cealalt,
ntr-un rou foarte viu. Partea roie era prins cu
cpcel metalic, nichelat.
oferul i gefreiterul fuseser omori. Gefieiterul czuse din cabin i zcea culcat pe spate n
drum, strngnd muzicua n mn. Tot aici zceau
197

i cadavrele a doi pistolari. Al treilea nu se zrea


nicieri. l acoperiser probabil lzile.
De-abia cnd ajunser la camion, bieii neleser c n-aveau de ce s se mai grbeasc.
Vitea se aplec i ridic unul din obiectele acelea
ciudate.
Ce-o fi asta oare?
Cred c snt nite climri de campanie
spuse Kolea, fr s fie prea sigur. Partea albastr e
pentru cerneal, iar cea roie este capacul. Vezi,
are un cerc, ca atunci cnd o duci n buzunar, s nu
se verse cerneala.
Da la ce le-o fi trebuind oare attea climri?
se mir Vitea. Numai ntr-o singur lad cred c
snt vreo dou sute de buci.
Nu tiu mrturisi Kolea. Poate c duceau
nite daruri. Ai vzut, gefreiterul cnta la muzicu!
Bieii ncepur s rsuceasc de zor climrile n mn. Tare ar fi vrut s vad dac nu cumva
se deschid, dar le era cam team. Kolea auzise c
hitleritii las adeseori fel de fel de surprize,
arunc ceasuri de mn sau stilouri, care, de ndat
ce le-ai atins, explodeaz.
Deschidem? propuse Vitea.
Kolea ddu din mn:
M rog, hai, deschide!
Da se deschid oare? ntreb Vitea, i deodat
glasul ncepu s-i tremure.
Nici eu nu tiu... Cred ns c trebuie scos
cpcelul.
Cum?
n partea n care se rsucete... Deurubat...
Vitea puse climara n palma stng, o strnse
cu putere, iar cu degetul arttor i cel mare al
minii drepte trase de cpcel. n interiorul climrii se auzi un fsit puternic.
:
Arunc-o, arunc-o imediat! strig Kolea.
ngrozit, Vitea i fcu vnt i arunc ct colo
climara, apoi se ascunser amndoi n dosul
mainii rsturnate.
198

Climara explod asurzitor, ca o bomb de o


sut de kilograme. Cteva schije zburar pe deasupra capetelor copiilor, iar una din ele se nfipse
ntr-un cauciuc al camionului.
Ei, aa climar, mai zic i eu! exclam
Kolea. Astea-s grenade de mn. Se slt puin din
ascunztoarea sa. Ia te uit, dinspre sat vine o
main zise el repede. Hai s plecm!
Nu mai avem timp i rspunse descurajat
Vitea.
i la ce ne-o fi trebuit s punem mna pe grenad? tia care vin au vzut cu siguran explozia.
Hai s fugim!
Unde?
Pe cmp... S lum i grenade, ca s ne aprm cu ele...
Kolea se gndi: Nu se poate s clcm ordinul
lui Kolesnik. Dac fugim, nseamn c sntem vinovai.
Vitka, eu rmn zise el deodat. Iar tu du-te
i ascunde-te n tufiurile acelea... Dac nu-mi vor
face nimic, atunci iei i tu.
i dac-i vor face? ntreb nelinitit Vitea.
Atunci nu mai tiu. Cred c cel mai bun lucru
ar fi s te ntorci napoi... n tabr...
Ba n-am s m-ascund de loc rspunse Vitea, hotrt. O s stau aici la pnd. Dac o s ai
nevoie de mine, i vin n ajutor... ncep s arunc cu
grenade n ei i gata!
Vitea i desfcu desaga, bg n ea vreo cincisprezece climri i fugi n tufiurile care creteau n marginea drumului. Tufiurile acestea alctuiau un fel de insuli pe ntinsul cmpiei. n alt
parte nu se putea ascunde, iar aici era oarecum n
siguran, deoarece nu i-ar fi fost prea uor cuiva
s se apropie de tufiuri, dac de acolo ar fi nceput
s zboare grenadele.
Kolea i potrivi desaga pe spate. Se aplec s
ridice grenadele, dar se opri. Dac-l percheziio199

neaz? O s-l ntrebe de ce le-a luat?... N-o s aib


nici o scuz.
Biruind ispita, se ntoarse i porni n ntmpinarea mainii care se apropia repede. Era un turism
ticsit de soldai. Unul din ei edea clare pe roata
de rezerv din spate i era cu un cap mai nalt dect
ceilali.
Kolea mergea grbit pe marginea drumului;
apucase s parcurg vreo trei sute de metri de la
locul unde fusese bombardat camionul, cnd maina ajunse n dreptul lui i oferul frn brusc.
Alturi de ofer sta pistolarul care scpase cu
via i care acum avea capul bandajat. Pe scaunul
din spate, cu tot trupul aplecat nainte, edea un om
cu cogeamite cpna acoperit de un pr rar i
zbrlit, lsnd s i se vad chelia. Purta o hain
veche, neagr, o cma boit i o cravat legat
strmb. Dup cum a aflat Kolea mai trziu omul era
primarul din satul Strijev. Alturi de el, innd
automatele n mini, edeau doi poliai care priveau
speriai, iar cel de-al treilea, cocoat pe roata din
spate, n-avea, de bun seam, dect un singur gnd:
s nu cad jos.
Ei, flcule! Ce-a explodat acolo? strig
primarul.
Kolea era pregtit pentru aceast ntlnire, dar,
vznd atia oameni narmai, simi c i se usuc
gura.
N-auzi? Pe tine te-ntreb, mpieliatule! ocr
primarul. Putem s ne apropiem? Nu arde nimic?
Nu rspunse ncetior Kolea.
Dar ce-i cu explozia asta?
Nu tiu, nene.
Primarul se uit la poliai i din nou se adres
furios lui Kolea:
Pe tine te-ntreb, m prostule: acolo nu mai
explodeaz nimic?
Nu ngn Kolea, simind aintit asupra sa
privirea pistolarului care edea alturi de ofer.
200

Ei, am plecat! zise primarul, satisfcut de


acest interogatoriu, i fcu semn oferului s porneasc.
Dar chiar n clipa aceea, pistolarul deschise portiera mainii i sri n drum. Se apropie ncet de
Kolea i se opri n faa lui, cu picioarele larg desfcute. Kolea l privi i nelese deodat c totul
este pierdut, c n-o s mai poat pleca. i amintea
bine de soldatul acesta, care fusese de santinel
atunci, la barier, lng gar. Trebuie s fug! Dar
unde? Soldatul o s trag ndat o rafal n urma
lui... Nu-i rmne dect un singur lucru: s stea i
s-i atepte soarta. Ce pcat c n-a luat cteva
grenade cu el! Ar fi aruncat acum una n main,
iar cealalt i-ar fi zvrlit-o la picioare... Ar fi murit
i el, dar ar fi omort i dumanii.
Hitleristul rmase o clip locului. Pe faa lui
slab, cu obrajii supi, se ntinse un zmbet acru.
Apoi se apropie fr grab i l lovi pe biat cu
toat puterea peste obraz. Kolea se prbui la pmnt i, acoperindu-i faa cu palmele, ncepu s
strige ct l inea gura:
Nu da, nene! Ce-ai cu mine? Ce i-am fcut?
Fr s neleag despre ce-i vorba, primarul
urmrea uimit scena. Ce-o fi asta?... La urma urmei, biatul nu prea de loc suspect! Ci dintr-tia nu bat azi drumurile!
Herr Soldat1! spuse el, amestecnd cuvintele
ruseti cu cele nemeti. D-l dracului de Knabe!...
Bitte2!... Sntem grbii!
Hitleristul se ntoarse spre main i ncepu s
strige nfuriat la primar, artnd cu degetul n direcia biatului:
Partizan!... Vaca!... i ridic amndou minile n sus. Bandit! Zwei jungen3! Vaca batrin,
rpciugos!
n sfrit, primarul nelese despre ce-i vorba. Se
vede c soldatul recunoscuse pe unul din bieii
1
2
3

Domnule soldat (n limba german n text). (n.t.)


V rog (n limba german n text). (n.t.)
Doi bieii (n limba german n text). (n.t.)

201

care adusese vaca la gar. Aadar, iat ce pasre


rar i-a picat pe neateptate n mn! O s scoat de
la biatul sta toate informaiile de care are nevoie
i o s-l duc chiar el n ora, la gestapo.
Primarul sri din main, chioptnd de piciorul
stng, se apropie de Kolea i-l nfc de ceaf.
Kolea se smulse i-l muc de mn att de tare,
nct primarul scoase un strigt de durere i-i ddu
drumul. Dar peste o clip, legat burduf, Kolea fu
urcat n main i zvrlit la picioarele poliailor,
care-l priveau batjocoritor.
Stai tu, pui de cea! ocra primarul, ameninndu-l cu pumnul mucat. Ateapt numai puin! Ai s vezi tu acui pe dracu... mpieliatule...
Kolea tcea. Curelele cu care fusese legat i intrau n carne. Nu i-ar fi putut nchipui niciodat
c ar putea s rabde asemenea durere. nainte,
cnd se zgria puin la genunchi, alerga acas s-i
ung zgrietura cu iod. i cnd iodul ncepea s-l
usture, ipa ca-n gur de arpe, cci durerea i se
prea insuportabil. Dar acum rbda. Rbda i
tcea...
Maina mai merse puin i se opri. Primarul, pistolarul i poliaii coborr i ncepur s cerceteze
resturile care mai rmseser din camion, ncrctur i soldai; oferul i aprinse o igar i se
ls pe speteaza scaunului. Treaba lui era s conduc maina. i-apoi, trebuia s rmn careva s
pzeasc partizanul ce fusese prins...
...oferul fuma i, cu coada ochiului, privea
peste umr spre biat. Poate c undeva, n Germania, avea i el un biea ca sta... Se ncrunta,
morfolea igara ntre buze i ofta.
Pistolarul i poliaii traser corpurile celor ucii
la marginea drumului i le aezar unul lng altul.
Primarul trecea ontc-ontc de la o lad la alta.
Era nciudat nevoie mare! Nimic interesant! De-ar

202

fi fost cel puin niscai conserve! Cnd colo, ce s


vezi, nite grenade! Dracu s le ia de grenade!
Doar nu poi s faci sup din ele...
Cu toat durerea ascuit pe care o simea, Kolea
s slt un pic i se ls pe speteaza scaunului. De
aici vedea bine i maina distrus, i tufiul n care
se ascunsese Vitea. Ce mai ateapt? se gndea
amrt Kolea. De-ar arunca odat grenadele! N-ar
scpa unul! i e fric s nu m nimereasc pe
mine!...
Ar fi vrut s strige: Vitea, arunc!, dar se
temea: dac Vitea se fstcete i comite vreo
greeal, vor muri amndoi!
Poate c Vitea are totui dreptate. De ce s
rite? Nici n-are dreptul s-o fac. Cine o s se
ntoarc napoi, la partizani, s-i raporteze lui Kolesnik tot ce s-a ntmplat? Dac Kolesnik o s afle
c i s-a ntmplat o nenorocire, o s trimit alt
partizan. Dar tata n-o s-l mai vad niciodat pe
Kolea al lui...
O explozie puternic rsun aproape de el. ipnd, poliaii se trntir la pmnt. Pistolarul i primarul fugir care ncotro. oferul, speriat de
moarte, apuc volanul i, fr s-i dea seama ce
face, ncepu s mearg napoi. Lucrul acesta l
salv de cea de-a doua explozie, care omor pistolarul ce fugise spre tufi.
Kolea fcu un efort i, adunndu-i toate puterile,
se rsturn peste bordul mainii, cznd la pmnt.
Se zbtea neputincios, strduindu-se s-i dezlege
curelele.
oferul bombnea i njura de mama focului
Deodat primarul se apropie n fug de main.
Cu o singur micare l zvrli pe Kolea pe bancheta din spate, sri n cabin, lng ofer, trnti
portiera, i maina, virnd brusc, porni n goan
spre sat.
Primarul njur tot drumul. Nu putea s neleag ce s-a petrecut. De unde czuser grena203

dele? oferul, care nu tia nici un cuvnt rusesc,


se strduia s-i explice. Vzuse el ceva...
Ei, ai ncasat-o, n-avei de ce v plnge! se
gndea Kolea, mulumit c fusese rzbunat. De fapt
se pregtise pentru tot ce poate fi mai ru, dar era
fericit c nu se nelase n privina lui Vitea. Nu
degeaba se spune c numai n mprejurri grele se
verific adevrata prietenie!

204

XXII

VITEA ACIONEAZ

Vitea intr n desiul tufiurilor i se piti ntr-o


groap nu prea adnc. Deasupra lui foneau ncetior ramurile aproape golae. Fiecare rafal de
vnt desprindea i ultimele frunze, care cdeau pe
gtul i pe minile biatului. Frunzele astea voiau
parc s-l acopere, s-l fereasc de primejdii...
Sprijinit n coate, Vitea urmrea cu ncordare
automobilul care gonea repede n ntmpinarea lui
Kolea. De ce n-o fi rmas cu mine? se gndi
dezndjduit Vitea. Ar fi trebuit s ne ascundem
amndoi! Tare ar fi vrut s ias din adpost i s-l
cheme napoi pe Kolea, dar era prea trziu: maina
frn chiar lng biat.
Tot ce-a urmat a fost ngrozitor. Lovitura puternic a soldatului care l-a dobort pe Kolea, lupta
scurt i inegal ntre Kolea i brbatul acela gras
i chiop, toate astea l-au impresionat teribil pe
Vitea. Netiind ce s fac, ncepu s se agite pe
loc. El, care de obicei era att de nehotrt, acum
voia s se npusteasc n ajutorul prietenului. n
acelai timp ns, Vitea i ddea seama c un
singur pas greit i poate pierde pe amndoi. Trebuia s gseasc o soluie! Chiar i pentru un
lupttor ncercat, cu experien, ar fi fost greu s
rezolve aceast problem. Darmite Vitea, care se
vedea nevoit s ia o hotrre att de plin de rspundere, prima hotrre mare din viaa lui, fr
ajutorul nimnui...
El asculta ntotdeauna supus de acela care l
conducea. Lucrul acesta l scutea de rspundere
pentru faptele sale. Din copilrie fusese crescut n
205

acest spirit. Tatl lui murise cnd Vitea nu mplinise nc trei ani, iar mam-sa i luase asupra ei
toate grijile i nu-i ddea voie s bat mcar un cui
n perete. Avea i slujb, ducea singur trebuburile gospodriei i ngrijea de biat. ,,nva,
fiule spunea ea. Asta este munca pe care trebuie
s-o faci. S nvei!
Vitea urmrea cu nfrigurare pe soldatul neam,
nalt, cu automatul atrnat de gt, mergea furios,
artnd ceva grsanului aceluia chiop, n hain
neagr. Cnd se apropiar mai mult, grsanul fcu
un semn ctre poliai i amndoi ncepur s cerceteze camionul cu mult atenie.
Vitea reui s-i numere inamicii: trei poliai,
soldatul i nenea acela n hain neagr, n total
cinci; cu oferul care rmsese n main, ase...
Destul de muli! i toi narmai pn-n dini!
Vitea se tr printre tufiuri. Vedea cum poliaiul
car lzile, iar pe cei ucii i pune unul lng altul,
la marginea drumului. Din ntmplare, mna lui
atinse desaga, de care uitase cu desvrire. Sub
pnza subire simi climrile. i deodat l fulger un gnd. Ce-ar fi s ia o grenad i s-o arunce
n oamenii acetia vii!... Ar fi groaznic!... Privi n
stnga i, la marginea mainii, zri faa lui Kolea.
Vitea simi o mpunstur n inim. ,,Numai de nu
l-ar omor!
Scoase din desag o grenad, o inu nehotrt n
mn, apoi trase de cpcel cu nfrigurare. Grenada
ncepu s fsie i, fr s-i dea seama ce face,
dorind doar s scape de ea, o zvrli din toate
puterile n drum, iar el se arunc cu faa n jos n
iarb i nchise ochii ca s nu vad nimic.
Explozia zgudui pmntul. Rsunar ipete. Vitea
auzi strigtele, dar i era att de team, nct nu
ndrzni s ridice capul i s se uite. Rmase culcat cu faa n jos. Un minut? Poate i mai mult...
Nu-i ddea seama... n sfrit se hotr i deschise
ochii. Deasupra lui, atingndu-i aproape obrazul,
atrna o frunz mare, galben, cu vinioare sub206

iri, iar pe frunz se tra ncetior o furnic neagr. Vitea privi spre drum. Poliaii zceau nemicai acolo unde i surprinsese explozia. Iar hitleristul i grsanul cel chiop se agitau de colo pn
colo, netiind unde s se ascund. Deodat pistolarul se npusti spre tufri.
Cea de-a doua grenad, minile o nfcar singure... Peste o clip, ea zbur la picioarele hitleristului. Explozia l asurzi pe Vitea. Deasupra capului,
reteznd ramurile, uierar schijele. Cnd i scoase
din nou capul din adpost, pe drum rmsese numai grsanul, care alerga nnebunit spre main.
Dar ce se intmpl acolo?... Grsanul se apleac
i-l nfac pe Kolea! l arunc n main!... Maina vireaz... Vitea fu ct pe-aci s arunce i cea
de-a treia grenad, dar se stpni. O lu la fug ct
l inur picioarele i se npusti asupra hitleristului care zcea n apropiere, ca s-i ia automatul. Dar era prea trziu. Maina porni spre sat cu o
vitez uluitoare, ducndu-l ntr-acolo pe Kolea.
De-abia acum pe Vitea l apuc ntr-adevr frica.
Se ntoarse i ncepu s fug napoi spre pdure...
S ajung ct mai repede la Kolesnik i s-i povesteasc tot. Picioarele l duceau tot mai departe
de locul acela nfricotor.
Cnd n deprtare se zri pdurea nglbenit de
toamn, i ddu seama c poate s se odihneasc
puin i se aez pe marginea drumului. Desaga cu
pine i grenade rmsese acolo, n tufi. Simind
c i-e foame, i aminti de ea.
Vitea era chinuit de ndoieli... Chiar dac va
ajunge pn la Kolesnik, ce se va ntmpla oare?
Kolesnik va trimite cu siguran un grup de partizani n ajutorul lui Kolea, dar pn cnd vor ajunge
la el, Kolea va fi, cu siguran, omort. Pesemne c
au mare nevoie de el, dac i n panica pricinuit
de explozie nenea acela gras nu l-a uitat...
Vitea privea cmpiile largi, plite de bruma
toamnei... i ddea seama c nu trebuie s se ntoarc n tabr. Trebuie s ncerce totul spre a-i
ajuta prietenul.
207

Se aplec, lu automatul de jos, i-l puse pe umr


i porni. nc nu tia ce are de fcut. S ptrund n
sat i s afle unde e inut Kolea? S se piteasc i
s atepte pn-l vor duce la execuie, i atunci s
trag n santinele? Planurile lui Vitea erau copilreti: n adncul sufletului, i el i ddea seama
de lucrul acesta.
La o cotitur a drumului, cnd pn la camionul
distrus rmseser mai puin de dou sute de metri,
Vitea se azvrli n anul din marginea drumului.
Dinspre sat se ntorcea n goan maina care deabia plecase. De data asta nu mai era singur. n
urma ei venea nc una, ticsit de poliai.
Mainile se oprir la o distan respectabil de
tufiuri; poliaii se desfurar n lan i, trgnd
din automate, ncepur sa le nconjoare... Primarul
cel chiop, ieind din turism, le comanda, dar de
ast dat se inea ceva mai la o parte...
Furindu-se, unul dintre poliai arunc n tufiuri
o grenad, i la scurt interval, nc una... Apoi,
srind cu toii n picioare, se npustir unul dup
altul, luind cu asalt tufiurile i rupndu-le
ramurile.
Vitea vzu cum poliaiul care aruncase grenadele
iei din tufiuri, fluturnd desaga lui n mn.
Primarul o lu i-i scutur coninutul pe jos. Apoi
scoase binoclul i ncepu s cerceteze cu atenie
mprejurimile.
Vitea se piti n an. Dac poliaii se vor n-drepta
spre pdure, l vor descoperi numaidect. Pentru
orice eventualitate control automatul. Da, avea
destule gloane: se va apra... Totui ce fac poliaii
acolo? Vitea se slt puin, privi spre drum i-i
vzu cum ncarc lzile n main. Morii nu mai
erau acolo. Pesemne c i puseser n main.
Biatul se culc din nou n an, punnd automatul
n faa lui. Era hotrt s trag de ndat ce poliaii
se vor apropia de el.
Timpul se scurgea chinuitor de ncet. n sfrit
auzi huruitul surd al motorului. ncotro va porni
oare maina? Spre el? Nu, zgomotul se ndeprta.
208

Vitea ar fi vrut s vad ce se petrece pe drum, dar


de data asta se stpni. Mai sttu culcat un timp, i
pe urm se ridic.
Scoase un suspin de uurare. Una dup alta, mainile se ndeprtau, iar n urma lor mergeau poliaii, n front. Pe marginea drumului, cu roile n
sus, rmsese doar caroseria turtit a camionului i
resturile lzilor sfrmate.
Vitea atept pn cnd poliaii se ndeprtar i
se apropie tiptil de locul unde primarul scuturase
desaga lui. Grenadele nu mai erau acolo. n praf se
zreau doar bucile de pine. Ce fericire!
Nisipul i trosnea n dini, dar Vitea mnca lacom;
tare i mai era foame; parc niciodat nu-l
ncercase o foame att de stranic.
Amurgea... Nori grei, ntunecai se lsau tot mai
jos deasupra cmpiei. Vitea simi cum i se prelingeau pe fa picturi reci de ploaie. i ridic gulerul hainei i o ncheie mai bine. Dup ce mnc
pinea, se simi mai n putere spre a porni din nou...
ncotro s-o ia? Ar fi vrut s se apropie ct mai mult
de sat. ,,E cu neputin ca acolo se gndea el ;
s nu dau de oameni buni. Trebuie s ascund
automatul undeva, s ajung pn la prima cas din
marginea satului i s bat la u. Actele mele snt
n regul, aa c poate m vor lsa nuntru...
i Vitea se hotr s atepte pn se ntunec,
apoi s intre n sat. Deodat vzu pe cmp un biat mbrcat ntr-o hain vtuit, veche i ponosit, cu un coule n mn. Biatul se oprea din
cnd n cnd, se apleca, scormonea n pmnt,
arunca ceva n co i pleca mai departe, privind
mereu n jos.
Vitea vru s se ascund, dar se rzgndi. La urma
urmei este narmat, i dac biatul a fost trimis ca
iscoad, n timp ce se va ntoarce n sat, Vitea va
putea s fug i s ajung n pdure.
Dar ce-ar fi s intre n vorb cu el? Lui Vitea i se
prea c biatul l vzuse i c doar se preface a
cuta ceva. Puse automatul pe fundul anului, l
209

acoperi cu scnduri i, ducndu-i minile plnie la


gur, strig:
Ei!
Biatul ridic iute capul i privi n direcia lui.
Ei, tu, de colo! strig din nou Vitea, i-i fcu
semn cu mna.
Biatul, care nu avea mai mult de treisprezece
ani, l vzu i porni n ntmpinarea lui, dar se
apropia cu mult pruden. Couleul l lsase pe
cmp. Se temea s nu i-l fure. Era palid i avea
ochii albatri, iar sprncenele aproape albe. De sub
apc i ieeau uvie de pr blond, crlionat. l
privea pe Vitea cu ndrzneal i curiozitate.
Ce vrei? ntreb el cnd se apropie.
Ce sat e sta? l iscodi Vitea.
Dar ie ce sat i trebuie? rspunse biatul tot
cu o ntrebare, cercetndu-l atent i cu nencredere:
prin locurile astea nu prea gseai biei att de
grai, i sta venise desigur de undeva, de departe...
sta-i Strijev? ntreb din nou Vitea.
Chiar Strijev. Dar tu ce vrei, la urma urmei?
Nu vreau nimic zise Vitea, dnd din
umeri.
Pi numai pentru atta lucru m-ai chemat?
ntreb ironic biatul.
Pentru atta...
Ei, atunci, la bun vedere... i hai, car-te!...
Eu n-am timp de pierdut i ddu s plece.
Dar tu ce faci aici? ntreb Vitea.
Ce, nu vezi? Culeg ciuperci... i zmbi batjocoritor.
Aici? Ce fel de ciuperci? Ciupercile nu cresc
pe cmp. Fr s-l mai asculte, biatul se ntoarse.
Dar Vitea l opri din nou: Ei, tu, ia stai niel!...
ns biatul nu se opri. Vitea nelese c a pierdut singura posibilitate de a afla cte ceva despre
soarta lui Kolea i, n culmea dezndejdii, se hotr
s fac ultima ncercare.
210

Vino-aici, cnd i spun! strig el, amenintor.


Trebuie s stau de vorb cu tine!
Flcul se ntoarse. Pesemne c tonul cu care-i
vorbise Vitea l impresionase i biatul se apropie
din nou.
Tu tii cine snt eu? spuse el, apsat.
Nu.
Eu snt partizan!
Biatul l privi cu nencredere:
Mini!
Ba nu mint de loc! Snt ntr-adevr partizan.
Da cu ce poi s-mi dovedeti? ntreb biatul.
Vitea tcu descumpnit. ntr-adevr, cum ar putea s-i dovedeasc? Doar n-o s-i povesteasc
despre misiunea pentru care pornise la drum!
Deodat, privirea i se opri asupra locului unde, de
sub scnduri, se zrea patul automatului.
Uite ce am eu! i Vitea ridic automatul deasupra capului. Acum m crezi?
Arma l impresion la culme pe biat. Se apropie
i mai mult de Vitea, se ls n iarb, continund
totui s fie foarte prudent.
Da, la urma urmei, tu pentru ce ai venit aici?
ntreb el, privindu-l cu bnuial.
Dac am venit, nseamn c am treab
rspunse Vitea, misterios. Tu mai bine rspunde la
ntrebarea mea.
ntrebarea ta? Nu dau doi bani pe ea! i-o
ntoarse flcul. Ce, crezi c dac ai un automat,
m sperii de tine?
Adic cum, tu n-ai ncredere ntr-un partizan?
se indign Vitea.
Flcul zmbi:
Partizan... ndrugi la minciuni de-nghea
apele! Nu eti nici un fel de partizan! Poate c
taic-tu o fi primar pe undeva, ia te uit ce gras i
umflat eti!
Vitea tcea. Ce argos mai e i biatul sta! Va
trebui totui s rite.
211

Ia ascult! Din satul vostru nu s-a trimis la


gar o vac? ntreb el, tulburat.
Ba s-a trimis murmur biatul, tresrind.
Da pe nsoitorii vacii nu i-au oprit cumva
partizanii?
Ba i-.au oprit...
i nu i-au dezbrcat de haine?
Dezbrcat confirm biatul, cu desvrire
nedumerit; nu mai pricepea nimic. Dar ia spune i
tu, ce culoare avea vaca? tii? Nu cumva era rocat? ntreb el la rndul su.
Nu era de loc rocat, era alb zise Vitea.
Numai botul l avea negru, i n frunte o pat.
Ghiar aa-i! i biatul sri n picioare. Da tu
de unde tii?
Cum s nu tiu dac am dus-o chiar eu!
Unde?
La gar.
Flciaul se uit la Vitea cu o admiraie demn
de o fapt att de curajoas.
Dar tu ai vzut bieii care au adus vaca?
ntreb el.
Nu, pe ei i-au ascuns n tufiuri.
De ce?
Ca s nu ne recumoasc dup aceea. Cte nu
se pot intmpla n via!...
Biatul se apropie de Vitea.
tii tu cine a stat n tufi? ntreb el. Habar
n-ai! i, dup ce fcu o pauz, se lovi cu degetul n
piept: Ei bine, chiar eu! Pe mine mpreun cu
Vaska Lomakin, ne-au reinut partizanii.
Ia te uit! Dar de, la primar ai ncasat-o
zdravn?
Ehei, i nc cum! Atta m-a btut cu ciomagul, c i acum mi-e tot spatele plin de vnti.
Cum te cheam?
Sioma... Dar pe tine?
Spune-mi... Leoa! Vitea se hotrse totui s
nu-i dea n vileag numele adevrat. Ia ascult,
Sioma zise el, trecnd la ceea ce-l preocupa
tu ai vzut pe cine au adus astzi n sat?
212

Vzut! Crj, primarul nostru, a adus cu


maina un biat aa cam ca noi, dar slab i nrit al
naibii... ,,Crj l-a legat de mini i de picioare i
l-a aruncat n beci.
n care beci?
la din casa unde stau poliaii. Casa aia mare,
cu gratii...
Tu ai putea s te strecori pn acolo?
Da de unde! Acuma poliaii snt furioi ca
nite cini turbai! Astzi, pe drum, cineva era ct
pe-aci s-i fac de petrecanie lui Crj...
Grsanul la chiop este primarul vostru?
Al nostru... Gordeev!
Vitea i aminti de un oarecare Gordeev cu care
trebuia s se rfuiasc partizanii; aa i auzise
vorbind ntre ei pe Ghenadi Andreevici i pe Kolesnik.
Pcat c n-am tiut...
i dac ai fi tiut, ce s-ar fi ntmplat?
Nu i-ar mai fi salvat el pielicica!
Sioma l privi atent:
Aadar, tu i-ai...
Eu.
Ei, tii c asta-i grozav... Cu automatul?
Nu, cu grenadele... i-acum, Sioma, ascult,
trebuie s salvm un tovar!
Sioma ddu din umeri:
Noi doi n-o s reuim. Cu un singur automat
nu poi s porneti mpotriva tuturor!
Dar ei ci snt acolo?
Cine? Poliaii? S tot fie vreo zece oameni.
Pi nu-s chiar aa de muli oft Vitea i se
gndi la Ghenadi Andreevici, care trebuia s fie
undeva, pe-aici, prin apropiere, mpreun cu detaamentul su. Eh, dac l-ar gsi! Ia ascult, dar
despre partizani n-ai auzit nimic nou? ntreb el.
Ba da. Am auzit. Azi-noapte se spune c au
dat foc morii din Steblovka.
Steblovka? ntreb Vitea, devenind foarte
atent. Acum i amintea bine c, dup Steblovka,
Ghenadi Andreevici avea de gnd s mearg la
213

Malinovka, deoarece ranii i ntiinaser c


acolo se afl nite fin ascuns ntr-o groap.
De aici i pn la Malinovka e departe?
Nuu! E aproape. S tot fie vreo apte kilometri. Uite, o iei ntr-acolo i Sioma art cu
mna spre apus. Dar s mergi numai drept nainte,
c altfel, n ntuneric, ai s te rtceti. Mergi pn
dai de un pode, iar de acolo, drumul te duce
singur...
Vitea se scul n picioare:
Bine, am neles... Da tu ce faci aici?
Eu? Dezgrop cartofii care au mai rmas n
pmnt. ,,Crj nu ne d voie s ieim din sat i
am plecat pe furi. C doar n-am s crp de
foame...
Vitea i puse automatul pe umr i-i lu rmas
bun.
Ei zise el eu am s plec. Poate c odat
i odat o s ne mai ntlnim...
Mergi drept nainte pn la pode i strig
din urm Sioma. S nu coteti nici la dreapta, nici
la stnga...
ntunericul devenea tot mai des. n zare desluea
raza palid a unui reflector plimbndu-se pe cer.
Vitea mergea anevoie prin noroiul cleios, dar grbea mereu pasul. Voia s ajung la Malinovka n
clipa cnd va ataca grupul lui Ghenadi Andreevici...

214

XXIII

KOLEA, IN-TE BINE!

oferul gonea nebunete i Kolea se lovea mereu


cu capul de portier, dar rbda. Primarul njura de
mama focului i-l amenina c-l mpuc ndat ca
pe un ,,cine blestemat dac nu spune pentru ce a
fost trimis.
La marginea satului, maina frn brusc. Primarul
sri jos i intr ca o vijelie ntr-o cas de crmid,
fr etaj, de unde ieir imediat dou namile de
poliai, care-l nfcar pe Kolea de mini i de
picioare i-l trr n curte. Aici l zvrlir pe pmnt
i-i dezlegar curelele.
Hai, scoal! strig unul din poliai, urcios i
nebrbierit.
Al doilea se cznea s trag un zvor ruginit,
care ncuia o u scund, trainic. Ua asta era de
la beci. Pn la urm, zvorul nepenit ced i
poliaiul deschise ua:
Mar nuntru!
Kolea se cltin i, fr s vrea, se opri n prag.
Din pivnia ntunecoas rzbtea un frig umed.
Eti surd? Intr odat, cnd i se spune!
Poliaiul mbrnci biatul i acesta, mpiedicndu-se, se rostogoli pe treptele de piatr. Ua se
nchise cu zgomot i Kolea se trezi ntr-o bezn de
neptruns. inndu-se cu mna de perete, porni
de-a lungul lui. ntr-un col, se lovi cu genunchii
de un pat de lemn. Pipi patul i se aez ncetior
pe eL. l cuprinse frica. I se pru c aproape de tot
aude pe cineva rsuflnd greu.
E cineva aici? ntreb el.
215

Nu-i rspunse nimeni. Kolea mai ascult o


vreme, cu respiraia oprit. Nu. I se pruse. Era
singur n pivni. Sus, deasupra capului, se auzea
bocnit de cizme. Treptat, biatul ncepu s se
liniteasc. Se ntinse pe patul tare, i asta i se pru
cea mai mare fericire. Nu-i psa c st n ntuneric,
nchis n beci. Era att de istovit, c nu mai dorea
dect s doarm...
i adormi ntr-o clip... Vis c se juca n curte,
acas, cu nite porumbei ce se roteau n zarea albastr, plin de soare. Deodat de pe acoperi sri
tata. Kolea alerg pe crare spre el: Tat! Tat!
i tata l cuprinse n brae...
...Cineva l scutura de umr:
Hei! Scoal!
Kolea deschise ochii. Fusese numai un vis...
innd n mna stng un felinar cu geamurile
murdare, o namil de poliai l trgea cu brutalitate
jos din pat:
La interogatoriu!
Era noapte trziu. Afar btea un vnt rece i
ploua. Scond biatul din pivni, poliaiul i porunci s stea pe loc, iar el bombnea nfuriat, cci
lactul nu se ncuia bine. De ce trebuia s zvorasc un beci gol, unde nu era nimeni, nici el nu
pricepea, dar aa era regula.
Kolea privi repede n jur, s vad dac poate
fugi. La poart se desluea silueta unei santinele
care patrula.
Ferestrele casei erau bine astupate, dar prin crpturi se zrea totui lumin. nuntru se auzeau
voci surde. Ce-o s fac oare cu mine? se gndi
Kolea i, amintindu-i de chipul furios al primarului, se pregti pentru tot ce putea fi mai ru.
Nene, unde m duci? ntreb el.
Las c-ai s vezi tu! bombni poliaiul. Hai
dup mine! .
Urcar nite trepte i intrar ntr-o tind ntunecoas. Poliaiul mpinse ua i o lumin puternic
l orbi pe Kolea. Camera nu era prea mare. ntr-un
216

col, la mas, edea omul oare-l prinsese: primarul


cel chiop.
Cu pleoapa stng lsat puin, se uita batjocoritor la biat:
Ia vin-aici, pui de cea! S m uit i eu niel
la tine!
Kolea naint, oprindu-se n mijlocul ncperii.
Poliaiul rmase la u.
Domnule primar, ce-mi poruncii s fac? ntreb el.
Du-te i adu-mi-l pe poliaiul de serviciu. S
ia cureaua i s atepte la u. Cnd o s am nevoie de el, o s-l chem zise Gordeev i, ntorcndu-se spre Kolea: Vrei s-l chem? Dac nu,
vorbete...
Nu, nu vreau! bolborosi nspimntat Kolea.
Atunci s spui cine te-a trimis la gar!
La care gar?
Gordeev sri n picioare:
Cum la care gar?! Faci pe nebunu? i-art eu ie, mucosule! Vorbete! Hai!
Kolea ncepu s urle ct l inea gura:
N-am fost eu la gar, nene!
Gordeev se apropie de el i-l nfc de guler:
Mini! Tu ai fost! Te-a recunoscut soldatul!
Dar ia spune: cine a aruncat grenadele din tufi?
Ai?
Nu tiu!
Nu tii? Las c-o s tii tu acuica... i
primarul i ddu un pumn zdravn dup ceaf, nct
Kolea se rostogoli pn n colul camerei. i asta
aa, tii, pentru nceput! Primarul se ntoarse,
ntredeschise ua care ddea n odaia vecin i
strig: Haritonov!
Aici, domnule primar! Glasul rguit, de om
btrn, care rsun dincolo de u i se pru lui
Kolea foarte cunoscut.
Cureaua-i la tine?
Da.
Moaie-o n terebentin! Acui o s ai de lucru
cu ea.
217

Am neles.
Gordeev se ntoarse spre Kolea:
Ai auzit? Acuica ncepi tu s vorbeti...
i-ai s spui tot, drguule! Pui de nprc! Deodat se aez n genunchi lng Kolea i ncepu
s-i zmbeasc cu blndete: Haide, las, scoal-te,
te-am speriat numai aa, ca s glumesc! Pe-aici,
biatule, umbl fel de fel de lume, aa c te-am
speriat nadins. Scoal-te i s nu-i fie fric de
mine, nu-i fac nimic! Deschise din nou ua i
strig: Haritonov!
Aici snt, domnule staroste!
D o fug pn la gospodina mea i spune-i
c i-am poruncit s-mi trimit o gin fript i nite
castravei murai... i nu uita de pine!
Am neles rspunse supus glasul care i se
pruse lui Kolea att de cunoscut. n fundul coridorului se auzi trntindu-se cu putere ua de la
intrare.
Ei, vezi, asta-i se hlizi primarul, i faa lui
mare i roie se li toat ntr-un zmbet mieros.
Acum nimeni n-o s aud ce vorbim noi doi. Vino
aici lng mine, puiule, s stm niel de vorb!
Kolea se scul i se aez pe scaun. Primarul se
uita la el pe sub sprncenele stufoase, strduindu-se
s-l priveasc ct mai blnd i nelegtor. Da
rencepu el, dup o tcere mai ndelungat
muli copii ca tine umbl acum pe drumuri, fr
nici un rost... Rzboi! Cei mari se bat, iar copiii
se prpdesc de poman... i eu am un biat ca
tine. l cheam Vovka... Dar tu ncotro te duceai?
La Belgorod zise Kolea, sughind.
De fapt nu se prefcea, pentru c Gordeev l
lovise att de tare, nct biatul se izbise cu umrul
de perete i-l durea.
Aa fcu trgnat Gordeev. Da pe cine ai
tu acolo?
O mtu...
Da prinii ti unde snt?
Tata-i mort i pe mama au dus-o cu sila n
Germania.
218

N-au dus-o cu sila l corect Gordeev


au trimis-o la munc... nelegi?
Kolea sughi din nou i ncuviin din cap.
Ci ani ai? ntreb Gordeev.
Treisprezece.
i cum te cheam?
Stepanov Kostea.
Gordeev se uit n actele lui Kolea, strduindu-se
s compare rspunsurile lui cu cele scrise acolo.
Pentru tine ar fi fost mai nimerit s te joci
de-a hoii i varditii, m Kostea, i cnd colo, uite
n ce dandana ai intrat! Afurisit treab! Ce-o s
m fac cu tine, zu c nu tiu... Lovi cu degetele
lui scurte n marginea mesei, mri ceva i deodat,
ncruntndu-se, zise cu rutate: i pe tovarul tu
l-am prins!
Care tovar? ntreb Kolea, ridicnd capul i
simind c i se strnge inima.
Pe la care a aruncat grenadele din tufiuri...
L-am prins, derbedeul!
Nu-l cunosc glsui Kolea.
Gordeev zmbi:
Ei, dac nu-l cunoti, ai s-l cunoti acuma!
Dac vrei, am s-l chem aici. El o s recunoasc
tot... Mi-a povestit i despre tine... tiu tot, conspiratorule! Scoase o igar i o aprinse. Vorbete mai
bine de bun voie! N-o s peti nimic... Dimineaa o s-i dau drumul. Ei, hai odat, nu te
ncpna!
Nu tiu nimic, nene spuse ncet Kolea,
privind undeva, pe sub mas.
Nu tii? i n glasul lui Gordeev rsun din
nou ameninarea: Gndete-te bine, Kostea, gndete-te!
Kolea tresri. Primarul i spusese Kostea. Prin
urmare, minte c Vitea a fost prins i c a recunoscut tot. Primarul nu tie nimic. Se crede viclean
i vrea s-l prind n curs.
Ridic fruntea i, privind faa ncordat a lui
Gordeev, rosti strduindu-se s par ct mai sincer:
219

S m loveasc trsnetul, dac mint! Mergeam singur pe drum.


Gordeev se ridic nfuriat i zbier cu glas slbatic:
Haritonov!
Ca din pmnt apru un btrn cu musti rocate. Kolea l recunoscu imediat. Era btrnul la
care se dusese n pdure, ca s intre n legtur cu
Ghenadi Andreevici. Btrnul l privea posomort,
de parc l-ar fi vzut pentru ntia oar. n mini
inea o curea.
Arde-l! Snopete-l n bti pe afurisitul sta!
Du-l dincolo!
Haritonov l nfc pe Kolea de umr.
Hai, nu mai sta! se rsti el; n prag se ntoarse:
Cte s-i trag?
Cincisprezece.
Haritonov l privi pe Kolea cu un ochi de cunosctor i cltin din cap.
N-o s reziste, Serafim Timofeevici. i d
duhul. Mai mult de opt, nu merge... Aa scrie i la
regulament.
Bine! Da tu s nu-mi scoi mie ochii cu regulamentul! Dac-o s crape, s-i fie de bine! N-are
dect...
Haritonov l scoase pe Kolea n curte i se ndrept cu el spre o csu de lng gard. De bun
seam c aceast csu care odinioar servise
drept baie poliaii o transformaser n camer de
tortur.
Cnd ajunser lng u, Haritonov privi grijuliu
n jur i opti:
Uite ce e, m biete, de btut, eu n-am s te
bat, dar tu s ipi ct poi de tare! Auzi? Ct mai
tare! S te-aud i starostele...
Deodat, n apropiere, chiar din dosul gardului,
rsunar nite mpucturi. Una, dou!... i-apoi,
lng el, a treia...
Ce-i asta? i Haritonov se opri. Nu cumva
ne-atac? Culc-te, culc-te repede, c acui te-a220

tinge un glon! i se zvrli lng peretele magaziei,


trgndu-l i pe Kolea dup el.
Pe poart intr n goan un om, ndreptndu-se
spre cas.
Alarm! strig el cu glas sugrumat. Alarm!
Partizanii! Mai repede! Uite-i, au i ajuns!
Poliaiul, care reuise s se urce n pridvor, se
ntoarse i trase.
Kolea se zbtea, strduindu-se s scape din minile lui Haritonov, dar acesta l ndes i mai tare
lng peretele de brne.
Stai linitit, m prostule! se stropi el. Vrei s
mori degeaba? Stai s m duc eu nti, c altfel ne
omoar chiar ai notri!
Dar Kolea izbuti totui s se smulg din minile
care l ineau cu putere i se repezi spre poart. Pe
la urechi i uierau gloanele.
Kolea! l strig cineva de dup un copac.
Kolea ar fi recunoscut glasul dintr-o mie:
Fedea, Fedenka!
Culc-te mai repede! strig Kulikov.
n urma lui, cineva fugea n goan. Kolea l vzu
pe Haritonov, care mergea ncet, cu cizmele lui
grele, respirnd anevoie, hrit. Kulikov ridic arma.
Nu trage! strig Haritonov. Snt de-ai votri!
Du-m la comandant!
Din fundul curii, cineva trase.
Cine st n casa asta? Poliaii? ntreb Kulikov.
Chiar ei rspunse Haritonov.
i primarul?
Gordeev?... i el tot aici este.
Se trgea din toate prile. Kulikov alerg spre
partizanii care nconjurau casa ntr-un cerc din ce
n ce mai strns. De undeva rsun apoi glasul lui
sonor: ,,Pred-te! i iari mpucturi. O grenad care explod bubui surd i din nou rpir
rafale scurte de automat. Cineva striga cu glas
dezndjduit. Pe urm totul se cufund n tcere.
Kolea i Haritonov ieir n drum i o pornir
spre locul unde se zrea prin ntuneric un punct
221

mictor. Pe msur ce se apropiau, punctul devenea tot mai mare: vzur o cru ncrcat, caii,
iar lng cai, pe Egorov.
Egorov! strig Kolea.
Btrnul artilerist se ntoarse:
Cine e?
Eu, Kolea.
Kolea! Chiar tu! exclam Egorov. Viu?
Viu i nevtmat!
Lui Vitka s-i mulumeti, c el ne-a gsit i
umflndu-i plrnnii cu aer, Egorov strig: Viteaaa!
Dar unde-i Ghenadi Andreevici? ntreb Kolea. Am adus aici pe cineva care vrea s vorbeasc
cu el.
E n sat. Conduce operaia.
Partizanii rmai de rezerv pentru paz i nconjurar imediat i-i potopir cu ntrebri. Lui
Haritonov toi i artau ncredere, dar puser o
santinel de team s nu fug pn la venirea lui
Ghenadi Andreevici.
mbrncind oamenii, apru i Vitea. Se vedea c
alergase. Abia mai rsufla, i automatul greu, de
captur, i apsa umrul. Se repezi spre Kolea i-l
mbri:
Te-am salvat! E grozav, nu? Eu l-am gsit pe
Ghenadi Andreevici! Cnd i-am spus c eti n
pericol i c trebuie s se grbeasc, a pornit ndat
ncoace, iar eu dup el turui Vitea pe nersuflate.
Era foarte fericit c totul se sfrise cu bine i c
el, Vitea, nu-i pierduse cumptul i procedase aa
cum trebuie.
i mulumesc, Vitka! spuse simplu Kolea.
Era att de obosit, nct nu se mai putea gndi la
nimic. Egorov bg de seam i i propuse lui
Kolea s se urce n cru. Ca s-i fie mai comod,
mut sacii cu fin i i acoperi cu o foaie de cort.
Culcuul era bun i moale. Egorov l nveli cu mantaua lui i biatul adormi. Somn greu, fr vise...
i se prea c, aa dormind, crua l duce departe...
222

Kolea se trezi orbit de lumina soarelui, care-i


fcea loc printre nori. Se slt din culcuul lui i
ddu la o parte mantaua cu care era acoperit. Crua se afla n mijlocul unei curi. Caii, deshmai,
rumegau fnul aezat n grmezi, lng un gard
vechi de scnduri. Tot aici era i Egorov, care i
cosea mneca rupt a bluzei.
Unde sntem, Egorov? ntreb Kolea,
La Strijev.
Zu?! Mie mi s-a prut c-am mers mereu cu
crua. Ct s fie ceasul?
Egorov se uit pe cer, spre norul n spatele cruia
se ascunsese soarele.
Aproape opt. Ei, ia spune, ai luptat pe cinste,
care va s zic? ntreb el.
Am luptat fcu vesel Kolea.
i te-ai sturat?
Pe dracu! Acum a putea s-o iau de la capt!
Dar ce cutm noi la Strijev?
Ghenadi Andreevici a hotrt s nnoptm
aici. Oamenii erau din cale-afar de obosii.
Poliaii unde snt? Dar afurisitul de primar?
Egorov rse pe sub musti:
Toi poliaii ti, mpreun cu primarul lor, snt
de mult n iad i acum i completeaz formularele
de anchet.
I-au mpucat?
N-a scpat nici unul. Numai btrnul tu e
teafr. S-a stabilit c e prieten cu Ghenadi Andreevici.
Dar noi am avut pierderi?
Doi rnii, ns uor.
i Vitka unde-i?
Unde s fie rspunse alene Egorov pesemne c-i sporete pe undeva caloriile. O fi slbit, srcuul de el, din pricina ncercrilor prin
care a trecut.
Kolea sri jos din cru. Somnul n aer liber i
mprosptase puterile. Minile i picioarele nu-l
mai dureau; doar umrul l mai supra niel.
ncotro? ntreb Egorov.
223

M duc s-l caut pe Vitea.


Kolea iei pe poart, i de cealalt parte a uliei
vzu ruinele casei de crmid unde petrecuse attea ceasuri chinuitoare. Toi partizanii erau adunai
acolo. Vzndu-l pe Kolea, Fedea se apropie de el
i-l btu pe umr. Kolea se schimonosi de durere.
Ce-i cu tine, eti rnit? ntreb Fedea.
Nu, n-am nimic, m-am lovit niel.
Din curtea vecin, Vitea se repezi n ntmpinarea lui. Dar unde era oare biatul acela greoi i
timid de pn acum? n douzeci i patru de ore,
Vitea se schimbase att de mult, c prea altul.
Devenise mai vioi i n toate micrile lui se simea ncrederea. Numai pofta de mncare rmsese
aceeai... Vitea inea n mn o bucat mare de
pine.
Kolea! Te cheam Ghenadi Andreevici
strig el.
Ghenadi Andreevici i atepta ntr-una din izbele
din apropiere. Cnd intrar, l vzur stnd la o
mas veche, care se albise de atta frecat cu peria.
n mn inea o hrtie, pe care se strduia s-o citeasc la lumina slab ce intra pe fereastra cu geamurile sparte. Tot aici l gsir i pe Haritonov.
Dup felul cum trgea linitit din igara rsucit
din tutun de cas, Kolea nelese c btrnul nu
minea: era ntr-adevr unul de-ai lor.
Vzndu-l pe Kolea, Haritonov i fcu semn:
Ei, orice s-ar zice, ai avut noroc! Nu i-a fost
ie dat s guti din plcerile bii!
Am avut, ntr-adevr zmbi Kolea.
Stai jos i povestete tot ce s-a ntmplat l
ntmpin Ghenadi Andreevici.
Kolea relat amnunit toate evenimentele petrecute n ajun.
Da, mare greeal ai fcut c nu te-ai ascuns
i tu! Ar fi trebuit s te piteti n tufi mpreun cu
Vitea spuse Ghenadi Andreevici. n cel mai ru
caz ai fi omort i oferul.
224

Dar nici prin cap nu mi-a trecut c pistolarul


acela o s m nface i o s m duc cu ei! oft
Kolea.
Ghenadi Andreevici se scul i ncepu s se
plimbe prin odaie:
n via, multe se ntmpl. Chiar i lucrurile
cele mai neateptate. Dar, cum s-ar zice, bine c
s-a sfrit cu bine! Bine c s-au ales poliaii cu
cte un cociug. Ghenadi Andreevici tcu, privind
copiii. Ei, acum o s v ntoarcei cu noi n tabr.
Kolea se uit la Vitea, ncreindu-i fruntea.
Pi, dac nu mai snt poliai rosti el
n-are cine s ne mai prind i am putea merge mai
departe. Ce zici, Vitea?
Aceast ntrebare era un lucru cu totul nou n
relaiile dintre cei doi biei. nainte, lui Kolea nici
prin gnd nu i-ar fi trecut s-i cear sfatul, i Vitea
aprecie acest lucru.
S mergem mai departe spuse el.
Ghenadi Andreevici i ddea seama ct de primejdios este ca bieii s-i continue drumul, dac
de la primii pai pe care i-au fcut singuri au nimerit ntr-o poveste att de ncurcat.
Sttu mult de vorb cu ei, sftuindu-i s acioneze cu mult pruden i chibzuial. Dar Stremeannoi era hotrt ca a doua zi diminea, dup ce
bieii vor fi odihnii, s-i trimit napoi n tabr.
n vreme ce o parte din partizani efectuase aciuni de cercetare n satele vecine, ceilali i petrecur restul zilei i noaptea n inima pdurii. n
timpul acesta, Kolea i Vitea se odihnir i dormir
pe sturate. Cnd se crp de ziu, Kolea l scutur
pe Vitea, care dormea n cru, ca s-l trezeasc.
Scoal odat! Hai mai repede!
Ce s-a ntmplat? ntreb speriat Vitea, holbndu-i ochii crpii de somn, de sub scurta mblnit cu care se nvelise; cldura i muiase oasele i
nu-i mai venea s se scoale.
Hai s plecm! opti Kolea. Dac Ghenadi
Andreevici ne gsete, nu ne mai d drumul!
225

Vitea oft i cobor din cru.


...i bieii pornir din nou la drum, legnndu-i
n spinare desagii cu pine... Cnd s ias din sat, l
ntlnir pe Sioma, care, plin de bucurie, sri n
ntmpinarea lor.
Luai-m i pe mine! se rug el.
Nu se poate zise Kolea. Noi avem o misiune militar. i, apropiindu-se de Sioma, i opti
la ureche: Din clipa asta, uii cine sntem i uii c
ne-ai vzut! Ai neles?
Am neles repet ntristat Sioma.
Dup plecarea bieilor, Ghenadi Andreevici i
conduse grupul spre tabr. Nici copiii, nici el nu
tiau c asta le-a fost ultima ntlnire...

226

XXIV

PRIETEN SAU DUMAN?

Reprezentantul Todt-ului Schwartzkopf


se nelesese cu eful gestapoului ca toi prizonierii
i localnicii mobilizai la fortificaii s fie evacuai
departe, n spatele frontului, sau omori imediat
dup terminarea lucrrilor. Secretul fortificaiilor
trebuia pstrat cu orice pre.
Meyer venise de cteva ori acolo, privind cum se
spau fundaiile, traneele, cum se instalau carcasele de oel, cum se montau cupolele blindate i
cum fiecare din aceste construcii se acoperea cu
un strat gros de ciment.
eful gestapoului se strduia tot timpul ca Blinov s rmn pe planul doi. Dar din clipa cnd
autoritile oreneti trimiser la construcii ultimul lot de mobilizai se prea c Blinov i pierduse orice interes fa de aceste fortificaii.
Lui Meyer i se raportase c Blinov venise o singur dat la construcii. Primarul cercetase toate
obiectivele, comparnd cu mult atenie amplasarea
lor cu cea de pe harta pe care o inea n mn.
Lucrul acesta i displcu foarte mult lui Meyer. La
urma urmei, acest Blinov i vr nasul acolo unde
nu-i fierbe oala. n aceeai sear, ntlnindu-se cu
Meyer, Blinov i-a spus c vizitase cazematele construite, demonstrndu-i chiar c unele cazematele 11 i 14 nu snt bine amplasate, deoarece se
stingheresc una pe alta, limiteaz sectorul de tragere i, n acelai timp, creeaz n faa lor un spaiu
mort, unde inamicul va putea concentra fore.
Aceast greeal trebuie neaprat ndreptat, i
pentru asta este nevoie s se construiasc n spa227

tele lor, pe un dmb, nc o cazemat care s acopere cu foc tot terenul dintre ele. Era pur i simplu
de neneles cum un primar se pricepea att de bine
la fortificaiile militare. Meyer fu nevoit s-l cheme
imediat la telefon pe reprezentantul ,,Todt-ului,
care ntocmise proiectul raionului fortificat. I se
rspunse c maiorul Werner pleac n aceeai
clip spre el. Acelai Werner, care, cu cteva luni
nainte, fusese rnit pe cnd mergea cu maina.
Bnuiala czuse asupra Katerinei Ohotnikova, i
femeia fusese spnzurat.
Werner se nsntoise i ieise din spital. Cunotea bine mprejurimile i putea s conduc lucrrile n locul lui Schwartzkopf.
De-abia acum se hotr Meyer s ia legtura cu
Iurenev. Rspunsul primit din partea acestuia fu ct
se poate de neateptat. Iurenev i fgduia s-i dea
n scurt vreme informaii foarte importante. Dar
ce anume informaii, nu-i spunea n raport. Acest
lucru l alarm i mai mult pe Meyer. Chiar a doua
zi diminea porni spre lagr pentru a se ntlni cu
agentul su.
La drept vorbind ns, lui Iurenev nu-i mergeau
treburile chiar att de bine cum i se prea lui. Unul
dintre grupurile de ceteni mobilizai la munc
fusese nsoit de Nikita Borzov. Trecnd pe lng
Alexei, ,,bieul i spusese n grab: Ferii-v de
Iurenev, e un trdtor! Se nelege c Nikita
Kuzmici nu tia nimic despre conspiraia pus la
cale de prizonieri, ns cuvintele lui gsir un teren
pregtit.
Nikita Kuzmici trebuia s-i transmit lui Ohotnikov un lucru i mai important: Kolesnik i ddea lui Alexei sarcina de a aduna date privitor la
raionul fortificat. Dar orict s-a strduit Borzov,
n-a putut rmne nici o clip singur cu Ohotnikov.
Alexei nelese c, din moment ce Borzov l-a
prevenit, nseamn c are temeiuri foarte serioase.
n acelai timp, Iurenev le spunea c bieul s-a
vndut hitleritilor. Care din doi era prieten, i care
duman?
228

Cu ct se gndea mai mult la cele ce-i spusese


Nikita Kuzmici, cu att i ddea seama c n Borzov trebuie s aib ncredere. i totui era frmntat de ndoieli. I se prea c cineva vrea s-i dezbine pe cei care fceau parte din grupa lor. Dac
hitleritii ar fi tiut ceva despre evadarea ce se
pregtea, de mult ar fi fost toi arestai. Dac Iurenev este un trdtor, ei trebuie s tie acest lucru,
i dac este, de ce nu acioneaz? Ce mai ateapt?
Dac, dac, dac... Orict i-ai bate capul, nu poi
descurca iele astea att de nclcite.
Alexei pstra o tain mare. Sub o scndur din
izba n care locuia grupa lor gsise o bucic de
hrtie galben de mpachetat i un capt de creion
i desenase pe ea amplasarea tuturor cazematelor
pe care le putuse determina. Erau destul de multe.
Alexei nu tia ce ntindere va avea raionul fortificat, dar puinele informaii de care dispunea erau
suficiente pentru a uura considerabil sarcina trupelor sovietice n ofensiv. Dar cum s transmit
acest plan peste linia frontului? Se hotr s ia
hrtia cu el, n cazul cnd va reui s evadeze. Dac
vor fi prini, va rupe hrtia, iar dac aceasta va
cdea totui n minile dumanilor, e puin probabil
s-i treac cuiva prin minte c liniile nclcite,
desenate parc de o mn de copil, au un anumit
tlc.
Ferindu-se de Eremenko, nu-i destinui secretul
nici lui Iurenev. Dar avea de gnd s-o fac n
eventualitatea c ar fi rnit sau omort.
Dup ntlnirea cu Borzov, Ohotnikov se simi
apsat de o grea povar. ,,Cum s procedez? se
gndea el. S le spun tovarilor c Iurenev este un
trdtor? tirea ar putea provoca panic. S-ar putea
ca ntr-un moment de furie cineva s-i arunce
n obraz actorului tot ce gndete despre el, i
atunci Iurenev, dac ntr-adevr este un agent
provocator, va da crile pe fa. Se va adresa
pazei, ca s-i vin n ajutor, i ne vor aresta pe
loc! Nu-i rmnea de fcut dect un singur lucru:
s simuleze c nu tie nimic. Important era ca Iu229

renev s nu aib nici cea mai mic bnuial c e


privit cu nencredere. Totodat va trebui ca el,
Alexei, s ia iniiativa i, printr-o aciune neateptat, s-i dejoace toate uneltirile.
Trebuie negreit s afle de ce Iurenev caut ntotdeauna s se duc el dup mncare. Ai de mers
mai bine de un kilometru: poate c prin cineva de
la buctrie ine legtura cu efii lui.
Cu alele frnte, Alexei arunc pmntul pe marginea anului. De mult ar fi trebuit s se odihneasc, dar poliaii adunai n jur discut cu nsufleire, rd i nici nu le pas c a trecut de amiaz
i de ceasul de repaus.
Lng el spa i Iurenev. Dezbrcat pn la bru,
ridica n sus cazmaua, zdrobind bolovanii care l
mpiedicau s-i continue munca. Alexei privea
minile lui puternice, braele musculoase, faa
transpirat, cuta de oboseal i buzele strnse, i se
ntreba dac omul acesta care triete alturi de ei,
care mprtete cu ei toate greutile vieii din
lagr ar putea fi un trdtor. Ct de sus ridic el
cazmaua! Cu ct putere o prvlete peste bolovani! Sar scntei! Iat-l i pe Eremenko, care l
ajut pe Iurenev, sprgnd bucile mari de piatr
cu o rang. E cu putin oare ca Mihail s fie omul
gata s-i mplnte un cuit n spate? Sau poate
Borzov... Poate c el e un trdtor? Poate vrea s
se nale n ochii efilor, s vre zzanii ntre prizonieri, s-i fac s se certe?...
Da, hotrt lucru! n primul rnd trebuie s-l verifice pe Iurenev, dar n aa fel, nct acesta s-i
dezvluie mcar pentru o clip adevrata lui fire.
n timpul unei pauze scurte, cnd lsar din mini
cazmalele i hrleele, prizonierii se aezar pe
iarb s se odihneasc; Alexei se apropie de Iurenev i-i ceru cteva fire de tutun. Iurenev consimi bucuros. i ddu i o bucic de ziar vechi.
Peste o clip, fumul albstrui al igrii se nla
deasupra ierbii plite de brum.
M-am hotrt...
230

Ce-ai hotrt? l ntreb Iurenev, privindu-l cu


coada ochiului.
Vezi tu, situaia mea s-a schimbat ntructva
zise Alexei. Eu nu pot... ntr-un cuvnt, eu trebuie s rmn. Nu pot s fug cu voi...
Mia tresri:
i-e team? Ochii lui erau plini de rutate.
Nu, dar asta nu-i o treab pentru mine. Eu
n-am dreptul s risc. Am un copil!...
Mia privi n jur, s vad dac nu trage cu urechea vreunul din paznici.
Asta-i trdare! uier el.
De ce? ntreb calm Alexei. Fiecare e liber s
acioneze cum vrea.
Da, dar oamenii te urmeaz numai pe tine!
Te-ai ntrebat ce-o s se ntimple cu ei? La nceput
i-ai convins pe toi, i acum dai napoi... Nu, aa nu
merge.
Mia vorbea rspicat i cu mult convingere:
arta c acum orice retragere nu mai este o slbiciune, ci o trdare. n ochii lui ntunecai care priveau int, fr s clipeasc, cutnd parc s strpung, era atta rutate, nct Alexei, fr s vrea,
ddu napoi, simindu-se vinovat. Nu! Astfel de
ochi nu mint!
Bine zise el, stingherit am s m mai
gndesc.
Iurenev trecuse prin clipe grele. Edificiul nlat
cu atta trud amenina s se prbueasc. Veriga
cea mai important din planul lui era tocmai prinderea lui Alexei Ohotnikov, care avea schia fortificaiilor. Observase de mult unde i ascunde el
hrtia. i din comportarea lui nelese ce nseamn
de fapt aceste linii i punctioare, care preau att
de nevinovate. Fixase i ziua cnd trebuiau s evadeze. Curnd vor fi mutai n sectorul vecin, n satul Kuzneovka. Un grup de prizonieri este escortat
de obicei de doi-trei soldai. Oamenii, istovii i
dezarmai, n-au cum s fug. Discutnd planul aciunii, Iurenev le propusese s atace soldaii din escort n cmp, s-i omoare, s le ia armele i, m231

prindu-se n grupuri mici de trei-patru oameni, s


se strecoare spre linia frontului.
Bineneles escorta va fi prevenit din timp. Opunnd rezisten, ei vor ncepe s trag. De dup
movilele aflate acolo vor sri ali soldai n ajutorul
lor. Ceea ce avea s urmeze l interesa pe Iurenev
numai din punct de vedere al relaiilor lui cu
Meyer. De aceea, simind c planul poate eua, pe
Iurenev l cuprinse groaza i acest lucru l ajut
s-l mai mint o dat pe Alexei.
Ohotnikov se ndeprt ngndurat: asta mai
lipsea acum, ca Iurenev s nceap s-l vorbeasc
de ru! E destul s-i pierzi ncrederea tovarilor,
ca s rmi singur. Toi ncep s te dispreuiasc, i
pn n ultima clip a vieii i merge faima de la
i ticlos.
Din deprtare se auzi deodat glasul rsuntor al
poliaiului:
Sus!
Asta nsemna c n sector au sosit nite mrimi,
pe care deinuii trebuiau s le salute. Alexei se uit
spre sectorul vecin, unde se afla o cazemat aproape
terminat. De acolo venea spre ei un grup de ofieri
nemi. n fruntea grupului era un colonel nalt,
usciv, cu o mutr ngmfat i rea. Lng ei mergea Schwartzkopf, eful antierului, un om scund
i vnjos. Colonelul i arunca priviri furioase. Pe
colonelul acesta nalt, Alexei l cunotea bine. Era
Kurt Meyer, eful gestapoului. Venise de cteva ori
la ei n lagr, i de fiecare dat, dup plecarea lui,
deinuii aveau mai mult de ndurat, deoarece se
luau msuri foarte severe.
Vine ncoace! auzi Alexei oapta ngrijorat a
lui Eremenko.
Iurenev continua s stea pe o movil de pmnt,
sprijinit n lopat i mai sus dect toi ceilali.
Alexei l privi fr s vrea i rmase uimit de ncordarea care i se citea pe fa. Iurenev se uita fix,
dar fr team, la Meyer, care se apropia de el.
Parc atepta s se ntmple ceva foarte important...
232

Meyer se apropie, ddu tcut din cap, privi n


groap, apoi n direcia cazematelor vecine, controlnd dac snt bine amplasate, pe urm se ntoarse
i plec. Nu, Alexei era sigur c nu se nelase.
Vzuse limpede c Meyer schimbase o privire
scurt, dar semnificativ cu Iurenev. Alt dat n-ar
fi acordat nici o atenie acestui lucru, dar acum
fiecare amnunt cpta importana unei dovezi. De
ce Iurenev, uitndu-se la Meyer, ridicase imperceptibil din sprncean? De ce l alesese Meyer, dintre
toi, tocmai pe el i-l privise ntr-un fel deosebit de
atent? Nu mai rmnea de controlat dect un singur
lucru: cine va fi trimis la buctrie, dup mncare? Alexei atepta nerbdtor ora mesei. Dac va
fi trimis Iurenev, lanul se va ntregi cu ultima
verig i nu va mai fi nevoie de alte dovezi.
Cnd sun gongul trei lovituri de ciocan ntr-un tub mare de proiectil se ntmpl un lucru
la care Alexei se atepta cel mai puin: la buctrie
fu trimis chiar el, iar Mihail Iurenev i strig
glume din urm s se ntoarc mai repede i s
nu care cumva s mnnce pe drum din carne
dac se va nimeri ca supa s aib totui carne!...
i Alexei plec... Dar cnd se ntoarse, radia atta
fericire, nct toi se mirar. Reuise oare s capete
o porie dubl, nelnd buctarul? Era un vis pe
care nu i-l realizase nc nimeni.
De ndat ce Alexei puse cazanul jos, Iurenev
ridic repede capacul i privi nuntru, dar rmase
dezamgit. Era mai puin sup ca de obicei i nici
nu mirosea a carne.
Ce motiv ai s te bucuri? l ntreb pe Alexei,
uitndu-se cu rutate la el.
Privirea lui Alexei era ns din nou rece ca ntotdeauna, aproape aspr.
Ce noroc c a fost trimis el dup sup! Altfel
poate c n-ar fi avut loc ntlnirea aceea important, care a schimbat att de mult lucrurile...

233

XXV

O NTLNIRE NEOBINUIT

...Din nou au pornit copiii la drum. Pe Kolea l


mai dureau i acum umrul i ncheieturile minilor, pe care poliaiul i le strnsese zdravn n curele, dar nici c-i mai psa. Ce minunat e s fii liber i sntos! Kolea trecuse prin attea ncercri
n ultimele 24 de ore, nct i se prea c s-a scurs
un an. i molul sta arunc o privire blnd
spre Vitea s-a dovedit a fi un tovar bun! Nu
s-a speriat, nu l-a lsat singur n nenorocire, n-a
fugit...
Ei, ce s-i faci! Dup cum se spune n popor,
datoria e frumoas prin rsplata ei. Va veni ea ziua
cnd Vitea va nelege c i el, Kolea, tie ce nseamn prietenia. Nici nu-i vine s crezi c biatul
sta care scncea ntotdeauna i care se temea pn
i de propria-i umbr a dovedit atta curaj i
iniiativ! A strbtut n fug muli kilometri, pe
drumuri necunoscute, i a reuit s ajung la
Ghenadi Andreevici.
Exist oameni care triesc o via ntreag fr s
dovedeasc nsuiri deosebite. Snt cinstii, contiincioi, muncitori, dar le lipsete tocmai scnteia
care i face s devin eroi. De fapt nu s-a ivit
cremenea care s aprind scnteia n el. Dar de ndat ce un astfel de om e pus n situaii grele, se
constat c nici nu-i pleac supus capul, nici nu se
sperie, ci pornete curajos n ntmpinarea primejdiei, biruind-o.
Aa se ntmplase i cu Vitea. Nici el nsui nu
bnuia ce fore zac ascunse n el. Dar cnd a venit
234

ceasul ncercrilor, a dovedit c nu este slab din


fire, ci, dimpotriv, puternic i sigur de el.
Se poate spune c de-abia acum ntre cei doi
biei se nscu adevrata prietenie; cci prietenia
nu poate exista dac lipsete egalitatea i respectul
reciproc.
n situaia grea n care se gseau bieii, unul
dintre ei trebuia s fie cel care s conduc, i
acesta era Kolea, desemnat de Kolesnik. Dar una
este s pori rspunderea ndeplinirii unei misiuni,
i alta s simi alturi de tine un tovar, s crezi
n el i s tii c, mpreun cu el, nu i-e team de
nici un fel de greuti.
Vremea se nrutea. Vntul gonea deasupra
cmpiilor, aducnd nori ntunecai. Se cernea o
ploaie mrunt ce te ptrundea pn la oase. Drumul se desfundase i picioarele se mpotmoleau n
noroiul lipicios. Nu exista dect o singur soluie:
s mergi pe marginea drumului.
Bieii erau uzi pn la piele. Mergeau tcui,
strduindu-se s-i economiseasc forele. Pn la
destinaie mai aveau vreo 15 kilometri. De dou
ori au fost nevoii s-o ia pe alt drum pentru a ocoli
bombele puse de hitleriti.
ntr-un trziu vzur n deprtare grupuri de oameni care lucrau rzlei pe o cmpie nesfrit. Probabil c erau cei ce munceau la construirea fortificaiilor.
Vitea se simea sleit de puteri i ceru s fac un
popas. Se aezar pe marginea drumului i scoaser
din desagi pinea presrat cu sare. Altceva nu
aveau.
Ei, i-acu ce facem? ntreb Vitea dup ce-i
termin poria i ar mai fi mncat bucuros nc pe
att.
Mergem nainte rspunse scurt Kolea.
Unde?
Vezi tu satul la? i Kolea i art n deprtare nite csue albe, nirate de-a lungul unui deal
cu panta lin. Hai s ncercm s ne apropiem de
el.
235

Dar dac iar or s pun mna pe noi zise


Vitea atunci ce ne facem? Ghenadi Andreevici e
departe acum i nu poate s ne mai scape.
Kolea tcu. De data asta Vitea avea dreptate.
Trebuia s-l asculte pe Kolesnik, s nu intre n sat,
ci s urmreasc din deprtare lucrrile de construcie.
Atunci hai s cutm undeva un stog de fn i
s dormim acolo spuse Kolea. Iar mine diminea o s ne trm pe brnci ct mai aproape de
locurile unde se lucreaz i o s ne uitm.
i la ce-o s ne uitm?
Nu, Vitea sta e nesuferit! Trebuie s-i explici
toate alea ca unui nc. Singur nu pricepe nimic.
Kolea se supr:
S ne uitm pe ce drum o s se duc prizonierii la lucru. i dac izbutim s ne furim mai
aproape de ei, poate c-o s-l vd pe tata.
Asta s-o crezi tu! Parc taic-tu umbl brambura pe cmp!
Ia ascult, m Vitka se rsti Kolea, ieindu-i de-a binelea din srite tu ai auzit ce-a spus
Kolesnik? Dac nu reuim, s ne ntoarcem napoi,
nelegi sau nu?
De neles, neleg oft Vitea. Atunci hai s
mai stm aici, iar la noapte s pornim din nou.
Nu ripost Kolea de ce s mergem prin
ploaie? O s gsim noi un stog de fn i-o s ne-ascundem.
Vitea privi n jur. Aproape de drum se zrea un
stog nalt de fn, decolorat de ploi i vnt.
Uite colo un loc potrivit!
Chiar potrivit! i eu m uitam drept spre el i
nu-l vedeam. Hai s mergem!
Peste cteva minute se craser n vrful stogului, legat jos la poale cu o srm. l legase probabil cineva, ca vntul s nu mprtie fnul. Adpostul era moale i cald i copiii se acoperir cu
fn, care mirosea ptrunztor. Oboseala i cuprindea tot mai mult. Bieii adormir att de adnc,
nct se prea c nici ploaia torenial, nici grin236

dina, nici zpada, nimic pe lume nu i-ar fi putut


trezi.
...i totui Vitea se trezi. Se trezi din pricina unui
zgomot ciudat care se auzea jos, undeva sub stogul
de fn.
Ridic iute capul i ascult. Alturi sforia uor
Kolea i vntul fcea s foneasc fnul... Da, ntr-adevr, nu i se pruse. Chiar sub stog s-ar fi zis
c umbl cineva, tropind din picioare. Ce-o fi
asta? Se auzeau i voci nbuite! Da, este
nendoielnic c vorbete cineva. Dar unde? Poate
c e numai o iluzie auditiv.
Vitea ddu la o parte ncetior fnul de deasupra
capului i se slt s vad ce se ntmpl. Se ntunecase de-a binelea; csuele din deprtare se
pierdeau n ceaa amurgului; nu mai ploua, i n
luminiurile dintre nori se zreau pe alocuri pete
senine de cer. Strduindu-se s nu fac zgomot,
iei din fn i se rostogoli jos. Privi n jur, dar nu
zri nici ipenie de om. Ciudat ns, aici jos, pe
pmnt, vocile se auzeau mult mai limpede...
Poate c oamenii se afl de cealalt parte a
stogului? Vitea se tr spre stnga i glasurile ncepur s se ndeprteze parc. Atunci schimb
direcia i glasurile ncepur s rsune mai limpede,
nc o micare, i le auzi alturi de el. Ciudat lucru:
glasurile veneau din fundul stogului. Vitea atinse
din ntmplare srma care lega stogul, i deodat
unul dintre snopi se mic din loc. Speriat, biatul
se trase napoi: n faa lui apru o gaur rotund.
Vitea i ddu imediat seama c stogul era pus
numai pentru a masca o cazemat, iar n cazemat
se aflau probabil soldai. De bun seam c soldaii nu fuseser acolo cnd el se urcase n stog
mpreun cu Kolea. Ce s fac acum? Cum s
plece?
Vitea ndrept n grab fnul pe care-l rvise, se
culc lng stog i ncepu s asculte cu atenie,
nuntru cineva vorbea rusete.
237

Da, ntr-adevr, m-ai pus pe gnduri se auzi


o voce groas de brbat. Dracu s-i ia cu nscocirile lor cu tot.
Cel cu vocea subire, care se frngea la notele de
sus, dnd impresia c omul se neac, continua probabil s argumenteze.
Trebuie s plecm! Ne omoar, Vasili Dmitrici, zu c ne omoar!
Da ie cin i-a spus toate blestemiile astea?
Nici nu merit s mai vorbim! Ai auzit doar
cu urechile tale,
i, cum s-ar zice, el vorbea despre prizonieri
i mobilizai nu se lsa cel cu glasul de bas. Da
noi ce sntem, m rog?
nelege odat c pentru ei nu este de loc important acest lucru! Ei vor ca nici un oarece s nu
tie unde se afl cazemata asta... Azi sntem noi de
santinel, dar mine, cnd se vor termina lucrrile,
vor ncepe s curee locul, i mpreun cu gunoiul
or s ne-arunce i pe noi... de-a valma... n an...
nelegi?
Care an? ntreb basul, alarmat.
la pe care l-au spat nu demult, cu escavatorul, n spatele satului.
Na-i-o bun! Pi anul e un an antitanc!
Ce tanc? Prostule! De ndat ce se va construi
ultima cazemat, acolo o s-i mpute pe toi cei
care au lucrat la fortificaii. Acum ai priceput?
Da noi n-am lucrat!
n schimb tim mai multe dect ceilali...
Cei din cazemat tcur. Vitea simi miros de
tutun, ce ieea printr-o ambrazur a cazematei ca
printr-o rsufltoare. Pesemne c fumau pe-ntrecute.
Da, zu! S tii c m-ai pus pe gnduri
repet basul. Dar unde s ne ducem, nu m taie
capul...
Ba eu tiu rspunse cellalt. Hai s furm
nite formulare, s ne facem o adeverin c plecm
n Ucraina, ntr-o delegaie, i s-o tergem frumuel...
238

Cred c ai dreptate, m Petea. Altceva nu ne


rmne de fcut... i glasul se prefcu n oapt:
Da ce-ar fi dac am pleca noi la partizani? S ne
cim de ce-am fcut i poate c-or s ne ierte...
Vai de mine, ce tot vorbeti! exclam ngrozit
cellalt. Din lac n pu! Caut i le dovedete c
n-am fost trimii ca iscoade. Ne-atrn de-un pom,
i gata treaba...
Cel cu vocea de bas oft din greu:
Sntem blestemai, Petka! Asta e! Noi n-avem
loc pe pmnt. O s pierim i nimeni n-o s-i
aduc aminte pe unde ne zac ciolanele...
Ei, poftim, alt belea, acum pune-te i tu pe
bocit ca o muiere!... Va s zic s-a hotrt, plecm?
Bine, bine, dar cnd plecm?
Numai s aranjm lucrurile i plecm. Peste
vreo dou sptmni.
Bine! Dar trebuie s mai adunm bani i provizii.
Asta negreit... Ei, m-am dus, Vasili Dmitrici,
curnd vine schimbul i-o s ne caute.
n fundul cazematei se auzir zngnind dou paturi de arm. Vitea ncremeni de-a binelea. Acui
vor iei de acolo! Dar pe unde? i ndat i ddu
seama c, de vreme ce n partea asta este ambrazura, ieirea trebuie s fie n partea cealalt. Biatul nu greise: ieirea din cazemat se gsea ntr-adevr la vreo zece metri, chiar pe panta lin a
dealului. Acolo se afla o trectoare care ddea n
tranee, i pentru a o camufla, fusese acoperit cu
un tufi mare, plantat n mod intenionat.
Poliaii ieir unul dup altul, se oprir puin
locului, privir n jur, pe urm pornir mai departe.
Vitea era ngrozit. Se temea c prietenul su se va
trezi i n felul acesta se va trda.
Poliaii aveau o nfiare jalnic. Unul era nalt,
cu un cap mic ca de pasre, cu umerii nguti, i
umbla cltinndu-se pe picioarele-i lungi. Cellalt,
scund, adus de spate, mergea lng el cu pai m239

runei, continund s gesticuleze. Probabil i aducea noi argumente, ca s-l conving.


Vitea atept pn cnd siluetele se topir n deprtare. Apoi se urc n vrful stogului i l trezi pe
Kolea, care la nceput nu crezu nici o boab din
cele ce-i spunea tulburat Vitea. Povestea era foarte
nclcit. Dar cnd coborr i scormonir mpreun
sub fn, nu mai rmase pic de ndoial. Sub fn se
afla o cazemat n toat regula, dar care deocamdat nu fusese nzestrat cu armament.
Copiii czur pe gnduri. Acum misiunea lor nu
se limita numai la ntlnirea cu tatl lui Kolea;
trebuia s-l avertizeze pe acesta i pe toi cei care
construiau raionul fortificat ce soart i ateapt.
ii minte cum i cheam pe cei doi poliai?
ntreb Kolea.
Da: pe unul Vasili Dmitrici, iar pe cellalt,
Petka... Da de ce m-ntrebi?
Poate c o s ne prind bine s tim!
Eu cred c e primejdios s mai rmnem aici!
zise Vitea.
Ai dreptate... Trebuie s plecm... cu siguran c santinelele intr n cazemat s se nclzeasc, i lucrul acesta se poate ntmpla din clip
n clip.
Bieii ieir la drum. Ct timp sttuser ascuni
n stog se lsase un frig ptrunztor. Sufla un vnt
tios dinspre miaznoapte. Deodat Kolea simi pe
obraji ceva rece. Ridic braul i n palm i czu
un. fulg alb de zpad. i dintr-o dat ncepu s
ning cu fulgi mari i pufoi. Zpada le cdea n
ochi, aproape orbindu-i.
Ce vreme cinoas! bombni Vitea.
Pentru cercetai este timpul cel mai potrivit
rosti Kolea cu nelepciune, dei tremura de frig.
Acum poliaii se vor bga n brlog. La marginea
drumului zrir o ur veche, nruit. Acoperiul
putrezit se prbuise pe alocuri. Uile deschise se
legnau i scrtiau sub rafalele vntului. Kolea se
opri: Ia te uit! Un punct de observaie cum nu se
240

poate mai bun... Vom sta acolo pn diminea, i


dup aceea vedem noi ce-o mai fi...
Dar dac i-n ur se afl ascuns o cazemat?
ntreb Vitea.
Abia rosti cuvintele astea, i din spatele urei iei
o main deschis, n care, alturi de ofer, edea
un ofier hitlerist. Maina travers n goan
distana pn la drum i frn la ciiva pai de
biei.
Ofierul se ridic i strig tios:
Ei, biei, ia venii aici!
Bieii se apropiar. Ofierul i privea uimit i
deodat Kolea recunoscu faa asta mare, cu ochii
aezai departe de rdcina nasului. Era chiar Werner! Acel Werner din cauza cruia murise mama
lui.
i Werner l recunoscu imediat pe Kolea. i aducea bine aminte de biatul care se suprase pe el i
care se ascunsese n hulubrie. O inea bine minte
i pe maic-sa. ntors de curnd n ora, se informase despre ea. Aflase c fusese spnzurat! Pcat!
Werner tia c nu-i spusese nici un cuvnt despre
cltoria pe care inteniona s-o fac, i cu att mai
puin despre scopul cltoriei i itinerarul ei. Kurt
Meyer dduse dovad de prea mult zel! Pcat!
Mare pcat! Iat, biatul ei hoinrete pe drumuri
i probabil c nici nu tie ncotro s-o apuce! La
urma urmei, el, Werner, este vinovat de soarta
copilului, i pentru acest lucru se simte obligat s-l
ajute ct de ct. O s-l ia cu el, i biatul o s-i
ajute ordonanei la treburile gospodriei... S vad
lumea c el iubete copiii. i de bun seam c
ruii vor aprecia acest gest...
ncotro, biei? ntreb Werner, strduindu-se
s le vorbeasc pe un ton prietenos.
La Belgorod rspunse Kolea, privindu-l ncordat pe sub sprncenele ncruntate.
Att de mult! (Werner voise s spun: Att de
departe!) Dar camarad de la tine?
Asta-i Vitea... Mergem la mtua lui.
Werner cuta cu greu cuvintele.
241

Vrei treci la mine? i camarad de la tine. Eu


dat la voi mncare!
Kolea i Vitea se privir, apoi Vitea ddu afirmativ din cap.
Bine ncuviin i Kolea.
Werner deschise portiera din spate. Bieii urcar i maina porni. Tot drumul pn-n sat, Werner
nu-i ntoarse capul spre ei. Tcea i se gndea la
ale lui.
Revenea n locurile acestea, dei n-ar fi dorit. I
se fgduise c va fi trimis n Germania. Dar cnd
s-a constatat c exist nereguli n raionul de fortificaii, i s-a spus c aceasta este ultima misiune
pe care o mai are de ndeplinit aici. Inspectase cazematele construite i vzuse c mai snt o sumedenie de lucruri de fcut. Cazemata ascuns sub
ur fusese adaptat numai pentru mitraliere, dei
ar fi trebuit s fie nzestrat cu tunuri. Iar pentru
alte modificri trebuia timp i iari timp. Asta nseamn c va mai zbovi nc o lun. Cine-i garanteaz lui c n decursul acestei luni n-o s-i treac
cuiva prin cap s repete atacul care era ct pe-aci
s-l coste viaa?
Stnd n spatele lui Werner, Kolea i Vitea tceau abtui. Ce-i ateapt oare acolo unde-i duce
ofierul neam? Nu cumva le ntinde o curs?
Intrar n sat i Werner i duse ntr-o cas nu
prea mare, ocupat de el, i spuse repede ceva ordonanei care-i ieise n ntmpinare. Acesta privi
mirat bieii, clipi din genele lui albicioase, apoi,
cu micri repezi, le porunci s-l urmeze. i conduse
ntr-o ncpere mic care pesemne slujise odinioar stpnilor drept cmar unde mirosea a
oareci i a ln mucegit. n schimb era destul de
cald. Important c aveau un acoperi deasupra
capului.
Bieii aduser din staulul din curte cteva brae
de paie vechi, le aternur pe jos i li se pru c
niciodat nu se instalaser att de bine ca acum.
Ordonana, care le spuse c l cheam Richard, le
242

ddu o cutie de conserve cu carne i dou buci de


pine.
Pn la ziu, nimeni nu-i mai aminti de ei, iar
diminea, Werner i anun c Viktor va lucra la
buctria lagrului, iar Kolea i va ajuta lui Richard. De dormit, Viktor poate s doarm aici. Vitea oft resemnat. Sa vede c asta e soarta lui, s
nimereasc mereu la buctrie!...
Werner era abtut. Avea numai necazuri. n timpul nopii primise o telegram prin care era numit
ef al antierului, iar fostul ef rmnea la ordinele
lui. Nu se ndoia ctui de puin c treaba asta
fusese pus la cale de Meyer, c era rezultatul intrigilor lui. Nu avea ncotro, trebuia s se resemneze. Pentru a scpa ct mai curnd de aici, nu-i
rmnea dect s-i pun pe toi s lucreze n draci!
Nu va crua pe nimeni. Vor lucra zi i noapte fr
ntrerupere. i chiar de-ar fi s crape toi, el nu va
ntrzia nici un minut n locurile astea pline de
primejdii.
Richard l duse pe Vitea ntr-o cas de crmid
din centrul satului; acolo se afla instalat buctria:
tocmai se fierbea terciul pentru prizonieri.
Kolea, narmat cu un cuit, ncepu s-i ndeplineasc sarcina care-i fusese ncredinat: curatul
cartofilor.
Cnd Richard se ntoarse, toi cartofii erau curai cu grij, pui n ceaun i acoperii cu ap. Ordonana ddu mulumit din cap, spuse nveselit ceva
i i art ua. Kolea nelese c deocamdat nu mai
are nevoie de el i iei n uli. Zpada care czuse
toat noapfea se topise, i numai pe alocuri, de-a
lungul gardurilor de nuiele, se mai vedeau fii albe,
ce preau nite iepuri ntini pe pmnt. n spatele
caselor se deslueau dou rnduri de srm ghimpat. Din pricina asta, peisajul, i aa destul de
trist, prea dezolant. Pe uli nu era aproape nimeni.
mprocnd noroiul cu cizmele, trecu n goan un
soldat neam, apoi o main ticsit de oameni. Erau
prizonierii i locuitorii din ora mobilizai la lucru.
243

Toi care nimereau n lagr erau supui aceluiai


regim.
Numai din cteva hornuri ieea fum: casele n
care locuiau ofierii i poliaii. Kolea tia unde se
afl buctria lagrului i porni ntr-acolo, s vad
ce face Viktor.
i iat c se ntmpl ceea ce ateptase el cu atta
nfrigurare, nfruntnd toate primejdiile...
...Vzu de departe irul lung de prizonieri. Fiecare dintre ei inea n mn un cznel de tabl.
Unul dup altul bgau cznelele pe fereastra buctriei i apoi treceau la fereastra vecin ca s-i
ia cznelul cu terci i cteva buci de pine puse
pe capac. Pe urm plecau, innd cu amndou minile cznelul, strduindu-se s nu alunece i s
cad n noroiul lipicios ce se lea sub picioarele
lor. Cu pai nesiguri i ncordai o porneau pe
uli.
Un om nalt, care de-abia i luase cznelul, fcu
un pas greit i fu ct pe-aci s verse cznelul.
Kolea l recunoscu imediat. Era tatl lui
Biatul avea destul experien i nu alerg spre
el. Ar fi nsemnat s se trdeze. tia ns un singur
lucru: c trebuie s-l ajung cu orice pre din urm,
nainte ca acesta s ias din sat. Ct timp tata mergea prin sat, ntlnirea lor putea s par ntmpltoare. Dincolo ns va atrage cu siguran atenia
santinelelor.
Kolea grbi pasul i trecu pe cealalt parte a
uliei pentru a-i iei n fa lui tat-su, dar fr s
se apropie prea mult de el.
Alexei mergea ncet, ducnd cznelul ca pe un
lucru de mare pre. Dac-ar cdea acum, zece oameni,
i aa istovii la culme, vor sta flmnzi douzeci i
patru de ore. Mai bine s mearg ncet. i mergea
alegnd cu grij locul unde s pun piciorul. Dar
orict se strduia, din pricina slbiciunii se cltina
mereu cnd ntr-o parte, cnd ntr-alta.
Vzndu-i printele cum se chinuie, lui Kolea i
se strnse inima de durere. Ct de mult mbtrnise
i ct era de istovit!... Iat, ca s se poat odihni
244

puin, tata a pus cznelul lng gard i i terge


cu mneca ndueala de pe fa...
Era clipa hotrtoare... Kolea l ajunse din urm.
Tat! l strig el ncetior, fr s se opreasc,
i trecu mai departe.
Alexei ntoarse capul i se apuc cu minile tremurnde de gardul de nuiele. Fericit i mirat, l privea pe Kolea, dar totodat n ochii lui se citea o
adnc nelinite. Cum a nimerit biatul n locul
acesta blestemat? Ce face el aici?
Kolea ncetini pasul, dar ntre timp se ivir doi
ofieri, care nu erau de loc grbii. Mergeau i ei
agale, apoi se oprir n dreptul porii. Discutau preocupai i nu prea c se vor despri curnd.
n prezena lor, Kolea nu putea s se apropie de
tatl lui. i fcu numai cu ochiul, zmbind, i coti n
prima ulicioar care-i iei n cale. Mai privi mult
vreme din dosul gardului. Tatl su se ndeprt,
apoi dispru cu totul...
Oh! ct de greu a fost s nimereasc aici. Dar i
mai greu era s ndeplineasc ordinul lui Kolesnik.

245

XXVI

SECRETUL LZII FERECATE

De cteva zile Nikita Borzov nu-i mai gsea


locul.
Un agent de legtur i adusese ordinul lui Kolesnik, i anume de a afla cu orice pre date amnunite privitor la raionul fortificat. Dar cum? Borzov vzuse cum primarul, ntorcndu-se din cltorie, scosese harta din porthart i o ascunsese n
lada lui.
Ct timp Blinov umblase la lad, Nikita Borzov i
urmrise cu atenie minile, locul unde apas, incrustaiile pe care le rsucete, dar pentru nimic n
lume nu putu s memoreze ordinea i direcia n
care trebuiau ele ntoarse i de cte ori anume.
Dac-ar pune mna pe harta asta mcar o singur
dat, de cte eforturi ar fi cruat armata!
Agentul de legtur i relatase i faptul c Kolesnik trimisese copiii n raionul fortificaiilor, cu
misiunea de a-l gsi pe Alexei Ohotnikov i de a
lua legtura cu el.
Nikita Kuzmici l cunotea bine pe Alexei, care
era un om de aciune. Dac Ohotnikov ar fi ajutat
ct de puin, ar fi n stare s fac multe...
Cu mare greutate, strduindu-se s nu trezeasc
bnuiala lui Blinov, Borzov reuise s i se permit
s nsoeasc un grup de ceteni mobilizai la construirea fortificaiilor.
Trei zile cutase fr succes de altfel o posibilitate de a discuta neobservat cu Alexei. Prizonierii erau dui n front, iar dup mncare venea
mereu Iurenev. Nikita Kuzmici l vzuse n faa
246

buctriei, stnd la rnd. Privirile li se ntilnir, dar


Iurenev ntoarse capul.
A, ce plcere s ntlneti un vechi prieten!
rse Borzov, apropiindu-se de el. Vd c nicieri
nu-i pierzi cumptul. Cinele meu url i acum
noaptea, amintindu-i de tine. Plnge c n-a reuit
s-i rup pantalonii...
Probabil c nimeni, n afar de nsui Nikita Kuzmici, n-a neles tlcul acestor vorbe. Iurenev era
convins c bieul l consider o victim a gestapoului, iar ceilali ntr-att se obinuiser cu insultele, c nu le mai ddeau nici o atenie.
Dar aceast ntlnire l-a silit pe Borzov s rite,
optindu-i cteva cuvinte lui Alexei, n prezena tuturor. E adevrat c trecuse foarte repede pe lng
el i reuise s-i strecoare doar o singur fraz,
ns, dup expresia speriat i ncordat a feei
vrului su, Borzov i ddu seama c vorbele lui
au fost auzite i nelese.
Dar oare l crezuse Alexei? Nu bnuia cumva c
este o provocare?
Auzind c Vitea i Kolea plecaser ntr-o misiune
att de grea, se necjise grozav: primejdia era prea
mare. Dar n scurt vreme i ajunse la urechi
zvonul c Werner adpostise n lagr doi biei. E
adevrat c, nimerind dincolo de srma ghimpat,
copiii erau izolai i era foarte greu s iei legtura
cu ei, dar cnd se vor ntoarce n tabr, bineneles
vor aduce multe informaii preioase. Kolea nu va
sta cu minile n sn. Va gsi el o posibilitate s
vorbeasc cu tatl lui. Ceea ce pentru un om n
toat firea este nespus de complicat, pentru un
copil poate deveni un lucru foarte simplu.
Cu ct se gndea ns mai mult la toate astea,
Nikita nelegea c, oricte eforturi ar face, nu va
putea obine dect informaii pariale despre raionul
fortificat. El avea ns nevoie de date complete. i
aceste date exist aici, aproape de tot, n aceast

247

lad blestemat mpodobit cu inte. Nici mcar


nu trebuie s furi cheia pentru a o deschide.
ntr-o zi, plecnd dup treburi, Blinov l rug pe
Borzov s-l atepte n cabinet. Plecase i secretarul
primriei, care lucra tot timpul la masa din vestibul. ntredeschiznd ua ca s-i aud paii cnd vine,
Nikita Borzov se apropie repede de lad i ncepu
s rsuceasc incrustaiile, fcnd eforturi desperate, imitnd micrile primarului. n interiorul lzii
se auzi un cnit, ns capacul nu se deschise.
Broboane de sudoare rece i npdir fruntea, iar
minile i tremurau, dar; nu nimerea de loc. Auzind
pai care se apropiau, Borzov se ndeprt dintr-un
salt de lng lad i mai avu timp s se aeze pe un
scaun aflat la cellalt capt al mesei.
Blinov intr i, dup cum i se pru lui Nikita Kuzmici, arunc o privire atent spre lad, iar apoi se
aez la locul su i ncepu s vorbeasc despre
necesitatea de a reface silozul distrus pentru a
putea depozita acolo giu.
Nikita Kuzmici privea cu atta ur faa lui lat,
linitit, i crarea bine aleas, nct Blinov se ntrerupse dintr-o dat i l ntreb uimit:
Ce-i cu dumneata, Nikita? De ce eti suprat?
Nikita se ls pe speteaza scaunului i se apuc
cu mna de falc:
Nu-i nimic, Ilia Ilici, m doare o msea.
Blinov ddu comptimitor din cap:
Du-te la doctor. Pe mine niciodat nu m-au
durut dinii, dar mi dau seama ct de neplcut trebuie s fie.
Nikita Kuzmici iei, inndu-se cu mna de falc,
i ddea seama c singura soluie este de a-l ataca
pe Blinov n drum, atunci cnd vor pleca din nou
spre raionul fortificat.
Dar i acest plan se dovedi a fi greu de ndeplinit.
Blinov ncetase aproape cu totul s se mai intereseze de construcie, ndreptndu-i toat atenia
asupra muzeului. Sttea zile ntregi n depozitul
muzeului, i Nikita Kuzmici afl c cele mai de pre
248

tablouri fuseser scoase din rame, fcute sul i pregtite pentru a fi evacuate.
,,Asta ce-o mai fi? se gndea Borzov. De ce a
nceput Blinov s se grbeasc? Unde i ce fel de
evenimente snt n pregtire?
Nu putea s-i pun ntrebri primarului, ca s nu-i
trezeasc bnuieli, iar primarul tcea cu ndrtnicie. Observndu-l, Nikita Kuzmici i ddu seama
c eful lui e nervos i ateapt s se ntmple
ceva...

249

XXVII

MISIUNEA TREBUIE NDEPLINIT

Trecur cteva zile, dar Kolea nu reui s-l mai


vad pe tatl su. Richard n-avea de loc intenia
s-o fac pe milostivul. Nu tia nici un cuvnt rusete, dar gesturile lui erau att de elocvente, nct
Kolea se obinui repede s-l neleag dintr-o privire: s spele vasele, s curee cizmele lui Werner
sau, narmndu-se cu un fel de perie, s mture pe
jos. nsui Werner uitase parc de existena biatului. Majoritatea timpului i-o petrecea de altfel la
cmp. Se ntorcea seara trziu i se culca imediat.
Vitea pleca devreme i se ntorcea trziu, mort de
oboseal i flmnd. La buctrie se mnca prost,
iar Kolea, cnd putea, ascundea i pentru el din
ceea ce reuea s ia de la Richard, care se dovedea
foarte gospodros, dar foarte zgrcit.
Odat, ntr-o sear, Vitea se ntoarse tare tulburat.
i fcu lui Kolea semn s-l urmeze n cmar i i
povesti n oapt c n cursul zilei la buctrie se
petrecuse ceva ciudat. Unul dintre prizonieri venise cu cznelul dup mncare. Buctarul un
gefreiter foarte sever i care urmrea ntotdeauna
cu severitate ca poriile s nu fie mai mari dect
cele reglementare i aruncase n cznel o
bucat de carne i n acelai timp i fcuse cu
ochiul. Ce-o fi nsemnnd asta?
Dar cine-i prizonierul? ntreb Kolea.
Nu tiu rspunse Vitea.
El te-a vzut pe tine?
Nu m-a vzut, dar eu am simit c e ceva necurat la mijloc i m-am ascuns dup maina de
gtit. M-am ascuns i am ateptat...
250

Ei zise Kolea poate c gefreiterului i-a


fost pur i simplu mil de el.
,,I-a fost mil! l ngn Vitea. i-ai gsit!
stuia-i pare ru i dup nite cartofi putrezi... Nu,
aici e altceva la mijloc...
Ce crezi c poate s fie? ntreb repede Kolea.
ncepu s-i dea seama cam ce bnuieli l
frmntau pe Vitea.
Prizonierul acela probabil c este un trdtor
i din cauza asta i se d mai mult mncare spuse Vitea.
Lucrurile luau o ntorstur grav. Cum s procedeze? Ei nu tiau nici numele, nici prenumele
prizonierului.
tii ceva? zise Kolea. Hai s ne-ascundem
seara undeva, dup vreun gard, i cnd se vor ntoarce de la lucru, tu s mi-l ari. S vedem din
care grup face parte.
Vitea consimi.
Cu o jumtate de ceas nainte de ora cnd prizonierii erau adui de la lucru, bieii se pitir n nite
tufiuri dese din marginea drumului, n apropiere
de cas. Chiar dac i-ar fi gsit cineva acolo, nu
i-ar fi trecut prin minte c acesta e un punct de
observaie. Nite copii care se joac...
4

Pe drum se ivi, n sfrit, coloana de prizionieri.


Mergeau ncet, abia trndu-i picioarele; pe cei
care erau istovii peste puteri, tovarii lor i duceau de subsuori.
Vitea i urmrea cu ncordare. Uneori i se prea
c l vedea pe omul care venise la buctrie, dar de
fiecare dat i ddea seama c se nelase. Feele
pmntii, istovite ale prizonierilor se deosebeau
prea puin unele de altele.
Iar Kolea l atepta plin de emoie pe tatl lui. De
dou ori l vzuse de departe i de fiecare dat
simea cum dorul i strnge inima. S fii alturi de
el i s nu te poi apropia!
Ia te uit! sta e! fcu deodat Vitea. l vezi?
Cel scund, cu prul negru.
251

Kolea privi n direcia indicat de Vitea i simi


c i se taie picioarele cnd l vzu pe Mihail, care
mergea alturi de tatl lui. Iurenev spunea ceva i
Alexei zmbea posomort. Pe feele lor se citea frmntarea i preau preocupai.
Tata trecu la vreo trei pai de Kolea. Ce-ar fi s-l
strige i s-l opreasc? Dar iat c vine un S.S.-ist
cu automatul... Nu, nu, acum nu se poate!
Cnd prizonierii disprur dup gardul n dosul
cruia se afla lagrul, copiii rmaser descumpnii.
Nu tiau cum s acioneze mai departe. Kolea i
povesti lui Vitea tot ce tia despre Mihail, cum l
salvase, precum i comportarea bnuitoare a btrnilor din beci.
Da, la mijloc e ceva necurat! Se vede c btrnii
aveau totui dreptate.
Ziua fu lung i grea pentru Kolea. Avea senzaia
c pe tatl su l amenin o primejdie foarte mare
i se frmnta cum s-o nlture. Richard l ocri de
cteva ori pentru c se mica ncet i neatent. n
timpul nopii, Kolea i vis pe cei doi btrni. Se
ncruntau suprai la el i i spuneau ceva, dar att
de ncet, nct nu putu s neleag nimic. Se trezi
n zori din pricina frigului i nu mai adormi.
Lu brusc o hotrre. Se va duce n fiecare zi la
buctrie pn cnd se va ntlni cu tatl lui. Trebuie
ca ntr-o zi s fie trimis i tatl lui dup mn- care.
Vzndu-l de departe intrnd pe poart, el i va iei
nainte. Iar apoi, ca din ntmplare, se va ntoarce.
O s mearg aproape unul de cellalt, i acest lucru
nu va putea trezi nici o bnuial.
n dimineaa aceea, Richard nu se putu plnge de
ajutorul su. Kolea se strdui din rsputeri s-i fie
pe plac. Cizmele lui Werner strluceau ca oglinda.
De pe veston fusese curat i cel mai invizibil fir
de praf. Farfuriile de pe mas erau splate i terse
cu grij. Iar lui Richard, personal, Kolea i fcu un
serviciu nepreuit: i aduse din maina intendenei,
care se mpotmolise n noroi, o sticl cu rom.
Richard l plesni peste spate i strig:
252

Sehr gut!1
n gura lui, asta suna ca o laud neobinuit.
n felul acesta, Kolea i cuceri dreptul de a iei
la ora dousprezece din cas. Iei pe poart, innd
n mn un pacheel care-i ddea aerul unui om
plecat dup treburi. n ultimele zile, soldaii care
pzeau lagrul se obinuiser cu el, tiind c lucreaz la Werner.
Kolea iei din cas chiar n clipa cnd rsuna tingirilor toaca. Peste vreo zece minute, pe poart va
intra primul prizonier cu cznelul, iar dup el vor
urma i ceilali.
Biatul porni agale, cercetnd cu atenie drumul.
Porile stteau larg deschise. O santinel cu casca
nfundat pe ochi se plimba de colo-colo.
Pn s ajung la buctrie, Kolea se opri lng
un gard de nuiele. Mai departe era primejdios s
mearg. Dac i astzi va veni Mihail, el trebuie s
se ascund nainte ca actorul s-l observe.
Timpul se scurgea chinuitor de ncet. Drumul
pustiu era plin de bltoace. n sfrit aprur siluetele ntunecate ale prizonierilor.
Iat-l pe primul care, innd cznelul strns la
piept ca pe o pavz, intr n curte. E un osta nalt,
slab, ntr-o uniform militar, peticit. Zmbete victorios: cel care ia primul supa o nimerete totdeauna mai gras.
Dup ostaul cel nalt venea un om cu paltonul
rupt, ncins cu o curea subire. Probabil unul dintre
cetenii mobilizai la lucru. inea cznelul pe
cap, cu o singur mn; avea o apc nfundat pe
frunte, de sub care nu i se vedeau dect mustile
negre. Kolea l privi cu atenie. Nu, sta nu-i Mihail.
Mihail e mai tnr, mai nalt i nu are musti... Pe
urm intrar i ceilali.
Pe tatl su l vzu n chip cu totul neateptat;
el intrase pe poart i nainta ncet pe crarea care
erpuia de-a lungul gardului de nuiele. inea c-

Foarte bine! (n limba german n text). (n.t.)

253

znelul n mna stng, iar dreapta o bgase dup


reverul mantalei.
nainte de a iei n ntmpinarea lui, Kolea i privi
cercettor pe toi care se aflau prin apropiere. Nu,
Mihail nu era printre ei.
Lucrurile se petrecur aa cum i nchipuise,
sau poate c totui puin altfel. Cnd se apropie de
tatl su, acesta se mpiedic de o piatr, czu i
cznelul se rostogoli n noroi. Soldaii de la poart
ncepur s rd. Kolea se apropie, lu cznelul
i-l ddu tatlui su, care i scutura mantaua de
noroi. Santinelele se ntoarser la treburile lor, iar
deinuii care veneau n urma lui se grbir s-i
ocupe rndul. N-aveau ei timp pentru astfel de
fleacuri...
De ce ai venit aici? ntreb ncetior tata i, ca
s mai ctige timp, ncepu s tearg cu mneca
poala mantalei.
M-au trimis rspunse tot att de ncet
Kolea. Tu ai o misiune important: trebuie s
memorezi bine unde se afl cazematele.
Tata l privi cu atenie:
Unde locuieti?
La Werner. Nu snt singur. Am un tovar.
i trebuie s-i mai spun ceva. i cunoti pe poliaii
Vasili Dmitrici i pe Petka?
Da.
Bine. S tii c vor s fug. Le e team c vor
fi omori.
Ei i-au spus?
Nu, eu i cu Vitea am auzit discuia lor din
cazemata de sub stogul de fn... S tii un lucru,
tat i glasul lui Kolea tremur trebuie s
fugi! Te rog foarte mult, tticule, s fugi!
Era primejdios s mai rmn acolo. n apropiere
rsunar paii poliaiului. Ridicndu-i cznelul,
tata porni din nou. Kolea rmase puin n urm, dar
se auzeau totui unul pe cellalt.
i unde s m duc? ntreb tata.
n pdure. ii minte locul unde am adunat
acum doi ani, vara, ciuperci, la rscrucea de dru254

muri? n fiece sear, dou sptmni la rnd, o s te


atepte acolo un om. El o s te conduc.
Tata l ntreb repede:
l cunoti pe Mihail Iurenev? Zice c-a stat
nchis cu tine ntr-o pivni...
Ferete-te de el, tat, se spune c e un trdtor... Buctarul i d o bucat de carne n plus.
Aa... zise tata, mijindu-i ochii. i cnd
pleci tu napoi?
Ct mai repede! Cum reuim s scpm.
Alexei l privi i, grbind paii, adug:
Spune celor care te-au trimis c am s fac tot
ce pot. Ateapt-m pe-aici. Cnd o s mai vin din
nou dup mncare, eu o s scap din mini cznelul
i pe urm o s-l ridic. Pe jos va rmne o hrtie.
Ascunde-o cum trebuie. Dac o vor gsi, teateapt moartea... Voi cuta s fug, dar s tii c e
foarte greu...
Tata i trecu cznelul dintr-o mn n cealalt i
porni grbit spre rndul care se niruise tcut lng
buctrie.
Kolea privi spatele ngust al tatlui i inima i se
strnse din nou, ncletat de o durere cumplit.

255

XXVIII

O LUPT GREA

Toate aciunile lui Iurenev, tot ce spunea, tot ce


propunea i toate insistenele i apreau acum lui
Alexei n adevrata lor lumin. Prea c aflase
foarte puin. Dar bucata de carne pe care gefreiterul
i-o bga pe furi sub capacul cznelului ntregea
tabloul bnuielilor. Numai protecia unui personaj
foarte sus-pus putea sili conducerea lagrului s-i
fac astfel de concesii lui Iurenev.
Astzi, cnd ddu cznelul prin fereastra buctriei, i arunc privirea nuntru i observ
ntr-un ungher ntunecos un biat voinic, cu capul
rotund, tuns ca un arici, care edea pe un scunel i
spla nite ridichi. sta trebuie s fie prietenul lui
Kolea. De-acolo vede el, probabil, toate micrile
buctarului i e sigur c biatul n-a greit.
Lui Alexei nu-i ieea din cap scena aceea mut,
dar att de semnificativ, cnd de Iurenev se apropiase ofierul hitlerist. i amintea de asemenea cu
ct abilitate reuise Iurenev s schimbe discuia n
timpul convorbirii lor de acum cteva zile. ntorsese n aa fel vorba, de parc Alexei ar fi fost un
trdtor. Ct era de viclean! Cu un astfel de om e
greu s lupi, dar trebuie, este absolut necesar, pentru c altfel i va omor el pe toi.
Alexei socoti c a sosit clipa cnd el nu mai are
dreptul s tac. Trebuie s mprteasc i tovarilor si bnuielile care-l frmnt. Dar i de ast
dat trebuie s fie ct mai prudent i mai
prevztor, cci e de ajuns un singur pas greit, i
Iurenev va nelege c a fost demascat.
256

Seara, Alexei i opti lui Eremenko c vrea s


stea de vorb cu el. Profitnd de un moment cnd
toi se pregteau de culcare, ieir n curte i,
aprinzndu-i igrile, se rezemar de gardul de
nuiele. Pn la ora culcrii mai aveau vreo zece
minute i de-a lungul satului se vedeau patrulele de
noapte.
Eremenko ascult cu atenie ce-i spunea n grab
i nclcit Alexei, iar pe faa lui istovit i nebrbierit apru o expresie de nelinite.
i ce-ai de gnd s faci? ntreb el.
Vreau s-l verific pe Iurenev pentru ultima
oar. Ohotnikov i expuse noul su plan.
E cam riscant zise Eremenko, ncreindu-i
fruntea. i dac n-ai s reueti, ce-o s se ntmple?
Oricum, nu avem alt soluie. Dac rmnem
pe loc, pierim. Dac l ascultm pe Iurenev, tot n
an nimerim... Aa c e mai bine s riscm.
Ei, i cu cine ai de gnd s mai vorbeti? l
ntreb Eremenko. Pentru astfel de lucruri, dou
capete nu snt de ajuns.
Da tu ce crezi, cu cine mai putem vorbi?
Cu Kravov.
Locotenentul Iuri Kravov suferea ngrozitor din
pricina deteniunii. Foarte tnr n-avea nici douzeci de ani era un om cinstit i plin de avnt. Nu
se putea mpca de loc cu faptul c viaa lui trebuie
s se sfreasc n dosul unui gard de srm
ghimpat. Uneori i pierdea curajul, umbla
posomort i abtut, dar sufletul lui tnr biruia i
locotenentul redevenea vesel i plin de via. Avea
ncredere n Alexei i, fr s stea pe gnduri, l-ar fi
urmat oriunde.
Da, i cu Iura trebuie s stau neaprat de
vorb rosti Alexei. Dar el e o fire prea nflcrat i mi-e team s nu ne fac vreo ncurctur.
Cu att mai mult trebuie s-l pregtim.
Doi poliai se apropiar de gard.
Ei strig unul intr n cas! Pn la
culcare mai snt dou minute!
257

Eremenko se ndeprt de gard, dar Alexei rmase locului.


Vasili Dmitrici, d-mi te rog un foc! zise el,
adresndu-se unuia dintre poliai care sttea cu
picioarele rchirate.
Ce, eu pentru tine snt Vasili Dmitrici? url
acesta. Nu cunoti disciplina? Hai, car-te, c acu
i-art eu ie!
Poate tu, m Petea, faci rost de un foc? se
adres linitit Alexei celui de-al doilea poliai, care
privea mirat la prizonierul sta att de obraznic.
Du-te, hai, pleac! zise Petea. Ce, ai chef de
vorb? C doar nu eti deopotriv cu noi.
Poate c-o s fim deopotriv. De unde tii c
nu? insinu Alexei. Mine voi ne escortai?
Nu se tie. S-ar putea ca noi s v escortm
rspunse Vasili Dmitrici. Dar ie nu i-e totuna?
Pesemne c nu mi-e totuna, dac ntreb
spuse cu tlc Alexei. Psrile zboar pe cmp i afl
multe lucruri despre oameni! Mine am s stau de
vorb cu voi i intr n urma lui Eremenko n
cas, lsndu-i pe cei doi poliai nedumerii i ngrijorai.
Ce s nsemne aluzia asta ciudat a prizonierului? tie ntr-adevr ceva? Despre ce vrea s vorbeasc cu ei? Umblnd prin satul adormit, se gndir mult timp i se hotrr s nu nceap ei discuia; dar dac prizonierul va insista s intre n vorb
cu ei, s-l asculte. Iar dac va trncni cine tie ce
bazaconii, atunci l vor mpuca pe loc pentru tentativ de evadare.
Dimineaa, Alexei nu reui s se apropie de Kravov, deoarece a fost trezit mai devreme ca de obicei
i dus la cmp, iar n timpul lucrului n-a putut vorbi
din cauza lui Mihail i a celor doi poliai, care se
nvrteau mereu pe acolo. Dup privirile ngrijorate
pe care i le aruncau lui Alexei, acesta i ddu
seama c snt nelinitii. Frmntai-v, frmntai-v i spunea Ohotnikov. O s fii mai cumsecade dup aceea!
258

Privind grupul de oameni care lucrau panic pe


cmpul nesfrit, ar fi fost greu s-i nchipui c aici
au nceput s clocoteasc nite patimi care poate se
vor dezlnui. i vedeai crnd pmnt, montnd
scheletele de oel ale cazematelor, amestecnd cimentul. Nimic nu trda ncordarea lor luntric,
acea tensiune care, dintr-o clip ntr-alta, se poate
transforma ntr-o explozie...
Timpul se scurgea cumplit de ncet. Din sat se
auzi n sfrit mult ateptata toac.
Petka strig cu glas sonor:
Las lucrul! Pauz! i-i privi pe toi cu ochii
lui severi. Iar tu, Iurenev, du-te dup mncare!
Grbe- te-te!
Iurenev apuc iute cu un gest obinuit cznelul
care se afla deoparte i, vesel, fcu din mn tuturor, pornind n grab spre sat. Alexei l privi cu
ur, gndindu-se: ,,Du-te, nemernicule, i ia-i bucata de carne pe care o-nfuleci pe drum!
Acum putea s stea de vorb. Se aez alturi de
Kravov, care se rezemase obosit de fundaia de beton a unei cazemate, ntinzndu-i palmele nguste,
cu degete lungi.
Iura, trebuie s-i comunic un lucru foarte important rosti el, zmbind, pentru ca poliaii care
mncau n apropierea lor, stnd pe nite brne, s
cread c i spune o glum. tim precis c Iurenev
e un trdtor.
La aceste, cuvinte, Kravov sri mpins parc de
un arc, pli i ntoarse spre Alexei o fa att de
schimonosit, nct acesta se sperie.
Nu cred! Nu pot s cred! zise el, aproape ipnd. E o scorneal. Ai vreo dovad?
Alexei nu se ateptase ca vorbele lui s provoace
o reacie att de furtunoas.
Mai ncet, potolete-te! l apuc pe Kravov
de mn i, cu fora, l sili s se aeze la locul lui.
Snt fapte verificate. Eu n-o fac de dragul de a-l
compromite... Dar s fii foarte prudent cu el. Alexei
se abinu s vorbeasc mai mult, deoarece nu tia
ce poate s fac biatul acesta, care este foarte cin259

stit, dar fr un pic de stpnire de sine. Bag de


seam continu sever Alexei nu cumva s te
trdezi fat de Mihail... Poi s ne pierzi pe toi, i
pe tine, i pe noi.
Bine opti Kravov dar eu am s verific.
Eu trebuie s m conving. Nu pot s triesc dac
omul n care am avut atta ncredere e un trdtor.
Alexei se ridic i se apropie de brnele pe care
edeau poliaii.
Poft bun, domnilor poliai! zise el cu o
uoar ironie n glas.
Da tu, m rog, ce pofteti? ntreb suprat
Vasili Dmitrici, privindu-l cu coada ochiului. Iar ai
venit s trncneti?
Vai de mine, se poate? Am de discutat ceva
serios.
Ce discuii putem avea noi cu tine? rse batjocoritor Petka. Treaba ta e s sapi, iar a noastr, s
privim...
Dac nu vrei s stai de vorb cu mine, treaba
voastr fcu Alexei, dnd din umeri. O s vin
ea vremea i-o s v par ru.
Da cnd o s vin vremea aceea? ntreb Vasili Dmitrici, fcnd ochii mici.
Cnd o s terminm toate cazematele. Atunci
o s vin!...
Poliaii se privir ntre ei cu neles.
Haide, haide, d-i drumul! zise Vasili Dmitrici.
Cu ce vrei s ne nspimni?
Alexei pricepu c n adncul inimii amndoi snt
foarte speriai. Snt ei grosolani, ngmfai, dar de
fapt le e team. Le e team fiindc se ateapt s-i
primeasc plata pentru toate cte au fcut. Da,
Kolea i dduse cheia potrivit pentru sufletul
acestor oameni.
Dup munc, s m oprii s stm de vorb
fr martori gri Alexei.
Vasili Dmitrici cltin din cap:
Nu se poate. O s trezim bnuieli. Zi acuma,
c nu te-aude nimeni.
260

Nu se ncpn Alexei acum nu e timp.


Trebuie s lucrm! i se ndeprt de poliai, lsndu-i i mai nedumerii.
ntre timp, Iurenev se ntorsese cu cznelul cu
mncare. Observase c Alexei sttea de vorb cu
poliaii.
De data asta era foarte puin sup, iar steluele
de grsime i boabele de mei se vedeau doar icicolo. Mncau toi, aezai n cerc, lund cu lingura
pe rnd din sup.
Kravov, care de obicei se aeza alturi de Iurenev, i schimb locul i, ducndu-i lingura spre cznel, l privea cu dumnie pe fostul su
prieten. ,,Nu cumva s ne fac pocinogul! se
gndea ngrijorat Alexei. Ru am fcut c i-am
vorbit deschis!
Sfrind de mncat, Iurenev i bg lingura n
carmbul cizmei i aa, n treact, l ntreb pe
Alexei:
Ai tutun?
Am.
Hai fumm!
Se ndeprtar amndoi i Mihail ncepu s-l interogheze.
Despre ce-ai vorbit cu ei? ntreb el, artnd
cu capul spre poliai.
Despre vreme rse Alexei.
Eu nu glumesc! i n glasul lui Iurenev rsun
ameninarea.
Da, de fapt, de ce m descoi? Cu ce drept?
Mihail aprinse chibritul:
Uite care-i adevrul: dup cele ce mi-ai spus,
nu mai pot avea ncredere n tine! Discuia ta cu
poliaii m face s devin bnuitor...
Nu cumva crezi c, hotrndu-m s trdez, a
fi svrit lucrul acesta n vzul tuturor?
i cer n mod categoric s-mi spui despre ce
ai vorbit repet aspru Iurenev. Sau ceea ce voi
face de-acum nainte m privete numai pe mine...
Adic ce vrei s spui?
261

Nu snt obligat s m destinuiesc dumanului


meu...
Aadar, iat cum ai nceput s vorbeti! i
Alexei trase adnc din igar. Bine, f cum vrei!
ntorcndu-se brusc, lu lopata i cobor n cazemat...
Aproape tot restul zilei lucrar alturi, instalnd
cupola de beton. Uneori minile li se atingeau, dar
amndoi i le retrgeau n grab. O ur reciproc,
care pn acum slluise undeva, n adncul fiecruia dintre ei i nu-i gsise mult vreme o porti
de ieire, se aprinsese brusc i ntr-o clip atinsese
paroxismul.
Dar dac sta tie locul unde-mi pstrez schiele? Sau poate l-a vzut pe Kolea? i zise Alexei
i gndurile cele mai negre ncolir n mintea lui,
nvolburndu-se ca un vrtej.
Din pricina muncii ndelungate l durea spatele.
Alexei se ndrept din ale, scrnind de durere. Ct
de bine e s stai mcar cteva clipe nencovoiat, cu
umerii drepi, i s respiri adnc aerul purificat de
prima zpad!
Deodat, privirea lui se opri asupra unei gropi ntunecate din cazemata vecin. Armtura pentru
aceast cazemat ntrzia undeva, pe drum, i Werner ordonase ca pentru o bucat de timp s se ntrerup lucrul.
Alexei vedea parc anul ngust i scurt, o cotitur brusc, apoi o mic distan i alt cotitur.
Dup aceea, fundaia adnc, cu pereii abrupi. Nu
demult, n aceast fundaie, grupul lui trecuse prin
clipe foarte grele! ntr-o zi, profitnd de faptul c
poliaii plecaser la treburile lor, Alexei i chemase
tovarii la o scurt consftuire. Poliaii plecau din
cnd n cnd, considernd c nimeni nu poate fugi.
Cmpul neted se ntindea pn n zare i n-aveai
unde s te-ascunzi. Glonul te-ajungea repede din
urm... Stnd cu spatele spre an pe marginea fundaiei, Ohotnikov privea n urma poliailor i nu
observase cum de altfel nu observaser nici ceilali c Kravov ieise tiptil din fundaie pe cea262

lalt parte, ascultase discuia lor, iar apoi se ivise n


chip neateptat i i speriase pe toi. Nimeni nu se
gndea c acest an este asemntor unui tub
acustic! Iurenev nu voise s cread i se dusese n
mod special dup cotitur, s asculte...
Alexei zmbi posomort. Ce-ar fi s repete acum
acelai lucru, dar nu n glum, ci n serios? ,,O s
se prind el, sau nu? i Alexei l privi cu coada
ochiului pe Iurenev, care aranja plcile de
beton. ,,Ce-ar fi s-ncercm? Dac iese, bine. Dar
dac nu?... i Alexei czu pe gnduri. Da, miza era
n-tr-adevr foarte mare... Propria lor via!...
...i deodat se simi cuprins de o pornire rutcioas care-l ardea ca o flacr. Oricum, tot trebuie
s moar! Ultima discuie cu Iurenev era de fapt i
ultimul avertisment. Acum actorul o s fac tot
ce-i va sta n putin pentru a-l pierde pe Alexei,
mai ales c are n mn atuuri att de puternice ca
refuzul lui de a evada, precum i discuia cu poliaiul. Nu, dac tot trebuie s acioneze, atunci s
acioneze imediat, fr nici o amnare. Cte nu se
pot ntmpla peste noapte! Iurenev ar fi n stare s
instige pe careva s-l omoare ca pe-un trdtor sau
i va trda el pe toi. Lucru foarte posibil, de altfel,
fiindc tie c viaa lui atrn de un fir de pr. Se
poate ntmpla de asemenea ca cei doi poliai s fie
trimii a doua zi n alt parte, i atunci el, Alexei,
n-o s-i poat pune planul n aplicare. i chiar
dac va rmne n via, n ochii celor din jurul lui
el nu va mai preui nici ct o ceap degerat, toi se
vor feri ca de un lepros. ncearc i demonstreaz
c tu ai avut gnduri curate i planuri chibzuite spre
binele lor! Pe marginea gropii, tovarii te vor
blestema n rpitul automatelor. Nu, el, Alexei, nu
va lsa ca lucrurile s ajung pn acolo!
Alegnd un moment prielnic, cnd poliaii, crora
li se urse s tot umble printre oamenii care munceau, se aezar pe brne s fumeze, Alexei ls lopata i se apropie de ei.
263

Uite ce e, Vasili Dmitrici zise el ai dreptate, mi dau seama c nu se poate s m opreti


dup munc...
Ei, spune, ce vrei? i poliaiul scuip ntr-o
parte.
Vreau s m ducei la cazemata de colo! Am
lsat nuntru uneltele, nite cldri i nite rngi...
acolo o s putem sta linitii de vorb.
Poliaii se privir ntre ei.
Ei, vezi rosti alene Petka asta se poate!
i cnd s te ducem?
Uite ce e, eu mai lucrez puin; pe urm te
apropii de mine i m strigi...
Bine, acum car-te gri cu un aer ocrotitor
Vasili Dmitrici. Vd eu c ai mncrime la limb.
Deh, s stm de vorb, dac aa i-e cheful... Numai bag de seam, s spui lucruri serioase, c de
nu... i cu un gest elocvent puse mna pe automatul de lng el.
Alexei se ntoarse i, linitit de parc discuia
aceasta n-ar fi nsemnat nimic pentru el, plec...
Nimeni nu putea ti ct de greu i venea s joace
rolul acesta cumplit, rol care-i cerea s joace mai
bine dect un actor de profesie i dect un trdtor
de profesie!...
Din mijlocul celor ce lucrau se ainteau spre el
privirile ptrunztoare i ncruntate ale lui Iurenev,
dar Alexei se prefcu a nu-l vedea. Dou discuii
tainice cu poliaii n aceeai zi, n prezena tuturor!
De bun seam, Iurenev folosise din plin acest sistem de vreme ce se uita la el cu atta nencredere.
Cnd Alexei se apropie, toi amuir, prefcndu-se
c muncesc. Numai dup privirea tulburat i plin
de desperare a lui Kravtov, Ohotnikov i ddu
seama c biatul era complet dezorientat.
Peste vreo cinci minute, poliaii se scular de pe
brne, i puser pe umr automatele prinse de curea i se apropiar de ei.
Ei, Ohotnikov strig Vasili Dmitrici ia
vino-ncoa!...
264

Iari! auzi Alexei n spatele su exclamaia


surd a lui Iurenev.
Alexei mai nfipse de cteva ori lopata n pmnt.
Vasili Dmitrici intrase ns bine n rol:
Ce, vrei s-i mai spun o dat? rcni el, nfuriat.
Atunci Alexei nfipse lopata n pmnt i ncepu
s coboare de pe movilia unde lucrau. Toi l urmrir ntr-o tcere de mormmt.
Poliaii n-au spus pentru ce-l cheam pe Alexei,
i lucrul acesta prea misterios. Ce caut el n cazemata neterminat? De ce l-au dus acolo? i deodat, toi i aduser aminte de consftuirea pe care
o inuser nu demult. Un loc mai bun nici c se
putea alege. Ohotnikov se va nelege cu poliaii.
Dar ce anume? Acum e limpede de ce a refuzat s
fug mpreun cu ceilali. Are cu totul alte intenii.
Probabil vrea s devin poliai. De aceea s-a mprietenit cu ei... Ia te uit cum merg mpreun de parc
nu l-ar duce ei pe el, ci el pe ei!
Iurenev cuta s strneasc i mai mult, prin aluzii rutcioase, nencrederea fa de Ohotnikov.
Sttea n mijlocul prizonierilor i i btea joc de
fiecare gest al lui Alexei. Eremenko ncerc s-i ia
aprarea, dar primi pe loc un pumn zdravn n
spate.
ine-i gura, m! i aperi prietenul, ai? strig
Sviridov.
Scund i vnjos, se supunea fr crcnire la orice
munc orict de grea; adeseori l ajuta i pe Eremenko. Dar acum nu mai avea ncredere nici n el,
nici n Ohotnikov,
Cnd poliaii i Alexei disprur din vzul lor,
prizonierii tcur un timp abtui. Lucrurile se petreceau exact cum afirmase Iurenev. Omul n care
avuseser ncredere desvrit trece chiar sub ochii
lor de partea dumanului i se obrznicete ntr-att,
nct nici nu caut s ascund lucrul acesta.
Iurenev chibzuia cu ochii nchii. Deodat i deschise, se uit la fundaie i se ntoarse spre Kravov,
cruia, de enervare, i tremura buza de sus:
265

Iura! Ia du-te i trage cu urechea. Tu ai experien!


Kravov fcu un pas nainte, dar se opri nehotrt.
Mi, da la mai eti, frioare! spuse dispreuitor Iurenev, strmbndu-se. Cnd lucrurile au luat
o ntorstur serioas, dai bir cu fugiii!
n timpul acesta, Alexei i poliaii edeau n
adncul fundaiei, pe o movil de pietri, i discutau. Poliaii voiau s-i recapete autoritatea pierdut,
dar nu reueau, din care cauz se nfuriau i mai
tare. Un nepricopsit de prizonier i-a trt pn aici,
n groapa asta afurisit, i acuma stai i ateapt
pn cnd va binevoi el s spun pentru ce a fcut-o...
Iar Alexei trgna, ndrugnd verzi i uscate, dar
nu sufla o vorb despre motivul care-l adusese aici.
Uneori tcea, privind n direcia anului, de parc
ar fi tras cu urechea, i calmul lui i nfuria i mai
abitir.
Ei, hai, n-o mai ntinde atta! izbucni n cele
din urm Vasili Dmitrici. Zu, uite, i spun cu frumosu: dac nu ncepi, acu i trag una cu patul
armei! De ce ne-ai adus aici? Ce vrei de la noi?
Vorbete!
Bine fcu fr grab Alexei. Nervii i erau
ncordai la maximum: nu greise cumva socotelile? Dac-i aa, atunci el nu va mai pleca de aici,
i va ataca pe poliai, i chiar dac l vor omori, alt
soluie tot nu exista. Lund aceast hotrre, simi
c-l cuprinde o linite desvrit. Bine repet el
ncet. ncepem! i ascult din nou, deoarece i se
pruse c undeva, pe fundul anului, scrise
pietriul.
Ce tot tragi cu urechea? se nfurie Petka.
Haide, zi odat!
Aadar, domnilor poliai ncepu cu glas
tare Alexei v aducei aminte de cazemata de
sub stog?... Dup cum pli Vasili Dmitrici i dup
cum se rezem moale Petka, cu spatele ntr-un col,
el nelese c lovitura nimerise n plin i nc o dat
266

i mulumi n gnd lui Kolea. V-aducei aminte sau


nu? repet el.
Da, cunoatem noi o astfel de cazemat
zise prudent Vasili Dmitrici. i ce-i cu asta?
Alexei se aplec nainte, sprijinindu-i coatele pe
genunchi:
Uite ce-i cu asta! Acum cteva zile, voi amndoi, aflndu-v n aceast cazemat, v-ai neles s
fugii.
Vasili Dmitrici sri n picioare, cu mna pe automat:
Mini, ticlosule!... Aa ceva nu s-a ntmplat...
Acu te omor!
Alexei rmase imperturbabil.
Haide, omoar-m zise el, calm. Ce mai
stai? Omoar-m... Dar chiar astzi comandantul lagrului va afla tot. nelegi? Crezi cumva c snt
mai prost dect tine? Am lsat ntr-un loc sigur o
scrisoare. Dup moartea mea, scrisoarea va fi gsit
imediat. Ei, poate acum ai neles, flcule, i o s
lai jos jucria asta. Petka, spune-i tu! Vd c eti
mai nelept. Hai mai bine s vorbim linitii!
Petka se scul i-l trase pe Vasili de mnec.
Bine! rosti el, mpciuitor. S-l ascultm. De
mpucat putem s-l mpucm oricnd...
Vasili i roti furios ochii i se aez din nou la
locul su.
Da ce treab ai cu noi, m? ntreb el cu glas
surd. Dup ct vd eu, i s-a urt cu viaa...
Nu, dimpotriv zmbi Alexei. i eu vreau
s triesc, cum vrei i voi... De aceea interesele
noastre snt comune.
i ce vrei de la noi? ntreb Petka.
Alexei privi din nou spre an; acum era aproape
sigur c dup cotul cel mai apropiat se afl cineva.
Eu vreau s v-ajut zise el.
S ne-ajui! exclam Vasili. Ah, a dracului
pramatie mai eti!
Mai mult nu se mai puteau preface. Petka se apropie de Alexei i-l ntreb cu un aer grav:
tii un loc unde am putea merge?...
267

Alexei ddu din umeri:


Dac plecm mpreun, atunci gsesc eu drumul!
Dar ci o s fim? Numai tu i noi? i Petka
ridic trei degete.
Nu, de ce? Se vor mai gsi i alii...
Ai auzit? se adres Petka lui Vasili.
Acesta ncuviin tcut din cap, i pe faa lui se
ivi pentru prima oar o licrire omeneasc.
Eu, biei, v propun s fugii mpreun cu
noi zise Alexei. De aceea v-am chemat aici.
tii foarte bine: dac rmnem aici, i pe noi, i pe
voi ne-ateapt aceeai soart. Dar dac o s
mergei cu noi, o s spunem acolo c voi ne-ai
scpat i atunci o s fii iertai...
Unde ,,acolo? ntreb Vasili.
Ei, prea multe vrei s tii zise Alexei, ridicnd din sprncean. Cnd o s-ajungi acolo, o
s vezi...
Ehei, n primejdioas treab ne tragi tu, Ohotnikov! oft Petka. Da. Chiar foarte primejdioas.
Alexei i desfcu minile n lturi:
Gndii-v i... m rog... cum vrei, c voi v
sntei stpni!...
Vasili se ridic:
Ei, bine, am stat cam mult. Acum trebuie s
plecm! i potrivi automatul pe umr. O s ne mai
gndim. Pentru treaba asta trebuie s-i pui mintea
la contribuie...
i cnd o s-mi dai rspunsul? ntreb Alexei.
Mine diminea cnd o s v ducem la lucru
rspunse Petka.
Alexei ridic mna:
Dar hai s ne-nelegem: dac vei refuza, socotii c discuia asta nici n-a avut loc... C altfel,
nelegei i voi... i tcu semnificativ.
Petka zmbi posomort:
Atta lucru nelegem! Degeaba ne nspimni! Tu s-i ii limba-n gur, c noi sntem nvai... Se apropie de Alexei i ntreb ncetior: Da
268

cum de-ai aflat despre discuia asta? C atunci, n


cazemat, am fost numai noi doi...
Alexei fcu ochii mici:
Ia spune, ce crezi, ci sntem noi aici?
Unde?
Aici!
Trei...
A! Nu tii s numeri! Ia uit-te cine-i acolo,
dup cotitur. i mai repede, pn n-apuc s
fug!...
Pe faa lui Petka se aternu o spaim cumplit.
Ochii se holbar i poliaiul ncepu s tremure din
tot corpul, cuprins subit de patima vntoarei. Strngndu-i automatul la piept, se npusti n an, mbrncindu-l pe Alexei. n aceeai clip se auzi tropit de pai. Pesemne c omul fugea spre ieire ct
l ineau picioarele.
Stai! strig Petka cu glas subire. Stai, c de
nu, trag! i dispru n fundul anului. Vasili nu se
putu stpni i porni n goan dup el. Alexei auzi
undeva, n fund, glasurile tulburate ale ctorva oameni, dar nu putu s disting nici un cuvnt. Dar
cnd glasurile se apropiar, Alexei deslui limpede
vocea din pricina cruia nfruntase o primejdie att
de mare. Era Iurenev.
Peste o clip, Petka l mbrnci pe Iurenev din
an n fundaie i rmase n urm, fr a lsa automatul din mn. Iurenev sttea linitit, chiar provocator de linitit, de parc el ar fi fost aici cel mai
mare.
Ai auzit tot? l ntreb calm Alexei.
Da, tot rspunse Iurenev, cu glas tare.
i ai neles?
Tot.
i-acum mai susii c snt un trdtor?
Da! rspunse batjocoritor Iurenev, privindu-l
drept n ochi.
De ce?
Pentru c asta m va salva pe mine!
Cine!...
269

Vasili se apropie de Alexei i-i puse apsat mna


pe umr:
Ia ascult, Ohotnikov! El zice c pn acum ai
ndrugat numai minciuni! Vrei s ne duci cu vorba!
Alexei zvrli ct colo mna lui Vasili de pe umr:
La cine pleci urechea? sta-i un provocator!
E n slujba gestapoului!
Petka tresri i ls automatul n jos. Ia te uit n
ce ncurctur au nimerit!
Iurenev se aez pe un morman de pietri.
i-acum, Ohotnikov, s dm crile pe fa
zise el, gustndu-i satisfcut puterea. Da, tu i-ai
dat seama cine snt. Snt ntr-adevr n slujba gestapoului. i putrezesc aici, alturi de tine, ca apoi
s te predau! Da, snt un trdtor! Dar tu ai s mori,
iar eu am s triesc... i uite, tia continu el,
artnd spre poliaii, care, cuprini de spaim, se
strngeau lng perete te vor mpuca chiar acum,
din ordinul meu. Te vor mpuca pentru c ei vor
s triasc i numai eu singur pot s le acord iertarea.
Dar ei pot s te ucid i pe tine! strig Alexei.
Nu, nu pot! rosti linitit Iurenev, dnd din cap.
Dac m vor ucide, vor fi i ei mpucai. Nimeni
n-o s-i cread c am fost omort ncercnd s fug
sau pentru c nu m-am supus unui ordin... Nu! Nu
pot! Tu ns ai s mori ca un trdtor mrav, i
mormntul tu se va acoperi de scaiei. Ridic mna,
poruncind poliailor: Ia tragei o rafal n el! i
deodat, ntorcndu-se, ncepu s rcneasc slbatic: Tragei, v ordon!... Sau v mpuc pe voi!
Poliaii ridicar automatele. O clip nc, i Alexei ar fi fost omort. Dar n aceeai clip, sus, pe
marginea fundaiei, apru un om care strig:
Stai!... Nu tragei!
Toi ntoarser privirile i-l vzur pe Kravov,
care inea n mini, deasupra capului, un drug de
fier. Tnrul era nspimnttor n furia lui nestpnit.
Am auzit tot! zise el. i de data asta am fost
aici! Tu, cine i se plec spre Iurenev nu
270

poi muri din pricina unui glon, dar poi foarte


bine crpa printr-o ntmplare nenorocit!
Iurenev, cuprins de spaim, se lipi de zidul fundaiei.
Ce faci?!... url el.
Dar chiar n aceeai clip, drugul de fier zvrlit
cu putere i zdrobi capul. Iurenev se prbui.
Kravov sri jos i se npusti spre Alexei.
Am s spun tuturor adevrul i oamenii vor
avea din nou ncredere n tine zise el, plin de
nsufleire.
Poliaii, cu automatele lsate n jos, rmaser
lng trupul nensufleit al lui Iurenev, apoi Petka
zise:
Ce om imprudent! I-am spus doar s nu se
bage sub drug, c poate s-i cad n cap!...
Vasili, oftnd adnc, adug i el:
Uite aa se ntmpl! S-apuc omul de un lucru care nu-l privete, bag nasul unde nu-i fierbe
oala, i pe urm pierde-i timpul cu nmormntarea iui!
...Kurt Meyer, care n aceeai sear se pregtea s
se ntlneasc cu Iurenev, aflnd despre moartea lui
neateptat, fu cuprins de o furie slbatic. Dar i
cele mai minuioase cercetri confirmar c Iurenev czuse victima propriei sale imprudene.
Kurt Meyer nu fcea ns parte dintre oamenii
care pot fi uor convini... i lu anumite msuri...

271

XXIX

I ACUM LA TREAB!

Kolea atepta ngrijorat dimineaa. tia c Mihail


murise i auzise cnd Werner interogase poliaii, raportndu-i apoi la telefon lui Kurt Meyer cele ntmplate. Kolea nu tia nemete, dar Werner pomenise de mai multe ori numele lui Iurenev, aa c nu
trebuia s fii prea detept, ca s-i dai seama despre
ce vorbesc.
Cei doi poliai susineau ntr-una c Iurenev este
victima unei ntmplri nenorocite, c ei nu pot
avea grij de fiecare om n parte i, dac unul imprudent i bag capul sub un drug de fier... ei nu
snt rspunztori... Kolea nelese c tatl su reuise s scape de trdtor, fr a fi bnuit.
Numai de nu s-ar ntmpla ceva nainte de ntlnirea lor! Vor hotr ce trebuie s fac, apoi Kolea
i Vitea vor lua drumul taberei de partizani.
Copiii nscociser un mijloc ca s scape din lagr.
Se vor ascunde n maina care pleac zilnic n satul
vecin, dup pine. Vitea mai fusese de cteva ori:
buctarul i dduse bucuros nvoirea, cci lui nu-i
plcea s se hurducne pe drumurile desfundate.
Te pomeneti c maina se mpotmolete n noroi,
i alearg pe urm de caut ajutoare!
n afar de ofer, n main mai mergeau doi soldai sau poliai, care luau pinea de la brutrie, o
puneau n camion, apoi se urcau pe ea cu cizmele.
Pinea fierbinte le inea cald, i dac se turtea, se
rupea i se murdrea, asta n-avea nici o importan
deinuii nfulecau i firimiturile...
Acum cteva zile, gefreiterul l cutase pe cel
de-al doilea poliai de serviciu, dar nu-l gsise, aa
272

c i ordonase lui Vitea s plece, deoarece oferul


ncepuse s fac glgie. Vitea se achit onorabil,
i de atunci, plecarea dup pine devenise una din
obligaiile lui. Copiii se hotrr: dac Vitea merge
cu maina, de ce n-ar merge i Kolea? Vor pleca
mpreun n sat, vor lua piinea; iar la ntoarcere
vor sri din main. Cnd maina va ajunge n lagr i cei de acolo i vor da seama c bieii au
fugit, abia atunci vor trimite pe cineva pe urmele
lor. Sau poate nu vor trimite. Oricum, ei vor fi
departe.
Noaptea trecu ntr-o ateptare nfrigurat, iar
dimineaa, ateptarea deveni i mai chinuitoare.
Se apropia clipa ntlnirii cu tatl lui!... Va veni
oare? se gndea abtut Kolea. Dar dac se ntmpl
ceva, dac-l aresteaz?!
Werner plecase n zori; Richard dormi pe sturate
i, cnd se trezi, l puse pe Kolea s curee cu praf
de dini linguriele, cuitele i furculiele. Lui
Werner i plcea ca tacmurile s strluceasc.
Nu era mare lucru s curei dou rnduri de tacmuri, dar Richard i mai gsi ceva de lucru. I se
nzrise s repare aparatul de radio, care se stricase, i dei Kolea nu se pricepea de loc, Richard i
porunci s stea lng el i s se uite cum umbl cu
urubelnia. Lui Richard nu-i plcea singurtatea,
iar prezena biatului i amintea de cminul lui
ndeprtat...
Timpul trecea. Pendula din perete arta dousprezece fr un sfert. n curnd va suna toaca pentru mas. Ce s fac? Cum s scape de Richard?
Turba de furie c pierde un timp preios, uitndu-se
cum Richard se momondete cu nite piese i srmulie afurisite, i nu poate pleca.
Pe pervazul ferestrei se afla o muzicu. Lui Werner i plcea s cnte uneori. Kolea se scul, o lu
i o duse la gur. Muzicua de nichel mpodobit cu
desene complicate scoase un sunet subire i puternic. Kolea o trecu repede peste buze, suflnd cu
ndejde, dar sunetele erau cu totul lipsite de armonie. Deodat i aminti de neamul acela flcos
273

din main, care, de bun seam, tia s cnte bine


la drcovenia asta.
Richard se strmb i cltin din cap. Nu trebuie!
Dar Kolea sufl din nou cu putere n muzicu.
Richard btu cu pumnul n mas:
Stop!
Kolea sufla cu furie i desperare. ntmpl-se ce
s-o ntmpla! Oricine n locul lui Richard i-ar fi
ieit din fire la auzul unui asemenea concert. Dar
Richard era rbdtor. Grumazul i se nroea ns
tot mai tare. n sfrit, cnd zgomotul deveni cu
totul de nesuportat, sri n picioare, smulse muzicua din minile lui Kolea, se repezi spre u, o
deschise cu piciorul i-l lovi pe biat cu putere
ceva mai jos de ale...
Kolea atta atepta. ncepu s alerge ct l ineau
picioarele. Era timpul: toaca sunase i poarta care
ddea spre cmp sta larg deschis. Temndu-se ca
Richard s nu-l caute, se ascunse dup magazie i,
urcndu-se pe o piatr mare, ncepu s priveasc
peste gard.
Zpada care czuse n timpul nopii nu se topise
nc. nvluise cmpul pn n zare, i doar drumul
pe unde treceau mainile erpuia ca un ru negru
printre dmburile cu panta lin. Acum, pe drumul
acesta veneau ca ntotdeauna prizonierii: unul dup
altul, duceau n mini cznelele care strluceau.
Ce minte bolnav, rafinat n torturi, nscocise
oare acest pelerinaj umilitor i plin de chinuri? Ar
fi fost mult mai simplu s se pun cteva cazane
mari ntr-o main, i masa s fie dus la cmp!
Dar oamenii nu trebuia s aib nici o clip de
linite. S-i istoveasc nu numai munca, dar i ateptarea chinuitoare!
Tata! Iat-l c se apropie de poart. ine cznelul n mna stng, iar dreapta o mic repede.
Se grbete! Ce ngrozitor e c nu se poate apropia
de el, s-l cuprind cu amndou braele, s-i srute
obrazul neras de mult vreme.
De data asta Kolea o lu pe cealalt parte a uliei.
Cnd ajunse n dreptul lui, tata i zmbi i-i fcu
274

semn cu ochiul. Biatul merse n aceeai direcie


vreo douzeci de pai, apoi se ntoarse brusc ndrt.
Ce tare i bate inima! Acum trebuie s se ntmple lucrul cel mai important: va reui s-l
ajung neobservat pe taic-su? Dar oare de ce
merge att de repede? Pn la buctrie mai snt
doar civa pai.
Deodat tata se oprete, pune cu grij cznelul
n noroi i, ndeprtndu-se puin, ntr-un loc ce
pare mai uscat, se apuc s-i lege fr grab ireturile la ghete.
Kolea era la vreo cincisprezece pai de el cnd, n
sfrit, tata termin de legat ireturile, ridic binior
cznelul i, fr s se uite napoi, i continu
drumul.
A rmas oare ceva pe jos? ... Da! Sub un bulgre
de noroi se afl o hrtiu. Dar cum s-o ridice?
Cine poate s-l asigure c drumul nu este inut sub
observaie de la fereastra uneia din casele
nvecinate? Deodat Kolea simte c-i trosnete sub
picioare un ciob de sticl. l ridic. Privete prin
ciobul colorat spre cer, apoi l arunc. Ia de jos o
pietricic, se joac cu ea i o azvrle. Mai face un
pas ultimul pas i, n sfrit, hrtiua e n faa
lui!...
Ct de greu este cteodat s faci un gest firesc,
s te apleci i s ridici o hrtie! Lui Kolea i se prea c cineva pndete i de-abia ateapt clipa cnd
el va pune mna pe hrtiua plin de noroi.
Sttu ct sttu, i trase sufletul, apoi, cu o micare grbit, se aplec, lu hrtiu i o strnse n
pumn.
Mai trziu a trecut prin ncercri i mai grele n
drumul pe care l-a strbtut. Dar ntotdeauna aceea
i s-a prut cea mai grea.
Se opri doar cnd bg de seam c se afl n
faa casei unde locuia Werner. Nu trebuie s mai
alerge. Richard va iei n cerdac i-l va striga, poruncindu-i s intre n cas... Da, chiar aa s-au i
petrecut lucrurile. Ordonana sprgea lemne lng
275

gard i, vzndu-l pe biat, i fcu semn cu mna.


Peste cteva minute, Kolea aa focul n sob. Nu
avusese timp s ascund hrtiua n crptura pe
care o ochise dinainte n staul.
Prinznd un moment cnd Richard trecu n sfrit n odaia vecin, se npusti n cmrua lui i,
privind repede n jur, puse hrtia sub o lamp de
gaz ce sttea pe o etajer.
Graba asta era ct pe-aci s-l piard. Richard se
napoie n camer, apoi trecu n buctrie, innd n
mn bidonul cu gaz. ndat va cra aici toate
lmpile, le va deuruba capacele i le va umple
rnd pe rnd cu gaz. Kolea se repezi napoi, dar ordonana apucase s intre n cmru naintea lui,
lu lampa de pe etajer, o privi cu atenie, apoi ntinse mna i lu hrtiua.
Kolea ncremeni n prag. Totul s-a sfrit. Tatl
lui e pierdut, i el... ce s mai vorbim!...
Richard privi atent hrtia, apoi o mototoli, terse
cu ea funinginea de pe lamp i o arunc ntr-un
col. Cnd trecu pe lng Kolea, cu lampa n mn,
biatul simi c-i tremur tot corpul i c picioarele
l las. Dup ce ua se nchise n urma ordonanei,
Kolea se prbui istovit pe paie, ca un cltor care
cade n colbul din marginea drumului, simind c
nu mai poate face nici un pas.
De-abia dup ce auzi c Richard umbl cu lmpile n camera vecin, Kolea ridic de jos hrtiua
i o desfcu. Din fericire se murdrise numai pe
dos. Desenul fcut cu un creion chimic se lise
puin, dar se vedea bine.
Cnd Kolea reui s ias din cas, intr n staul i
ascunse hrtia adnc n crptur.
Werner se ntoarse noaptea trziu. Era prost dispus i mult vreme l ocr pe Richard. Kolea i
Vitea se culcaser n cmrua lor; copiii ascultau
glasurile ce rzbteau surd pn la ei i se sftuiau
ncetior ce trebuie s fac.
Azi, Vitea, vznd c Kolea ntrzie, plecase singur dup pine. i ct de bine se aranjaser lucrurile! Spre diminea ar fi ajuns n tabr. Acum
276

trebuie s se frmnte din nou, s atepte, s


rabde...
S rabde! S atepte!... Asta nu e prea uor. Mai
ales cnd tii c de tine depind multe: schia care
trebuia s ajung la timp, viaa tatlui su i viaa
altora...
Alexei nu-i spusese ce zi fixase pentru evadare.
Probabil c nici el nu tia nc. Vitea i Kolea
hotrr s stea de straj la marginea pdurii i s
atepte trei, patru, cinci, zece zile, pn cnd va
veni tata cu tovarii lui.
Bieii adormir trziu dup miezul nopii. Vitea
era ct pe-aci s ntrzie. Trebuia s se prezinte la
buctrie la or fix. Gefreiterul nu-i fcea nici un
fel de concesii, aplicndu-i chiar corecii corporale... n ziua aceea ns trebuia s fie extrem de
punctual, nu de team c ar ncasa btaie, ci pentru ca nimic s nu-i mpiedice s-i duc la bun
sfrit misiunea lor. S scape din locul acesta
blestemat.
Fix la ora dou maina va pleca n cursa ei obinuit i bieii nu trebuie s piard prilejul.
Se neleser: Kolea se va urca n main n
ultima clip. Santinelele tiau c maina iese pe
poart n fiecare zi, la o or anumit, i o lsau s
treac fr a o controla n mod deosebit; mai tiau
c toi cei ce se aflau n main au dreptul s
prseasc lagrul. Un vechi cntec ostesc spune:
Planul a fost el alctuit pe hrtie, dar au fost uitate
rpele, i tocmai peste ele trebuie s treci. Aa s-a
ntmplat i cu planul care prea att de bine gndit,
planul ntocmit de copii.
Cnd sosi n sfrit ora malt ateptat, Kolea se
afla n apropierea mainii ce staiona n spatele
buctriei, lng hambar, ale crei ui erau date n
lturi. oferul i poliaii de serviciu crau n main sacii i lzile goale, iar Vitea, nu se tie de ce,
nu aprea de loc.
Kolea nvelise ntr-o crp schia i o vrse ntr-un bocanc, care-i strngea grozav piciorul. Bietul biat nu mai putea de durere. Trebuia s plece
277

ct mai iute din lagr, cci nu se putea nvrti fr


rost n jurul hambarului. Pn la urm o s-l vad
cineva i va fi vai de pielea lui!...
n sfrit, oferul i poliaiul terminar de ncrcat. oferul, un tnr usciv, lu gleata i plec
dup ap, iar poliaiul intr n cabin i, sco- nd
din buzunar punga cu tutun, ncepu sa-i rsuceasc o igar. Maina rmsese fr nici un fel de
supraveghere.
,,Ce-ar fi s m urc chiar acum? se gndi Kolea
i, apropiindu-se de main, se apuc cu minile de
oblon, i sprijini piciorul pe roat i peste o clip
se prvli pe sacii murdari de fin, lovindu-se cu
capul de colul unei lzi.
Uitndu-se n jur, Kolea i ddu seama c cei de
jos nu-l pot vedea, dar prin ferestruica ngust a
cabinei se zrea capul poliaiului. Dac se va ntoarce, l va descoperi imediat pe musafirul nepoftit din main. Kolea se tr spre partea din fa
a mainii i se culc chiar sub ferestruie. Acum se
gsea ntr-o ,,zon moart, care nu putea fi vzut
din cabin.
Se ivi ns o nou complicaie: cum s-l ntiineze pe Vitea c el s-a urcat n main? Vitea, vznd c prietenul su nu este prin apropiere, s-ar
putea s rmn n lagr. i atunci nseamn c el,
Kolea, a fugit, lsndu-i tovarul n voia soartei.
Aflnd de fuga lui Kolea, Werner l va nfca pe
Vitea, i ce va urma nu-i greu de ghicit.
Ar fi vrut s coboare, dar era prea trziu!... oferul s-a i ntors i i face de lucru la motor. Dac
o s-l vad pe Kolea cobornd, se va mulumi s-l
njure, dar mine n-o s-l mai lase s se apropie de
main.
Da, nimic de zis, n frumoas ncurctur a nimerit! Iat ce se ntmpl cnd te grbeti.
Se auzi trntindu-se portiera coborse poliaiul, care vorbi n oapt cu oferul, apoi plec.
Urm o scurt pauz. oferul ciocnea de zor,
reparnd ceva la motor. Pesemne c avea nevoie de
o crp, cci se urc pe scara mainii i i trecu
278

mna peste oblon. Dac s-ar fi sltat mai mult, l-ar


fi vzut pe Kolea. Din fericire, oferul tia bine
unde aruncase sacii i, pe pipite, trase unul. Apoi
sri de pe scar i treblui mai departe la motor,
iar Kolea rmase culcat, cu ochii nchii. Nu-i venea s cread c n-a fost vzut. Atepta plin de
nelinite ca poliaiul s apar din clip n clip i
s-l nface... De cteva ori, cineva trecu pe lng
main. Kolea trase cu urechea. Pesemne c e Vitea, care-l caut ngrijorat.
Ce-i cu tine, m biete? Ce tot te nvrteti de
colo-colo? E timpul s plecm!
Din fundul curii se auzi glasul desperat al lui
Vitea:
Pi nici eu nu tiu...
Ce nu tii? Urc-te odat!
M doare piciorul!
Las c nu i se ntmpl nimic, afurisitule...
Urc-te cnd i spun!
Oftnd din greu i gemnd, Viktor se apropie de
main.
Zu nu pot! M doare piciorul!
Iat-l, se afl chiar lng main. Doar scndura
subire a oblonului i desparte pe unul de cellalt...
Dac Kolea l-ar striga ncetior, prietenul su ar
auzi. Vitea tropi puin pe lng main i se
ndeprt din nou. oferul ns se urcase n cabin;
alturi de el edea poliaiul.
S sar afar! Acum! Pn nu-i prea trziu!
Kolea se slt, dar chiar n clipa cnd capul lui se
ii deasupra oblonului, Vitea l zri, holb ochii i,
dnd din mini, se npusti spre main.
Stai! Merg i eu! rcni el,
Kolea se trnti din nou jos n main.
Dintr-un salt, Vitea se urc. n aceeai clip maina porni i se ndrept spre poart. Stnd pe lad
alturi de Kolea, Vitea privea posomort pe deasupra cabinei, spre drum. Acum maina va trece pe
lng santinele!
La poart, oferul frn, aruncnd cteva vorbe n
glum soldatului care-i fcu semn cu mna: Treci!
279

i iat c vntul rcoros al cmpiei l lovi pe Vitea


n fa... Vntul libertii...
El se plec spre Kolea.
M, mare nerod mai eti! spuse nfuriat. De ce
te-ai ascuns? Am fi putut merge amndoi, n vzul
tuturor. Acum ce-i de fcut?
Sar din main i am s te-atept.
Dar eu?
Tu sri la ntoarcere.
Vitea se gndi:
Bine, bine. Dar vezi tu, poi s te schilodeti
srind aa...
i, ntr-adevr, oferul, pentru c ntrziase, gonea cu o vitez de cel puin 60 de kilometri pe or.
Maina se hurduca, lzile sltau n sus i una dintre
ele era gata-gata s-i cad pe piept lui Kolea.
n timp ce bieii chibzuiau ce s fac i cum s
dreag, drumul ncepu s coboare lin i n deprtare se ivir csuele satului. Peste cteva minute va fi prea trziu.
Deodat Vitea spuse repede:
Am gsit! Am s-arunc jos un sac i am s
opresc, maina. Am s le spun c l-a luat vntul.
i cine-o s te cread?
Uite cum am s fac! Vitea se aplec, alese un
sac dintre cei mai mari i i-l puse pe umeri,
nvelindu-se spre a se apra de frig; vntul umfl
deodat sacul ca pe-o pelerin. Vezi? Eu voi sta n
dreptul ferestruiei i o voi acoperi-o cu corpul
meu, iar tu, cnd maina va ncepe s frneze, sri
jos... Hai, du-te n spate, lng oblon!
Kolea fcu ntocmai cum i spusese Vitea, care se
lipi de ferestruia cabinei i i zvrli sacul din
spinare. Asemenea unei psri ntunecate, sacul se
nl, apoi se prbui greu pe osea. Vitea prinse
s bat cu pumnii n acoperiul cabinei. Maina
frn.
Kolea sri lovindu-se cu genunchiul de un stlp
de telegraf prvlit n drum, dar n aceeai clip se
ridic i se ascunse n anul adnc din marginea
oselei!
280

Ce s-a ntmplat? auzi el, aproape deasupra


capului, glasul nemulumit al poliaiului.
Sacul! A zburat sacul! strig Vitea.
Se auzi trntindu-se ua cabinei i glasul poruncitor al poliaiului:
Hai mai repede! D-te jos i adu-l!
Vitea cobor, cut pe drum, apoi se ntoarse.
Motorul ncepu s huruie mai puternic, frnele scrir i maina porni mai departe.
Cnd zgomotul se stinse n deprtare, Kolea iei
din an i privi n jur. Nesfrite se ntindeau cmpiile acoperite de zpad, care pe alocuri se topise.
Vrfurile dealurilor preau de crbune. Pe cer pluteau grbii nori zdrenroi, prevestind vreme
urt.
Genunchiul se umflase i l durea, dar foamea l
chinuia mai tare dect durerea. Ca s nu trezeasc
bnuiala lui Richard, Kolea nu luase nici o bucic de pine. Dimineaa, n frigurile ateptrii, nu
mncase nimic...
Maina urma s se ntoarc peste un ceas.
Trebuia s atepte. Dar ce-o s fac Vitea, cum o s
ias din ncurctur? Doar n-o s poat arunca a
doua oar sacul, i chiar n aceiai loc! Mare
dandana! Dac Viktor nu va reui s sar, i
maina, n mare vitez, va trece pe lng el, situaia
va fi dezndjduit.
Trebuia s atepte totui.
La marginea drumului, Kolea gsi o movili cu
o adncitur n ea i se ascunse nuntru. Aici vntul nu mai sufla att de tare i biatul putea s
atepte n linite sosirea mainii.
Trecu foarte mult vreme. Simind c nghea,
Kolea ncepu s sar ntr-un picior spre a se mai
nclzi. Dar frigul se strecura tot mai nemilos pe
sub paltonaul lui. Oare cnd va sosi maina? Nu i
s-o fi ntmplat ceva lui Vitea? Dar dac Richard
l-o fi cutat pe el, i n lagr toi snt n stare de
alarm? Dac au telefonat n sat, iar maina a fost
reinut? Acum i se ia lui Vitea interogatoriul i se
ateapt desigur venirea S.S.-itilor...
281

Kolea privi spre drum. Dinspre lagr, n mare


vitez, gonea o main mic. Cine era nuntru, el
nu putu s deslueasc: n geamuri se reflecta
lumina i automobilul trecu prea repede. Biatul
simi dintr-o dat o greutate pe inim.
Timpul se scurgea chinuitor de ncet. Deasupra
cmpiilor cobora amurgul. Trecuser cel puin
patru ceasuri. Kolea se hotrse s plece de ndat
ce se va ntuneca. Va pleca singur! La nceput spre
miazzi, apoi spre apus. Va merge toat noaptea.
Ct l vor ine puterile...
ntunericul nvluia cmpiile mturate de vnt.
Undeva, departe, se aprindeau i se stingeau nite
luminie. Lui Kolea i se pru c n apropiere, pe
marginea drumului, se mic oameni, dar, privind
mai atent, vzu doar nite tufe i se liniti.
Cnd rbdarea lui ajunse la capt, n deprtare,
dinspre sat, se zrir dou lumini albstrii cam
chioare. Tremurnd, luminile se apropiau. Era o
main, da, era sigur o main. Poate c se ntoarce
turismul, dar s-ar putea s fie i maina cu pine,
iar cu ea vine i Vitea.
Cum s-l ajute s sar, ca s nu se schilodeasc?!
Deodat Kolea i aminti de stlp... Stlpul acela de
telegraf de care se lovise el cnd srise din main.
Mai are nc timp!... Kolea se npusti spre drum.
Se mpiedic, dar se ridic repede, gsi stlpul i,
apucndu-l de cecuele izolatoarelor sparte, l tr
de-a curmeziul oselei... oferul va fi nevoit s
opreasc maina.
Abia apuc biatul s se ntoarc n adpostul lui,
c maina se apropie i opri brusc, scrind din
frne. Pe drum era linite; nu se auzea dect huruitul motorului. Apoi, una dup alta, rsunar cteva
salve de automat. Gloanele trecur pe lng el i
Kolea le auzi uiernd.
Nu, n-au putut s-l observe! Poliaiul i oferul
trag n netire, ca s-i sperie pe cei care eventual
s-ar fi ascuns n apropiere. Le e fric s nu-i atace
partizanii.
282

Farurile albastre se stinser, motorul tcu i maina ncremeni. Da! Se pare c e chiar maina pe
care o ateapt el. Deodat, dinspre drum, rzbtur
glasuri i njurturi. Cineva se certa n nemete.
Dar lui Kolea i se prea c aude glasul lui Vitea.
Apoi se auzi un zgomot surd. Era pesemne stlpul
pe care-l aruncau n an. Dup aceea luminile albastre se aprinser iar i, smuncindu-se din loc,
maina ncepu s se ndeprteze cu vitez nebun.
Din nou se ls linitea. Kolea ascult. Nimeni...
Nu-i rmnea dect un singur lucru: s plece... s
plece singur.
Koleaaa! rsun deodat dinspre drum. Koleaaa! Unde eti, m?
Aici! i Kolea se repezi n ntmpinarea prietenului.
N-o s mai povestim cum s-au ntlnit cei doi
prieteni pe drumul acela pustiu, n noapte. S spunem doar un singur lucru: a fost una dintre cele
mai fericite revederi. Poate cea mai plin de
bucurii!...
Se ntmpl de multe ori ca lucrurile cele mai
complicate s fie de fapt foarte simple. i de data
asta era la fel. oferul ntlnise n sat un prieten i
ntrziase cu el la un pahar de vin...

283

XXX

PUTEREA PRIETENIEI

Au mers toat noaptea. Ziua i-au petrecut-o ntr-o claie de fn, n mijlocul cmpului. Vitea nu uitase s arunce din main dou pini mari. Ceea ce
era, din partea lui, o dovad de mare prevedere...
Dup ntmplrile prin care trecuser, claia asta
rece, aproape ngheat, li se pru bieilor un adpost foarte plcut. Important era c snt din nou
mpreun, c snt n via i c n curnd vor fi n
mijlocul prietenilor, care, bineneles, i vor certa,
ns nu ncape ndoial c se vor bucura totui de
venirea lor! Mai ales c aduc veti foarte preioase.
De-ar ajunge mai repede la Strijev, c de acolo
pn la pdure mai e doar o azvrlitur de b.
Cnd se ntunec, Vitea i Kolea pornir la drum.
Se hotrser s mearg mai mult pe cmp, iar priaele s le treac prin vad. n faa lor, nu prea departe, se desluea erpuind prin ntuneric un afluent
al Donului. Era un ru bogat n ape i nu puteai s-l
treci prin vad, aa c se vzur nevoii s caute o
barc sau un pod. Se nelege c ar fi fost mai bine
s gseasc o barc. Era primejdios s treac noaptea peste pod, cci aproape toate erau pzite de
santinele.
Ajungnd la ru, bieii umblar mult timp de-a
lungul malului. La o cotitur vzur n sfrit
umbra unui pod de lemn.
S ne strecurm mai aproape opti Kolea.
Peste cteva minute zrir balustradele nalte i
groase ale podului. Se prea c pe pod nu-i nimeni.
Deodat, n bezn se aprinse un chibrit, luminnd
284

pentru o clip o fa bine brbierit. Punctul rou al


igrii aprinse descrise un cerc.
Santinela sttea n mijlocul podului, apoi, fr
grab, trecu spre cellalt capt. Da, pe sub nasul
santinelei e cam greu s te strecori!
Bieii se ndeprtar puin, se oprir n spatele
unei gherete i ncepur s se sftuiasc.
Poate c cei mai bun lucru ar fi s mearg cu
curaj drept spre santinel? i dac santinela nu se
afl n post pentru prima oar i cunoate toi
copiii din mprejurimi? Iar ei nici mcar nu tiu
cum se numete ctunul acesta i care-i satul cel
mai apropiat!
tii ceva? zise deodat Vitea. Uite cum cred
c e bine s facem. Cnd soldatul se apropie, eu
intru n vorb cu el, iar tu, pe la spate, l pocneti
cu o piatr-n cap!
Planul era riscant, dar probabil c n-aveau alt
soluie.
Haide! spuse Kolea i, aplecndu-se, ridic de
jos o piatr grea. Tu ine-l de vorb i, n ceea ce
m privete... nu greesc inta.
Punctul de foc al igrii se apropia ncet, venind
din partea opus; se opri acolo unde se sfrea
podul i ncepea drumul.
Du-te! opti Kolea.
Vitea iei din spatele gheretei i se ndrept
spre pod. Trecuse prin attea ncercri grele n
ultimul timp, nct sentimentul primejdiei nu-l mai
nelinitea. Mergea i nici nu se gndea mcar ce se
va ntmpla n clipa urmtoare.
Deodat rsun vocea tioas a santinelei:
Stai!
Vin la dumneata rspunse Vitea.
Auzind un glas de copil, soldatul se liniti ntructva. n mna lui se aprinse o lantern i lumina
ei vie juc pe faa biatului.
Wohin gehst du?... Unde tu mergi? ntreb
santinela, stlcind cuvintele ruseti i amestecndu-le cu cele nemeti.
285

Din sat! rspunse Vitea.


Warum?
Vitea tia c n limba german warum nseamn de ce.
M-am dus dup der Brot1 rspunse el.
Soldatul i ndrept automatul pe piept:
Der Brot? Warum?
Discuia asta ar mai fi continuat poate mult
vreme, dar n aceeai clip soldatul i prinse capul
n mini, scoase un urlet i, fcnd civa pai, se
prbui greoi peste balustrad.
Vitea se npusti pe pod. n faa lui alerga
Kolea.
Mai repede!... Mai repede!... Of!
De-ar ajunge odat pe cellalt mal!
Se vede ns c strigtul soldatului atrsese
atenia patrulei. Cineva alerga n urma bieilor,
bocnind pe scndurile podului, cu cizmele-i grele.
Se auzi o rafal de mitralier,
naintea lor se afla un tufri des. Kolea se npusti ntr-acolo i n spate auzi gemetele lui Vitea.
Se ntoarse: Vitea zcea n drum i plngea.
Ce-i cu tine?
M-au rnit...
Unde?
La mn.
Kolea l nfca pe Vitea de umr:
Haide, Vitenka, scoal-te! Trebuie s fugim!
Am s-i pansez mna...
Vitea se ridic anevoie i Kolea l duse drept spre
tufriul desfrunzit. Soldaii trgeau n netire, dar
nu se hotrau s se deprteze de drum. Pn la
urm renunar s-i mai urmreasc.
Ajungnd pe cmp, bieii se oprir istovii. Vitea,
sleit de puteri, se prbui la pmnt.
Unde eti rnit? ntreb Kolea.
Uite-aici!

Brot pine. (n.t.)

286

Glonul i strbtuse braul stng, mai sus de cot,


i mneca era nclit de snge.
Rabd niel, te pansez numaidect.
Kolea i scoase cmaa, o rupse fii i, suflecndu-i mneca lui Vitea, i leg strns mna.
Acum poi s mergi?
Pot rspunse Vitea abia auzit.
Mergi, Vitenka, ncearc, te rog mult de tot...
Vitea pierduse bucata de pine, dar, din fericire,
Kolea mai avea o jumtate din pinea lui; rupse o
bucat mare i l sili s-o mnnce.
i din nou au mers toat noaptea... Se opreau
din cnd n cnd, pentru ca Vitea s mai prind
puteri. Zorile i gsir n apropiere de Strijev.
Bieii recunoscuser satul dup turnul nalt al
silozului. Ziua o petrecur ntr-o carier veche de
piatr. Vitea suferea mult din pricina rnii, i Kolea
se temea s nu fac vreo infecie. Cnd ajunser n
sfrit la pdure, se nnoptase. Puterile l prsir
cu desvrire pe Viktor. El se sprijini de un copac
i sttu mult vreme, respirnd greu.
Kolea se vzu nevoit s-l duc n spinare. Cnd
obosea, se oprea n loc i se aeza alturi de el,
apoi din nou se ntorcea cu spatele spre prietenul
su, i Vitea, apucndu-l de gt cu mna teafr, se
slta n spinarea lui, iar Kolea l inea de picioare.
i-l ducea... i-l ducea...
...n tabr ajunser a doua zi pe la amiaz.
Zrindu-i de departe, patrulele nu desluir la
nceput ce fel de fiin ciudat, cu dou capete, se
ndreapt ncet, legnndu-se, pe crare. Dar cnd i
recunoscur, scoaser exclamaii de uimire i
alergar n ntmpinarea lor.
Vitea fu dus imediat n bordeiul sanitar, i
Miheev, ajutat de Maia, i ddu ngrijirile necesare. Iar Kolea, nvingndu-i cumplita oboseal,
porni spre Kolesnik. Intr n bordei chiar n clipa
cnd Kolesnik discuta nflcrat cu eful de stat
major, trecndu-i creionul peste o hart. Vzn287

du-l pe Kolea, tcur amndoi. Erau obinuii i


cu suferina, i cu durerea i cunoteau preul
adevratei brbii. Dup felul cum intrase biatul,
cu umerii adui, abia trndu-i picioarele, dup
gestul indiferent i obosit cu care aruncase pe
scunel o bucic de pine uscat, dup faa lui
chinuit, care nu mai avea nimic de copil,
neleser tot.
Aezndu-se ntr-un col, Kolea i desfcu greu
ireturile de la ghete... Minile nu-l mai ascultau...
Kolesnik urmrea tcut micrile lui obosite. n
sfrit, Kolea i scoase gheata, i din gheat,
branul. O dat cu branul czu i hrtia; biatul o
ridic i o netezi cu grij.
A trimis-o tata spuse el.
Kolesnik cercet ndelung planul. Ca militar, nelese semnele ce preau aezate n dezordine.
Cazematele, cmpurile de mine, barajele antitanc.
Denumirile satelor artau cu precizie locul unde
snt amplasate. Era doar o parte a raionului fortificat, i poate nu cea mai important. Dar i ceea
ce reuiser s fac bieii constituia un act de
mare eroism.
Rzboiul este totui rzboi i nimeni n-are dreptul s ncalce legile lui aspre. Kolesnik ar fi vrut
s-l mbrieze pe Kolea, dar se stpni. n primul
rnd trebuia s-l mutruluiasc zdravn, i flcul
merita asta.
Ia spune, pe unde-ai umblat? ntreb Kolesnik, mpingnd hrtia deoparte, cu indiferena omului pentru care lucrul acela nu prezenta nici un
interes. Ai fost n lagr?
Am fost rspunse posomort Kolea.
Da: cine v-a dat voie? Ce vi s-a ordonat i
ce-ai fcut? ntmplarea cu primarul nu v-a nvat
minte?... Unde-i Viktor?
E rnit!
Rnit?! i Kolesnik sri n picioare. Unde e?
Aici. Eu l-am adus.
Pleac! i porunci aspru Kolesnik.
288

i strecurndu-i corpul uria prin ua ngust a


bordeiului, se grbi spre bordeiul sanitar.
...Peste cteva zile, n poian, n prezena tuturor
partizanilor, Kolesnik nmn lui Vitea i lui Kolea
Ordinul Drapelul Rou...
Dar n clipa asta mrea, cu ei nu se afla nici
Ghenadi Andreevici, nici Fedea Kulikov. Oamenii
care le erau att de apropiai plecaser, cu o
sptmn n urm, mpreun cu un grup de partizani, ntr-un mar ndelungat...

289

XXXI

ATEAPT CU NCREDERE!

Kolea i Vitea stau culcai alturi, ntr-o tranee


nu prea adnc, bine camuflat cu ramuri. Rana lui
Vitea e vindecat i el poate mpri mpreun cu
prietenul su orele lungi de ateptare. E cald.
Miroase a fn. Sub cap, Kolea i-a pus un rucsac.
La oldul stng simte apsarea unui automat nemesc. Nu e prea comod, dar senzaia c are o arm
i d mai mult siguran.
De zece zile bieii stau de straj la marginea
pdurii. Dar tata tot nu vine... Fiecare vioag a
fost cercetat de ei. Fiecare tufi. Nici nu mai au ce
s-i spun. i-au povestit tot n zilele astea de
ateptare chinuitoare. Se pare c i-au pierdut
rbdarea. i totui trebuie. Dac Kolea ar fi fost
singur, de bun seam c s-ar fi descurajat. Dar
alturi de el e Viktor, tovarul lui credincios i
ncercat.
nainte, Kolea se purta cu Vitea cum te pori cu
un frate mai mic i slab. Se strduia s-l ocroteasc. ncercrile prin care trecuser amndoi nu
numai c i apropiaser, dar schimbaser i relaiile
dintre ei. Fr s-i dea seama, Viktor se maturizase, devenind mai clit sufletete. i cnd pe
Kolea l cuprinseser ndoielile, Vitea rostise att
de linitit i de hotrt: ,,Eu atept, nct Kolea i
recptase ncrederea...
Copiii nu tiau ct e ceasul. Se ntunecase de
mult i noaptea prea nesfrit. Undeva, n adncul pdurii, urla un lup. Din cnd n cnd, vntul se
npustea n desiul copacilor i legna coroanele.
Apoi se lsa iar linitea...
290

...Kolea ofteaz i se rsucete n culcuul incomod. Acum e rndul lui s doarm, dar l npdesc gndurile... De cte ori nu se plimbase n pdurea asta cu tatl lui! Se temea s rmn n
urm, ca s nu se rtceasc. Ciudat! Se pare c
tocmai n aceast poian gsise o familie ntreag
de mntrci, cu plriile de un rou-aprins. Erau
att de frumoase, nct i era mil s le rupi. Cnd
tata i biatul aduseser acas un co plin, mama
nu-i mai luase ochii de la ele. i plcea att de
mult culoarea roie...
De ce nu dormi? l ntreb Vitea.
Kolea se ridic i bjbi dup bidonul cu ap.
Tu vrei s bei? ntreb el.
Vitea nu-i rspunse. Kolea bu o nghiitur i se
culc din nou.
...n curnd o s vin patrula... Viziteaz bieii
de dou ori pe noapte. Numai dup ndelungate
rugmini, Kolesnik ngduise bieilor s stea de
straj la marginea pdurii. i ddea seama ce nseamn pentru Kolea ateptarea. Dar tot el ordonase ca patrulele s-i supravegheze...
n deprtare se auzi o bufni.
Nu i-e fric de bufnie? ntreb Kolea.
nainte mi-era rspunse Vitea. Se plictisise
s tot tac, aa c ncepu s vorbeasc repezit:
Cnd eram mic, bunica m speria ntotdeauna:
Dac n-ai s dormi mult, o s te duc bufnia n
pdure! Eu eram prost i credeam.
Pe mine bunica m speria cu coarul. Acu te
nfac coarul i te bag n horn. i eu eram
prost i-o credeam... Ehei...
Vorbeau, dar trgeau tot timpul cu urechea.
Zgomotele misterioase ale pdurii cufundate n
bezn i speriau.
Se auzi trosnind o ramur. Parc tuea cineva...
Fr voia lor, bieii i strnser automatele. Ateptau venirea patrulei, dar cine tie ce se poate
ntmpla!...
n deprtare cineva fluier ascuit de trei ori.
Dup o scurt pauz, mai fluier de patru ori.
291

S mergem! opti Kolea. Snt ai notri.


Unde sntei, copii? ntreb linitit un glas
necunoscut.
Feodor! n sfrit, s-a ntors din mar! Bieii
srir din an i pornir n direcia glasului, dar
att de repede, nct Feodor, fr s vrea, sri la o
parte.
Ei, diavolilor, mai ncet, m-ai speriat! i eu
care credeam c-am dat peste o ambuscad!
tia au prins rdcini aici zise Haritonov,
care venise mpreun cu Feodor i trgea dintr-o
igar groas, acoperind din obinuin luminia ei
cu palma fcut cu. Acum au tabra lor de partizani.
Ei, biei, cum e? Tot mai ateptai? ntreb
Feodor.
Ateptm rspunse Viktor.
i-o s mai ateptai mult?
Pn cnd vor veni.
Feodor tcu.
Poate c nu mai este nici o speran! Au trecut
aproape dou sptmni.
Tata a spus c vine rosti hotrt Kolea.
Bine. Ctre ziu mai trecem pe la voi. Acum
n-avem timp.
Dar unde-i Ghenadi Andreevici? ntreb
Kolea.
Feodor se codi puin:
A plecat.
Unde?
Fedea ntrzie din nou cu rspunsul.
ntr-o misiune care va dura mult vreme...
zise el abia auzit. i deodat ncepu s vorbeasc
repede: Ei, noi am plecat, biei...
Dup felul n care ntrerupsese discuia, Kolea
simi c Feodor i ascunde adevrul.
i cnd se ntoarce? insist el, strduindu-se s
priveasc prin ntuneric n ochii lui.
Cnd se ntoarce? repet Feodor, i glasul
lui deveni dintr-o dat rguit. Mi-a fost mil de
voi. Am vrut s v mint, dar... nu se mai ntoarce,
292

copii. Ghenadi Andreevici nu se mai ntoarce niciodat. nainte de moarte i-a amintit de voi. i prea ru c n-a apucat s v mai vad...
Kolea ar fi vrut s-l ntrebe cum a murit Ghenadi
Andreevici, dar nu fu n stare... I se pusese un nod
n gt. Auzi alturi un suspin i nelese c Vitea
plngea.
Mna mare i calda a lui Feodor se ls pe umrul lui Kolea.
Fii tari, biei! atta putu s le mai spun,
nelegnd ce grea lovitur le dduse...
...Bieii n-au dormit toat noaptea. n deprtare
prinser s se contureze tufiurile: soseau zorile..
Cerul era acoperit de cea i soarele nu putea auri
vrfurile copacilor, dar ziua biruia ncet, ns cu
insisten.
O mpuctur neateptat strbtu linitea pdurii, fcndu-i pe cei doi biei s sar n picioare.
O rafal de automat! nc una!
Tu rmii aici! Eu dau fuga dup Feodor, la
izvor! strig Kolea i se npusti afar din adpost.
Dar se opri locului, deoarece i auzi pe Feodor i
pe Haritonov foarte aproape:
Cine trage? i Feodor, ngrijorat, se apropie n
fug de copii. Pe obrazul drept i se prelingea o
dr de snge: n grab, nimerise peste un ciot ascuit.
Iar trag! Acum s foarte aproape... zise
Haritonov, ascultind cu atenie. Trebuie s ne-ascundem.
Se pitir n dosul copacilor, privind alarmai
peste cmp, n deprtare. Dincolo de tufiuri cineva
traversa oseaua i mpucturile veneau din partea
aceea.
Acolo! Acolo! strig deodat Vitea.
Din tufiuri ieir civa oameni. Erau vreo zece.
Alergau peste cmp, spre pdure. De la prima
arunctur de ochi se vedea c nu erau soldai.
Numai ultimul dintre ei purta o manta nemeasc.
Alerga chioptnd i se oprea mereu.
293

Kolea l cut din ochi pe tatl su, dar nici


unul dintre cei care alergau nu semna cu el.
Vitka privea int spre omul n uniform nemeasc; ceva din nfiarea acestuia i se prea
cunoscut: forma capului, trupul stngaci, minile
lungi.
Pi sta-i Petka poliaiul!
i Kolea l recunoscu n aceeai clip. Se repezi
spre Feodor, care se ascunsese dup un copac.
Snt din lagrul de prizonieri! Sigur din lagrul de prizonieri rosti el, sufocat de emoie. i
cunosc. I-a trimis tata! Pot s strig ca s vin spre
noi?
S nu care cumva s ndrzneti! Mai nti s
vedem cine snt... se rsti Feodor.
Dar Kolea nu mai avea nici o ndoial. Erau
oamenii lor! Tovarii tatlui su din lagr! Nu
aveau arme. Hainele, numai zdrene... Iat, se disting feele lor palide, chinuite.
Dar de ce nu se grbete Feodor? Trebuie s ias
mai repede n ntmpinarea lor, s-i ntrebe despre
tata...
Kolea ddu s alerge spre ei, dar Kulikov l opri:
Fr ordin, nici un pas!
Cei care alergau ajunser n sfrit n pdure i se
ascunser dup copaci. Acum Kolea era sigur: tatl
lui nu se afla printre ei.
Fedea, pot s m duc acolo? ntreb Kolea,
nfiorat de nerbdare. Pe noi ne caut... Ei tiu cu
siguran unde-i tata!
Dar Feodor nu-i rspunse. Deodat se plec cu
tot corpul nainte i pe faa lui apru o expresie
aspr, ndrtnic... Kolea privi de dup copaci i
n deprtare vzu doi oameni care trgeau, alergnd de la un tufi la altul. Trgeau n direcia
oselei. Ca rspuns la mpucturile lor, dintr-acolo
se auzeau rafale de automat.
Unul dintre ei era scund, vnjos, cu bluza descheiat la piept. Cellalt... Kolea i nclet flcile pn la durere; nu e cu putin s aib alt294

cineva micri att de cunoscute... tia parc


dinainte cum o s ridice mna slab, cu cotul ascuit... Cum o s fug... L-ar fi recunoscut dintr-o
mie...
Tat! Tticule! strig Kolea, ducndu-i minile plnie la gur.
Dar o lovitur puternic l sili s-i lase brusc
minile n jos.
Prostule! Mucosule! auzi Kolea la ureche.
Vrei s-l nenoroceti chiar tu?
Feodor se pregtea s mai adauge ceva, dar se
opri. i ridic automatul i se lipi de copac.
Kolea vzu c din tufiurile de la marginea oselei, chiar n spatele tatlui su, apruser patru
hitleriti. Unul dintre ei, acela care mergea n
frunte, inea n mn un obiect. Uite, ridic braul i
ndat va azvrli obiectul...
Era att de cumplit, nct Kolea, fr s vrea,
nchise ochii. Pe obraz i se prelingeau iroaie de
lacrimi.
Tticule, drag tticule, ferete-te! Ferete-te, te rog! murmura el.
E puin probabil ns c biatul nelegea adevratul sens al celor ce se petreceau. Doi brbai
curajoi, dar care i pierdeau forele i unul
dintre ei era tatl su se condamnaser la
moarte, devenind inta hitleritilor pentru a-i apra
pe ceilali...
Alturi de Kolea rpiau automatele. Trgeau
Feodor i Haritonov, care voiau s-l salveze pe
Alexei Ohotnikov i pe tovarii lui.
Primul czu hitleristul care inea n mn grenada. Dup el, fluturndu-i caraghios braele n
aer, se prbui pe spate nc unul. Ceilali doi,
culcndu-se la pmnt i nenelegnd pesemne
dincotro vine primejdia, ncepur s trag i ei n
netire. Automatele lor se nbueau parc de fu-rie
i gloanele preau fr sfrit. Cteva zbu- rar pe
deasupra capului lui Feodor, reteznd o ramur
groas. Fonindu-i frunzele, creanga se prvli.
295

Kolea nu mai vedea nimic n afar de spatele


ngust al lui Feodor, bluza lui cenuie, leoarc de
ndueal, i umerii care-i tresreau de ncordare.
n el, n Feodor, era concentrat visul lui Kolea:
sperana c tatl lui va fi salvat i c va rmne deacum nainte alturi de el...
Cteva mpucturi nc, i automatele hitleritilor amuir.
Feodor se lipi de copac i Kolea bg de seam
c minile i snt cuprinse de un tremur mrunt.
Kolea l vzu din nou pe Alexei traversnd cmpul
i trnd pe jos automatul. Mergea mpleticindu-se.
Cu mna stng inea cureaua armei, iar dreapta
i-o dusese la piept. n jur struia o linite neobinuit. Linitea care se las ndat dup ce nceteaz tragerea...
Tata mergea cltinndu-se ca btut de vnt, i att
de ncet, nct distana dintre el i Kolea prea c
nu se micoreaz de loc. Biatul nu mai putea s
atepte. Nu mai avea putere s atepte. i Feodor
zri dintr-o dat silueta lui strecurndu-se printre
tufiuri.
Stai! strig Feodor.
Dar Kolea nu mai auzea nimic. Alerga... Alerga
n ntmpinarea tatlui su...
Feodor vzu cum omul acela nalt se oprete i,
ncet-ncet, se las jos de parc pmntul l trage
spre el. Biatul se repezi i-l mbri, strduindu-se s-l in pe picioare.
Feodor se ntoarse brusc spre Haritonov:
Dac se-ntmpl ceva, acoper-m cu foc!
strig el i porni n goan n ntmpinarea lui Kolea
i a tatlui su.
Peste o or, toat tabra de partizani tia c un
grup de prizonieri, n frunte cu Alexei Ohotnikov,
reuise s evadeze din lagrul fascist, c zece
oameni ajunseser cu bine, dar c Alexei Ohotnikov era grav rnit. i c, mpreun cu prizonierii,
fugiser i doi poliai: unul murise pe drum, iar
cellalt, hotrt s rup cu trecutul, venise la partizani.
296

...Trecur multe zile pline de griji pn cnd


Alexei Ohotnikov fu n afar de pericol, O ran
adnc n piept este foarte primejdioas pentru un
om istovit de o munc peste puterile lui i de o
foame ndelungat.
De fiece dat cnd i recpta cunotina i ncepea s deslueasc cele ce se petreceau n jurul
lui, Alexei Ohotnikov vedea o feti cu codie.
Era Maia, prietena fiului su. Multe nopi nedormite a petrecut Maia lng patul bolnavului i,
credincioas ordinului lui Miheev, nu-l lsa pe
Kolea s se apropie: emoia putea s-i fie fatal
lui Alexei.
ntr-o diminea, dup ce-l examin, Miheev oft
uurat: momentul critic trecuse, viaa rnitului era
salvat.
n aceeai zi, Ohotnikov ceru s vin la el comandantul taberei de partizani. Kolesnikov nu
sttu mult vreme lng Alexei. Rmase numai att
ct i ngduia felcerul, dar amndoi reuir s discute lucruri foarte importante. Cu mna lui slbit
i nesigur nc, Ohotnikov mai schi o dat pe
hart planul raionului fortificat, amplasarea cazematelor i cmpurile de mine. Nu tia prea mult,
dar ceea ce tia el i cele ce mai completau oamenii
care fugiser mpreun cu el aveau importan nu
numai pentru partizani, dar i pentru armat.
Kolesnik putea s trimit harta cu nsemnrile
fcute de Alexei Ohotnikov peste linia frontului.
Comunic prin radio cu Marele Pmnt, cernd s
i se trimit un avion.
...Cu inima strns, Kolea trecu prima oar pragul
bordeiului unde zcea tatl su. necat de emoie,
vzu trsturile ascuite, durerea mut din ochi i
prul aproape crunt...
De cte ori nu-i nchipuise Kolea ntlnirea cu
tatl su! I se va aga de gt, l va mbria, se va
ghemui la pieptul lui. Acum ns biatul era sfios.
Trecu ncet pe lng pat i se aez alturi, pe o
banchet.
Tata i lu mna:
297

De ce eti abtut, fiule? Fii mai vesel! i


zmbi.
Faa lui Kolea se lumin.
Ei, i-acum aaz-te i las-m s te privesc
mai bine... Ia te uit ce-ai crescut!
Tata se slt ntr-un cot, l trase pe Kolea spre el
i l srut apsat. i de-abia atunci, Kolea se lipi
de omul care-i era nespus de drag i rmase aa,
fr a scoate o vorb. n sfrit, i se mplinise
visul...
Tata l mngia pe pr i tcea. Abia acum i
ddea seama c se ntorsese ntr-adevr la via, i
povesti Iui Kolea toate peripeiile prin care trecuse;
unele, Kolea le tia de la tovarii tatlui su.
La cteva zile dup moartea lui Iurenev se afl
c Meyer nu crede c a fost o ntmplare nenorocit. Institui o anchet i interog foarte aspru pe
poliai. Petka i Vasili Dmitrici i spuser lui
Ohotnikov c din zi n zi trebuie s se atepte la o
rfuial stranic. Nu le rmnea dect un singur
lucru: s ncerce s fug, dei momentul nu se
arta tocmai prielnic. Cel mai greu lucru era s
ias din lagr.
Odat, ntr-o sear mohort de toamn, un grup
de deinui se ntorceau de la lucru. ntrziaser
intenionat, lsnd s se ntunece. Toi tiau c nu
se vor mai napoia n lagr. Numai Eremenko nu
plecase cu ei. i ddea seama c nu-l in puterile i
nu ieise la munc.
Oamenii aveau la dispoziia lor doar trei ceasuri.
Ndjduiau c n timpul acesta cei din lagr nu vor
sesiza lipsa lor. Se hotrr c att ct i vor ine
puterile s mearg toi la un loc. Fugiser n total
douzeci i apte de oameni. Aveau numai dou
automate cele ale poliailor. Cteva buci de
pine economisite cu mare trud se aflau ntr-un
sac pe care Kravov l ducea n spinare.
Greu le-a fost, ce s mai vorbim! Din douzeci i
apte au ajuns numai zece. Ceilali au murit pe
drum sau au fost prini n timpul urmririi organi298

zate de Meyer. Pe toate drumurile circulau


patrule de motocicliti. n sate, poliaii se legau de
fiecare nou venit. i n aceste condiii, evadaii
trebuiau s-i procure alimente.
Ohotnikov se temea ca Petka i Vasili Dmitrici,
cuprini de spaim, s nu-i trdeze. Dar Vasili
Dmitrici fu omort chiar a doua zi, n timpul unui
schimb de focuri, cnd fuseser descoperii de o
patrul n apropiere de osea. Dup aceast ntmplare, Petka se schimb foarte mult, strduindu-se din rsputeri s-i rscumpere greeala. De
cteva ori fugarii au fost salvai de uniforma lui
nemeasc, ntr-o zi, el opri pe drum o main cu
alimente i ceru oferului cteva cutii de conserve.
Nu putur s atace maina, deoarece nuntru se
aflau cinci soldai narmai.
De cte ori nu s-a tras din ambuscade asupra fugarilor! Morii erau lsai pe loc. Cei care rmneau n via mergeau noaptea, ocolind drumurile,
ducnd n spate rniii. Ultima oar, S.S.-itii i
ajunseser din urm pe cnd se apropiau de locul
unde i ateptau partizanii. Atunci, Alexei Ohotnikov i un tovar de-al lui se hotrser s acopere cu trupurile lor retragerea grupului.
M gndeam c de data asta nu mai scap
spuse el, oftnd.
Tatl i fiul sttur mult timp de vorb n bordeiul mic, din fundul pdurii. Dar ncercrile prin
care trecuse el nsui, Kolea i le povesti numai
atunci cnd Alexei se nsntoi de-a binelea i
deveni unul din ajutoarele lui Kolesnikov.

299

XXXII

NTMPLRI DE DEMULT

n dimineaa zilei de 28 iunie 1942, pe unul din


drumurile militare, la apus de Voronej, din dreptul
unei csue prizrite i cenuii, umbrit de slcii
prfuite, plec un camion. Erau puini acei care
tiau c aici, n csua asta scund, cu trei ferestre,
se afla casa de campanie a Bncii de Stat. De
obicei casa se afla mpreun cu statul major al
diviziei. Dar cu cteva zile n urm, din ordinul
comandamentului, casa, mpreun cu alte instituii
de spate, fu mutat mai departe de linia frontului.
n camion, sub o foaie cenuie de cort, se afla o
lad mare de fier, ncuiat i sigilat. De bun
seam c mult se trudise meterul care fcuse
aceast lad. Ca s fie mai trainic, o ferecase n
cercuri de fier, iar ca s fie mai frumoas, o mpodobise de sus pn jos cu inte i ncrustaii de
aram foarte ciudate. Nici un incendiu n-ar fi putut
topi pereii groi ai lzii, nici un sprgtor
experimentat n-ar fi putut s-i deschid ncuietoarea.
La drept vorbind, lada asta ar fi fost mult mai
potrivit ntr-un colior tinuit al unui conac, ntr-o cas de negustor sau, pur i simplu, ntr-un
magazin de consignaie, unde ar fi fost poate observat de un amator de antichiti.
n cancelaria de campanie a conducerii diviziei
nu prea era la locul ei. Dar se ntmplase c fosta
cas de bani a diviziei, care sttuse ani ndelungai
la statul major al diviziei i slujise cu cinste i
dreptate, cu vreo trei luni n urma refuzase ntr-o
300

bun zi s se mai descuie i oamenii fur nevoii


s-o sparg.
eful serviciului financiar al statului major al
diviziei, cpitanul de intenden Sokolov, nu era
dintre acei care se dau uor btui. Se dusese la
eful spatelui diviziei din care fcea parte, se interesase prin vecini i peste vreo dou zile, n locul
lzii vechi i att de obinuite ca nfiare, apru o
lad ferecat i mpodobit, cu o ncuietoare
ingenioas care ar fi putut concura cu cel mai solid
dintre dulapurile de fier moderne.
Deoarece lada cea nou era foarte grea, o coborau arareori din main. n ultimele sptmni,
statul major al diviziei se mutase mereu, i cpitanul Sokolov, ca s evite pierderi inutile de timp,
prefera s-i in contabilitatea de campanie pe
roate.
Sub acoperiul de foaie de cort al camionetei se
hurduca, pe asfaltul sfrmat de enilele tancurilor
i pe fgaurile cocoate ale drumurilor de ar,
ntreaga arhiv, dosarele legate cu sfoar groas,
actele financiare, o mas de campanie pliant i
nite scaune pliante, cu spetezele foarte subiri, de
placaj, scaune care constituiau obiectul unei
deosebite mndrii a lui Sokolov.
Poftim, admirai-le! spunea el. Cnd le pliez,
poi s le pui i ntr-o geant!
Lucrurile personale, eful seciei financiare i le
pstra ntr-o valiz neagr, ponosit, dar destul de
ncptoare.
ntreaga gospodrie era pzit de doi pistolari i,
meritul lui Sokolov, paza era excepional. Cei doi
pistolari pzeau cu acelai zel lada cu bani, dosarele cu acte i scaunul pliant, pe care edea de
obicei eful lor cnd pltea solda militarilor.
La drept vorbind, poate c Sokolov exagera ludnd ordinea exemplar a subunitii sale de
lupt. Era totui surprinztor s ntlneti n iureul rzboiului o main att de bine ntreinut.
Stpnul ei, ntr-o manta care prea cam strmt
pe trupul lui vnjos, cu umerii drepi, edea n301

totdeauna alturi de ofer. Uor lsat pe speteaza


banchetei, i netezea barba deas, castanie, cu care
se mndrea (tovarii o numeau ,,barb de
partizan, i se pare c asta i fcea lui Sokolov o
deosebit plcere). Sus n camion fumau cei doi
pistolari. Sokolov era ceea ce se numete un om
pedant. Nu uita nimic i nu greea niciodat.
Cnd un ofier aducea o cerere pentru a se trimite
familiei solda, ridica uor din sprncene i-l privea
atent. Dup ce mpturea hrtia, o punea cu mult
grij n portharta lui galben. Din clipa aceea
puteai fi sigur c treaba s-a i fcut. Cererea nu
rmnea niciodat uitat pe undeva, i solda
locotenentului Firsov, sau poate a vreunui maior
Sidorenko, era imediat expediat i se pltea, n
Bugulum sau n regiunea Gorki.
Dac respectivul mulumea, el ddea din
mini: ,,Se poate, dragul meu? tia snt bani, nu
surcele! n ziarul diviziei apruse o noti
intitulat Grija fa de om. Printre altele, n
noti se aduceau laude efului seciei financiare a
statului major al diviziei. Cpitanul Sokolov o
decupase cu grij i o ascunsese n buzunarul de la
piept. Se vedea ct de colo c era bucuros i
mgulit.
Sokolov era un om agreabil. tia s povesteasc
cu mult haz ntmplri vntoreti. i plcea la nebunie s vneze i s pescuiasc i, oftnd, spunea
c n timp de pace i petrecea ntotdeauna concediul n pdure sau pe malul apelor.
Fcea parte dintre oamenii care, cum se spune,
se descurc n orice mprejurare. Pretutindeni
avea cunoscui. i fcuse relaii printre intendeni, la cooperativa militarilor, la atelierul de cizmrie al statului major al armatei, ba chiar i la
frizerie.
Aceste numeroase relaii le folosea arareori
pentru el, personal, dar i ajuta cu mult plcere
tovarii. i fcea impresia c lucrul acesta i ddea o deosebit satisfacie. ntr-un cuvnt, era un
biat de via, agreabil, care nu supra pe nimeni.
302

Cu tot acest numr uria de cunoscui ns, Sokolov nu avea prieteni adevrai, oameni care s-i
fie apropiai.
Dracu s te ia! i spunea odat maiorul
Mednski, comandantul batalionului sanitar al diviziei, un om inteligent, vioi, dar puin cam grosolan i dispus s trnteasc, i cnd trebuia i cnd
nu trebuia, adevrul n fa. Pe toi i cunoti, cu
toi eti pertu, fr tine nu se poate face nimic, i
totui, nu tiu cum s zic...
Sokolov nu se supra. i fcea chiar plcere c
oamenii vd n el ceva deosebit.
Ce s-i faci! rspundea el, netezindu-i mulumit barba de partizan. Poate c aa trebuie s
fie. Nu prea poi s fii cu sufletul deschis pentru
toi, cnd rspunzi pentru sute de mii de ruble.
Ia-ncearc s stai puin n locul meu...
Era greu s-i rspunzi i discuia nceta de la
sine.
...i tocmai omul acesta, care tia att de bine s
se adapteze mprejurrilor, tovarul acesta bun i
ordonat, ofierul contiincios, dispruse ntr-o zi
fr urm.
n dimineaa zilei de 28 iunie, camioneta lui Sokolov plecase ca ntotdeauna ntr-o deplin ordine
de lupt ntr-o curs obinuit: Sokolov trebuia s
ridice bani de la casa de campanie a Bncii de Stat
300 000 de ruble pe care urma s-i plteasc
ofierilor statului major i tuturor celor care fceau
parte din comandamentul diviziei.
Peste o or, banii au fost luai n primire. Sokolov se isclise cu penia-i de aur a stiloului, cu
scrisul su elegant i cite, cu o nfloritur la capt,
i se aezase din nou n cabin, lng ofer. Maina
a plecat din sat, dar la locul de destinaie statul
major al diviziei n-a mai ajuns...
Pe atunci, divizia se gsea n direcia loviturii
principale a inamicului. mpotriva ei porniser n
ofensiv dou divizii de tancuri. Dou sute de
,,Junkers-uri i ,.Messerschmidt-uri bombardau
303

fr ncetare dispozitivele de lupt i


formaiunile de spate. Luptind, divizia ncepu s se
retrag spre Voronej.
n rzboi, zile ca asta nu snt o raritate: dimineaa
ncepe ca de obicei. E linite. Marea gospodrie
osteasc i duce viaa obinuit, simpl n
aparen, dar plin de frmntri i complicaii. i
deodat linitea dispare. Rmas bun, cldur att de
scurt a unei locuine strine, bucurie scurt a
odihnei, a somnului, a mncrii mncate pe ndelete!
Din nou pmntul se cutremur sub picioare i
vzduhul vuiete!
Aa s-a ntmplat i n ziua aceea memorabil de
iunie.
...Soldaii au pornit la lupt mpotriva unor autoblindate germane care ptrunseser n spate. Unul
dintre ele fusese avariat, iar cellalt reuise s fug.
La un kilometru ele locul unde avusese loc lupta
ardeau pe drum resturile sfrmate de proiectile ale
camionetei diviziei, camioneta att de cunoscut i
care trecuse prin attea ncercri! Contabilitatea de
campanie a cpitanului Sokolov... Oricare soldat
din divizie ar fi recunoscut-o. Lng main se
aflau cadavrele unuia dintre pistolari i al oferului. eful seciei financiare, Sokolov, precum i
cellalt pistolar dispruser. Dispruse i lada ferecat, cu banii i actele. Dar soldaii gsir ntr-un
an un scaun pliant care, prin cine tie ce minune,
scpase neatins. Un scaun dintre acelea cu care se
mndrea att de mult cpitanul Sokolov... i
portigaretul lui, fcut de comand, din plexiglas,
cu o monogram foarte ntortocheat pe capac...
Soldatul i oferul fur ngropai ntr-un crng de
la marginea drumului, alturi de cei care fuseser
ucii n aceast lupt. Pe cpitanul Sokolov, pe cel
de-al doilea pistolar i lada cea trainic nu i-a mai
cutat nimeni... Divizia putea s nimereasc ntr-o
ncercuire i trebuia ca, la ordinul comandamentului, s se fac un mar forat pentru a
ocupa aprarea n raionul Voronej.
304

Curnd, la statul major al diviziei a fost trimis un


alt ef pentru serviciul financiar, care nu semna de
loc cu primul. nalt, slab, adus de spate, cu dou
perechi de ochelari, avea un nume ciudat: Baraba.
Pe cpitanul Sokolov, care fusese trecut pe listele
celor disprui fr urm, tovarii ncepur s-l
dea treptat uitrii.
La drept vorbind, de Sokolov i aminteau adeseori tovarii lui de munc. Nu, nu s-ar fi putut
spune c era prea iubit, dar de ludat l ludau toi:
i comandanii, i tovarii...

305

XXXIII

LOVITURA DE PE SEIMA

De la luptele din iulie trecuser opt luni. Dup un


scurt rgaz, divizia n care servise cpitanul
Sokolov fusese transferat unei armate vecine i
trimis ntr-un nou sector al frontului, pe cursul
mijlociu al Seimei. Divizia ocup poziii de-a lungul malului rului, n faa unui orel complet distrus de hitleriti.
Colonelul Iastrebov, comandant cu experien
care ndeplinise multe misiuni grele, i pregtea
unitile pentru ofensiv. Comandantul armatei l
chemase la el i ddu diviziei urmtoarea sarcin
de lupt: s scoat hitleritii din fortificaiile de
pe malul rului, iar apoi, cotind spre sud, s elibereze strvechiul ora rus O. Era o aciune important pentru asigurarea succesului pe tot frontul.
Urma s aib loc o btlie n cursul creia divizia
trebuia s foreze Seima i s ocupe malul opus al
rului. Misiunea nu era dintre cele mai uoare. Spre
ap cobora o pant abrupt, pe care dumanii o
transformaser ntr-o adevrat fortrea. Spnd
nenumrate lcae de tragere unite prin anuri de
comunicaie, ei instalaser acolo mitraliere, tunuri,
arunctoare de mine.
n seara din ajunul ofensivei, lng cazemata n
care se afla punctul de comand al diviziei se opri
o main din care coborr doi oameni mbrcai n
paltoane civile, cu gulere cenuii de miel.
Cel mai n vrst, un brbat usciv, dei avea
vreo 50 de ani, era avntat i ager n micri. Doi
ochi negri, neobinuit de vii i nfundai n orbite
306

luminau faa lui smead. Avea o privire deschis i


ptrunztoare, plin de tineree. Gulerul paltonului
era descheiat. De sub apca dat puin pe ceaf
ieea rebel o uvi de pr negru.
Sri sprinten din main i, n ateptarea ofierului de stat major, care se dusese s raporteze
comandantului diviziei despre sosirea lor, ncepu
s se plimbe pe crarea ngust, acoperit de zpad bttorit. Ca s se mai nclzeasc, i pocnea clciele unul de altul.
nsoitorul lui cobor din main fr grab.
Scoase un picior, se sprijini cu ndejde n el i
dup aceea, chibzuind puin, l scoase i pe al doilea. i frec minile nmnuate cu mnui groase
i i nfund cciula pe urechi.
Faa nroit din pricina gerului avea o expresie
neobinuit de serioas, pe care ochii albatri, copilroi nu reueau s-o ndulceasc. Se uit nti n
dreapta, apoi n stnga i, tuind, spuse cu un aer
grav:
n sfrit, am ajuns!
Chiar n clipa aceea, ua cazematei se deschise
larg i n pragul ei apru nsui comandantul diviziei, colonelul Iastrebov, un om mrunt i usciv, cruia numele i se potrivea de minune 1. Avea
un profil ascuit, cu nasul ca un cioc de pasre.
Sprncenele coborau aproape vertical deasupra,
ochilor rotunzi i cprui, totodat i veseli, i
severi.
Soldaii din divizie l numeau Micul nostru
uliu. Ei nu tiau c asta i fusese porecla cu care
terminase coala militar i academia i c la fel l
poreclise i comandantul armatei din care fcea
parte divizia comandat de el.
Ieind n ntmpinarea oaspeilor, Iastrebov salut
i strig cu glas sonor, care rsun puternic:
Poftii, tovari! Intrai!
Cel usciv se ntoarse brusc i porni repede spre
1

Iastrebov, de la iastreb care n limba rus nseamn uliu.


(n. r.)

307

comandant, cu pai sprinteni. n urma lui, cu mers


legnat i lsnd pe zpad urme bine conturate,
pea tovarul su.
Bun ziua, tovari spuse cu amabilitate
comandantul diviziei, strngnd cu putere minile
oaspeilor. V-am ateptat! O s luptm mai bine
tiind c, mpreun cu noi, intr n ora i Puterea
sovietic. Dumneata, dac nu m-nel, eti Artiom
Danilovici Gromov, secretarul comitetului orenesc de partid.
Chiar el rspunse uscivul. Iar dnsul este
Serghei Filipovici Morozov, preedintele sovietului orenesc.
Morozov nclin uor din cap, pstrndu-i expresia sever, apoi ntreb cu un aer preocupat i
grav, de parc s-ar fi aflat n tren i trenul s-a oprit
n cmp:
Cnd ajungem la destinaie?
Exact dup orar rspunse zmbind Iastrebov dei ar fi posibil s survin ntrzieri neprevzute.
Gromov rse, Morozov l privi ntrebtor i dup
aceea, uitndu-se la Iastrebov, ridic uor din
umeri.
Uite, vezi? Aa snt militarii zise el, oftnd, apoi se aez n faa msuei pe care se afla
harta. Nu pot tri fr s glumeasc. Pentru noi
ns, tovare colonel, este foarte important ca
divizia s cucereasc oraul ct mai repede i, mai
ales, prin surprindere. Prin absolut surprindere...
De ce? ntreb Iastrebov i, trgndu-i banca,
se aez n faa preedintelui sovietului orenesc.
Dar deodat i aminti ceva i zise: V rog s v
scoatei paltoanele! Vrei s mncai? De altfel, nici
nu v ntreb... Sergukin! Zboar la buctar i
spune-i s aduc aici mncarea ordon el ostaului de legtur. i asta, ct mai repede... Pentru
trei, ba nu, pentru patru persoane, fiindc vine i
eful de stat major.
Sergukin porni n goan s ndeplineasc ordinul. n dreptul uii se opri i se ddu la o parte,
308

lsnd s intre un ofier nalt. n scurta alb de


miel, ncins cu o curea lat i cu diagonal, cu o
porthart mare pe old, omul acesta prea uria,
ocupnd toat ua.
Iat i pe eful nostru de stat major, locotenent-colonelul Stremeannoi. Vorbeti de lup, i
lupul... spuse Iastrebov. i-acum, Egor Ghenadevici, orice s-ar ntmpla, trebuie s cucerim
oraul. nelege i dumneata: vine cu noi i conducerea organizaiei oreneti de partid, i conducerea sovietului.
Aha, va s zic aa stau lucrurile! Ei bine, n
cazul sta o s ne strduim spuse Stremeannoi,
cu un zmbet plin de subneles.
Cnd i scoase cciula alb de miel i scurta
groas, se micor dintr-o dat aproape la jumtate.
Acum se vedea c omul acesta, care nu avea mai
mult de 2728 de ani, era foarte slab, dar foarte
vnjos i rezistent. Avea talia subire i umerii lai.
n micrile lui se vdeau ncrederea i sigurana.
Privindu-l, te gndeai fr s vrei c schiaz bine
sau poate e fotbalist ori atlet. n orice caz, un bun
sportiv...
Prul blai ca spicul de gru ncadra o fa palid
i prelung, pe care era greu s i-o nchipui
nroit de cldur sau de ger. Deasupra gurii mijea
o mustcioar aurie.
Cnd Stremeannoi intr n cazemat, Gromov.
observ c eful de stat major i comandantul diviziei schimbar o privire plin de neles; se vedea
c oamenii tia lucreaz bine mpreun.
i ntr-adevr, n lunile acelea grele, pe care
Iastrebov i Stremeannoi le petrecuser n lupte
(Stremeannoi fusese numit eful statului major al
diviziei, cu o sptmn nainte de memorabila btlie din iunie), se obinuiser s se neleag dintr-o privire.
Fiecare aprecia la cellalt calitile care-i caracterizau pe amndoi: brbia i priceperea de a
lua o hotrre just n situaii grele.
309

Salutnd oaspeii, Stremeannoi reinu o clip mna


preedintelui sovietului orenesc i, nchiznd un
ochi cu iretenie, spuse:
Dumneavoastr, tovare Morozov, dup cum
se vede, nu v mai amintii de mine... Eu ns v-am
recunoscut imediat.
Cum? V cunoatei?! se mir Gromov.
Nu rspunse scurt Morozov.
Depinde cum o iei! i Stremeannoi rse.
Dumneavoastr ai avut mai multe cunotine ca
mine, dar noi, ce s zic? Noi nu v-am avut dect pe
dumneavoastr...
n ochii lui Morozov se citi nelinitea.
Nu-mi aduc aminte... spuse el. n ce mprejurri ne-am ntlnit?
Numai n biroul dumneavoastr de audiene.
Am fcut atunci destul glgie, ca s nu m uitai
chiar att de repede...
i de ce ai fcut glgie? ntreb Morozov, cu
un ton dojenitor. S-ar fi aranjat totul i fr glgie.
Nu s-a aranjat nici cu glgie, nici fr glgie. Stremeannoi oft. Am tot umblat, v-am rugat, am ocrit, dar toate au fost de prisos; pn la
urm, tot nu mi-ai reparat acoperiul csuei unde
locuiam! Poate c acum o s-mi primii cererea?
Stradela Sevasteanovski nr. 2...
Ia te uit! E doar de-aici, din ora se adres
Iastrebov lui Gromov, artnd spre Stremeannoi, cu
o micare a sprncenelor. Merge acas la el, nu
ntr-un loc oarecare!
Da, ntr-adevr, acas repet Stremeannoi
i faa lui se posomor dintr-o dat. Aici m-am
nscut, aici am terminat coala i tot aici am
nceput s lucrez la centrala electric. Ca muncitor... Dup ce am terminat institutul, tot aici mam ntors ca inginer de schimb. N-am lucrat ns
mult vreme; numai vreo doi ani; nu m-au mai
lsat hitleritii pe urm...
Dar n ora a rmas cineva din familia dumitale? ntreb cu grij Gromov.
A rmas tata... Acum nu mai tiu...
310

Morozov scoase din buzunar un carneel:


i care-i adresa dumitale? Sevasteanovski 2?
O s-i reparm acoperiul, fii linitit, negreit o
s-l reparm. Numai s intrm n ora. Atunci a
fost, desigur, o scpare din vedere... Iart-ne, frate.
O scpare din vedere. Se ntmpl...
Gromov se lovi cu palmele peste genunchi:
Drag Serghei Filipovici, eti grozav! Ce
avnt i-ai luat! Vezi nti dac a rmas casa ntreag. Poate c nici nu ai pe ce pune acoperiul...
Morozov i arunc o privire blajin:
Asta cam aa e, ai dreptate zise el, dus pe
gnduri. S vedem nti dac mai este casa. Dac e
ntreag, i punem i acoperiul.
Lu carneelul i not ceva n el, cu un scris cite,
dar mrunt ca nite mrgelue. Gromov privi peste
umrul lui i citi cu jumtate de glas:
Sevasteanovski 2, locotenent-colonelul Stremeannoi. Dac este ntreag, s fie acoperit cu
tabl. Doamne ferete, Serghei Filipovici! Se poate
s scrii aa ceva? i izbucni n hohote de rs.
Fr voia lor, Iastrebov i Stremeannoi rser i
ei.
Morozov ddu din umeri imperturbabil:
De ce te miri? Scurt i limpede. Nu neleg
ce-i de rs aici?!
Nu ai simul umorului, Serghei Filipovici!
Nu-l am, e adevrat ncuviin Morozov,
Uite, i nevast-mea mi spune mereu: ,,Eti un om
plicticos. Serioja, n-ai umor nici de doi bani!
i cu toate astea, orice i-a spune, ea rde.
Cei din jur izbucnir n hohote de rs.
Morozov ddu din mn:
Rdei, rdei, c snt obinuit!
Ua se deschise i n cazemat intr buctarul,
un flcu nalt, mbrcat cu halat alb peste manta.
n minile lui mari i nroite de ger ducea cu
grij un ceauna, cteva farfurii de aluminiu, cuite i furculie. n cazemat se rspndi un miros
ademenitor de carne prjit cu piper i foi de
dafin.
311

Iastrebov mpri carnea n farfurii, i turn


oaspeilor cte un pahar de votc.
Ei, tovari spuse Gromov s bem paharul acesta n cinstea celui de-al doilea, pe care-l
vom bea n ora!
Minunat toast! l susinu Iastrebov i ridic
paharul. Dar explicai-mi, v rog, ce treab urgent
avei n ora... De altfel, nici noi n-avem de gnd s
trgnm lucrurile...
Asta e clar i Gromov se plec peste marginea mesei, apropiindu-se de Iastrebov. tim cu
precizie c hitleritii intenioneaz s scoat din
ora tot ce poate fi ncrcat n mijloace de transport i s ia cu sila pe toi cei api de munc. Ar fi
bine s-i putem mpiedica. Dumneavoastr ce
credei?
Tot aa rspunse Iastrebov, zmbind. Trebuie s recunosc c i noi, eu i tovarul Stremeannoi, avem unele informaii cu privire la acest
lucru... i, cum s v spun, considerentele noastre...
Bineneles! relu Gromov. Iart-m, tovare
Iastrebov, dar eu i Serghei Filipovici nu sntem
militari. Gndim ca civili. n timp ce veneam aici,
am tot chibzuit la diferite probleme operative...
Uite ce ne-am gndit: dac-am reui s ocolim repede oraul i s tiem drumul spre apus, i-am
prinde pe hitleriti ca ntr-o pung i n-ar mai avea
dect o singur grij: cum s-i ia mai iute tlpia.
Bine gndit spuse Iastrebov dac misiunea care ne st n fa s-ar fi limitat numai la
cucerirea oraului. Din pcate ns, aceasta nu este
dect prima parte. Greutile cele mari ne ateapt
de-abia dup aceea i dup ce vom trece de ora.
Mai spre vest, cam la vreo 50 de kilometri de ora,
hitleritii au construit fortificaii ntr-un ntreg
raion. ntlni privirea ntrebtoare a lui Gromov i
ddu din cap: V explic ndat. Mna lui mic,
usciv, dar puternic, lu cu un gest obinuit
creionul. Socoteala dumanului este urmtoarea:
312

dac noi reuim s strbatem spre Belgorod, ei vor


s opreasc ofensiva noastr uite aici, la vreo 70 de
kilometri spre est. Dup datele pe care le avem,
fortificaiile snt construite destul de solid:
cazemate, baraje antitanc, anuri antitanc, cmpuri
de mine, baraje de srm ghimpat... ntr-un cuvnt, tot ce trebuie. Drumurile de ar i oselele
snt inute sub foc suprapus. O s avem de luptat
din greu. Iastrebov btu ngndurat cu creionul n
mas. Observai c dispozitivul raionului n-a fost
ales la ntmplare... Comandamentul hitlerist caut
s ocupe drumurile i s ne foreze s mergem
drept peste cmpiile troienite de zpad. Or, n
acest raion, cmpiile, dup cum tii, snt tiate n
lung i-n lat de vi, iar pe dealuri se ntind crngurile. Locul este foarte potrivit pentru aprare...
Iastrebov tcu o clip, apoi urm: Aa c, slav
Domnului, avem la ce ne gndi...
Da, ntr-adevr, situaia e destul de serioas
vorbi Gromov. Dar dac tii c exist un raion
fortificat, avei, probabil, i date despre el.
Bineneles c tim destul de multe conveni Iastrebov dar ar fi trebuit s tim i mai
mult. V nchipuii cte eforturi am economisi i,
mai ales, cte viei am crua dac, pornind s cucerim raionul fortificat, am cunoate toate datele
despre el. Tovari, pot s v spun un singur lucru:
vom face tot ce ne st n putin, i chiar mai mult
dect att. Divizia va aciona dup planul comandamentului. Interesul nostru este s eliberm
oraul n cel mai scurt timp posibil. S sperm c
vom termina operaia ct mai repede! n ora sntem ateptai!
Morozov asculta cu atenie i pe faa lui rotund
apru o expresie de concentrare.
Da zise el organizaia noastr ilegal a
lucrat foarte bine! Pcat c pe muli n-o s-i mai
vd niciodat! Au murit... Uite, nu demult, partizanii ne-au transmis prin radio c a fost omort n
lupt un tovar foarte bun. Conductorul organi313

zaiei ilegale... De altfel, tovare Stremeannoi, e


tizul dumitale... Poate c l-ai cunoscut?
Stremeannoi pli i se sprijini cu minile de
mas:
n ora n-au fost decit doi Stremeannoi: tatl
meu i cu mine...
Morozov privi descumpnit la Gromov.
Artiom Danilci ntreb el poate c ai
ncurcat numele de familie?
Pe acesta i chema Ghenadi Andreevici
spuse Gromov.
Locotenent-colonelul se ridic ncet, i trecu
mna peste frunte de parc i-ar fi netezit prul i
se ndeprt. Sttu mult vreme ntr-un col, fr s
se ntoarc...
Peste cincisprezece minute, Sergukin conduse
oaspeii n cazemata alturat. Abia intrar, c ua
se deschise din nou i pe scri cobor n goan
eful seciei speciale, maiorul Voronov. Faa lui
rotund, rumenit de ger, prea tulburat. Se opri
n mijlocul blindajului i timp de cteva clipe privi
undeva, n col, nchiznd ochii din pricina luminii
puternice. Minile i le inea adnc nfundate n
buzunarele scurtei mblnite. La old i atrna un
pistolet ntr-un toc nou, de piele galben.
Stremeannoi i trase scunelul mai aproape:
Stai jos, tovare Voronov!
Voronov ddu nciudat din mn, i scoase
apca i se aez.
Uite ce-i, tovari spuse el, privindu-l cnd
pe Iastrebov, cnd pe Stremeannoi. Acum o or,
unul dintre ilegalitii notri, Nikita Borzov, a trecut linia frontului. n timp ce se apropia de poziiile noastre, fascitii au tras asupra lui i l-au
rnit mortal... Eu am mai apucat s stau de vorb
cu el. Mi-a comunicat c ieri noapte gestapoul a
mpucat n ora cinci tovari. Se vede c i-a trdat un ticlos.
Iastrebov l privi posomort pe sub sprncenele-i
stufoase.
314

i nici un fel de amnunte? Nici o bnuial?


ntreb el repede.
Nimic... Nu s-a putut stabili cine e trdtorul.
Stremeannoi se ridic agitat:
Dar Borzov nu avea nici un indiciu?
Voronov i desfcu minile a neputin:
Nu. N-a putut s-mi spun nimic precis.
Tcur toi trei.
Apoi Voronov se scul n picioare, i nfund
apca pe cap i iei grbit.
Cnd comandantul diviziei i eful de stat major
rmaser singuri, acesta din urm ntinse din nou
harta pe mas i ncepu s dea ultimele dispoziii...
Le mai rmnea foarte puin timp. De la statul
major al armatei se primise ordinul de lupt ca fix
la ora 6 s se nceap pregtirea de artilerie, iar la
6,45 s se treac la ofensiv.
n blindaj se auzeau sunnd tot timpul telefoanele. Iastrebov vorbea cu comandanii regimentelor, indicndu-le caroiajele asupra crora trebuia s
atrag atenia artileritilor, mai ocra pe cte unul,
luda pe altul, fcea observaii.
Aa trecu noaptea. Fix la ora 6, din zeci de tunuri
izbucni prima salv.
Evenimentele se desfurau cu o iueal uimitoare. Nici Iastrebov nu se ateptase la atta operativitate. Artileria, bine reglat, neutraliz chiar
din primele clipe punctele de foc ale inamicului,
nimicind cazematele i traneele n care se ascundeau servanii arunctoarelor de mine i distrugnd tot sistemul de transmisiuni dintre subunitile inamicului. Hitleritii, luai prin surprindere, se
strduir s trag, dar focul intens al artileriei nu-i
lsa nici s-i ridice capul. n acelai timp i
fcur apariia ,,Il-urile i ,,Petleakov-urile i
asupra inamicului se prbui un covor de bombe.
Iar n clipa n care katiuele mascate n tufele de
salcie i ridicar glasul, linia nti a aprrii
inamicului amui pentru totdeauna.
Pionierii trecur repede la aciune, i primele
tancuri, sprgnd din mers gheaa cu enilele, se
315

npustir pe malul drept i o luar n sus, strnind


vrtejuri de zpad. Pe fgaurile adnci fcute de
tancuri porni de ndat infanteria.
Peste o jumtate de or, soldaii luptau n adncimea aprrii inamicului, alungndu-l tot mai departe de mal. Hitleritii ncepur s se retrag n
dezordine pe oseaua care ducea spre oraul O.,
unde se gsea statul lor maior i unde ndjduiau
s poat organiza aprarea. Dar n acest timp, unul
din batalioanele de tancuri, fcnd o manevr de
nvluire, ptrunse n spatele, unitilor germane
care se retrgeau.
Vznd c se afl n primejdia de a fi complet
ncercuii, germanii schimbar direcia i, la 20 de
kilometri de oraul O., cotir brusc spre vest, strduindu-se s scape de urmritori.
Hitleritii se retrgeau nnebunii peste cmpul
nzpezit, aruncnd tot ceea ce nu puteau duce cu
ei. Pe osea zceau autobuze avariate, tunuri, arunctoare de mine, mormane ntregi de proiectile,
nvelitori mpletite din pai de orez.
La statele majore ale inamicului, aflate n oraul
O., izbucni panica. Valizele zburau grmad n
maini, iar stpnii lor se aruncau aproape din mers
n urma bagajelor i porneau n goan pe osea. Nu
se tia ct timp se va mai putea circula. Unitile
lsate pentru acoperirea trupelor n retragere
ocupau n grab poziii de-a lungul suburbiei nordestice a oraului. Soldaii erau foarte demoralizai.
Auziser c s-a rupt frontul i nu se mai gndeau
dect s-i salveze propria lor via.
La 10 dimineaa, n apropierea oraului aprur
primele tancuri sovietice. Se dezlnui o lupt
aprig pe distane scurte.
Colonelul Iastrebov i instalase punctul de comand ntr-un tufri des, pe panta unui deal, de
unde se vedea bine cmpul de lupt i strduele de
la periferia oraului.
Morozov i Gromov erau alturi de el, la punctul
de comand, i urmreau prin luneta stereoscopic
tancurile care strpungeau cu enilele barajele de
316

srm i striveau traneele inamicului. Infanteria


sovietic, acoperit de tancuri, se strecura tot mai
aproape de ora.
n ultimele cteva ore, Iastrebov descoperi la
preedintele sovietului orenesc trsturi sufleteti cu totul noi. i plcuse c Morozov, chiar sub
focul artileriei, rmsese la fel de imperturbabil
cum fusese n cazemata bine nclzit, la adpostul
unui acoperi alctuit din trei rnduri de brne
groase.
n timpul acesta, Morozov, care nu-i lua binoclul
de la ochi, cerceta cu atenie casele ndeprtate,
turnurile, resturile podului feroviar aruncat n aer.
Se apropia clipa cnd el i Gromov vor intra n
ora, unde vor trebui s lucreze mult. Va fi desigur
foarte greu.
Se gndea c va trebui s hrneasc, s mbrace,
s aprovizioneze cu lemne pe toi aceti oameni
care-i ateptau cu nfrigurare, care nduraser chinuri cumplite sub ocupaia hitlerist. Da, da, desigur, divizia lui Iastrebov i va ndeplini misiunea
i va porni mai departe, iar ei doi vor rmne n
ora, unde vor avea attea de fcut.

317

XXXIV

NTOACEREA

Fix la ora 2, sau vorbind n limbajul comunicatelor militare, la ora 14.00, oraul era complet eliberat de hitleriti. La periferii se stinseser ultimele
mpucturi. Colonelul Iastrebov, ncartiruit ntr-o
cas nu prea mare de pe strada principal i care se
pstrase destul de bine, raporta la telefon
comandantului armatei c ordinul a fost ndeplinit:
divizia a eliberat oraul.
Era de ajuns o privire fugar ca s-i dai seama
de uriaele distrugeri lsate n urm de hitleriti.
Cele mai bune case din ora fuseser nimicite
aruncate n aer sau arse. Cldirea alb a teatrului
orenesc, care odinioar, sear de sear era inundat de lumin, i csca acum gurile negre ale
ferestrelor sparte, n dosul crora se vedeau mormane de crmizi arse i traverse ruginite, ndoite
n chip ciudat; un pod feroviar mare, cu dou deschideri, aruncat n aer de explozivi chiar n mijloc,
se rsturnase n ru, i de departe aveai impresia c
dou jivine uriae, cu spinrile rotunde ca de
elefant, sprijinindu-se n pilonii de piatr cu
picioarele din spate i cufundndu-se cu cele din
fa n ap, beau, beau ntr-una fr s-i
potoleasc setea. Pe dealul din marginea oraului
se vedea silueta ntunecat a unui siloz uria,
distrus i el. Semna cu o cetate veche, dup un
asalt cumplit. Erau aruncate n aer i vechea
cldire a grii, i foiorul de ap din crmid
roie, care semna cu un turn de ah, i centrala
electric. O grea pierdere pentru ora era i
dispariia celor mai valoroase tablouri din muzeu.
318

Cnd Morozov afl c pn n ajun, seara, tablourile se mai aflau nc la locul lor, simi c se sufoc
de furie. Faa-i deveni pmntie.
Nu, e de necrezut! S le care chiar de sub
nasul nostru? Asta-i culmea ticloiei! bombni el.
Gromov i pstra calmul i n momentele acestea grele, continund s fie la fel de comunicativ,
aproape vesel.
Din clipa n care el i Morozov aprur pe strzile oraului, fur imediat asaltai de ceteni, care
voiau s afle ce se petrece la Moscova, n ar, pe
fronturi... Gromov nici nu apuca s rspund la
toate ntrebrile, s strng toate minile, s consoleze, s liniteasc i, la rndul su, s pun i el
un potop de ntrebri. Se informa vrnd s afle tot
ceea ce se referea la ora. Cum au trit oamenii, ce
au distrus hitleritii i ce n-au apucat s distrug;
dac au mai rmas ntregi ntreprinderile mai
importante uzina de maini agricole, fabrica
textil i atelierul de reparat vagoane. i dei tia
dinainte i i simea sufletul greu i ntristat, dorea
s se urce ct mai repede n main, ca s vad cu
propriii si ochi proporiile distrugerilor, s-i dea
seama de unde i cu ce trebuie s nceap refacerea.
Hotrr s cerceteze oraul mpreun cu Stremeannoi. Acesta ns ntrzia. Trebuia s instaleze
statul major, s stabileasc legtura cu comandamentul armatei, cu regimentele din vecintate i cu
propriile regimente, s dea indicaii referitoare la
paza oraului, s numeasc un comandant al oraului.
Cnd Morozov propuse s intre n cas s se mai
nclzeasc, apru i Stremeannoi, ncheindu-i
scurta din mers.
S mergem, tovari! spuse el cu glas tare,
fcnd semn cu mna oferului. S vedem i noi
cum stau lucrurile...
Stremeannoi edea lng ofer, cu corpul aplecat
nainte, sprijinindu-i coatele pe genunchi. Privea
cu atenie casele cunoscute din copilrie, gardurile
de lemn, copacii din scuarul oraului, care se nl319

tau deasupra unui grilaj scund, de font, cu nite


dini asemntori harpoanelor i cu ornamentaii
greoaie de frunze de mslin. Dup cum spunea o
veche legend, grilajul acesta fusese turnat pe
timpul Ecaterinei a II-a, la uzinele Demidov din
Ural.
Morozov i Gromov stteau n spate, vorbind preocupai. Stremeannoi nu-i auzea. Ciudat!... Oare
acesta era oraul n care i petrecuse copilria?
Cerceta urmele luptelor care se dduser recent,
urmele unei robii grele ce durase aproape un an...
La ntretierea a dou strzi Spartacus i Karl
Marx zcea un autobuz german, cu geamurile
sparte, cu portierele smulse de o explozie puternic.
Autobuzul era cenuiu, iar pe caroseria lui, un dragon negru i ntindea n direcii diferite trei capete
mici, hidoase, ncununate cu coarne. Acest semn
rzboinic aparinea unitii care ocupase oraul.
Acum dragonii negri se gseau la vreo 50 de
kilometri de ora...
Morozov se aplec n afar, strduindu-se s deslueasc dac e cineva n interiorul autobuzului,
dar maina lor coti dup col, ajungnd n dreptul
unei case de piatr, cu un etaj, cu tencuiala scorojit, czut. Pe alocuri se vedeau crmizile nnegrite, mcinate de vreme, de ploi i de vnt...
...Cte amintiri l legau pe Stremeannoi de aceast
cas!... Uite aici, unde se casc gaura asta neagr a
uii smulse din ni, el, copil nc, i cercetase
ndelung carnetul de comsomolist, care abia i fusese nmnat de secretarul comitetului orenesc.
Maina intr ntr-o pia.
n col, o cldire nalt, roie. coala! Ci ani din
via i petrecuse aici tatl su! i ct de fericit ar
fi fost dac-ar fi putut s intre n oraul eliberat! n
fiecare sear, cu pas domol, ieea pe ua
cancelariei, cu un vraf de caiete sub bra. Acas,
dup ce cina i se odihnea puin, lua n mn un
creion bicolor rou i albastru i ncepea s
controleze tezele. Cu albastru punea nemilos notele 2 i 3, i cu atta suprare, nct deseori rupea
320

vrful. Din cauza asta, doiurile se terminau ntotdeauna cu o coad lung ca de comet.
Notele 4 i 5 le punea ntotdeauna simplu, dar cu
dragoste, rotunjindu-le cu creionul rou.
oferul frn. Zidurile cldirii emanau un miros
neptor de han. Ferestrele de la parter mai pstrau
nc gratiile de fier grele, iar deasupra intrrii se
mai vedeau o firm neagr, mic, pe care sta scris
n nemete, cu vopsea alb i litere gotice:
Kommandatur.
Ia te uit, ticloii, au stricat buntate de cldire! se or Gromov. Acum zici c-i o nchisoare,
nu alta.
Morozov oft i nu spuse nimic. Ocolind piaa,
maina ptrunse ntr-o strad lateral. Mai ncolo
era strada Orlovskaia... De-a lungul ei se aflau csue nconjurate de livezi. De multe ori Stremeannoi, mpreun cu ali copii, fcuse adevrate incursiuni asupra merilor i viinilor. Stpnii livezilor i socoteau spaima grdinilor, lucru care-i
mgulea mult pe copii.
Deodat inima i se strnse. Fr s vrea, i muc
buzele pn la snge. E cu putin? Unde-i strada?
Acum nu mai snt nici grdini, nici garduri, nici
case. De jur mprejur se ntindea un uria loc viran.
Copacii fuseser tiai, casele distruse. Rmseser
doar mormanele de crmizi vechi, prvlite pe temeliile de piatr.
Le-au desfcut oamenii, ca s aib lemne de
foc spuse Morozov. Au ars ce-au putut...
De-aici pn n strada Sevasteanovski era foarte
aproape. Trebuia s traverseze doar locul viran,
unde se afla parc ngropat toat copilria lui, s
ocoleasc ghereta staiei de transformatoare cldit
din piatr, care se pstrase, i colo, n dreapta, a
doua cas dup col...
Pe ghereta staiei de transformatoare era desenat
un craniu i dou fulgere negre ncruciate. Cnd
Stremeannoi avea nou ani, se temea s se apropie
de gheret, creznd c va fi omort pe loc.
Oprete puin! spuse el oferului.
321

Erau primele cuvinte pe care le rostea din clipa


n care se urcase n main.
Maina se opri i Stremeannoi se ntoarse cu tot
corpul spre dreapta, privind ncordat o csu de
lemn, cu un singur etaj. Faada ddea la strad i
csua nu se deosebea cu nimic de celelalte. De
ambele pri ale pridvorului nu prea nalt, cu trei
trepte lsate ntr-o rn, strjuiau posomori doi
copaci btrni i scorburoi. Nu se simea nici o
adiere. Dar supunndu-se parc unei voine nevzute, ramurile copacilor se cltinau din cnd n
cnd, scuturnd pe trepte pmtufuri de zpad
imaculat. Stremeannoi privea copacii i tcea.
Dup felul cum ii strnsese buzele, dup privirea
ncordat, cei doi nsoitori neleser c asta este
casa despre care le vorbise n glum n cazemata
de pe malul Donului...
Tcur cteva clipe.
Poate vrei s cobori din main, tovare
Stremeannoi? ntreb Gromov, stingherit, atingndu-l uor pe umr.
Fr s se ntoarc, Stremeannoi cltin din cap:
Nu, nu cobor... E inutil... Totul e pustiu acum...
Poate c nu... Ia te uit! La fereastr se vede o
oal. Geamurile snt proaspt lipite cu hrtie de
parc ar locui cineva...
Stremeannoi cobor din main. Urc cu pai repezi treptele pridvorului i dispru n dosul uii.
Cnd se ntoarse, faa lui era rvit.
La gar, Varlamov! spuse el oferului.
Maina ocoli gropile fcute de obuze i iei la
bariera de cale ferat pe care o travers. Strecurndu-se cu greu pe lng drmturile cldirii i ale
pompei de ap, iei n piaa mic din faa grii,
unde, nainte de rzboi, n mijlocul unui scuar, se
nla monumentul lui Lenin. Acum nu mai rmsese dect postamentul de granit. oferul frn brusc.
Stremeannoi cobor din main, iar n urma lui
scondu-i cciulile, coborr i ceilali.
n faa lor, pe un rzor de flori acoperit cu zpad i aplecat n pant, zceau cadavrele prizo322

nierilor mpucai de hitleriti. Erau vreo douzeci.


Unii n mantale soldeti rupte ferfeni, alii n
scurte vtuite, fiecare aa cum l ajunsese moartea.
n uniformitatea acestor trupuri ntinse pe pmnt
era ceva nfiortor.
De dup colul unei case se ivi tiptil un biat
s tot fi avut vreo nou ani. Purta o hinu scurt,
din stof militar, care nu-l apra de frig, deoarece
copilul se zgribulea cu un aer jalnic. n picioare
avea nite pslari peticii i rspeticii, iar n cap, o
cciul soldeasc rupt. Biatul se apropie ncet
de grilajul scuarului. Faa lui mic ct un pumn era
serioas, aproape sever. Ochii mari, cenuii i
cercetau cu priviri ptrunztoare pe necunoscui.
Timp de o clip sttu, ateptnd parc s fie ntrebat de ce a venit. Dar ei nu-l observar i biatul, vznd c nu-l ntreb nimeni, le spuse:
Azi-diminea i-au mpucat... pe la 9. Nu
vroiau s plece...
Gromov se ntoarse:
Nu vroiau s plece, zici?
Ih...
Unde i-au trimis? Nu tii? ntreb Stremeannoi.
n lagr.
Da lagrul unde-i?
Uite-acolo. Mergi drept nainte, pn n captul strzii, apoi o iei la stnga i biatul art
cu mna n ce direcie trebuiau s se ndrepte.
Ei, i acum, tovari, s mergem! Spuse
Gromov.
Stai puin! Varlamov, ai la tine ceva demncare?
Am, tovare locotenent-colonel. O cutie de
conserve.
D-o-ncoa! Biea, ia vino mai aproape!
Nehotrt, biatul se apropie.
Uite, ine asta i Stremeannoi i ntinse o
cutie alb de conserve. Ia-o cu tine, o mnnci
acas!...
323

Biatul lu cutia, dar privirea lui rmase tot


grav i speriat. Fr s mulumeasc, strngnd
cu putere cutia la piept, dispru undeva, n dosul
unei case...
Tovare locotenent-colonel! Tovare locotenent-colonel!
Stremeannoi se ntoarse. Alergnd, venea cpitanul echipei pentru strngerea capturilor, i omul
abia mai putea s respire.
Dup ce fusese grav rnit la piept, l-au numit
ntr-un serviciu de spate. Pn azi, n echipa pentru
strngerea capturilor nu prea avusese mult de lucru,
dar evenimentele se precipitaser, iar acum echipa
muncea pe brnci. Soloviov alerga dintr-un capt n
altul al oraului, cu sufletul la gur.
Ce este? ntreb sever Stremeannoi. Ce s-a
ntmplat?
Tovare locotenent-colonel raport cpitanul am gsit cinci depozite mari cu alimente
i echipament! Vedei biserica aceea? i cpitanul
art spre o biseric mare, veche, cu o clopotni
nalt. E ticsit pn n vrf cu lzi cu conserve,
unt, vin... Alimentele acestea hrnesc o lun de zile
ntreaga noastr armat!
Pune paz sever n jurul bisericii! zise Stremeannoi. Inamicul nu este prea departe i ne putem
atepta la orice. Fr permisiunea mea, nu dai nimnui nici un strop!
Am neles, nici un strop! i, salutnd, Soloviov se ntoarse n pas alergtor.
Gromov, Morozov i Stremeannoi pornir spre
main.
ncotro? ntreb Morozov. Spre lagr?
Bun idee! Acolo s mergem.
Abia apucar s-i ocupe locurile n main, c
dintr-o strad lturalnic ieir n pia civa soldai narmai cu automate care escortau doi prizonieri. Hitleritii, mbrcai n vestoane scurte, cu
gulerele ridicate, peau zgribulii.
Fr s vrea, Stremeannoi i opri privirile asupra
unuia dintre prizonieri, un om ntre dou vrste,
324

ndesat, cu ochelari fumurii. Simind privirea cuiva


aintit asupra lui, prizonierul i ndrept umerii i
se ntoarse. Chiar n aceeai clip, oferul ddu
drumul la motor i maina porni, lsnd n urma sa
i prizonierii, i soldaii care i escortau.
Deodat, mna nmnuat a lui Morozov atinse
uor umrul lui Stremeannoi, care se ntoarse.
Muzeul este aici, n col vorbi Morozov.
Hai s ne oprim o clip!
Se apropiar i se oprir n faa unei cldiri de
piatr, cu etaj, mbrcat toat n plci albe de
ceramic. O inscripie ntunecat, n mozaic, arta
c aici este Muzeul oraului.
O u nalt de stejar, dat n lturi, atrna prins
numai ntr-o singur balama. Scara cu balustradele
sculptate era plin de moloz i de urme murdare de
picioare.
Stremeannoi, Morozov i Gromov urcar i intrar n prima sal.
Peste tot, pustiu. Pe pereii murdari se vedeau
crligele tablourilor, pe care atrnau buci nnodate de nur. Ici-colo se zrea strlucirea aurie a
ramelor care nu mai nrmau tablouri, ci ptrate i
ovaluri de perete zgriat murdar. Pe podea zceau
aruncate buci de scndur, saci rupi, cuie...
Mda! mormi ncet Gromov, strduindu-se s
nbue zgomotul pailor, care rsunau puternic n
cldirea pustie, i merse cu grij nainte.
Traversar sala i intrar n ncperea urmtoare.
Se oprir n prag, uluii. ntr-un col, aplecat
deasupra unei lzi mari din scnduri, sttea un
btrn mrunel, cu umerii adui, ntr-o scurt roas
de blan. Cu degetele lui lungi i slabe alegea ceva
cu mult grij. Btrnul era pleuv, dar barba-i
crunt, neras de mult vreme i care se rsucea
n sus, ntr-un fel foarte caraghios, i acoperea toat
faa.
Auzind pai n spatele su, arunc asupra celor
intrai o privire piezi, de pasre de prad. Recu325

noscndu-i, se ntoarse brusc i, cuprins de o


uimire plin de bucurie, i desfcu braele n
lturi, fr s scape din mini dou tablouri mici,
cu rame negre.
Serghei Filipovici! Tovare Gromov! spuse
el, cu glasul necat de emoie. V-ai ntors! Ei, asta
e ntr-adevr grozav! Foarte bine! M bucur!
Cum? Chiar dumneata?! se mir Morozov.
Stremeannoi abia recunoscu glasul acela att de
cald! Ct de simplu i de omenesc rsuna! Ce bine
mi pare c eti viu i nevtmat, Grigori Fomici.
Un singur lucru nu neleg: ce faci aici ntre ruinele
astea?
Cum adic, ce fac? i btrnul l privi uimit
prin sticlele ochelarilor aezai strmb pe nasul
subire i coroiat. Cum vine asta, ce fac? Am venit
la serviciu. De astzi s-a instalat n ora Puterea sovietic, dac nu cumva greesc...
Eti un om minunat, Grigori Fomici spuse
Gromov, apropiindu-se de lad. i tot att de minunat este c ai rmas n via.
n via! i btrnul cltin amrt din cap. Ce
folos c eu snt n via, dac muzeul a murit! Ai
ntrziat, tovari! Ai ntrziat cu o singur zi... i
doar i-am povestit amnunit despre toate astea lui
Nikita Borzov. A reuit s ajung pn la voi?
Da zise posomort Morozov dar pe cnd
trecea linia frontului, a fost grav rnit i a murit...
Tot ce-a fost mai de valoare au crat hitleritii cu
ei, nu-i aa?
N-a putea spune c tot! se aprinse btrnul.
Am reuit s mai salvez cte ceva. Se ntoarse i
art cteva acuarele pe care apucase s le pun
sub sticla unei vitrine ce se afla lng fereastr.
Toi trei se aplecar asupra vitrinei. Era att de
ciudat s vezi n slile acestea pustii, murdare, drpnate, albastrul ginga al mrii de pe acuarel,
profilul fin al femeii ntr-un al viu colorat, petele
de soare jucnd pe frunziul crud al unui crng...
326

Acuarelele astea le-am sustras una cte una


continu btrnul, scuzndu-se parc, i puse cu duioie pe marginea vitrinei mna lui usciv. Sub
pielea subire ca pergamentul se vedeau vinele
albastre, ngroate. Le scoteam i le bgm la
piept, sub cma... i arta cum fcuse: privind n
jur, i desfcea repede scurta, apoi o ncheia
repede. n micarea asta era atta gingie i atta
tristee totodat, nct Stremeannoi oft fr s
vrea, mutndu-i privirile n alt parte. Se simea
parc vinovat c nu apucase s vin la timp i
dduse posibilitate hitleritilor s jefuiasc fr
mil muzeul.
Trecu printre lzile puse n neornduial una
peste alta i se opri lng lada aceea mare, deasupra
creia sttea aplecat Grigori Fomici n clipa cnd
intrase el.
Dar aici ce-i? ntreb el. S-ar prea c snt
tablouri.
Da, tablouri zise btrnul, oftnd. Nite
reproduceri contiincios fcute i cu grij... dar
reproduceri... Noroc c au mai rmas i astea... La
drept vorbind, le-a da pe toate pentru acele zece
pnze de valoare pe care le-au luat hitleritii...
Dar din cele contemporane s-a mai pstrat
ceva? ntreb Gromov.
Nimic rspunse Grigori Fomici. Pe acelea
le-au distrus imediat. Mai bine s nu ne reamintim.
Dar n lzile celelalte ce ai? se interes Morozov.
Obiectele care au fost la etajul de sus rspunse btrnul. Vase vechi, arme de pe vremea lui
Pugaciov, manuscrise... i cte altele... Dup cum
vedei, aveau de gnd s ia tot, pn la ultimul capt
de a.... Dar cnd s-au simit strni cu ua, au
nfcat bucica cea mai gras i i-au luat
picioarele la spinare... Aa se face c au rmas
celelalte. Se vede treaba c n-au mai avut timp...
i totui, tare a vrea s tiu cine a manevrat
aici rosti Stremeannoi printre dini. Poate c-o s
avem ocazia s ne mai ntlnim...
327

Gromov l privi cu un zmbet uor:


n cazul sta nu-l invidiez... Dar dumneata ce
crezi, Grigori Fomici, cine a fcut toate astea?
Btrnul strnse din umeri:
Numai primarul. Asta e opera lui Blinov. El a
fost aici cel mai mare cunosctor de obiecte de
art. inei minte cnd pregtisem totul pentru
evacuare, mpachetasem, fcusem tablourile sul,
iar el, tlharul, m-a forat s le pun din nou la loc
pe toate... Cunosctor n art!... sta, da,
cunosctor! Venea aici cu preuitorii ca s evalueze
tablourile. Pentru fiecare tablou fixa preul n
mrci... Tlharul! De altfel nu pot garanta c
tocmai el le-a luat. Amatori pentru bunurile noastre
au fost destui pe-aici!
Dar oamenii din ora n-au observat cine le-a
luat i n ce direcie au fost duse tablourile? ntreb
din nou Gromov. Oamenii observ tot. Dumneata
nu i-ai ntrebat?
I-am ntrebat rspunse trist btrnul dar
asta s-a ntmplat noaptea, i noi n-aveam voie s
ieim noaptea pe strad. Te atepta pedeapsa cu
moartea. Totui cineva a vzut cum ticlosul de
Blinov a ncrcat maina, nfundnd-o cu baloturi.
Dar ce era acolo, tablouri sau ube de astrahan,
asta numai el singur tie... Eu tiu doar att: c noi
nu mai avem cele mai de pre tablouri. Asta-i tot...
i btrnul se ntoarse, suflndu-i cu zgomot
nasul.
Se aternu o linite grea.
Preocupat, Morozov se scrpin n cap:
Da! Da!... Ei, Grigori Fomici, vino mine la
mine, cam pe la dousprezece, s mai stm de
vorb, s ne mai gndim.
Dar unde te gsesc mine? ntreb btrnul.
Cum unde? Lucru tiut, la Sovietul orenesc.
C sta a rmas ntreg!
n cldirea veche? Asta-mi face mare plcere.
Am s vin, am s vin neaprat. S tii...
Strngnd pe rnd mna slab i rece a btrnului,
se ndreptar spre ieire. Iar el, aplecndu-i capul
328

ntr-o parte, privi lung n urma lor. Pe faa lui era


ntiprit o expresie ciudat: i de bucurie, i de
tristee.
La lagr! ordon scurt Stremeannoi cnd se
urcar n main.
Dar chiar n aceeai clip, de dup col apru din
nou cpitanul Soloviov. Ca s nu-l supere pe eful
de stat major, se strduia s nu alerge, fcnd pai
extraordinar de mari, de aproape o jumtate de
metru.
Tovare locotenent-colonel ncepu el, tulburat, apropiindu-se de main i punnd mna pe
bordul ei. Am gsit administraia financiar din
localitate.
Administraie financiar? ntreb cu interes
Morozov i, cu o vioiciune care nu-i era de loc
caracteristic, ddu s ias din main. Da unde-i?
Ia du-ne acolo!
Ce poate s fie? i Stremeannoi ridic nciudat
din umeri. Nite bancnote hitleriste, probabil...
Nu voia s renune la hotrrea de a merge la
lagr.
Nu, snt i bani de-ai notri, sovietici. O sum
colosal. Chiar acum se numr. Dar, mai ales, tii
ce-am gsit? Soloviov i trase capul ntre umeri i
le vorbi n oapt, cu un aer tainic: Lada noastr de
fier! inei minte lada aceea care s-a pierdut atunci
cnd ne-am retras de la Voronej?
Crezi c-i aceai lad?
Vai de mine! Cum de nu! N-am recunoscut-o
numai eu! Toi ai notri spun c este lada efului
seciei financiare, Sokolov.
Stremeannoi cltin nencreztor din cap:
M ndoiesc. i unde-i lada asta celebr a lui
Sokolov? La administraia financiar?
Nu. E chiar aici, alturi.
Alturi? Da cum a nimerit aici?
Foarte simplu, tovare locotenent-colonel,
hitleritii au vrut s-o care cu ei. O i ncrcaser...
Poate c ai bgat de seam c acolo, n col, se
afl un autobuz cu nite dragoni pe el. Ei bine,
329

chiar n autobuzul acesta... Miculi, ce matahal!


De-abia am trt-o...
Interesant spuse Stremeannoi o fi chiar
lada aceea? Nu-mi vine s cred...
Chiar aceea, tovare locotenent-colonel. i
Soloviov, ca s fie crezut, i duse mna la inim.
Toi au recunoscut-o. Venii s-o vedei i dumneavoastr. Sau vrei nti s v ducei la administraia
financiar?
Stremeannoi se ntoarse spre Gromov, cerndu-i
parc sfatul, apoi cobor din main.
Bine... S vedem nti ce-i la administraia
financiar, pe urm om vedea i lada. Dar repede.
nainte de a se ntuneca trebuie s ajungem la
lagrul de prizonieri.

330

XXXV

DIN NOU LADA FERECAT

Administraia financiar a hitleritilor fusese


amenajat ntr-o cas de piatr, cu dou caturi.
nainte de rzboi, n cldirea asta funciona Secia
oreneasc a Bncii de Stat.
Cnd Stremeannoi i Gromov intrar n sal, primul lucru pe care-l vzur fu o mas mare de lucru
pe care se nla un morman de bani, pzit de o
santinel. La mesele vecine, furierii statului major
numrau banii i treceau totalul sumelor ntr-un
registru.
Deasupra casei mai atrna nc anunul de pe
timpul primarului:
Domnilor contribuabili! Nu uitai c datoria
voastr este s pltii impozitele la termenele fixate
de conducerea oraului. Cei care nu pltesc snt
socotii de ctre comandamentul german drept
sabotori, fiind pasibili de a fi dai n judecat.
Soloviov mergea n faa lui Stremeannoi, cu pai
sprinteni, cu pieptul scos uor nainte. Era foarte
mndru c acesta acceptase propunerea lui de a
vizita administraia financiar. Orice s-ar spune, e
plcut s ari efului ct de bine ai organizat serviciul. Inventarierea trofeelor se fcea ntr-o ordine
exemplar.
Ce de-a bnet, Doamne! Ce de-a bnet! exclam Morozov, ridicndu-i sprncenele blonde.
Ct poate s fie, aproximativ? nireb el pe un
furier mustcios, care fcea parte dintre lucrtorii
contabili.
Btrnul numra cu mult dibcie banii, i vraful
de pachete bine legate cretea vznd cu ochii.
331

Pn acum snt vreun milion apte sute de


mii rse furierul. Un pachet de bani, strns legat
cu sfoar, apru din nou n faa lui. n general nu
snt prea muli. Vreo cinci-ase milioane.
Asta-i bun! i se pare puin!? se mir Morozov. Pi e un buget ntreg!
Gromov ocoli masa, lu o hrtie de o sut i ncepu s-o cerceteze cu atenie.
Dar nu vi se pare suspect se adres el lui
Stremeannoi c aici snt atia bani absolut noinoui?
Ce vrei s spui, Artiom Danlici? ntreb Morozov, lund o bancnot. Crezi cumva c snt falsi?
Tot ce-i posibil.
Crezi c-au fost aruncai intenionat aici?
Lucrul sta trebuie controlat rspunse
Gromov.
Hm!... Morozov lu cteva hrtii i, aplecndu-se de parc le-ar fi admirat, ncepu s le cerceteze.
S facem o expertiz propuse Stremeannoi.
Bineneles c aa nu le putem pune n circulaie.
Nu-i nevoie de nici o expertiz zise Morozov. E limpede c banii snt falsi.
Eti aa de convins, Serghei Filipci? ntreb
Gromov, ntorcndu-se spre el.
Foarte convins... Mai uit-te o dat, dar mai
atent, ca s te convingi i dumneata.
Gromov scoase dintr-un pachet o hrtie i ncepu
s-o cerceteze cu atenie. O rsuci n toate felurile, o
privi la lumin, o pipi, ncercnd grosimea hrtiei
cu degetul. Stremeannoi lu i el o hrtie de o sut,
scoase din buzunar o bancnot i ncepu s le compare cu mult migal. Trecur cteva clipe.
Nu rosti n sfrit Gromov nu vd
nimic. Bani ca toi banii!
Ei, da dumneata, Stremeannoi, ce zici?
Eu? Ce s zic? Dac-mi dai solda n banii
tia, o iau fr nici un pic de ovial.
Eh, voi, experilor! Ia dai-le ncoace! Morozov lu bancnotele i le puse alturi. Privii!
332

Vedei? Numerele i seriile lor snt aceleai. Pe


hrtia asta este seria BC 718223, i pe cealalt, la
fel. Am controlat un pachet ntreg de bani dintr-tia noi, i toi au aceleai numere.
Extraordinar, Serghei Filipci! exclam Gromov. Ct e de simplu. De ce s mint, nici nu mi-a
trecut prin cap!
Ce s fac cu banii tia? ntreb preocupat
Stremeannoi.
S-i arzi, bineneles! zise Gromov, Cteva
bancnote le vom trimite la Moscova pentru a fi studiate.
Ai dreptate! Cpitane! i Stremeannoi l
chem pe cpitanul Soloviov, care chiar n clipa
aceea aeza teancurile de bancnote, bine legate,
ntr-un sac de foaie de cort. Verific banii cu cea
mai mare atenie. Dac gseti printre ei bani buni,
d-i la o parte.
Pi asta am i fcut, tovare locotenent-colonel raport Soloviov. eful seciei financiare,
Baraba, a ordonat de la bun nceput ca banii noi
s-i numrm separat. Dar cum ordonai: ce s
facem cu banii buni?
Ci snt?
O sut cincizeci i ase de mii.
Pred-i la unitatea noastr financiar maiorului Baraba.
Am neles, tovare locotenent-colonel! Voi
executa!
i-acum, hai s vedem lada! spuse Stremeannoi i se ndrept spre u, fcndu-i semn lui Soloviov s-l urmeze.
De data asta ns nu mai plecar cu maina.
Soloviov i duse pe nite ulicioare dosnice, prin
curi i grdini de zarzavat, i-i scoase n strada
vecin. Peste cteva minute treceau cu toii pe lng
un loc mistuit de foc, printre plopi i mesteceni nnegrii de flcri. n faa lor se nlau n dezordine
grinzi arse, mormane de crmizi sfrmate, de
moloz.
333

Stai, tovari! spuse Stremeannoi, privind n


jur. Unde ne ducei? Aici, dac nu m-nel, a fost
cldirea colii tehnice de agricultur. Acum nu-i
mai poi da seama ce e. i ce frumusee de grdin
a fost pn la rzboi.
Dar hitleritii ce-au fcut aici? ntreb
Gromov.
Gestapoul orenesc rspunse Soloviov.
Dup cum vedei i dumneavoastr, e un loc mai
ferit i are n jur mult teren...
Gromov ddu tcut din cap.
Ei, dar lada unde-i? ntreb Stremeannoi.
Am adus-o aici, n ghereta asta, unde era paza
gestapoului. Am pus o santinel s-o pzeasc.
Bine, bine, o s vedem.
Traversar grdina i intrar ntr-o csu de
lemn, aflat chiar lng poarta care ddea n strad.
Intrar ntr-un coridor ngust, desprit cu placaj,
n care era o ferestruie bine acoperit cu o
scndur, iar n spatele despriturii, o cmru.
ntr-un col se afla un godin, iar n cellalt un birou
grosolan, ptat cu cerneal violet.
n mijlocul camerei se afla o lad. Aezat pe
marginea ei, un osta ntr-o scurt mblnit, bine
tbcit, i rsucea tacticos o igar groas. Vzndu-l pe Stremeannoi, ostaul se scul.
Haide, arat-mi i mie lada zise vesel Stremeannoi. ntr-adevr, asta-i lada noastr! N-a fi
crezut c-o s mai am prilejul s-o vd vreodat!
Se aplec, o privi cu atenie, i trecu mna peste
capacul ei, pipind barele de fier cu ridicturile
dese ale intelor i puzderia de plcue de aram
nchipuind cnd o stelu, cnd o romani, cnd o
scoic.
Morozov cerceta i el cu un aer preocupat lada.
Vznd c nu exist nici un fel de lact sau broasc
pentru cheie, stabili, datorit drelor de cear roie
de pe pereii ei, n ce parte se desface capacul.
Nu-neleg totui cum se deschide ldoiul sta?
ntreb el.
334

Uite, ai s vezi acum rspunse Stremeannoi,


continund s pipie capacul. Aha!... Iat cuul...
Iat i mnerul... Carul mare...
Ce fel de car? se mir Gromov.
Ai rbdare. O clip.
Stremeannoi aps cteva inte, rsuci o romani
la stnga, o scoic la dreapta i ridic cu uurin
capacul greu al lzii.
E lada noastr spuse el, triumftor dar
coninutul nu-i al nostru!
Lada era plin vrf cu diferite obiecte de aur nghesuite aici, n frigurile ultimelor clipe dinaintea
plecrii.
Aa spuse Gromov.
Soloviov se aplec i scoase un pachet nvelit n
ziare, n care gsi dousprezece ceasuri de aur, de
mn i de buzunar, i nc multe obiecte dintre
cele mai variate, care n-aveau dect o singur trstur comun: valoarea lor.
Nimic de zis, a jefuit zdravn, tlharul! rosti
Morozov. Iar tu, Stremeannoi, ai spus: Coninutul
nu-i al nostru. Cum adic, nu-i al nostru? Totul
este al nostru! De la noi a fost furat. Ia vezi, nu mai
e nimic?
Ba da rspunse Soloviov i scoase din lad
cteva mape cu acte.
Snt mai mult acte nemeti zise Gromov,
desfcnd una din mape i citind cteva documente.
Ia te uit, asta-i interesant! Ia uitai-v i voi! Aici
e un act foarte interesant: dispoziia de a trimite
oamenii la construirea fortificaiilor. Ia-l, tovare
Stremeannoi. S fie cercetat nti la divizie, apoi s
ni-l dai napoi...
Stremeannoi lu n grab actul pe care i-l dduse
Gromov i l parcurse repede cu ochii. Dar chiar
primele rnduri btute la main l dezamgir. Era
traducerea n limba rus a dispoziiei date de
Schwartzkopf, reprezentantul Todt-ului, ctre
primarul oraului Blinov. n aceast dispoziie se
cerea intensificarea transportrii forei de munc n
raionul unde se construiau fortificaiile. Actul era
335

datat cu dou luni n urm, i dac reprezenta o


oarecare valoare, aceasta consta doar n faptul c
era o mrturie c inamicul nu-i ncetase lucrrile
nici chiar n timpul celor mai aprige geruri de
decembrie. Prin urmare, comandamentul hitlerist
i pusese n aceste fortificaii sperane mari. n
rest n cele douzeci de rnduri nu mai gsir nimic
important.
Stremeannoi cerceta atent celelalte acte din
map, dar nu mai gsi nici unul care s se refere la
raionul fortificat.
Bg actele n porthart i se ntoarse spre Soloviov:
Ei, cpitane, f te rog un inventar al obiectelor, dar bag de seam s nu se piard nimic.
Apoi, conform inventarului, trebuie s le predai
Sovietului orenesc. Poate c se vor gsi stpnii,
dac mai snt n via. i trnti capacul. S mergem, tovari!
Stai, stai niel! i spuse Morozov. Explic-mi
nti cum se deschide.
E un lucru destul de complicat. Trebuie s
cunoti puin astronomie. nchipuie-i cum arat
Carul mare.
Ei, hai, las fleacurile spuse Morozov te
rog, fr magie!
Pi nici nu apelez la magie. Sistemul de deschidere este construit ntr-un mod, pur i simplu,
foarte original. Pentru a putea deschide lada trebuie s apei cteva inte. Snt o mulime i aproape
toate snt inte obinuite. Dar apte dintre ele snt
false. La drept vorbind, snt butoane i nu inte.
Trebuie s le apei ntr-o anumit ordine: nti
butonul trei din primul rnd, uite aici, la mijlocul
barei de fier, apoi butonul ase, uite aici, pe a doua
bar, butonul cinci pe a treia, apoi pe aceasta, pe
aceasta i, dup cum vezi, toate butoanele snt
aezate n formaia Carului mare. Prin urmare,
nici-un fel de magie. i acum, pentru a putea
deschide capacul trebuie s rsucim romania asta
i scoica asta... Vezi? Asta-i tot, i lada s-a deschis!
336

Curat minune! zise Morozov. i care nelept o fi nscocit-o! Ia spune-mi, de ce ai inut


obiectul sta att de rar n unitatea voastr? Nu
era mai simplu s v facei rost de un seif obinuit?
De simplu, era mai simplu, ns se spune c
eful seciei noastre financiare era o fire romantic.
mpreun cu el ne-am btut destul capul. Se pare
c lada asta a nimerit la noi de la nite spanioli,
cnd divizia noastr a acionat pe front primvara
trecut, la Leningrad. Am nimicit una din unitile
lor, iar statul major l-am luat mpreun cu financiarul i cu lada. Aa se face c a nimerit la noi ca
trofeu...
Se-ntmpl... Gromov se uit la lad. i lucrurile au soarta lor ca i oamenii. Interesant este
cum a nimerit aici, n oraul sta ocupat? i cui a
servit?
i eu a vrea s tiu. E o istorie ciudat, tovari zise Stremeannoi i povesti pe scurt, lui
Morozov i lui Gromov, evenimentele de lng
Voronej i mprejurrile n care lada dispruse
atunci.
Ciudat, ntr-adevr conveni Gromov. Dumneata, Serghei Filipovici, n-ai auzit niciodat de
Sokolov?
Nu.
O fi murit...
Stremeannoi cltin din cap:
S-ar putea, nu e exclus... Un singur lucru nu
pot pricepe. Lada e ntreag. Prin urmare, hitleritii
i-au aflat secretul. Doar nu s-au dus s-i ntrebe pe
spanioli.
Pornir pe crare, napoi spre main. Deodat,
ntre doi copaci carbonizai se zri zidul casei vecine. Stremeannoi se opri fr s vrea. Bucica
aceea de perete, proaspt vopsit n verde, ncadrat de ruinile mohorte, negre i arse, i se pru
foarte ciudat.
Dar asta ce mai e? ntreb el. Cine a locuit
aici?
337

Primarul rspunse atottiutorul Soloviov.


Se spune c nainte aici a fost o cre. Dup aceea
i-a instalat el reedina.
Reedina? rse Gromov. Tare a vrea s tiu
unde-i acum reedina lui. Dac n-o fi n vreo
rp...
Da, i asta pentru scurt vreme i spuse
Stremeannoi peste umr, pornind repede nainte.

338

XXXVI

LAGRUL DE PRIZONIERI OST24

La poarta lagrului de prizonieri, Stremeannoi


sosi singur. Timpul era foarte msurat. Aveau multe
treburi i, ieind din grdina prjolit care nconjura ruinele gestapoului, Morozov i Gromov
i luar rmas bun de la nsoitorul lor.
Gromov se duse la atelierele cilor ferate, iar
Morozov porni spre Sovietul orenesc, de pe
faada cruia fusese smuls inscripia Primria
oraului.
S gseti lagrul, nu era un lucru chiar att de
simplu.
La nceput, Stremeannoi i art oferului pe
unde s-o ia, dar constat c acolo unde nainte fusese drum, maina se oprea aproape la fiece cotitur din pricina unor coli antitanc sau a unor reele
dese de srm ghimpat ntinse de la un capt la
altul. Exploziile bombelor lsaser plnii adnci,
adevrate gropi peste care nu se putea trece. Pn
la urm, Stremeannoi renun s mai dea explicaii
i ls oferul s ajung la lagr cum l-o tia capul.
oferul i ceru o igar, se ddu jos la primul col,
sttu de vorb cu un crd de biei care aprur pe
neateptate dintr-o fundtur, apoi, bombnind i
ocrnd de mama focului, ncepu s ocoleasc hrtoapele, locurile virane, ulicioarele i fundturile,
cluzindu-se nu att dup indicaiile cptate, ct
dup instinctul acela care nu d gre al oferului cu
experien, obinuit ca n orice situaie, ziua sau
noaptea, s-i duc eful acolo unde i s-a ordonat.
339

n sfrit, oferul vir pentru ultima oar, se


scufund ntr-o groap i iei din nou la suprafa...
Am sosit, tovare locotenent-colonel!
Iat-l, dar, locul acesta blestemat!
Porile stteau larg deschise. Alturi de ele, pe un
stlp, era btut o tbli de lemn cu o inscripie
nemeasc ,,OST-24. Hitleritii nconjuraser cu
un gard nalt de srm ghimpat dou strzi
periferice lungi i le transformaser ntr-un lagr
de concentrare.
Maina intr ncet pe poart. Stremeannoi sri
jos i se opri locului, privind n jur. Acum un an,
strzile acestea erau la fel ca i cele din vecintatea lor. N-aveau nimic deosebit. Aceleai csue,
aceleai grdinie, aceleai curi npdite vara de
iarb, iar iarna troienite de zpad... Dar acum?
Acum totul arta altfel. i era pur i simplu cu neputin s-i nchipuie c el, Egor Stremeannoi,
pise cndva pe acest pmnt. i doar lucrul sta
se ntmplase de attea ori!
...i aminti cum n toamna dinaintea rzboiului
se ntorsese acas chiar pe una din aceste strzi,
venind de la vntoare. Era sear. n faa porilor,
btrnele edeau pe bnci, la taifas. Bieii jucau
fotbal, punnd hainele n chip de pori. Cinele lui
se aruncase tam-nisam asupra mingii... Mingea se
lovise de el i zburase ntr-o parte. Toi izbucnir n
rs i ncepur s strige: sta da fotbalist! Iar el
mergea cu pas legnat, fluiernd. Simise o
oboseal plcut rspndindu-i-se n tot trupul...
Nu, nu se poate! A fluierat el oare cndva pe strada
asta? Aici, unde acum nu ndrzneti s rosteti un
cuvnt?...
Stremeannoi privi irul de csue cenuii, cu fe-.
restrele murdare, nesplate de mult vreme... Csuele astea preau moarte. Nici o dr de fum nu se
ridica din courile ngheate... Pe drumul pustiu nu
se vedea ipenie de om...
Ar fi vrut s plece ct mai repede, s se cufunde
n vlmeala aceea tumultuoas a vieii, pe care
o lsase dincolo de poarta lagrului. Dar fcu un
340

efort, i lu mna de pe bordul mainii, travers


drumul i, urcnd treptele crpate, intr n prima
cas de lng poart.
Penumbra tulbure i aerul nchis al unei ncperi
reci i nengrijite l nvlui ca o cea. Mirosea a
haine nduite, a paie putrede. Cea mai mare parte
a camerei era ocupat de nite paturi de lemn.
ntr-un col zceau un morman de crpe murdare i
cutii de conserve afumate n care se fiersese probabil mncare...
Stremeannoi sttu o clip n prag, scrutnd toate
ungherele.
E cineva pe-aici? ntreb el, ca s se conving
c cercetase cu atenie.
Nu-i rspunse nimeni. Trecu dintr-o csu ntr-alta. Pretutindeni acelai lucru: crpe murdare,
cutii de conserve, paturi de lemn, paie putrede.
Gsi cteva lucruri uitate: o gamel soldeasc, un
briceag cu lama cioprit, un capt de lumnare
prins de un pervaz... Toate acestea trdau c pregtirile de plecare se fcuser noaptea i n mare
grab. Cine tie al cui era cuitul, gamela, cui a
luminat pentru ultima oar lumnarea asta de
cear?...
n fiecare csu, Stremeannoi repeta cu glas
tare: ,,E cineva pe-aici? i de fiecare dat, ntrebarea lui rmnea fr rspuns. ncetase s spere...
Dar ntr-una din csue, poate a cincea sau a asea,
de pe un pat de lemn, sus, se auzi o voce stins,
abia auzit;
Da!
Stremeannoi se apropie, ns din cauza ntunericului nu reui s vad nimic.
Cine-i acolo?
Eu.
Cine eti dumneata? Vino aici!
Nu pot rspunse omul, cu aceeai voce
stins.
De ce nu poi?
Am picioarele degerate.
341

n fund, pe patul de lemn, se auzi un fonet, iar


din paie apru un cap ciufulit, apoi umerii acoperii
cu o bluz militar veche i rupt. Gemnd, omul
se tr pn la marginea patului.
Ateapt, vin s-i ajut spuse Stremeannoi
i, urcndu-se pe patul de jos, se prinse cu o mn
de stlpul ce susinea paturile, iar cu cealalt cuprinse umerii omului i-l trase spre el.
Omul gemea de durere. Stremeannoi i cuprinse
umerii cu mna dreapt, cea stng i-o vr pe sub
genunchi i l trase jos. Omul era uor ca un fulg,
ntr-att era de slab. edea acum pe patul de jos, cu
spatele rezemat de perete, i respira greu. n
ntunericul care se lsase, Stremeannoi nu putu s-i
deslueasc chipul neras de mult vreme. Minile muncite i pline de vnti zceau fr vlag
pe genunchi. Picioarele, n cizme negre, atrnau
inerte...
Cine eti dumneata? ntreb din nou Stremeannoi.
Un prizonier... Am czut pe Tima rspunse
soldatul, frecndu-i tot timpul genunchii, care se
desenau ascuii prin pantalonii rupi.
Dar ce ai la picioare? i-au degerat tare?
M ard ca focul... M dor... Nu mai pot rbda.
Omul tcu o clip i, nfrngndu-i durerea, rosti
printre dini: Am fost la construirea raionului
fortificat. Ne-au crat de acolo timp de douzeci i
patru de ore, pe ger. Am mers pe jos. i ce
nclminte crezi c aveam? Nici una...
Ascult ntreb Stremeannoi despre ce
raion fortificat vorbeti? Acela care se afl la vest
de ora?
Da, cum o iei drept pe osea...
E departe de-aici?
Cam vreo patruzeci de kilometri.
i ce-ai fcut dumneata acolo?
Pi ce s fac?... Am construit cazemate, am
spat anuri... Of, tovare ef, nu mai am putere!
342

Am s te duc la spital zise Stremeannoi


i acolo te vor ajuta. Ai putea s ne-ari pe hart
unde snt cazematele?
Cred c da.
Da cum ai nimerit aici?
Ne-au adus napoi, ca s ncrcm magaziile.
Cnd?
Iac, s tot fie vreo patru zile de-atunci.
Patru zile! se gndi Stremeannoi, uluit. Aadar,
a fost nainte de ofensiv.
Dar unde snt ceilali?
I-au dus de-aici. Noaptea... Dar unde, nu
tiu... Of, picioarele, picioarele mele! se vit el i
i le cuprinse n mini, legnndu-se ncetior.
Stremeannoi scoase lanterna din buzunar i lumin picioarele soldatului. Simi c-i vine ameeal. Ceea ce crezuse el c snt cizme erau de fapt
picioarele nnegrite de cangren.
Ce nenorocire! ine-te de umerii mei, prietene. Stremeannoi l ridic i, lundu-l n brae ca
pe un copil, l scoase n cerdac.
l aez pe bancheta din fund a mainii, l acoperi
cu ptura, pe care o avea ntotdeauna la el, i se
aez alturi. Maina porni.
Din ce divizie faci parte? l ntreb Stremeannoi, privind ndurerat barba roie, nclcit, i
faa brzdat de cute adnci.
Ceva asemntor unui zmbet flutur pe faa
soldatului.
Pi snt din divizia noastr, o sut douzeci i
patru spuse el ncet.
i din ce unitate?
Corpul de gard al statului major...
Stremeannoi l privi fix.
Eremenko! strig el fr s vrea, i glasu-i
tremur de emoia revederii.
n omul btrn i istovit care edea lng el i era
aproape cu neputin s-l recunoti pe Eremenko,
care numai cu un an n urm ar fi fost n stare s
frng n mini o potcoav.
343

Eu snt, tovare comandant zise soldatul,


oftnd din greu.
Da pe mine m recunoti?
Cum de nu! V-am recunoscut de prima dat...
n clipa aceea maina slt peste o hrtoap.
Eremenko se lovi cu picioarele de speteaza banchetei din. fa i gemu sfietor.
Condu mai cu grij! ordon Stremeannoi cu
severitate oferului.
Maina ncepu s mearg mai ncet. oferul ocolea cu grij toate hrtoapele i mormanele de pe
drum. Eremenko edea ghemuit pe banchet, cu
ochii nchii, cu capul dat pe spate.
Prin urmare, asta era! Stremeannoi i aminti tot.
Eremenko era cel de-al doilea pistolar care
dispruse o dat cu eful seciei financiare. Dup
toate probabilitile, el tia ce s-a ntmplat cu Sokolov.
Stremeannoi puse ncetior mna pe umrul soldatului:
Tovare Eremenko... tovare Eremenko...
nu tii cumva ce s-a ntmplat cu Sokolov? Unde e?
Soldatul tcea.
Stremeannoi puse mna pe mna lui. Era rece. i
numai dup aburul uor care-i ieea din gur i
ddu seama c Eremenko mai triete.
Peste un sfert de or, Eremenko fu dus la spitalul
de campanie care ocupa cele trei etaje ale cldirii
de piatr unde fusese coala. Peste o jumtate de
or se afla pe masa de operaie i chirurgul i
amput amndou picioarele, pn la genunchi.

344

L XXXVII

DOI OSTAI
n razele reci ale soarelui strlucete faiana alb
a sobei pe jumtate drmat. Soba asta rezist n
mijlocul unei ngrmdiri haotice de scnduri, de
brne prbuite, de moloz. Doi oameni stau i
privesc ruinele, i pe fata lor e ntiprit mult
tristee. Fee asprite de suferin...
Unul dintre ei, nalt, nu prea tnr, e mbrcat
ntr-o scurt mblnit, afumat toat i care de
mult i-a pierdut culoarea iniial. Scurta asta a
fost alb cndva, dar acum e cafenie. Bucile
smulse au fost cusute de mini nendemnatice;
cellalt, un biat mbrcat ntr-o hain vtuit, are
faa ars de vnt, cu pomeii ascuii; n mn ine
un automat nemesc de captur, a crui curea lat
i-a petrecut-o pe dup gtul subire; din pricina
greutii, biatul st cu umerii uor ncovoiai. n
flciaul sta, prea serios pentru vrsta lui, e greu
s-l recunoti pe bieandrul care plnsese cndva
n hohote n hulubria pustie...
Katia, Katia! optete Alexei... S mergem,
Kolenka, e timpul...
Arunc o ultim privire pe locul unde se nal
ruinele casei lor, se ntorc i pornesc de-a lungul
strzii distruse i arse. Merg i tac, gndindu-se la
tnra femeie blond, creia i spuneau mam i
Katia...
Detaamentul de partizani ieise din pdure i
defilase n formaie strns, n piaa oraului, prin
faa reprezentanilor comitetului regional i a comandantului diviziei, Iastrebov. Era ultima parad.
Spre sear se va hotr soarta lor. Cei mai muli vor
intra n rndurile armatei, iar ceilali vor r- mne
s lucreze la reconstrucia oraului.
345

Alexei Ohotnikov tia c va pleca cu armata, dei


Kolesnik cutase s-l conving s rmn n ora.
Gara e distrus. Depoul, distrus i el. Munc, slav
Domnului, pn peste cap! Comitetul regional
caut specialiti. Cu Kolesnik, lucrurile stau altfel:
el e ofier de carier. Alexei Ohotnikov, din cauza
suferinelor ndurate i a rnii care a lsat urme,
trebuie s se ntoarc la munca panic.
Kolesnik vorbea convingtor i Alexei era gata
s accepte. Are un biat... i un biat care mai
trebuie s creasc pn s fie mare!
Kolea, unde locuiete Klavdia Feodorovna?
Alexei se opri. Nu, el nu mai poate s ndure
privirea nelegtoare i supus a fiului...
S mergem! i pornir din nou.
Pe strada distrus, mergeau alturi doi ostai:
tatl i fiul. Amndoi tiau c cel mic va rmne, iar
cel n vrst va pleca departe, pe drumuri necunoscute.
Am vorbit cu Klavdia Feodorovna zise tata
vei locui la ea mpreun cu Viktor i Maia.
Kolea tcea.
Tu trebuie s nvei... urm tatl. Nu se
poate s nu nvei!... Iar eu trebuie s plec... Trebuie! nelegi! Ridic glasul, temndu-se parc de
rugminile biatului. Cunosc bine raionul fortificat... Am s le art unde snt cazematele, apoi mntorc.
Kolea tcea, dar tcerea lui era mai grea dect
cuvintele.
Automatul pot s-l port? ntreb el deodat.
Nu se poate rspunse sever printele
acum nu se mai poate.
Pe strad peau doi ostai. Unul nalt, cellalt
abia ajungndu-i la piept. Ajunser la o rscruce. Se
oprir. Cel nalt se aplec, l srut pe cel mic, i
spuse ceva, se ntoarse i porni mai departe. Iar cel
mic, n scurta nnegrit de fum, privi n urma lui
i-i nghii lacrimile ca un om mare. i abia cnd
cel vrstnic dispru din raza lui vizual, cel mic se
lipi de un gard i izbucni n hohote de plns...
346

C A P I T O

L U

XXXVIII

EVENIMENTELE SE PRECIPIT

De departe vntul aduse n ora zvonul abia auzit


al canonadei de artilerie. Era armata vecin, care
scotea inamicul din raionul fortificat. n pia se
auzea zgomotul hrleelor care scormoneau pmntul ngheat. Un pluton de pionieri spa un mormnt
fresc pentru soldaii mpucai de hitleriti. Iastrebov fixase pentru a doua zi nmormntarea solemn
a celor mpucai.
Pe strzile pustii umblau patrule. Din cnd n cnd
treceau maini cu faruri albastre. Cercetaii aduser
la cunotin lui Iastrebov c hitleritii, retrgndu-se spre Novi Oskol, sap tranee i primesc rezerve. E posibil ca n zilele urmtoare s ncerce s
treac la ofensiv.
Iastrebov ceru permisiunea comandantului armatei s continue urmrirea inamicului. Statul major
al armatei avea ns alte planuri. Iastrebov primi
ordinul s organizeze o aprare puternic a
oraului i s atepte indicaii.
Stnd la masa de lucru, Stremeannoi vorbea la
telefon cu comandanii de regimente cnd de la statia de radio i se aduse o telegram de la statul major al armatei. Dup felul cum zmbea locotenentul
usciv, care-i ntinse hrtia cu textul descifrat, Stremeannoi nelese c vestea pe care a primit-o este
bun i important.
i ntr-adevr, telegrama aducea numai bucurii.
Stremeannoi o parcurse repede cu ochii i exclam
fr s vrea: Oho! Trecu n camera vecin, unde
colonelul Iastrebov discuta cu lociitorul politic al
unitii, colonelul Korneev, un om scund, vnjos, cu
347

micri potolite, mare amator de tutun bun i de


glume bune.
edeau la masa pe care se aflau comunicatele operative i hrile acoperite cu mult grij. n ncpere se afla i un strin mbrcat civil, un om cam
de vreo 50 de ani. Poate s fi avut mai puin, dar
lunile trite sub ocupaie l costaser muli ani de
via. Prul lui negru, cndva des i ondulat, era
acum att de rar, nct i se zrea pielea capului.
Obrajii erau acoperii de o barb deas i crunt.
Paltonul, vechi, ascundea nite pantaloni subiri,
rupi. Btrnul purta ochelari, legai la rdcina
nasului cu a. Lentila stng era plesnit.
Discutnd cu comandantul, omul se uita din cnd n
cnd la telefonistul care edea ntr-un col i mnca
sup dintr-o gamel.
Lng fereastr sttea maiorul Voronov, eful
seciei speciale, cam de aceeai vrst cu Stremeannoi, ns artnd mult mai vrstnic, poate datorit
faptului c era predispus la ngrare. innd uor
ntredeschii ochii cprui, pufia linitit din igar,
ascultnd atent ceea ce povestea omul mbrcat n
palton. Acesta inea n mini cteva fotografii, pe
care cei doi le vzuser probabil, ateptnd ca Iastrebov i Korneev s le cerceteze i pe celelalte.
Aruncnd o privire civilului, Stremeannoi se apropie de Iastrebov i, stpnindu-i cu greu zmbetul,
rosti cu glas tare:
Tovare general-maior, permitei s m
adresez.
Iastrebov l privi mirat i sever:
Las glumele, Stremeannoi! Acum avem ceva
mai important de discutat.... F te rog cunotin.
Este fotograful din localitate. Ne-a adus nite fotografii foarte interesante... Vom putea s le imputm
unora. i Iastrebov i ntinse lui Stremeannoi
vraful de fotografii.
Stremeannoi lu din minile lui vreo zece fotografii, care nu se uscaser nc. Erau fcute pe hrtie mat, nemeasc, zimat pe margini. Una din ele
nfia nite S.S.-iti jucnd fotbal, fr tunici, cu
348

mnecile cmilor suflecate. Alta: aceiai indivizi


stteau n jurul unei mese, n uniforme i cu decoraii, cu paharele ntinse spre obiectivul aparatului.
Printre ei se aflau i cteva femei. Cea de-a treia
fotografie i reprezenta pe hitleriti n maini, cu
ctile i epcile trase bine pe frunte i cu automatele pe genunchi. Nu uitaser s se fotografieze
lng spnzurtoare, chiar n momentul unei execuii, i la cimitir, printre crucile de mesteacn...
n aceste fotografii, lateral sau mai n spate, se
distingeau siluetele ctorva civili. Pesemne participaser i ei la cele ntmplate, dar i puteai da
seama c oamenii acetia snt doar subalterni i c
ntre ei i stpnii lor este o distan uria.
Da, tovare general, fotografiile acestea ne
vor fi de mare folos spuse Stremeannoi i, dndu-se un pas napoi ca s nu-l observe Iastrebov,
trecu telegrama lociitorului politic.
Iar mi spui?! se supr Iastrebov.
Tovare general, de fapt de ce v tot legai de
eful de stat major? zise zmbind Korneev. Dup
prerea mea, are perfect dreptate. Sntei ntr-adevr general... Poftim, privii! i i ntinse lui Iastrebov telegrama. Pentru eliberarea oraului vi s-a
acordat gradul de general-maior i sntei decorat
cu Ordinul Drapelul Rou.
Dar divizia? ntreb Iastrebov.
Nimeni n-a fost uitat, Dmitri Mihalci. Divizia
a primit mulumiri. S-a ordonat decorarea tuturor
acelora care s-au evideniat n lupt spuse Stremeannoi, fr a-i mai stpni bucuria.
Iastrebov cercet mult vreme telegrama i, nu se
tie de ce, i ncrunt suprat sprncenele. O mai
citi o dat, apoi o ddu la o parte.
Nici nu-i vine a crede rosti el, cu glas sczut. Patru evenimente, i toate n aceeai zi!
Trei le cunosc, tovare general. Lui Stremeannoi i plcea s-l numeasc pe Iastrebov
general. Doar cu cteva luni n urm fusese locotenent-colonel, iar la nceputul rzboiului, maior.
Primul eveniment, eliberarea oraului. Al doilea,
349

gradul de general pe care l-ai primit. Al treilea,


ordinul de decorare... Dar al patrulea?
Ei, sta-i cel mai puin mbucurtor vorbi
stingherit Iastrebov. mplinesc azi patruzeci i
cinci de ani.
V felicit, Dmitri Mihalici spuse Korneev,
strngmdu-i voinicete mna. Lucrul acesta trebuie
srbtorit. Astfel de evenimente se ntmpl doar o
dat n via.
i eu v felicit, tovare col... Stremeannoi
se ncurc, ddu din mn i, mbrindu-l pe Iastrebov, continu: Drag tovare general...
Iastrebov se eliber cu greu din mbriarea lui
puternic.
Bine! zise el, nveselit. Felicitrile le primesc
numai ntovrite de flori... Haidei s isprvim
treburile. V mulumesc, tovare Iakukin se
adres el fotografului, care sttuse tot timpul tcut
la o parte. Din ntreaga lui nfiare se simea ns
c particip cu tot sufletul la ceea ce se petrecea n
camer. Ai procedat just aducnd la comandament
aceste fotografii. V mulumesc. Vd c ai dus-o
greu aici. Ai stat i la nchisoare! Cum ai reuit s
salvai fotografiile?
Pachetul cu fotografii l-am nmuiat n smoal
i apoi l-am ngropat n grdina de zarzavat. Aa se
face c s-au pstrat.
Bun idee! Luai i nota! Iastrebov se aplec
deasupra mesei i, lund o foaie de hrtie, scrise pe
ea cteva cuvinte. Ducei-v la eful aprovizionrii
i el o s v dea raia...
Mulumesc, mulumesc mult, tovare general! Iakukin zmbi larg, dezvelindu-i dinii lungi
i galbeni, strnse minile pe rnd i porni spre u.
Ei, Voronov se adres Iastrebov maiorului
cnd ua se nchise n urma lui Iakukin. Vezi ce
material important i-a adus? Ce zici? Dup prerea mea, e un om interesant.
Da, indiscutabil conveni Voronov, adunnd fotografiile i fcndu-le teanc. Am s iau
toate fotografiile, n-avei nimic mpotriv?
350

Ia-le, te rog! spuse Iastrebov i ddu din cap,


n timp ce-i mai ntindea nite fotografii pe care le
inea n mn. ie o s-i prind bine, pentru
albumul de familie... Eu n-am ce face cu ele... Studiaz-le cum trebuie... Snt documente care constituie probe vdite.
O clip, tovare Voronov! spuse Stremeannoi, observnd privirea plin de ateptare a maiorului. Vreau s mai vd cteva...
Lu ultimele trei fotografii. La una din ele, atenia i fu atras de silueta unui ofier neam n vrst,
ndesat, cu umerii foarte drepi... Ofierul privea
undeva, ntr-o parte. Purta o hain larg de piele,
cu grade de general S.S., i se adresa unei mulimi
care sttea cu capetele plecate, n faa cldirii
primriei oraului. Ceva din nfiarea acestui
ofier i se pru cunoscut lui Stremeannoi. Unde l
mai vzuse oare?... i deodat, n mintea lui
aprur cei doi prizonieri pe care i vzuse n
dimineaa aceea pe strada oraului. Cel mai n
vrst, cu gulerul ridicat i cu ochelari fumurii...
Sigur...!
Stremeannoi iei ca o furtun din camer, sri de
pe pridvorul nalt i-l ajunse din urm pe Iakukin chiar n clipa cnd fotograful ntreba pe santinela de la poart cum poate ajunge le depozitul
de alimente.
Tovare Iakukin! Tovare Iakukin! l
strig Stremeannoi. Spune-mi, te rog, cine-i
ofierul sta? tii cumva? Nu, nu sta! Uite la din
spate...
Iakukin i potrivi ochelarii i lu fotografia din
minile lui Stremeannoi.
A! Credeam c ntrebai despre oratorul n
hain de piele, care-i Kurt Meyer, eful gestapoului,
iar cel din spate, primarul Blinov. O celebritate n
felul su.
Primarul? i de ce poart uniform de
S.S.-ist?
I-au ngduit hitleritii. n ultimul timp umbla
numai n uniform militar.
351

Mulumesc! Stremeannoi se ntoarse repede n


camer i chem la telefon comandamentul militar
al oraului.
i rspunse maiorul Tepluhin.
Tovare maior vorbi repede Stremeannoi
acum trei ceasuri au fost adui la dumneata doi
prizonieri... Da! Ofieri. Cum? Numai unul? Nu,
doi trebuie s fie... Unul dintre ei e scund, vnjos,
cu ochelari fumurii... Unde? Nu, nu cel chiop,
cellalt... A fugit? Cum de-ai permis aa ceva? S
v ia dracu! tii cine a scpat din mmile voastre?
Primarul! Trdtorul! Chiar el! Trebuie s-l gsii,
orice s-ar ntmpla... Din pmnt... Ai auzit?...
Repetai ordinul!
Maiorul Tepluhin repet ordinul la telefon. Stremeannoi ddu dispoziii ca toate permisele s fie
controlate cu cea mai mare severitate i numrul de
patrule s fie dublat. Apoi i relat lui Voronov
ntmplarea, i ddu fotografia, iar cnd Voronov
plec, Stremeannoi se aez din nou la lucru. Dar
nu se putea concentra de loc. Ciudat! se gndea el,
pind enervat dintr-un col n altul al camerei. Ce
bine mi s-a ntiprit n minte S.S.-istul de azidiminea! L-am vzut pentru prima oar i poftim!...

352

C A P I T O

L U

XXXIX

O VESTE NEATEPTAT

n seara aceea, toat energia motoraului care de


obicei lumina statul major al diviziei a fost cedat
spitalului i tipografiei, unde se tiprea primul
numr al ziarului oraului eliberat
La o mas mare, acoperit cu un cearaf, n
lips de fa de mas, i slab luminat de cteva
lumnri de stearin edea srbtoritul generalul
Iastrebov. Masa era ncrcat cu sticle, cutii de
conserve, farfurii cu salam, pete conservat i
cartofi fieri aburind. Proasptul general mai purta
grade de colonel, ntruct magazia militar nu prevzuse o avansare att de rapid. n jurul mesei, pe
taburete, scaune i lzi, edeau lociitorul politic
Korneev, Stremeannoi, care era mereu chemat la
telefon, Gromov i Morozov, care erau foarte obosii. Ziua fusese agitat i bogat n evenimente.
Cercetaser tot oraul, sttuser de vorb cu zeci
de oameni i acum tiau ce trebuie fcut de urgen
n oraul pustiit de inamic. Tot aici se afla i
Kolesnik. De mult nu se mai simise att de linitit
i bine ca astzi.
Dincolo de camera n care se srbtorea evenimentul, statul major al diviziei ducea munca
obinuit, plin de ncordare i rspundere. Telefonitii nu tceau o clip: Aici Volga, ascult!,
,,Niprule, Niprule, rspunde lui cincizeci i ase!
Ua se trntea mereu. Cizmele bocneau pe duumea. Flacra glbuie a lumnrilor tremura i se
rsfrngea pe perei, lungind umbrele.
Cnd se umplur paharele, Iastrebov se scul n
picioare. Se ridicar i ceilali.
353

Iastrebov ncepu:
Vreau s v felicit n oraul pe care l-a eliberat divizia noastr. Am stat mult vreme pe
malul rsritean al Donului. Mult vreme am ateptat ordinul... i iat c, n sfrit, naintm spre
apus. E dureros s vedem oraele noastre n ruin
i oamenii notri att de chinuii... Vreau ca n
primul rnd s-i cinstim aa cum se cuvine pe cei
care au murit pentru Patrie... Comandantul diviziei
tcu i i plec fruntea. Pstrar un moment de
reculegere. Dar ceea ce este mai important
continu el i de asta snt convins, e c lovitura
pe care am dat-o noi va grbi distrugerea total a
inamicului. Prieteni, s bem pentru victorie!
Rsun clinchet de pahare. Toi erau emoionai.
Stremeannoi duse paharul la gur.
I se ntmpla adeseori s se scoale de la mas
pentru a citi ultimele rapoarte. Cele mai importante
dintre ele le arta pe loc lui Iastrebov, i atunci
acesta se ducea n camera vecin, la telefon, i
raporta comandantului armatei.
De la statul major al armatei ntrebau: cte i ce
muniii trebuie aduse; dac exist date noi cu privire la raionul fortificat; cnd s se trimit mainile
dup rnii; cum merge evidena capturilor; ci
soldai i ofieri inamici au fost luai prizonieri; n
ce stare e oraul. De la comitetul regional al
partidului se interesau dac se va pune repede n
funciune centrala electric, precum i alte ntreprinderi, i rugau ca, n limita posibilitilor,
populaia s fie aprovizionat cu alimente i combustibil.
Cei adunai n jurul mesei i mprteau impresiile btliei de diminea, i aminteau de ntlnirile
care avuseser loc de curnd. Gromov povestea
despre un btrn bolnav, un lucrtor de la cile
ferate, vechi membru de partid, care fcuse n ghereta lui o locuin conspirativ pentru partizani,
transmind informaii relativ la micarea ealoanelor inamice. Btrnul i pstrase carnetul de
partid, i prima ntrebare pe care i-o pusese lui
354

Gromov fusese: Tovare secretar, cui pltim


acum cotizaia de membru de partid?
tii spuse Iastrebov mi s-a raportat c
la marginea oraului a fost gsit maina efului
gestapoului din localitate, distrus de o bomb de
avion.
A fost omort? ntreb Morozov.
Nu se tie. N-a fost gsit. Probabil c-a fugit.
n deprtare se auzir cteva explozii puternice.
Erau artificierii care curau cmpurile de mine.
Jos, deasupra acoperiului, zbura o patrul de bombardiere.
n clipa aceea ua se deschise ncet i n prag
apru comandantul batalionului sanitar, maiorul
medic Mednski. Nu prea nalt, gras, era mbrcat
cu halatul alb, peste care i aruncase n mare grab
mantaua, fr a mai apuca s-o mbrace cum
trebuie. Dup faa lui tulburat, Stremeannoi nelese c la spital se ntmplase ceva neobinuit.
Vznd n camer atia oameni, Mednski, stingherit, se retrase dincolo de pragul uii, dar Stremeannoi l urm n aceeai clip n camera vecin.
Ce s-a ntmplat, tovare Mednski?
Medicul l lu deoparte, s nu-i aud nimeni, i
spuse ncetior:
O veste neateptat, tovare locotenent-colonel. A fost gsit cpitanul Sokolov!
Sokolov? Extraordinar! Fostul ef al seciei
financiare?
Chiar el.
i unde-i acum?
La noi, la spital.
Dar cum a nimerit la voi?
A fugit pe drum dintr-un ealon cu prizonieri
de rzboi. Hitleritii i duceau spre apus. El ns a
reuit, nu se tie cum, s scape. Cei din escort au
tras asupra lui i l-au rnit la piciorul drept. Dac
l-ai vedea cum s-a schimbat! Ce manta ponosit,
ce cizme! Vai de el! Tot e n zdrene! S-a salvat
printr-o minune!
i n ce stare este?
355

E slbit, dar vioi. Glumete chiar. Mi-a spus


s v transmit salutri. Spune c-ar vrea s v vad.
Stremeannoi rmase pe gnduri:
Bine. Voi veni imediat. Pi spre ua pe care
airna scurta lui, apoi se ntoarse. Dar cum se simte
soldatul Eremenko, cruia i-ai amputat azi picioarele? tii, acela din lagrul de prizonieri?
Eremenko? A murit acum o jumtate de or.
Nici nu i-a mai revenit, srmanul. Operaia a fost
prea grea, iar el era sleit de puteri. Gndii-v i
dumneavoastr...
Stremeannoi se opri n prag:
Spui c-a murit... Da... Da... Ei, ce s-i faci!...
Vin i eu ndat...
i mbrc n grab scurta i, dnd ofierului de
serviciu dispoziiile necesare, iei din ncperea
statului major...

356

C A P I T O

L U

XL

NTLNIREA

Cnd Stremeannoi intr n curtea spitalului, doi


sanitari scoteau pe u o brancard. Dup rigiditatea corpului turtit i lipit parc de pnza
brancardei se vedea c duc un mort. Eremenko!
Stremeannoi privi faa ntunecat, cu ochi nchii,
adnc nfrundai n orbite. Ah, fir-ar ei blestemai
s fie! Ct a suferit omul sta! i-acum, totul s-a
sfrit!...
Stremeannoi i scoase cciula i, lsnd sanitarii
s treac prin faa lui, privi n urma lor pn ce
cotir dup colul casei. Apoi, dintr-o smucitur,
deschise ua grea i intr n spital.
l nvlui mirosul cunoscut al saloanelor de spital, al podelelor abia splate, al eterului i al formolului. Becurile electrice, rare, luminau slab. n
cellalt capt al coridorului stteau ngrmdite
pupitrele colare.
Clasele fuseser transformate n saloane. Uile
stteau larg deschise, lsnd s se vad paturile nghesuite unul lng altul. i n coridor se aflau
paturi. O singur u era nchis. Aici e probabil
cabinetul lui Mednski se gndi Stremeannoi i
ntredeschise ua.
Pereii i dulapurile erau acoperite cu cearafuri
albe. Pe msua nichelat de instrumente strluceau, n lumina puternic a unui proiector prins de
perete, sticlue, ceti, pensete, bisturie i foarfeci
de diferite forme. Pe masa de operaie din mijlocul
camerei se afla un rnit, acoperit pn la piept cu
un cearaf. O femeie n halat alb i cu masc pe
fa i cosea rana cu micri repezi i sigure.
357

Auzind scritul uii, sora ntoarse faa acoperit pn la ochi i se uit ntrebtor la Stremeannoi.
Acesta zmbi stingherit, ddu din mn i nchise
repede ua.
Dar unde-i Mednski? Unde s-o fi dus?
n aceeai clip, eful spitalului apru n capul
scrii,
Sokolov nu-i aici, tovare locotenent-colonel, e sus, n salonul pentru cei rnii uor zise
el, aplecndu-se peste balustrad. Mednski i
scosese mantaua. Halatul-bine clcat, ireturile legate cu grij la spate i la mini insuflau calm i
siguran. I-am spus c venii s-l vedei.
i ce-a zis?
S-a bucurat nespus de mult. Nici nu v putei
nchipui ct de chinuit este omul acesta.
Mednski l conduse pe Stremeannoi la etajul
nti. Trecur pe lng sala de pansamente din care,
prin ua bine nchis, rzbteau gemetele unui rnit
i un glas de femeie tnr: Hai, dragul meu, hai
bunul meu, mai rabd puin! nc o clip i snt
gata.
Cine face pansamentul? Nu-i cumva Anna
Petrovna? ntreb Stremeannoi, oprindu-se i ascultnd.
Da, chiar ea. Ai recunoscut-o imediat.
Stremeannoi ddu din cap:
Cum s n-o recunosc! Ct s-a mai chinuit
femeia asta cu mine... N-am s-o uit toat viaa...
Ajunser la captul unui coridor lung i larg.
Uile celor cinci clase erau date n lturi. La
ultima, Mednski se opri:
Aici... Mai avei nevoie de mine?
Nu, mulumesc. Dac voi avea nevoie, te voi
cuta.
Am neles.
Mednski plec, dar Stremeannoi nu deschise
ua. Zbovi cu mna pe clan. i amintea cu o
uimitoare claritate capul ciufulit al lui Eremenko,
bezna care nconjura patul de lemn, ochii lui de
358

mort, czui n fundul capului, cu pleoapele


aproape negre... Dar Sokolov cum arat oare?
Stremeannoi deschise ua, intr n salon i ddu
imediat cu ochii de Sokolov, care se afla culcat n
patul din margine, lng fereastr. n salon se vorbea tare i se rdea. Vzndu-l pe Stremeannoi,
amuir toi. De pe patul de lng u l fixau ochii
mari, cenuii ai locotenentului Fediunin, care n
ajun nimerise sub un bombardament. Avusese noroc. Scpase cu via. Suflul exploziei trecuse pe
alturi, dar i intraser trei schije ntr-un picior.
Stremeannoi l cunotea bine i era fericit c scpase att de uor.
Noroc, Fediunin! spuse el, trecnd pe lng
locotenent. Ndjduiesc c n-ai s stai mult n
spital.
De ce s stau mult? Peste dou sptmni
m-ntorc la unitate rspunse Fediunin, zmbind
cu toat gura.
Afar de Sokolov, Stremeannoi nu mai cunotea
pe nimeni. Erau soldai din diferite uniti, care l
ntmpinar ns ca pe-o veche cunotin.
Bun ziua, tovare locotenent-colonel, ai
venit s ne vedei? gri un soldat mustcios, mai n
vrst, cu umrul bandajat.
Se-nelege...
n salonul numrul nou totul este n ordine,
tovare ef! Toi snt prezeni. Nimeni nu lipsete
nemotivat raport n glum soldatul.
Stremeannoi zmbi:
Vd c avei chef de lupt!
i nc ce chef! rspunse din cellalt col un
artilerist bandajat la cap. Aici la noi exist o perfect cooperare ntre toate categoriile de trupe, de
la artilerie la buctria de campanie. Sntem gata
s pornim!
Asta-i bine zise Stremeannoi, privindu-l.
Artileristul avea o fa lat, ciupit de vrsat. Ochii,
care preau foarte negri sub bandajul alb, erau vii
i cercettori. Mai intrai n reparaii, mai strngei
uruburile i... la drum!
359

Trecu de patul artileristului i se opri n dreptul


geamului. n col sta culcat fostul ef al serviciului
financiar.
Bun ziua, tovare Sokolov.
Fcnd un efort, Sokolov se ridic de pe pern.
Mna dreapt i era bandajat i imobilizat cu o
fa legat n jurul grumazului. Stremeannoi i
strnse cu putere mna stng.
Ct snt de bucuros c ai venit! spuse Sokolov, emoionat, continund s strng mna lui Stremeannoi. Pierdusem orice speran. Nu credeam c-o
s ne mai ntlnim vreodat. Este o adevrat minune c am rmas n via.
Pe obrajii lui palizi, nebrbierii, se rostogoleau
lacrimi de bucurie. De cnd l vzuse pentru ultima
oar, Sokolov se schimbase foarte mult. Dar Stremeannoi nu putea s-i dea seama n ce consta
aceast schimbare. mbtrnise, slbise? Da... Totui... nu asta era schimbarea. Nu mai avea barb?
Ce-i drept, lucrul acesta schimb foarte mult un
om, dar la el era cu totul altceva, ceva imperceptibil... Stremeannoi privea ncordat faa buhit i
plin de vnti a lui Sokolov. Acesta zmbea cu
buzele tremurnde i-l rug pe Stremeannoi s stea
pe pat, la picioarele lui. n salon era mare nghesuial i nu mai rmsese loc pentru taburete. Sokolov vorbea, vorbea ntr-una, grbit, fericit i emoionat. Se temea ca tcerea s nu-i alunge oaspetele.
Ce bucurie mi-ai fcut! i cu degetele tremurtoare atinse cotul lui Stremeannoi. Sntei
locotenent-colonel. mi aduc aminte... Cnd ai fost
numit la noi, erai nc maior. i nu snt de-atunci
dect vreo apte-opt luni... Numai opt luni! Se ls
pe pern i-i acoperi ochii cu mna. Ct suferin
i durere s-au adunat n aceste luni... Dumnezeule,
ct chin!
Nu te frmnta, tovare Sokolov spuse
Stremeannoi, strduindu-se s-l liniteasc, insuflndu-i calmul lui. Nu trebuie s-i mai aminteti
de toate astea!
360

Dar nu pot uita! Nu pot... izbucni Sokolov,


aproape strignd, i glasul i tremur. Vreau s v
povestesc cum am czut prizonier. Putei s m-ascultai?
Bine, bine, povestete i rspunse Stremeannoi. Dar fii calm, te rog! Tovarii nu te deranjeaz?
Nu, nu! zise tot att de aprins Sokolov. S-aud
toi! N-am secrete... V amintii, tovare locotenent-colonel, n ce mprejurri am fost fcut prizonier?
Stremeannoi ncuviin din cap.
Bine continu Sokolov. Afar de ofer, n
main mai erau doi pistolari: Berezin i Eremenko.
Cnd ne aflam la jumtatea drumului spre Semenovka v amintii c acolo urma s fie instalat
statul major al diviziei noastre de dup nori au
aprut cteva Junkers-uri. Au nceput s bombardeze oseaua... Am oprit maina i ne-am aruncat n an... Chiar n apropierea noastr a czut o
bomb de o sut de kilograme. Schijele au avariat
n aa hal maina noastr, nct nu mai puteam
pleca cu ea. Doar s-o fi dus n spate... Ce era s
facem?
Foarte simplu. Trebuia s remorcai maina i
s-o tragei dup voi zise vecinul lui Sokolov, oferul Gheraskin, care, din pricina exploziei unui
butoi cu benzin, avea faa ars. Rana ncepuse s
se vindece, dar era uns cu alifie groas, verde,
care-l fcea nspimnttor la vedere.
Uor de zis se enerv Sokolov, ntorcndu-se repede spre Gheraskin. De o sut de ori am
ncercat s oprim mainile care treceau pe-acolo.
Da de unde! Nu ne-auzea nimeni. N-au vrut s
opreasc nici n ruptul capului.
Se ntmpl! rosti mpciuitor Gheraskin.
Ce era s fac, tovare Stremeannoi? i Sokolov l apuc pe Stremeannoi de mn. Spune i
dumneata! n main aveam lada cu bani, pentru
care rspundeam cu capul.
ncurcat treab! exclam mustciosul.
361

Pi asta-i! Sokolov prinse din zbor privirea lui


plin de comptimire i-i rspunse printr-o nclinare a capului. Foarte ncurcat... Atunci m-am
hotrt s trimit pe unul din pistolari, pe Eremenko,
s mearg pe jos pn la statul major al diviziei, s
cear ajutor. Iar eu, cellalt pistolar i oferul am
rmas s pzim lada cu bani.
Bine-ai fcut! l aprob Fediunin.
Ei, i pe urm continu Sokolov, ncurajat
de atenia plin de prietenie a celor din salon
pistolarul a plecat... A trecut o or, au trecut dou,
dar Eremenko nu se mai ntorcea. Ajutor, de nicieri. i deodat a nceput iar bombardamentul.
Ne-am culcat din nou n ant. Sokolov tcu o vreme,
apoi relu. Ce s-a ntmplat mai departe, nu mai
tiu... Am fost contuzionat... Cnd mi-am revenit,
eram prizonier... ntr-o barac... Toat ziua am zcut pe un bra de paie putrede, fr strop de ap...
Ticloii! se auzi din cellalt capt al salonului.
Dar nenorocirea s-a ntmplat mai trziu
spuse posomort Sokolov cnd au aflat din acte
c snt eful seciei financiare. Atunci s-i fi vzut!... i trecu mna sntoas peste frunte i nchise ochii de parc ar fi vrut s goneasc o nluc.
Dar despre soarta celor care au fost cu dumneata, tii ceva? ntreb Stremeannoi, cutnd s-i
alunge mcar pentru o clip amintirile care-l chinuiau.
Sokolov i ridic pleoapele umflate i-l privi.
Numai despre unul dintre ei vorbi ncet i
nchise din nou ochii.
Care?
Unul dintre pistolari, Eremenko. Translatorul
mi-a spus c-a fost nchis ntr-un lagr de prizonieri,
dar se pare c-a murit.
Dar dumneata unde-ai fost?
Eu rspunse Sokolov cu un zmbet schimonosit am stat aproape tot timpul la gestapo, n
beci. Uneori m interogau de trei ori pe zi, pe urm
m ddeau uitrii sptmni ntregi...
362

Stremeannoi se apropie de el:


Dar la construirea raionului fortificat n-ai
fost?
Cum de nu! Acum o sptmn m-au trimis
acolo. Ce fortificaii! Doamne, ce fortificaii! nclet dinii, din care cauz flcile i se umflar.
Putea s piar toat divizia i tot nu l-ar fi cucerit!
Cred c exagerezi, tovare Sokolov! Te-au
speriat, i atta tot! Nu-s chiar att de nspimnttoare cum i s-au prut dumitale. Totui e bine c-ai
fost acolo... Vorba zicalei: Orice ru e spre bine.
Mai trziu voi trece pe la dumneata cu harta i vom
sta de vorb mai pe-ndelete. Deocamdat caut
s-i aminteti cum este organizat sistemul de foc
n raionul fortificat.
Nu pot s dau prea multe relaii despre ntregul raion fortificat zise Sokolov, dup ce se
gndi puin. N-am vzut dect cteva fortificaii.
Unde? Care?
Nite cazemate la marginea unui sat. Erau
vreo cinci. Despre astea pot s v vorbesc amnunit.
Ei, ce s-i faci, vei spune ce tii. Se ls o
tcere apstoare. L-am gsit pe Eremenko! zise
Stremeannoi, ca s pun capt linitii. Chiar eu
l-am adus la spital. Avea picioarele degerate...
Nici n-apuc s termine, c Sokolov se schimonosi la fa, maxilarele i se umflar i holb ochii.
L-ai gsit pe Eremenko? Asta-i foarte bine.
Acum o s avem pe cine mpuca! Vroiam tocmai
s v povestesc. El e acela care a adus maina aia
blindat de la hitleriti n care a fost pus lada cu
bani. El! Ticlosul! Nemernicul! Din cauza lui
m-au luat prizonier... Din cauza lui au murit i oferul, i Berezin.
De unde tii toate astea? ntreb Stremeannoi.
Am aflat n timpul interogatoriului la gestapo...
Am fost i confruntat cu el! Acum unde e? Spunei-mi unde e, trebuie s-l distrug pe ticlosul sta!
Laul! Am s-l strng de gt cu propriile, mele
mini!
363

Sokolov sri din pat. Faa i ardea. ntr-un acces


de furie, izbi cu mna bolnav n speteaza de fier a
patului i gemu de durere.
Linitete-te, tovare Sokolov, linitete-te!
strigar ceilali bolftavi.
Stremeannoi l lu de umeri i-l aez pe pat.
Culc-te imediat! Eremenko nu mai este! A
murit. N-a suportat operaia.
Sleit de puteri, Sokolov se ls pe pern. Faa i
pieptul i se acoperir de broboane de sudoare.
Cteva clipe rmase cu ochii nchii.
Stremeannoi privi ngrijorat faa umflat i congestionat a rnitului. Se aplec deasupra lui i
deodat tresri... n cuta din colul gurii, n micarea capului era ceva foarte cunoscut... n aceeai
clip, simindu-i parc privirea, Sokolov deschise
ochii i-l privi int.
Spunei c-a murit? ntreb el ncet. n sfrit!
Aa i merita.
Cinele! exclam cu ur mustciosul. sta
merita s fie spnzurat, nu alta... Pcat c-a murit de
moarte bun!
Stremeannoi privi cu coada ochiului la mustcios
i se ridic de pe pat.
ncotro, tovare Stremeannoi? ntreb Sokolov, ngrijorat, apoi adug rugtor: Mai stai
puin!
M-ntorc ndat arunc Stremeannoi din
mers. i-am adus ceva bun, dar am uitat jos, n buzunarul scurtei. Vin numaidect. Deocamdat odihnate-te. N-ai voie s vorbeti atta.
Stremeannoi iei repede din salon, cobor, scoase
din buzunarul scurtei un pachet de ciocolat i, urcnd cte dou trepte deodat, ajunse din nou sus.
n drum se opri la cabinetul lui Mednski, i ddu
acestuia unele dispoziii i se ntoarse n salon. Sokolov l atepta sprijinit n cot, privind ngrijorat
spre u.
i ce-a fost mai departe? ntreb Stremeannoi,
dndu-i ciocolata i aezndu-se la picioarele lui.
Povestete!
364

Mai departe? Sokolov ddu din mn. Mai


departe... Tot timpul mi-au cerut s deschid lada.
Li se prea, probabil, c acolo snt zvorte documente foarte importante... Eu ns tiam c, n
afar de bani, nu mai era nimic. Dar nu voiam s
deschid lada. Putei s m credei sau nu, dar pur i
simplu nu-mi permitea onoarea. Aa au trecut mai
bine de trei luni de zile. Dup aceea...
Tcur toi, ateptnd s vad ce va spune Sokolov. Locotenentul Fediunin, sltndu-se ntre perne
i ntinzndu-i gtul, l privea int, fr s clipeasc. Soldatul cel btrn i tot ciupea nerbdtor
mustaa. Gheraskin se apucase de brbie, fr s
observe c-i murdrise toat mna cu alifie.
Stremeannoi edea nemicat, cu minile pe genunchi, i asculta atent.
Apoi... continu Sokolov, stingherit i blbindu-se puin ntr-o noapte m-au scos n curte,
m-au pus la zidul magaziei, au ndreptat automatele
spre mine i mi-au spus: Sau deschizi lada, sau vei
fi mpucat. Sokolov se ntoarse spre Stremeannoi:
,,Ei, mi-am zis eu, tovare locotenent-colonel, s-i
ia naiba de bani, tot nu ne mai snt de nici un folos...
Iar pe mine s m omoare din pricina lor?...
i ai deschis-o zise Stremeannoi.
Da, am deschis-o. De unde tii? Sokolov l
privi uimit.
n primul rnd, pentru c dumneata eti n
via, rspunse Stremeannoi, n hohotele de rs ale
celor din jur. n al doilea rnd, pentru c astzi am
vzut lada cu propriii mei ochi. i-atunci m-am
gndit: dac lada-i ntreag, poate c i dumneata
eti viu i nevtmat...
Sokolov ridic din umeri.
Judecai-m cum vrei, tovare locotenentcolonel spuse el, plecndu-i resemnat capul.
Eu, bineneles, snt vinovat... Dar gndii-v i
dumneavoastr, a fi murit i m-ar fi ngropat. Ei
tot ar fi forat lada i, pn la urm, ar fi deschis-o.
Rniii se priveau tcui ntre ei, cntrind n sinea lor fapta lui Sokolov.
365

Asta cam aa-i rosti cineva cu timiditateDac ar fi fost acolo acte sau documente secrete,
mai zic... Da erau bani. Nu merit s moar un om
din pricina banilor...
Sokolov privi cu recunotin spre colul de unde
rsunaser aceste cuvinte.
Dup aceea m-au bgat la nchisoare continu el, ntorcndu-se din nou spre Stremeannoi.
Chiar aici, la marginea oraului. Am stat acolo
pn-n ultimele zile. Azi noapte, pe neateptate, am
fost ridicai i urcai n maini. Mi-am dat seama c
ai notri au nceput probabil ofensiva. M-am
hotrt s fug... La o barier, n timp ce trenul
trecea peste un pod, am srit din main... Hitleritii au observat i au nceput s trag... M-au
rnit... Dar am reuit s m-ascund n tufiurile de
pe malul rului. Apoi m-am ntors. Asta-i tot.
Tot?... ntreb Stremeannoi, preocupat.
Da.
n salon se aternu o linite apstoare.
Ua se ntredeschise i se ivi capul pleuv al lui
Mednski:
Tovare locotenent-colonel, v caut cineva.
Vin ndat zise Stremeannoi i iei din salon.
Sttu cteva minute n spatele uii i se ntoarse
tulburat.
Sokolov observ numaidect.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
O chestiune destul de neplcut rspunse
Stremeannoi, plimbndu-se printre paturi. Ei, las,
o s-i spun eu mai trziu. Unde ne-am oprit?
Nu mai e nimic important. Am povestit tot.
Nu mai am ce aduga i Sokolov se uit la Stremeannoi, cu o privire calm i ncreztoare. Mna
lui stng ns se strngea spasmodic, frmntnd
cutele pturii i trdnd nelinite.
Deodat lumina se stinse. Salonul se cufund n
bezn.
S-a stricat motoraul se auzi glasul mustciosului.
366

O fi adormit mecanicul spuse n batjocur


Gheraskin.
I s-a terminat combustibilul!
Rniii izbucnir n rs.
Stremeannoi iei n coridorul ntunecat i strig:
De ce s-a stins lumina?
Din ntuneric i se rspunse:
Se aprinde numaidect.
Aducei o lamp cu gaz!
ndat! S-a-neles!
Dincolo de u se auzir pai grbii. Cineva
cobora repede pe scar, bocnind. Altul urca. Se
zri o raz de lumin care dispru imediat.
Aici, aici! zise Stremeannoi, adresndu-se
cuiva care trecea pe coridor. Ce ai n mn? O
lamp? Aprinde-o imediat! Chibrituri n-ai? Nici
eu... Se-ntoarse n salon, iar omul cu lampa rmase
n u. Tovare Sokolov, nu ai chibrituri?
Nu rspunse Sokolov nu fumez.
Cine are chibrituri?
Luai-le, tovare locotenent-colonel spuse
Gheraskin, ntinzndu-i prin ntuneric cutia.
Stremeannoi lu chibriturile, dar n aceeai clip
le scp jos.
Ei, drcie! se nfurie el. Tovare Sokolov,
chibriturile n-au czut lng dumneata?
Nu rspunse Sokolov se pare c au czut lng patul vecin.
Auzi? se adres Stremeannoi omului care
sttea n u.
Aud rspunse acesta.
Ce auzi?
Tcere grea...
Ce auzi dumneata? repet Stremeannoi, mai
insistent i mai tare.
Omul din prag i drese glasul i rspunse ncet i
rguit:
Aud glasul lui Blinov, primarul oraului.
Lumin! strig tare Stremeannoi.
Lumin! strig Mednski n coridor.
367

Dar chiar n aceeai clip, Sokolov sri din pat


i se repezi spre fereastr. Apuc doar s scoat
rama cnd Stremeannoi l nfc i-l arunc pe
pat, apsndu-l cu toat greutatea corpului su
vnjos.
n lumina care se aprinse aprur doi oameni
ncletai ntr-o lupt pe via i pe moarte. Rniii
srir din paturile lor, ca s vin n ajutorul lui
Stremeannoi, dar acesta nu mai avea nevoie de
ajutor. Sokolov era imobilizat, legat fedele cu
cearaful de pat.
n pragul salonului se ivi fotograful Iakukin, cu
o lantern n mn. ntr-o tcere plin de ncordare
se apropie ncet de Sokolov i se aplec deasupra
lui.
M recunoatei, domnule Blinov? ntreb el.
Snt fotograful Iakukin. V-ai fotografiat la mine.
Minciuni! Scorneli! url Sokolov, strduindu-se s scape din cearaful care-l inea strns
legat.
n u apru Voronov. Trecu ncet printre paturi,
scoase din buzunar o fotografie i i-o art lui
Sokolov:
Privete, domnule primar... i bineneles c
ai s te recunoti...
Rniii se ridicar din paturile lor i nu se mai
culcar. Mustciosul tremura ca prins de friguri.
Sttea lng patul lui Sokolov i cerea s i se dea
un automat s-l mpute pe trdtor. Locotenentul
scrnea din dini. Nu-i putea ierta c-l crezuse
cinstit, comptimindu-l chiar. Deodat Gheraskin
se npusti asupra lui Sokolov i ridic pumnii.
Nu-l atinge! Treaba asta o va hotr tribunalul! interveni Stremeannoi.
Peste cteva minute, Sokolov fu pus s se mbrace i, escortat de un soldat, fu dus pe uliele
ntunecate i pustii la secia special, ca s i se ia
interogatoriul.

368

C A P I T O

L U

XLI

TAINA

Tovare general, am venit s v-aduc la cunotin declaraiile pe care le-a fcut Sokolov la
interogatoriu... Am greit, nu Sokolov, ci Sommerfeld.
Cum vine asta, Sommerfeld? ntreb Iastrebov. E neam?
Da, e spion neam, i nu un spion de rnd, ci
unul de talie mare... A fost trimis n Rusia cu mult
timp nainte de rzboi. A trecut grania pe la nord,
i de atunci a trit sub numele de Sokolov.
Da... Da...
Maiorul Voronov scoase dintr-o geant mare,
galben, procesul-verbal de interogatoriu i-l puse
pe mas n faa lui Iastrebov. Mai erau acolo o
mulime de hri i comunicate. n stnga generalului, ntr-un toc de piele galben, se afla telefonul,
iar n dreapta, un penar de metal, plin cu creioane.
Iastrebov se aplec deasupra foii de hrtie. Netezindu-i fruntea cu mna, citi cuvnt cu cuvnt procesul-verbal de interogatoriu.
Tovare Voronov, cum s-a aflat c Sokolov
este de fapt neam?... Sommerfeld, sau cum ai
spus? Un spion att de ncercat s recunoasc...
Da, tovare general zise Voronov a
recunoscut.
Ciudat!
Nu-i chiar att de ciudat, tovare general. Au
fost dovezi zdrobitoare.
Care?
Printre actele pe care le-a ascuns n lada cu
pricina am gsit un document. Iat-l! Voronov
369

deschise geanta voluminoas i scoase cteva foi


de hrtie, acoperite cu un scris subire i ascuit, cu
cerneal albastr. Dup cum vedei, snt scrise
chiar de mna lui i semnate de el. Se-vede c e
copia datelor autobiografice pe care le-a trimis
efilor si.
Iastrebov lu foile pe care i le ddu Voronov i,
fr s se grbeasc, le citi cu atenie de la nceput
pn la sfrit.
Uluitor! exclam el, pocnindu-i degetele.
Cum de n-a distrus el un asemenea document? Ce
lips de prevedere!
Tovare general, de aia cad spionii, pentru c
nu prevd unele lucruri i rspunse Voronov i
zmbi.
i-apoi... mai e ceva foarte ciudat zise Iastrebov. Cum se poate ca pe un spion att de experimentat, hitleritii s-l fac numai primar? L-ar fi
putut trimite napoi. Puteau s-i aranjeze o fug din
lagr sau ceva similar.
Nu-i nimic ciudat rspunse Voronov. Neam interesat n mod special de problema aceasta.
Hitleritii socoteau c oraul este un important
punct de sprijin i se strduiau din toate puterile
s-i nimiceasc pe ilegaliti. Dar n-au putut gsi un
om cu experien, potrivit pentru treaba asta. Atunci
s-au hotrt s-l foloseasc pe Sommerfeld... n ora,
toat lumea l credea rus. Ei a lansat zvonul c
hitleritii l-au fcut primar cu sila, dar c el, chipurile, este un om cinstit. A acordat chiar unele favoruri... ntre timp cuta pe toate cile s ia legtura cu ilegalitii.
i n-a reuit s stabileasc aceast legtur?
ntreb Iastrebov.
O cuta mereu, dar ilegalitii n-aveau ncredere n el.
Dar moartea celor cinci prizonieri e opera
lui?
A lui i nc a cuiva... De altfel nu i-a trdat
nc agenii... Tace cu ncpnare. Dar ncpnarea lui este prosteasc. O s-i piard el rbdarea
370

i o s nceap s vorbeasc... O s spun tot. Snt


convins de asta.
Ai dreptate, dovezile snt zdrobitoare. Iastrebov i ntinse lui Voronov procesul-verbal de interogatoriu. i ce-a spus despre raionul fortificat?
Pentru asta am i venit, tovare general. Va
trebui ca eful de stat major sau eful seciei de
cercetare s asiste azi la interogatoriu. S pun ntrebrile care-i intereseaz.
Bine zise Iastrebov. Cnd trebuie s vin ei
la dumneata?
Peste vreo patruzeci de minute.
Iastrebov se scul repede, se apropie de u i,
ntredeschiznd-o, strig:
Tovare Stremeannoi, vino te rog la mine!
Dincolo se auzir glasuri: eful de stat major la
general! Locotenent-colonelul Stremeannoi la
general!
Ua de la intrare se trnti i Stremeannoi nvli n
camer, aducnd cu el un val de aer ngheat. Era
cu scurta mblnit i cu portharta atrnndu-i pe
old.
M-au scos din main, tovare general! Din
ordinul dumneavoastr plecam s iau n primire
muniia.
Ai ceva mai important de fcut! spuse Iastrebov. Chiar acum va trebui s asiti la interogatoriu. Cum l cheam... se uit la Voronov
ei, la interogatoriul luia, cum i zice, nu Sokolov,
altfel...
Sommerfeld i sufl Voronov; i surprinznd privirea uimit a lui Stremeannoi, explic:
Este adevratul nume al vechiului dumitale coleg
Sokolov... Unele amnunte ale interogatoriului le-am
i comunicat tovarului general, iar dumitale am
s i le aduc la cunotin mai trziu... pe drum...
i ce s fac cu muniia, tovare general?
ntreb Stremeannoi.
S plece eful aprovizionrii cu muniie... Nu-i
nimic, las, se descurc el... Iar dumneata mpreun
371

cu eful seciei de cercetare trebuie s, asistai la


interogatoriu...
Am neles! Dar ce facem cu eful cercetrii?
L-am trimis la unul din regimente.
Cu att mai mult trebuie s asiti dumneata.
Nu merit, s-l chemm napoi pentru atta lucru.
Am neles repet Stremeannoi.
Iastrebov se scul i, cu un aer preocupat, fcu
civa pai prin camer.
Strduii-v s obinei informaii ct mai amnunite despre raionul fortificat. Ct mai amnunite repet el, oprindu-se n faa lui Stremeannoi.
Snt convins c Sommerfeld tie multe... i asta o
s ne prind foarte bine... De altfel se adres el
lui Voronov nu neleg de ce n-a fugit totui
Sommerfeld la timp? Ce l-o fi mpiedicat?
i pe mine m-a intrigat acest lucru, tovare
general zise Voronov. La primul interogatoriu
l-am i ntrebat. Susine c relaiile dintre el i Kurt
Meyer, eful gestapoului, erau foarte ncordate, dar
nu mi-a dat amnunte. Dup cte neleg, s-au certat de la nu tiu ce mpreal jafuri de-ale lor
i unul din oamenii lui Meyer a pus sub roile
camionului lui Sommerfeld o min antiinfanterie. n
urma exploziei, Sommerfeld i-a pierdut cunotina
i n-a mai putut pleca... Pn i-a revenit el, ceilali
au apucat s scoat din main toate tablourile.
Tablourile!? ntreb mirat Iastrebov.
Da, tablourile repet Voronov.
Lucrurile ncep s se lmureasc zise Iastrebov. Ei, dar voi i-ai artat ce-am gsit?
Voronov rse:
Da, mult timp ne-am btut capul cu jucria
asta. Am rsucit scoicile ncolo i-ncoace.. Acum
ns pot s deschid lada cu ochii nchii. Dumneavoastr n-ai bgat de seam ce fund gros are?
Eu cred c Sommerfeld mai ascunde acolo multe
taine.
n aceeai clip se auzi n deprtare o mpuctar izolat, apoi rafala unei mitraliere.
Comandanii ascultar ateni.
372

Probabil c se verific armamentul fu de


prere Stremeannoi, apoi se adres Iui Voronov:
i mai departe?
Mai departe, el susine c festa i-a jucat-o
unul dintre oamenii de ncredere ai lui Kurt Meyer,
agentul T-A-87. Dup cum vedei, ca s se rzbune
pe fostul su prieten, este gata s denune un spion
pe care Meyer a mizat totul.
i cine se ascunde sub acest cifru?
Nu tie.
Ciudat... Cunoate cifrul i nu cunoate pe cel
care-l poart.
Aceeai ntrebare i-am pus-o i eu. Sommerfeld pretinde c cifrul i l-a dezvluit Meyer ntr-una
din discuiile lor, cnd eful gestapoului a vrut s-i
arate ct este de puternic i ct de ntins e reeaua
lui de informaii. Asta se ntmpla nainte ca relaiile dintre ei s fie rupte definitiv. Meyer vorbea
despre T-A-87 ca despre unul dintre agenii cei mai
ncercai i iscusii, cruia i se ncredinau cele mai
importante misiuni ale gestapoului. Dar cum arat
acest om, Sommerfeld nu tie. Nu tie nici dac
este brbat sau femeie.
La urma urmei interveni Stremeannoi
ce importan au pentru noi declaraiile acestea?
T-A-87, dup ce i-a ndeplinit misiunea, a plecat
din ora o dat cu hitleritii.
Ei, aici e aici! replic Voronov. Sommerfeld
susine c T-A-87 a fost lsat pentru aciuni diversioniste. Hitleritii snt convini c n curnd vor
ocupa din nou oraul. De aceea, pentru ei este
foarte important s aib aici o agentur.
Iastrebov cltin ngndurat din cap.
Din aceast informaie trebuie s tragem toate
concluziile. Chiar astzi voi sta de vorb cu Korneev. Iar tu, Stremeannoi, acioneaz pe linia ta, ia
msuri energice pentru aprarea oraului i a
tuturor obiectivelor militare.
Am neles! spuse Stremeannoi i se ridic.
373

Se ridic i Voronov. Punndu-i actele n


geant, se adres lui Stremeannoi, care se pregtea
de plecare, ncheindu-i scurta:
tii, Egor Ghenadevici, dup prerea mea, tablourile se afl totui n ora.
De ce? Ai anumite indicii?
Nu, deocamdat n-am nici un fel de indiciu.
Dar hai s raionm: T-A-87 a furat tablourile din
nsrcinarea lui Kurt Meyer, chiar n ultima clip.
Prin urmare, tablourile mpreun cu alte bunuri furate trebuie s fie n maina lui Meyer. Noi am
gsit maina, nu-i aa? i, dup cum tii i dumneata, am mai gsit dou valize pline cu lucruri de
valoarei. Dar de tablouri, nici urm...
Nici Meyer nu mai este zise Stremeannoi.
Tablourile snt mai valoroase dect lucrurile pe
care le-a ascuns n valiz. i, n afar de asta, mult
mai uoare... S duci cu tine zece pnze fcute sul,
nu constituie nici o problem.
Voronov ridic din umeri:
Se poate. n treaba asta mai snt multe puncte
nelmurite.
Asta aa e zise Stremeannoi dup ce se
gndi puin dar, n cele artate de dumneata,
exist o anumit logic. Eu cred c Morozov i
Gromov ar face bine s caute tablourile n ora. S
vorbesc cu ei despre asta?
Vorbete.
n aceeai clip se auzi trntindu-se o u. n
camera vecin intr cineva care ntreb cu glas tare
dac maiorul Voronov se afl aici.
Voronov sri n picioare i deschise larg ua:
Ce s-a ntmplat, tovare Anicenko? Intr! i
se ddu la o parte, ca s poat intra sergentulmajor Anicenko, un om scund, slbu i foarte
tnr. Faa copilroas, acoperit de un puf blond,
era congestionat din pricina tulburrii i a alergturii. Sttea n faa comandanilor, pierdut, fr cciul, cu prul vlvoi. Unde i-e cciula? ntreb
Voronov, simind c s-a ntmplat ceva grav.
374

Sergentul, fr s neleag parc ntrebarea, l


privi absent:
L-au mpucat pe primar! i oft.
Ceee?! strig Iastrebov, i n aceeai clip se
repezi spre sergent. Cine-a ndrznit?
A-ncercat s fug vorbi sergentul i ncepu
s se retrag spre u. l duceau la interogatoriu...
Iar el, cinele, a ncercat s fug spre carierele de
piatr, prin nite curi dosnice... A dobort soldaii
din escort i a fugit, tlharul!
Nu l-ai putut prinde viu? ntreb Stremeannoi. Din pricina emoiei, faa lui palid se acoperise de pete roii. La dracu! Nici nu se putea ntmpla ceva mai ru! L-ai scpat din mini aa,
prostete...
Nu s-a putut, tovare locotenent-colonel
vorbi soldatul cu un aer vinovat. Nu s-a putut cu
nici un pre. Vedei i dumneavoastr c s-a ntunecat de-a binelea. Ba e i cea! Iar el apucase s
treac dincolo de centura oraului. M gndeam c
dac reuete s intre n cariere, nu-l mai prinde
nici dracu! Pn acolo mai avea doar vreo sut de
metri... Noi am vrut s-l prindem viu!
Voronov, care tcuse tot timpul, lu geanta i
porni spre u. Era palid.
Anicenko, vino cu mine s-mi ari locul
unde s-a petrecut trenia asta.
Am neles!
Ieir amndoi n goan.
Comandantul diviziei i eful de stat major rmaser singuri, privind tcui fereastra prin care se
zrea oraul. Din hornurile caselor se nla spre
cerul ntunecat un fum albicios. Femeile, cu couri
n mn, se grbeau spre prvliile unde se vindea
pine. n ora viaa i relua cursul normal... Pe ei
ns i atepta un drum lung i greu... Va trece o zi,
vor trece dou, i zorile i vor ntmpina undeva, la
marginea pdurii, ntr-o csu de lut. Oraul va
rmne n urm... Oraul de care-l legau pe Stremeannoi cele mai scumpe amintiri din copilrie.
Cnd l va mai revedea oare?
375

Ce s-i faci, Stremeannoi! spuse Iastrebov,


stingndu-i igara. i-acum, poi pleca unde ai
plnuit. Cnd te ntorci dumneata, voi pleca eu n
inspecie la regimente.
i Stremeannoi prsi ncperea. Peste o clip,
maina lui trecea n vitez prin dreptul ferestrelor,
dar Iastrebov nu mai auzea nimic. Se aplecase concentrat deasupra hrii, fcnd nsemnri. Ordinul
de lupt referitor la ofensiva care continua trebuia
s gseasc unitile diviziei bine pregtite.

376

C A P I T O

L U

XLII

MOROZOV PRIMETE VIZITATORI

Stremeannoi a avut o zi foarte grea.


O mulime de treburi se iveau la tot pasul i se
cereau imediat soluionate. La depozitul de materiale de artilerie fusese adus muniia. Sosiser i
rezervele. Avioanele inamicului distruseser legtura cu unul din regimente. Trebuia neaprat s
ajute pe eful transmisiunilor s refac ct mai
repede linia. Din ordinul comandantului diviziei
trebuia s stea de vorb cu corespondenii care
sosiser chiar atunci i pe care i interesau amnuntele luptei date pentru eliberarea oraului.
ntr-un cuvnt, eful de stat major avea mult
btaie de cap. Dar n mijlocul acestor treburi importante, Stremeannoi revenea mereu cu gndul la
evenimentele din ultimele zile. Lupta dat pe cile
de acces spre ora. Strzile cunoscute, cu urmele
incendiilor i bombardamentelor, porile larg deschise ale lagrului de prizonieri... Capul lui Eremenko cu prul vlvoi, corpul lui nefiresc de scurt
pe targa, n curtea spitalului... O amintire lua locul
alteia. Salonul de la etajul nti i faa puhav, prefcut, a acestui jalnic trdtor, Sokolov... Ba nu,
primarul Blinov, adic spionul Sommerfeld.
Stremeannoi nu putea s-i dea seama cnd a recunoscut n omul culcat pe patul de spital pe ofierul S.S. care trecuse prin faa lui, ascunzndu-i
brbia n gulerul mantalei i ochii n dosul lentilelor fumurii ale ochelarilor. Oare cnd a ncetat s
mai cread n vorbele efului seciei financiare, a
377

omului care prea att de deschis la suflet i care


spunea, pare-se, numai adevrul? i de ce a fost
nevoie ca el, eful de stat major al diviziei, locotenent-colonelul Stremeannoi, s pun la cale
aceast nscenare copilreasc la drept vorbind
cu stingerea luminii n salon? Era absurd. N-ar
fi putut s identifice n Sokolov pe primarul Blinov
i n plin lumin, cu ajutorul fotografiilor i al declaraiilor martorilor? Nu degeaba a fost Voronov
att de nemulumit. i cum de i-a trecut prin cap?
De unde? Probabil din strfundul amintirilor din
copilrie, din crile de aventuri, citite cndva,
demult... La urma urmei, lucrurile nu ieiser chiar
aa de prost. Dac nu i-ar fi venit ideea s sting
lumina, Sokolov n-ar fi ncercat s fug. Or, tocmai
aceast ncercare de fug l-a demascat iremediabil.
ntr-un cuvnt, este limpede c nu s-a pasionat
cndva inutil dup romanele de aventuri. De cte
ori nu l-au certat prinii! Da, trebuie s recunoasc, aceste cri, citite i rscitite, i aveau
rostul lor. Extraordinarele aventuri ale cltorilor
plini de brbie, curaj i noblee, care scormoneau
insulele i peterile pustii unde se aflau ascunse
comori, pergamente cu isclituri cifrate i alte minunii, erau foarte instructive.
i fiindc i aminti de comori ascunse, ar fi vrut
s tie unde au ascuns hitleritii tablourile. Voronov are probabil dreptate. Trebuie s fie pe undeva
pe aici prin ora sau, n cel mai ru caz, pe aproape.
S-ar putea s fie ascunse sub podeaua magaziei din
vecintate, de pild. Vor putrezi acolo sau le vor
roni obolanii i nimeni nu va ti nimic...
Nu, trebuie s se duc la Morozov s afle cum
stau lucrurile, dac nu s-a gsit cumva vreun om
care s fi lucrat la fortificaii; de asemenea, voia
s-l ntrebe dac n-au nici o tire despre tablouri. l
muncea gndul s nceap cercetrile. A doua zi
diminea, revenind de la regiment, Stremeannoi

378

trecu pe la Sovietul orenesc i-l gsi pe


Morozov primindu-i pe ceteni n audien. Zeci
de oameni i ateptau cu rbdare rndul n sal i
pe coridor. Sosiser i doi lociitori ai
preedintelui, care primeau i ei, strduindu-se s
rspund la numeroasele cereri, ajutnd populaia
cu ce se putea.
Stremeannoi urc scara larg, cam murdar, i
strbtu un coridor lung unde ateptau ngrmdii
oamenii.
l gsi pe Morozov n cabinetul nenclzit. Pungile de sub ochi artau ct este de obosit. n faa lui
sttea o femeie n vrst, cu o broboad neagr i
mbrcat cu o hain vtuit, veche, de culoare
kaki, peticit cu albastru pe la coate.
neleg, Klavdia Feodorovna spunea ncet
Morozov. Totul este foarte limpede.
Nu, nu nelegi nimic se stropea femeia,
aplecndu-se peste mas.
Te ncredinez c neleg.
Am douzeci de copii... douzeci! Auzi! De la
cinci la paisprezece ani! i nici un b de lemn.
nelegi?
N-am nc mijloace de transport. Oraul a fost
eliberat de-abia de trei zile. Mai ateapt puin! Pe
dumneata am s te aprovizionez printre primii...
Desf un gard i pune-l pe foc! O s facem altul
nou n locul lui...
Un gard! Hm! rse femeia. Care gard? De al
meu s nu mai vorbim, dar i gardul vecinilor l-am
ars...
Salut, tovare Morozov! spuse Stremeannoi,
apropiindu-se de mas. Cum merge?
Nu m mai ntreba! i Morozov ridic spre el
ochii obosii, n care se citea totui mult ncredere.
Klavdia Feodorovna, poftim, n faa dumitale se
afl nsi puterea militar. i art cu mna spre
Stremeannoi: Adreseaz-te lui, poate c te va ajuta.
Femeia se ridic i, cu o micare brusc i avntat, i ntinse lui Stremeannoi mna.
379

uhova, Klavdia Feodorovna spuse ea. sta


e numele meu. Judecai i dumneavoastr, tovare
comandant!
Stremeannoi se opri la marginea mesei, lng prile n litigiu, i privi cu mult respect la femeia n
vrst, care i cucerise dintr-o dat afeciunea.
Tovara uhova este responsabila Casei copilului insist Morozov i cere s-i dm ceea
ce i se cuvine de fapt.
Foarte bine zise Stremeannoi dac are
dreptate, s-i dm.
Eu n-am nimic mpotriv vorbi Morozov,
desfcndu-i braele n lturi a neputin dar
n-am mijloace de transport. Transportul nu este nc
organizat. Trebuie s mai ateptm. Ne zbatem s
rezolvm ntr-un fel problema.
uhova l privi cu o furie nestpnit.
Eu pot s atept, tovare Morozov spuse
ea, ridicnd tonul eu pot s atept ct vrei, dar
copiii, ei nu pot atepta! i lucrul acesta dumneata
nu vrei s-l pricepi de fel!
i care e oful dumitale? ntreb Stremeannoi.
Nu e mare lucru zise Morozov. Vreo dou
maini cu lemne.
Stremeannoi scoase din porthart un blocnotes i
un creion.
O s-avei lemne, Klavdia Feodorovna. Dai-mi
v rog adresa.
O s-avei! ngn uhova i, lsndu-se greu n
fotoliu, i acoperi faa cu minile, izbucnind n
hohote de plns.
Morozov se ridic n picioare i se apropie de ea.
Klavdia Feodorovna, ce-i cu dumneata?
Stremeannoi tcea, nelegnd c nu exist cuvinte care ar fi putut s-o liniteasc.
Ct e de greu!... Doamne, ct e de greu! spunea Klavdia Feodorovna, strduindu-se s-i potoleasc hohotele de plns. Simt c m las puterile...
Dac-ai ti prin ce-am trecut...
380

n curnd, totul va intra n normal, tovar


uhova zise Morozov, innd-o stngaci de umr.
Snt fericit c eti n via. Ai fcut un lucru mare.
i-am asigurat alimente pentru copii, iar lemnele i
se vor trimite n cursul zilei de azi. Ei, i asta-i
bine... Vino, peste zece zile, atunci toat gospodria
oraului va fi pus la punct. O s vezi.
uhova se liniti treptat, i terse lacrimile i se
ridic.
V mulumesc, v mulumesc din suflet i
se adres ea lui Stremeannoi. Mi-ai luat o piatr
de pe inim. Poftim, aici n cererea pentru lemne e
indicat adresa noastr i art o hrtie de pe
biroul lui Morozov.
Nu v frmntai, v gsim noi zmbi Stremeannoi. Sntei grbit, Klavdia Feodorovna?
Plec i eu ndat, a putea s v duc cu maina.
uhova ncuviin din cap i se aez din nou pe
scaun, tergndu-i pe furi ochii cu colul batistei.
Fr s se amestece n discuie, Klavdia Feodorovna privea pe fereastr i se gndea la ale ei.
Dar cnd veni vorba despre tablouri, se nvior i
ncepu s asculte cu atenie.
Eu cred c merit totui s le cutm zicea
Morozov. Dac n graba retragerii n-au apucat s le
scoat din ora, n-au avut nici timpul material s le
ascund prea bine. Trebuie s le fi aruncat n grab
n vreo magazie prsit sau n vreun pod, i zac
acolo. Numai c noi nu tim unde snt.
Nu credei oare interveni deodat uhova
c n treaba asta v-ar putea ajuta bieii mei cei
mari? Ei cunosc fiecare colior din ora,
Avei dreptate zmbi Stremeannoi copiii
snt cei mai indicai pentru o treab ca asta. i eu,
dac-a avea paisprezece ani, m-a entuziasma la
asemenea propunere.
Morozov ddu din cap:
Bineneles! Pentru orice bieandru este
foarte mgulitor, dar e mai bine ca s nu li se dea
381

astfel de nsrcinri. S nu nimereasc undeva


peste vreo min.
Nu e vorba de asta! zise Klavdia Feodorovna.
Bieii tia au trecut prin multe. Doi dintre ei au
fost ntr-un detaament de partizani i tiu bine ce
snt minele. Totui, eu nu le-a ncredina o astfel
de treab. S stea de vorb cu oamenii, s afle, asta
da, dar nimic mai mult.
ntr-adevr, aa e ncuviin Morozov. Uite
ce m-am gndit, tovare Stremeannoi, poate ar fi
bine s ntiinm populaia c Sovietul orenesc
roag pe toi cei care tiu ceva despre locul unde se
gsesc tablourile s anune imediat. i, n general,
ntruct tablourile snt n ora, s ne-ajute, ct le st
n putere, s le cutm.
Stremeannoi czu pe gnduri.
Asta e o idee bun! Snt convins c oamenii
vor rspunde acestei chemri. Apoi se ntoarse
ctre uhova: Dar dumneavoastr ce credei, Klavdia Feodorovna?
Fiecare va face tot ce-i va sta n putere zise
ea. Ei, i-acum e timpul s plec. Cltorului i ade
bine cu drumul... Tovare locotenent-colonel cnd
credei c-o s ne trimitei lemnele?
Chiar astzi rspunse Stremeannoi.
Dac se poate, nu prea trziu, pentru c la
descrcat mi vor ajuta copiii.
Am neles, tovare ef, s nu le trimit prea
trziu! rspunse zmbind Stremeannoi i i ntinse
mna lui Morozov. La revedere, Serghei Filipovici.
N-ai de gnd s faci o mic pauz? Hai s mergem
la statul major s mncm.
Morozov cltin din cap:
Se vede c azi nu mi-e dat s mnnc. Ai
vzut ci oameni ateapt?
Pi aa o s stai aici pn la noapte!
Am s stau, ce s-i faci replic Morozov,
oftnd. E timp de rzboi. E nevoie de operativitate.
Ia te uit ce operativ ai devenit! zmbi Stremeannoi.
382

Morozov zmbi i el:


Bine, bine, las aluziile, tovare locotenentcolonel. Pleac, mnnc i nu m mai ispiti... Uite,
eu n-am pierdut nc sperana c voi gsi omul
care cunoate bine raionul fortificat. ntreb pe fiecare. Dar deocamdat fcu un gest de neputin n-am gsit pe nimeni. Adevrat nenorocire!
uhova i Stremeannoi ieir din birou. n urma
lor intr o femeie nalt, crunt, care povestise pe
coridor despre fiul ei disprut fr urm...

383

C A P I T O

L U

XLIII

NCEP CERCETRILE

Chiar din prima zi a eliberrii oraului, Klavdia


Feodorovna ncepuse s organizeze Casa copilului.
Se nelesese cu Morozov ca, temporar, s ocupe
casa n care locuise primarul Blinov, o cas cu un
etaj, bine ntreinut, i care de curnd fusese complet renovat. Se vede c primarul avea de gnd s
se aeze temeinic i pentru mult vreme aici, deoarece nu precupeise cheltuielile.
Bieii au fost cazai la parter, iar fetiele la etaj.
Klavdia Feodorovna locuia ntr-o camer mic,
sub scar, care i servea i de cancelarie.
n magazie i n pivni, uhova i copiii gsir
mari rezerve de alimente de captur, care puteau s
le ajung pn avea s se pun la punct aprovizionarea oraului.
ntorcndu-se de la Sovietul orenesc, Klavdia
Feodorovna i scoase broboada, scurta vtuit, i
trecu n camera ei. Era foarte preocupat. Trebuia
s fac rost de topoare, ferstraie, s se gndeasc
pe care dintre copii va putea s-i pun la tiatul i
aranjatul lemnelor. Dar nu sttu mult pe gnduri.
Strig prima feti care-i iei n cale Maia ubina i-i spuse s-l caute imediat pe Kolea
Ohotnikov i civa biei. Maia plec n goan. Ct
ai clipi din ochi, n cmrua Klavdiei Feodorovna
se adunaser toi copiii mari, care o ascultau cu
mutrioare serioase.
Mergem noi, Klavdia Feodorovna vorbi
Saa Zubavin, un biat nalt, blond, cu ochelari.
Era foarte miop i, dac-i scotea ochelarii, avea
un aer de om zpcit, chiar speriat. Mergem noi s
384

cerem de la soldai topoare i fierstraie. Ne vor da


cu siguran.
Bineneles c-o s v dea. Spunei-le c i rog
eu i c mine le trimitem napoi, ntregi i nevtmate.
Bieii se ridicar i pornir n grup spre u.
Kolea i Vitea, voi rmnei aici i opri
Klavdia Feodorovna. Avem de discutat ceva... nchise bine ua i se aez la mas. Pe faa ei apru
expresia de ncordare luntric, pe care o surprindeai cu greu, ns pe care copiii o cunoteau bine,
i de aceea i ddur seama c e vorba de ceva
foarte serios. Uitai-v ce este, copii zise ea, ncruntndu-se avei de ndeplinit o misiune important.
De ndat ce Klavdia Feodorovna rosti cuvntul
misiune, att de cunoscut copiilor, amndurora
ncepur s le strluceasc ochii de emoie.
Ce trebuie s fac? ntreb Kolea.
Nu te grbi i nu m-ntrerupe... Ascultai:
astzi mi s-a adus la cunotin din partea Sovietului orenesc c hitleritii au prdat muzeul. Au
vrut s fure cele mai bune tablouri, dar n-au apucat. Tablourile snt pe undeva prin ora.
i trebuie gsite? ntreb repede Kolea.
Nu, Kolea zise Klavdia Feodorovna, privindu-l cu severitate. Nu trebuie s le cutai. Trebuie s mergei din cas n cas i s ntrebai oamenii. Poate c n felul acesta vei afla ceva
despre ele.
Numai atta?! fcu dezamgit Vitea.
Nu-i un lucru uor l dojeni Klavdia Feodorovna. tii i voi ct de important este s dai
de urma lor... Dar bgai de seam, copii, fii cu
grij, n ora mai snt nc multe mine. Strduii-v
s nu clcai pe zpada neumblat.

385

C A P I T O

L U

XLIV

RUINELE DE PE DEAL

Bieii mergeau unul dup altul pe zpada bttorit, de-a lungul zidurilor i gardurilor. n frunte
pea Kolea, cu dou lopei grele pe umr. n spatele lui, la o distan de doi metri, venea greoi
Vitea, mbrcat ntr-un palton vechi, cu mnecile
scurte i rupte la manet. Minile mari, nroite de
frig, i le vrse n buzunare aproape pn la cot. Nu
avea mnui i-i ngheaser de tot.
Aa ajunser la prima rscruce.
Lng un stlp de telegraf, aplecat ntr-o parte,
Kolea se opri.
Ei, Vitka, ncotro o lum? La dreapta sau la
stnga?
Nu tiu. Dac ar fi dup mine, m-a duce
acas. Pn cnd s mai hoinrim aiurea pe strzi?
nfuriat, Kolea nfipse n zpad lopeile.
De ce eti bleg? ntreb el, mnios. Te-ai cocrjat ca un mo, c dai cu nasul de pmnt!
Ultimele cuvinte, Kolea le rosti cu satisfacie: le
auzise de la un plutonier care ocra un soldat ncet
i stngaci n micri, cnd, cu o or n urm, n
curtea lor intrase maina cu lemne.
Da tu ce vrei de la mine? se or Vitea. Mai
spune i tu un lucru ca lumea! Ce-i aia: Dai cu
nasul de pmnt!
Ei, dac vrei un lucru ca lumea, atunci hai s
intrm pe poarta asta.
i iar n-o s gsim nimic! O s ne-alegem
numai cu ocri.
Ia te uit la el ce delicat e! Nici s-l ocrti
n-ai voie...
386

i Kolea se-ndrept spre o cas scund de lemn,


nconjurat de garduri vechi, magazii i alte acareturi. Intr plin de curaj n curte, puse lopeile
lng cerdac.i se ndrept spre magazia nalt, de
crmid, care-i se pru un loc foarte potrivit pentru a ascunde tablourile. La u atrna un lact
mare, ruginit. Abia puse mna pe el i lactul ced.
Nu era ncuiat. l scoase din belciuge ntr-o clip
Ua scri i din ntunericul magaziei guind fericit le sri n fa un purcelu.
n aceeai clip, ua csuei se deschise i n
cerdac iei valvrtej o bbu btrn, tare btrn,
cu cipici n picioare i ncins cu un or de
stamb.
Pungaii! Ia te uit la ei! ip ea. Am scpat
purceluul sta de Hitler, i acuma vor ei s mi-l
fure! S tii c strig dup ajutor! Derbedeilor!
Afar cu voi! Nici urma s nu v rmn!
Vitea se pierdu cu firea, se ddu napoi i fugi
spre poart. Dar Kolea nu-l urm. Pi plin de ndrzneal spre btrn, se opri n faa ei i-i spuse
cu demnitate:
Mai mare ruinea, bunicuo, s ocrti aa!
N-avem noi nevoie de purceluul dumitale... Dac
vrei, i-l prindem imediat!...
Ei, vezi, tocmai asta nu vreau! vorbi suprat
btrn. l prindei voi, da nu pentru mine... Hai,
pleac, ntinde-o ct mai eti teafr! C de nu,
te-ating cu nuiaua!
Guind fericit i scurmnd pmntul cu rtul mic
ct un bnu, purceluul alerga pe crarea dintre
cas i magazie. Kolea se aplec, nfc purcelul,
l bg n magazie i nchise ua. Vznd cum stau
lucrurile, btrn se mai liniti.
Bine, bine, du-te! zise ea pe un ton mai panic. i alt dat s nu mai umbli haihui prin curi
strine!
Noi, bunicuo, nu umblm haihui spuse
Kolea, apropiindu-se de cerdac. Noi cutm tablouri.
Ce tablouri?
387

Alea din muzeu care-au disprut. Hitleritii au


vrut s le scoat din ora, dar n-au apucat i le-au
ascuns... Dar unde, nu se tie. De-aia le cutm
noi.
Pi la noi n curte nu-s nici un fel de tablouri
gri btrna nu-s nici n curtea vecin, nici n
cealalt. Despre tablourile acestea am fost anunai
i de Sovietul orenesc... Dac-ar fi fost aici, le-a
fi dus singur, nu v-a fi ateptat pe voi.
Aruncndu-i lopeile pe umr, Kolea se-ndrept
spre poart.
n ateptarea lui, Vitea opia pe zpad.
Afurisit treab! se necji Kolea. Tablourile
nu-s la ea i, de altfel, pe strada asta nu snt nicieri.
Da ea de unde tie?
tie, dac spune! i toat lumea tie c trebuie s caute tablourile. Sovietul orenesc a i
anunat.
Atunci de ce s le mai cutm noi? ntreb
Vitea. Le vor cuta oamenii prin ogrzi i magazii
i cineva tot o s le gseasc... S-i spunem tuii
Klavdia s trimit sugacii pentru treaba asta. Hai
acas!
Nu merg se ncpn Kolea. Dac vrei,
du-te; eu rmn s le caut.
Pentru orice eventualitate, mai intrar n cteva
curi, dar nu mai gospodrir singuri, ci, plini de
rbdare, ntrebau locatarii. Toat lumea tia c tablourile au disprut din muzeu, presupuneau unde
ar putea fi, i spuneau prerea, dar i ncredinau
c n curtea lor nu se afl nici un tablou...
Nu, n felul acesta n-o s le gsim niciodat
zise Kolea cnd, peste un ceas, se oprir la cellalt capt al strzii. Uite ce cred eu: ar trebui s le
cutm acolo unde nu le caut nimeni i unde nu
exist locatari.
Adic unde? ntreb cu interes Vitea.
Ei, prin ruine, n subsolul vechii biserici, n
cavourile din cimitir. Mergem, ce zici?
Vitea se nsuflei dintr-o dat.
388

Ei, asta-i cu totul altceva, bineneles c mergem!


Da ncotro o pornim?
Unde vrei tu.
Atunci s mergem nti la ruine rosti
hotrt Kolea.
Copiii numeau ruine zidurile silozului care
fusese distrus de avioanele germane n timpul primelor bombardamente. Ca s ajungi acolo, trebuia
s traversezi tot oraul, i bieii pornir...
Deodat, de dup colul unei case aproape drmate i arse, le iei nainte Maia. Fetia purta un
palton prea scurt pentru ea i nite pslari prea
mari. Din cauza asta prea i mai mic.
Eh, Maika spuse necjit Kolea mare
ghinion cu misiunea asta! Curat chin! Umblm
fr nici un rost.
Da ce vrei s facei voi? ntreb ea.
Uite, avem un plan.
n ochii Maiei strluci o rugminte.
Luai-m i pe mine! i rug ea.
Nu, nu, degeaba ne rogi, c tot nu te lum!
zise Vitea. Mergem ntr-un loc primejdios. Nu e
pentru fete.
Mie nu mi-e fric.
i Maia plec cu bieii.
Tot mergnd, ajunser la marginea oraului.
Trecuse de ora patru. ncepuse s se ntunece. Silozul drmat se nla ca o mas inform i uria pe deal. De jos prea tare mohort, aproape
nfricotor. Lng drum, n dreapta, se afla un stlp
pe care era btut o tbli de lemn cu o inscripie
scurt i categoric: Minat. Kolea se opri i-i
spuse sever Maiei:
Bag de seam, s mergi numai pe drum ca s
nu dai de niscai mine.
Maia ncuviin tcut din cap.
S tii c n-apucm s ajungem azi i la biseric, i la cimitir zise Vitea.
Nu-i nimic, mergem mine. Important, e c
am nceput.
389

Kolea i Vitea ncepur s urce repede dealul;


Maia inea pasul cu ei. nghease zdravn. Ca s-i
mai nclzeasc minile, le freca mereu una de
alta. Drumul coti brusc spre dreapta, ocolind dealul. Pn la siloz mai rmseser vreo cincizeci de
metri. Se vedea c de mult nu mai trecuse nimeni
pe-aici, deoarece drumul era troienit i nici urm
de pai. Trebuia s-o ia drept peste cmp. Kolea se
opri nehotrt.
De ce te-ai oprit? ntreb Vitea.
Poate c snt mine.
Cercetar cu atenie distana care i mai desprea
de siloz. Pmntul era acoperit de un strat gros de
zpad, neatins de picior de om.
Amurgul care se lsa molcom i nvluia cu o
cea albstruie.
Biei zise deodat Maia, care sttea deoparte. Ia uitai-v ce-i aici!
Bieii se apropiar n fug.
Unde? ntreb repede. Kolea. Ce-ai gsit?
Maia i art ceva pe zpad:
Ia uitai-v... Urme pe zpad care duc spre
siloz.
Adevrat, snt urme! observ i Kolea.
Ei, vezi! Vitea puse cu grij piciorul n urma
aceea mare i adnc: E cineva care a vrut s
ajung acolo.
Dac a reuit s treac, nseamn c-o s trecem i noi. Kolea pi nainte: Trebuie s mergem
ns numai pe urme, ca s nu rtcim.
Stai, Kolea! strig deodat Maia.
Kolea se ntoarse:
Ei, ce mai e?
Da dac el e acolo?
Care el?
Omul care a trecut pe-aici.
Ce s fac acolo pe asemenea ger? A fcut
ce-a avut de fcut i i-a vzut omul de drum.
De-atunci poate s fi trecut o sptmn.
Vitea porni n urma lui Kolea. Dar Maia, trecnd printr-un vicleug n faa lui Vitea, porni
390

ntre cei doi biei. nfundndu-se pn la genunchi


n zpad, copiii ajunser la zidurile silozului i se
oprir n dreptul unei sprturi mari i ntunecate.
Aici urmele se pierdeau de parc se topiser.
Acum trebuie s acionm zise Kolea. Tu,
Maia, rmi aici i ne-ateapt.
Bine! se nvoi fata.
Eu i cu Vitea intrm nuntru, s cercetm
ce-i pe-acolo. Dac-o s-avem nevoie, o s te strigm. Pn atunci tu stai de paz.
Bine! repet ea.
Bieii intrar prin sprtur, se crar pe
nite drmturi i nimerir sub o bolt care se
formase din dou ziduri prbuite unul peste cellalt. Zpada nu ptrunsese aproape de loc aici. Pe
jos, numai movile de pietri, ciment, drugi de fier,
Kolea i Vitea fcur cu greu vreo zece pai, cnd
deodat vzur n zid o u ntredeschis. Dincolo
era ntuneric. O bezn att de adnc, nct nu ndrznir s intre. Rmaser n prag ascultnd.
Printre drmturi uiera sinistru vntul. Undeva,
n deprtare, se auzeau bubuituri... Un tun antiaerian... Dincolo de nori, huruitul unui avion...
Ua asta misterioas i speria i n acelai timp i
atrgea. Kolea o mpinse ncetior; ua scrii i se
deschise.
Cu gturile ntinse, bieii privir nuntru i,
prin ntuneric, zrir o scar ce ducea jos.
Ce-o fi asta? Li se pruse?... De undeva, din
adncuri, ajunse pn la ei un geamt.
Ai auzit? ntreb Kolea.
Am auzit rspunse Vitea.
Tceau amndoi... Vntul uiera...
Ce poate s fie oare? ntreb Kolea.
Da tu ce crezi?
C e cineva acolo.
Cine?
Cin s fie? Un om! C iarna doar nu snt
bufnie.
391

Kolea, Vitea! auzir deodat n spatele lor. Ai


gsit ceva?
Maia se cr pe un zid drmat i cobor la ei.
Am gsit rspunse posomort Kolea.
Ce, ce-ai gsit?
Nu ce, ci pe cine! Un om.
Care om?
Probabil acela ale crui urme le-am vzut
noi... Zace acolo jos i geme...
Maia i frnse minile:
i de ce mai stai pe gnduri? Poate c
moare chiar n clipa asta! Urm un moment de
tcere ncordat. Atunci, uite ce este, biei
spuse hotrt fata. S mergem mpreun... Toi
deodat. Nu poate s ne fac nimic... Unul contra
trei!
Kolea i Vitea nici n-apucar s-i rspund, c
Maia se i strecur pe u i se mistui n ntuneric. Pornir amndoi n urma ei. Pe scar, Kolea o
lu naintea lui Vitea i se apropie de Maia, strngnd n mn o lopat. S-ar putea s fie atacai...
Coborr ntr-o bezn desvrit. Omul gemea
greu, hria... Din cnd n cnd bolborosea ceva,
dar nu se putea deslui nici un cuvnt. Maia se
mpiedic pe scar de ceva. Se auzi un huruit.
Judecnd dup zgomot, nu putea fi dect un obiect
de metal care se rostogolise. Copiii tresrir i ncremenir pe loc. Apoi Kolea se aplec i ncepu
s pipie scara cu minile.
E o lantern opti el la urechea Maiei.
Fata i transmise lui Vitea:
O lantern...
O pipir pe ntuneric. Toi trei se gndeau la
acelai lucru: s-o aprind sau nu?
n sfrit, Maia strnse ncetior cotul lui Kolea,
care nelese. S-o aprind! Un snop de raze spintec ntunericul, lunec pe zidurile negre i umede
ale subsolului, pe unde cndva trecuser evile
caloriferului. Lng treapta de jos a scrii zcea un
om fr cunotin. Alturi de el se aflau cteva
cutii goale de conserve i un rucsac desfcut.
392

Dintr-o ochire, copiii neleser c n faa lor se


afl un hitlerist. i nu unul de rnd. Judecnd dup
mantaua acestuia, se vedea limpede c este un
ofier superior. Kolea cercet cu lanterna ntunericul din jur. n subsol, nici ipenie. Hitleristul era
singur.
Copiii se apropiar de el.
Pentru orice eventualitate, Vitea i cercet buzunarele. Erau goale.
Ia s-i vedem faa propuse Maia.
Snopul de lumin lunec pe ochii nchii, pe
nasul scurt i bont, pe brbia lat...
El e! Nu vedei? opti ngrozit Maia.
Cine? Care? ntreb Kolea.
Deodat Maia se ddu la o parte. Ofierul deschise ochii bulbucai, ntinse minile i ncepu s
strige:
Zu mir! Zu mir1!
Copiii ncremenir de spaim cnd l recunoscur. Pn nu demult, numai numele acestui om
mprtia groaza n tot oraul.
Da, copiii nu greiser. n faa lor se afla chiar
eful gestapoului: Kurt Meyer, cel care fusese
stpnul oraului... Acum zcea aici, ca un cine
alungat de stpn... O explozie l azvrlise afar din
main. oferul fusese omort, iar el scpase numai
cu o ran la piciorul stng. Asta se ntmplase n
apropiere, la cotitura drumului. Biruindu-i
durerea, izbutise s ajung pn aici, n subsol.
Adusese cu el o rezerv de alimente i dou
nclzitoare chimice, care puteau s-l nclzeasc
mult vreme dac le inea la piept. Dar o ran nu
este un lucru simplu. Norocul l prsise pe Kurt
Meyer. Visase bogii, mrire, decoraii, i n locul
lor venise moartea, care-l gsise ntr-un subsol
mizer unde, printr-o ntmplare, nimeriser trei
copii curajoi...
Ce s facem cu el? ntreb Kolea. Noi n-o s-l
putem scoate de-aici. E greu al dracului.
1

La mine, la mine! (n limba german n text). (n.t.)

393

Trebuie s chemm pe cineva n ajutor


propuse Vitea.
i ce se mai umfla n pene cnd umbla prin
ora! spuse Maia.
Deodat, ngrozit, ea l apuc pe Kolea de mn:
Repede! Uit-te! Uit-te la el!
Kolea ndrept lanterna spre faa lui Kurt Meyer.
Printre pleoapele abia ntredeschise priveau spre
copii doi ochi strlucitori. Kurt Meyer nu mai
gemea. Prea c-i revenise. Acum privea i se
strduia s neleag ce se petrece. Tcea. Apoi
ncepu s-i mite ncet buzele.
Fr voia lor, copiii se ddur napoi nspimntai. Faa lui umflat i acoperit de o barb deas
era ngrozitoare la vedere. Se hotrr s se duc
dup ajutor. Dac-ar fi bnuit ce avea s fac omul
acesta n urmtoarele cinci minute, ar fi procedat
altfel.
Cnd ieir din ruine, lund cu ei rucsacul lui
Kurt Meyer, se ntunecase. Ajutndu-se unul pe
altul, trecur peste hrtoape, strbtur n fug
distana pn la drum i se oprir, rsuflnd din
greu. n jur era pustiu. Nici o main, nici ipenie
de om.
Din adncul ruinelor ajunse pn la ei zgomotul
nfundat al unui foc de revolver... Kurt Meyer, nelegnd c nu mai este nici o speran, trsese
pentru ultima oar...
Despre lucrul acesta, copiii aflar mai trziu.
Acum i stpnea un singur gnd: s ajung ct
mai repede n ora. Alergau tcui, respirnd anevoie. Vntul le btea n fa i le ngreuna fuga.
Prin pcl se zreau contururile primelor case de la
marginea oraului. Deodat zrir un om, a crui
siluet se contura nedesluit prin negura albicioas.
Omul venea n ntmpinarea lor. Copiii fugeau din
ce n ce mai repede, strduindu-se s nu rmn
unul n urma celuilalt.
Cnd se apropiar, omul se opri i strig:
394

Voi snteti, copii? Ce facei aici? Unde fugii?


i n glasul lui rsuna mult blndee.
Copiii l recunoscur pe Iakukin, fotograful din
pia.
Alergm spre cas! strig Vitea.
ncetinir paii; acum mergeau linitii de parc
ar fi depit o anumit linie invizibil, dincolo de
care rmsese subsolul acela sinistru i nspimnttorul Kurt Meyer.
tii de unde venim? strig Kolea, bucuros c
se ntlnete cu Iakukin i, fr voia lui, i apuc
de mnec. tii de unde? De la ruine!
Cum? Ce zici? Iakukin nu nelese: De
unde?
Ei, de la siloz... i Viktor i art cu mna
prin ntuneric. tii pe cine am gsit acolo?
Pe Kurt Meyer! eful gestapoului! continu
Maia.
Iakukin ncremeni de uimire:
Ce tot vorbii, copii? E cu putin? Pe Kurt
Meyer? Da cum a ajuns acolo?
Nu tim spuse Kolea, cltinnd din cap
dar de vzut, l-am vzut cu ochii notri... E acolo,
n subsol!
E singur i e rnit adug Maia.
i n jurul lui snt o mulime de cutii de conserve complet Viktor.
Asta e cu neputin! i Iakukin i desfcu
minile cu nencredere. Cred c vi s-a nzrit din
senin... Ce subsol? Ce conserve? i pentru ce v-ai
dus acolo?
Noi am cutat tablourile zise Vitea. tii,
acelea care au fost furate din muzeu... Dar de ce nu
ne credei?
Nimeni n-o s v cread.
Aha, aa! Bine! Atunci uitai-v ce am n
spate! vorbi Kolea. Ei, ai vzut? Ce-i asta?
Iakukin se uit.
O rani! Nemeasc parc spuse el, uimit.
Glasu-i devenise mai blnd.
Pi rania asta am luat-o noi de la Meyer.
395

Iakukin ncepu s pipie repede sacul:


Ia te uit! Chiar aa este... N-or fi n el niscaiva conserve, copii? Tare snt flmnd, la drept
vorbind... Aadar, ai spus c l-ai vzut chiar pe
Kurt Meyer? ntreb el din nou.
Chiar pe el, n carne i oase! rse Kolea. Dac
nu m credei, ducei-v i uitai-v! Noi ne grbim
s-ajungem acas!
Ducei-v, ducei-v, copii spuse Iakukin.
Eu locuiesc aici aproape. Am ieit s caut nite lzi
de proiectile... N-am cu ce face focul... Hai, plecai
mai repede...
Copiii pornir spre ora. Tuind i trndu-i picioarele, Iakukin scruta ntunericul, s descopere
n marginea drumului vreo lad de proiectile goal,
azvrlit acolo de hitleritii n retragere...

396

C A P I T O

L U

XLV

NC UN MISTER
Divizia primise ordin de naintare spre Oboian,
localitate pe care trebuia s-o elibereze. Dis-de-dinea, Iastrebov adun comandanii de regimente
i le expuse sarcinile de lupt ale regimentelor.
Pn la nceperea ofensivei mai rmsese doar o zi
i o noapte.
Stremeannoi edea n biroul su i cerceta ultimele rapoarte. ntredeschiznd binior ua, n camer intr translatorul statului major.
Tovare locotenent-colonel, permitei s intru!
Intr. E ceva urgent? ntreb Stremeannoi,
fr s-i ridice privirea.
Da. Am tradus cteva documente, tovare
locotenent-colonel, i am venit s v raportez.
E ceva important?
Nu. Numai documentul referitor la fortificaii.
Dar i acela are un caracter prea general; se refer
mai ales la repartizarea forelor de munc. Mai
exist un document ntr-adevr interesant, dar a
putea spune c este interesant mai mult din punct
de vedere psihologic dect militar.
Ce document?
Un carnet de nsemnri al efului gestapoului,
Kurt Meyer. tii, carnetul acela pe care mi l-a
adus responsabila Casei copilului... Din pcate are
prea puine nsemnri i, ca s zic aa, numai de
ordin personal.
Stremeannoi i desprinse privirea de pe irurile
violete ale raportului i ridic ochii spre translator:
i ce-ai gsit dumneata interesant acolo?
Caracterul nsemnrilor, tovare locotenentcolonel. Felul de a gndi. A putea spune c e un
397

hitlerist tipic al generaiei vrstnice. E greu s v


explic n dou cuvinte. Mai bine uitai-v dumneavoastr... cnd avei timp.
Cnd am timp? i Stremeannoi zmbi. Bine,
las-l aici. Poate c s-o ntmpla vreodat s am
timp... i zicnd asta, puse peste un vraf de hrtii
cele cteva coli btute la main pe care i le dduse
translatorul.
Seara, adunnd hrtiile de pe mas, Stremeannoi
ddu peste nsemnrile lui Kurt Meyer. Cercet n
grab cteva pagini prinse cu o clam, dar ceva i
atrase atenia n mod deosebit. Se aez pe scaun
i, punndu-i colile dinainte, se apuc s le citeasc de la nceput.
Da, trebuia s recunoasc: era meritul lui Kurt
Meyer, deoarece fiecare nsemnare constituia o trstur de caracter din care se ntea treptat un
portret destul de expresiv.
Stremeannoi i aminti de fotografiile pe care i le
artase fotograful Iakukin, precum i de altele,
gsite n arhiva gestapoului... Un om nalt, blond,
voinic... Un cap mare, brbie lat. Nasul bont... Un
aer de om ncrezut, grosolan... Ce fotografie atotgritoare! i totui, rndurile nghesuite din carnetul de note vorbesc mai mult dect fotografiile.
Iat nite adnotri foarte laconice: ,,11 septembrie 1942. Au fost executai 150 de oameni; 25
septembrie 176. Doi s-au opus. Au fost mpucai pe loc.
Kurt Meyer descria amnunit ofensiva din octombrie. Se entuziasma de pitorescul privelitii...
dar regreta c piloii rui... au stricat spectacolul...
Mai departe njura pe un oarecare cpitan Frei;
acesta venise la el, cu o scrisoare de la soia sa,
care se afla pe moarte. Cpitanul ceruse o nvoire.
Drept rspuns, Meyer l amenina c-l va trimite n
linia nti. ,,Un soldat neam nu se nduioeaz.
Dac-i moare nevasta, nu-i nimic, gseti alta. n
Germania snt destule vduve.
Cteva nsemnri atraser n mod deosebit atenia
lui Stremeannoi.
398

4 noiembrie. Primarul ncepe s m enerveze.


Este prea ncrezut. E convins c numai el tie cum
trebuie s se poarte cu ruii. E un intrigant! Totui
are legturi puternice la Berlin. Este recunoscut ca
unul dintre cei mai buni specialiti n problema
rus. Nu am nimic mpotriv. S rmn n Rusia
pn la moarte, i chiar dup... cu toate mesele,
blnurile i divanele lui... Dar ceea ce trebuie s
recunosc este faptul c are un miros de copoi. Nu
mi-a fi nchipuit c ntr-un orel ca sta s gsesc
attea lucruri de valoare!
15 decembrie. Mare porc e primarul sta! I-am
spus s fac o razie n pia, dar n-a fost n stare!
i mai susine, idiotul, c se va rfui cu toi ilegalitii i partizanii i c n curnd va obine deplina lor ncredere.
Astzi am fost iar la muzeu. Dup prerea mea,
nu-i nimic interesant. Dar Mii mi-a spus c unele
tablouri snt de mare valoare...
Ajungnd aici, Stremeannoi se opri fr voia
lui: ,,Ia te uit! Prin urmare, Kurt Meyer a pus de
mult ochii pe prad! Interesant! Foarte interesant!
Stremeannoi citi atent nsemnrile pn la sfrit,
cutnd date care s se refere la situaia militar.
Despre asta nu pomenea ns nimic. n schimb
ddea din ce n ce mai des peste nsemnri cu privire la primar. Pesemne c relaiile dintre cei doi
S.S.-iti se nruteau pe zi ce trecea.
,,Nu pot ncredina absolut nimic acestui carierist! scria Meyer. Snt convins c, n ciuda nelegerii dintre noi, trimite denunuri n fiece zi. Vom
vedea pn la urm care pe care.
M-am convins c este pur i simplu un mare
prost scria el mai departe. Un provincial oarecare! Face pe misteriosul, vorbete n arade. Un
spion obinuit, de care te debarasezi uor n clipa
cnd nu mai ai nevoie de el. A-l cunoate e tot
att de simplu ca a afla secretul ncuietorii lzii cu
care se mndrete el att. O singur dat am vzut
cum o deschide i-mi ajunge. Carul mare, apoi
Carul mic.
399

Pe Stremeannoi l fulger o idee cu totul neateptat. Se scul i ncepu s se plimbe agitat prin
camer.
Probabil c Voronov are dreptate: lada trebuie
s aib un fund dublu... Dar cum se poate ajunge la
aceast despritur secret?
i aminti de o discuie pe care o avusese demult
cu Sokolov i care, n aparen, n-avea nici o importan.
Ei, Stremeannoi, i propusese s nlocuiasc lada
ferecat i greoaie cu o cas obinuit de fier, dar
ntmpinase din partea lui Sokolov un refuz categoric.
,,La ce bun? spusese el. Cei de la secia financiar s-au obinuit cu lada asta. Privii cum e lucrat! Adevrat art, a putea spune! Iar n ceea ce
privete trinicia ei, pentru asta garantez cu capul!
Scap teafr din orice foc. Ia uitai-v, tovare
comandant, ce fund are! Dintr-un fier extraordinar.
i gros de aproape un deget!
ntr-adevr, fundul era neobinuit de gros i ar fi
putut foarte bine ascunde o despritur secret.
Acum era limpede de ce n-a vrut Sokolov s nlocuiasc lada asta cu o cas de bani obinuit.
Poate c-o stricase n mod intenionat pe cea veche,
atunci cnd aflase c lada gsit are o despritur
secret.
Cine tie ce tain pstra fundul dublu! Obiecte de
pre, documente importante!
Aluzia la Carul mic poate fi o simpl glum, o
ironie. Totui Carul mare nu e o scorneal... intele de pe lad snt aranjate ntr-adevr n formaia
Carului mare... i atunci de ce acest Car mic n-ar fi
bun pentru despritur secret? Ar trebui s
ncerce. Dar nti s afle mai precis cum arat
Carul mic. Va trebui s ntrebe pe meteorologul
diviziei, iar apoi s se duc la Voronov, deoarece
lada se afl la el.
Stremeannoi bg n buzunar nsemnrile i iei,
mbrcndu-i din mers scurta mblnit.
400

C A P I T O

L U

XLVI

OPERAIA K.V.
Kolea i Vitea se scular cu noaptea n cap. Pind ncetior ca s nu trezeasc pe nimeni, trecur n sufragerie i se aezar la mas. Dei se
strduiau s discute calm, se nfierbntau din ce n
ce mai mult.
Nu zicea Vitea, blbindu-se de enervare.
Eu nu-u m-m mai duc ni-nicieri. Mie-mi ajunge
n-n-tmplarea de a-a-laltieri. Tu ce vrei, s ne
dea a-afar?
Klavdia Feodorovna, aflnd c nclcaser dispoziiile ei i se duseser totui la siloz, se suprase foc.
Cu asemenea indisciplinai, ea nu poate rspunde
pentru fiecare n parte. i apoi, este o total lips
de respect fa de ea. Klavdia Feodorovna le vorbise cu mult calm i-apoi ieise din camer. i iat
c acum Vitea refuza s mai plece n cutarea tablourilor.
N-o s ne dea nimeni afar repeta ndrtnic Kolea. Klavdia Feodorovna ne-a vorbit pur
i simplu n linii generale. De ce s ne dea afar?
N-am fcut nimic ru. Iar dac-o s ne dea afar, am
s m duc la comitetul orenesc.
n fundul sufletului ns, Kolea se considera vinovat. Dar mai mult ca orice l chinuia faptul c nu
i-a dat prin minte s strige patrula. S nnebuneti
nu alta! Dac l-ar fi trimis pe Vitea n ora, ar fi
reuit s-l prind viu pe Kurt Meyer. N-ar mai fi
avut timp s se sinucid. Cu alte cuvinte, n-ar fi
scpat de judecat i n-ar fi dus cu el n mormnt
informaiile preioase care se puteau obine de
la el.
Toat noaptea Kolea s-a rsucit de pe o parte
pe alta, certndu-se n gnd cu Klavdia Feodo401

rovna, nchipuindu-i cum l-ar fi adus la comandament pe Kurt Meyer, rnit, dac ei ar fi procedat
cum trebuie i neamul n-ar fi apucat s se mpute.
Spre diminea lu o hotrre. El i cu Vitea vor
continua n cea mai mare tain cerceirile. n ora
mai snt nc destule ascunziuri. Chiar aici, alturi...
Hotrrea era plin de riscuri, dar dac vor gsi
tablourile, n-o s-i certe nimeni. Ba mai mult dect
att, vor fi date uitrii i cele petrecute ieri.
Aceast nou aciune se hotr s-o intituleze
operaia K.V.: denumirea se nscuse din mpreunarea iniialelor celor dou nume Kolea i
Vitea.
Dup ce operaia cpt i o denumire proprie,
Kolea se simi chiar vesel. Evenimentele din ajun
nu i se mai preau att de grave i ardea de nerbdare s-o ia de la nceput! S-o tearg neobservat
din cas i, pe-aci i-e drumul... Dac-ar fi trit Ghenadi Andreevici, cu siguran c el l-ar fi ncurajat:
Acioneaz, Kolea! Chiar aa i-ar fi spus...
i deodat, toate planurile cad balt... Din cauza
cui? Din cauza acestui tipicar plicticos de Vitka!
De unde i-o fi venit ideea asta? Pn nu demult
era un om n toat firea. Nu tia ce-i frica, arunca
cu grenade n dumani, iar acum... o mmlig!
Nu e de recunoscut! Kolea l ocra, l certa, l
convingea, l ruga, dar n zadar. Vitea nu se clintea
din hotrrea lui...
Am spus c nu m duc, i nu m duc!
Discuia se isprvi printr-un categoric: ,,N-ai
dect s rmi! strigat de Kolea, care i puse pe
umeri scurta vtuit i iei n fug trntind ua.
Vitea rmase tcut vreo zece minute. n timp ce
se certa cu Kolea, afar se luminase de-a binelea.
Umbrele nopii se risipiser treptat, n strlucirea
unei diminei nsorite i reci.
Cei din cas ncepur s se trezeasc. Se auzea
cum rd fetele n camera lor. n antreu, cineva turna
ap ntr-un vas. Altul, tropind, trecea n goan pe
coridor. Pn s ne dea demncare, mai avem o
402

jumtate de ceas sau chiar un ceas se gndi


Vitea. M duc s m uit, poate c n-a plecat nc!
i mbrc paltonul ponosit i iei n cerdac.
Era o diminea senin, linitit. Pe balustrada
cerdacului se odihnea o fie de zpad, uoar i
ginga ca un puf.
Vitea cobor grbit treptele. Zpada scria sub
picioare. Aerul era uimitor de proaspt i curat.
Fcu civa pai, apoi Vitea se opri locului i privi
n jur. Unde-o fi Kolka? Maia scoase capul prin
ua ntredeschis i dispru imediat. De undeva din
dreptul pivniei auzi glasul prietenului su:
Vitea, Vitenka, vino aici!
Kolea nu era suprat, se art doar nerbdtor i
ngrijorat. Bucuros c n-a rmas singur, Vitea
strbtu n goan curtea. i gsi prietenul ntr-un
colior ascuns, ntre pivni i magazie. Kolea sttea pe creasta unui troian nalt de zpad i, inndu-se cu mna de vrfurile ascuite ale ulucilor, privea n curtea vecin, unde pn nu demult, printre
tei btrni i tufe dese, se afla cumplita cldire a
gestapoului.
Uite ce este, Viktor vorbi el, foarte serios
trebuie s cercetm neaprat ruinele astea.
Ce s mai cercetm acolo?! se mir Vitea. A
ars tot.
Poate c nu e chiar tot.
Bine, atunci hai!
Ocolim sau srim gardul?
Srim!
Se crar pe gard i, fcndu-i vnt, srir
dincolo, unde se cufundar pn la genunchi n zpada adnc i pufoas... De aproape, ruinele preau sinistre. Mai urte i mai triste dect din deprtare. Nu mai rmsese dect temelia de piatr.
ngrmdite unele peste altele, zceau brne arse,
crmizi, moloz. Bieii le ocolir cu grij i se
oprir n faa treptelor nruite de crmid care
duceau la subsol. Ua joas i ferecat cu drugi de
fier i cu un zvor greu sta ntredeschis.
Intrm? ovi Kolea.
403

Trase spre el ua grea, care se deschise ncet, i


bieii pir ntr-un coridor ngust de piatr ce
tia probabil subsolul n dou, pe toat lungimea
casei. Dar nu reuir s fac dect vreo cinci-ase
pai. Coridorul era blocat de crmizi, buci de
fier i moloz. Lng intrare rmsese o u ntreag, dei acum nu mai folosea la nimic. Alturi
se csca o sprtur mare, de dou ori mai mare
dect ua asta cumplit, scund, ferecat n fier...
U de nchisoare... Bieii o priveau tcui, o pipiau, se uitau prin ferestruie. Nu se simeau de loc
la largul lor...
Dac nimereti n dosul unei astfel de ui, nu
mai scapi cte zile ai spuse ncet Vitea.
Uneori se ntmpl s mai i scapi rspunse
Kolea.
Se strecurar prin sprtur i intrar n camera cu
pereii cenuii de beton i cu pardoseala din lespezi
mari de piatr. Ceva mai sus de nivelul pmntului se aflau dou ferestrui nguste, cu gratii
de fier. Prin tavanul prbuit se revrsa o lumin
albstruie.
Tu ce crezi, aici i mpucau oare?... ntreb n
oapt Vitea.
Nu, nu aici. Cred c-i duceau undeva mai departe... rspunse tot att de ncet Kolea. nchipuiete-i i tu: e noapte, oamenii dorm pe paturile
de lemn. Deodat se deschide ua i cineva strig:
Iei afar! Omul se scoal i pornete spre
moarte... i Kolea oft, amintindu-i de beciul n
care se ntlnise cu cei doi btrni... Dac n-ar fi
fost ei, cine tie ce li s-ar fi ntmplat lui i Maiei...
Ia te uit, ce-o fi asta? ntreb el deodat.
Unde? Unde? Nu vd nimic! se agit Vitea.
Uite aici, pe zid! Chiar deasupra capului tu...
Ia te uit ce scrie...
Aa e!
Bieii se crar pe pat i ncepur s cerceteze
cu atenie literele inegale, stngace, zgriate cu
ajutorul unui cui sau al unui ciob de sticl.
Fedea, taci din gur! poruncea cineva prin scris.
404

Valecika, m-au omort la 27 octombrie. Crete


tu copiii... i urma o isclitur, pe care ns nu
putur s-o deslueasc.
Ia te uit colo, mai sus oleac, ce inscripie
lung! S-o citim! spuse Kolea.
i bieii, sltndu-se n vrful picioarelor, ncepur s-o citeasc.
Trecur vreo zece minute pn cnd reuir s
descifreze liniile strmbe, zgriate pe perete: Tovari, noi vom muri. Ne-au mai rmas doar trei
ore. Luptai, tovari, muncii, trii. Noi am rezistat pn la sfrit. Urmau apoi numele: ubin,
Fomicev, Korobov, Samohin, Kondratenko...
I-ascult! zise deodat Vitea. Cred c ubin
este tatl Maiei. i-aduci aminte? A fost arestat i
a, disprut fr urm...
Kolea ntoarse tcut capul spre Vitea. l privea cu
ochi mari i ntunecai. i Vitea nelese. Kolea se
gndea la mama lui... i ea trecuse poate prin
beciul sta nainte de a fi spnzurat...
Bieii continuar s caute. Kolea se chinci i
ncepu s silabiseasc un cuvnt pe care cdea
umbra patului. Se strduia s-i neleag sensul,
dar nu reuea.
Cnd n sfrit silabisi cuvntul, biatul tresri i l
apuc pe Vitea de umr:
Vitea, ia te uit ce scrie aici!
Ce, ce? Unde?
Aici, vezi? Ferii-v!
Vitea privi peste umrul lui, dar nu vzu dect
nite zgrieturi.
Nu vd zise el, ncordndu-i privirea pn
la durere. Omoar-m, dar nu vd nimic!
Uit-te i tu mai atent... Ei, un te uii? Acolo
jos, lng pat. Fe-ri-i-v! Ultimele litere snt n
dreapta, chiar sub pat. i mai scrie ceva. Probabil
c este numele aceluia de care trebuie s te fereti.
Numai c acolo-i o bezn, de i dai cu degetele n
ochi... Nu se vede nimic... De unde facem rost de
chibrituri?
Biei, sntei aici? se auzi vocea Maiei.
405

Ridicndu-i capetele, vzur n golul dintre dou


brne faa ei nroit de ger.
Cum de-ai ajuns acolo? Pe scar sau prin
tavan? Cobor i eu acum.
Nu! strigar ntr-un glas Kolea i Vitea i,
srind de pe pat, fugir repede n curte.
ncotro? ntreb bnuitoare Maia. Ai gsit
ceva i nu vrei s-mi spunei...
Nu, drag, n-am gsit nimic de soi vorbi
Kolea, suspect de blnd i prietenos. Mai bine s
plecm de-aici. S cutm n alte locuri i sri
de pe mormanul de crmizi sparte.
Aha! Ia te uit cine-i aici! Din dosul unui horn
se auzi un glas cunoscut. Peste tot colind bieii
tia, peste tot i ntlneti...
Bieii se ntoarser. La civa pai de ei, pe o
brn ars, sttea Iakukin, zgribulit n paltonul lui
vechi. n mini inea trepiedul, iar aparatul de
fotografiat, pus ntr-un toc vechi de piele, i atrna
pe umr, prins de o curea. Ochii ntunecai i bulbucai priveau prin lentilele sparte ale ochelarilor,
mirai, alarmai, nemulumii parc.
Ce cutai voi n subsolul sta? ntreb el,
apropiindu-se de ei. Se vede c vrei cu tot dinadinsul s dai peste o min i s srii n aer.
Noi am intrat numai aa, s ne uitm zise
Viktor.
Aa, s v uitai?... rse acru Iakukin. Cnd o
s explodeze o min, n-o s mai putei vedea
nimic...
Dar dumneata tii ce-am gsit noi acolo? sri
aprins Kolea.
Ei, ce mare lucru ai gsit? ntreb Iakukin,
ironic, ndreptndu-i ochelarii, care-i czuser ntr-o parte. Ctue? Bombe? Ce grozvii ai gsit?
Nici un fel de ctue i nici o bomb vorbi
linitit Vitea. Pe perete snt nite inscripii... Cei
condamnai la moarte i-au scris acolo numele...
Emoionat, Kolea l ddu la o parte pe Vitea i
continu el:
406

Mai este acolo i numele unui trdtor... pe


perete, chiar sub pat... Scrie: ,,Ferii-v, dar de
cine s te fereti, n-am putut deslui prin ntuneric.
Avei cumva chibrituri? Haidei s ne uitm!
Maia se nfurie:
Nu v e ruine? Voi ai stat i ai citit i pe
mine nu m-ai lsat! i se npusti pe scara blocat
de crmizi sparte.
Maia, Maia! Nu te duce! strig Kolea n
urma ei.
Dar fetia dispruse dup u.
Peste tot i vr nasul mpieliaii tia!...
mormi Iakukin, cltinnd din cap. Ei, fie, hai, am
s m duc i eu s vd ce e cu inscripiile alea...
Cu pai mici, ca s nu se mpiedice de vreo piatr, icnind, btrnul ncepu s coboare n urma
Maiei. Bieii se neleser dintr-o privire i pornir n urma lor.
Maia sttea pe pat, cu gtul ntins, i se cznea s
citeasc inscripiile zgriate pe perete. Cu ochii
fici, cu privirea ncordat, fetia descifra liter cu
liter, de team s nu-i scape vreun cuvnt. Zidul
acesta plin de amrciuni vorbea ct o istorie
ntreag...
,,Bine-ar fi s nu vad nimic se gndi Kolea,
ngrozit de durerea Maiei. Dar fetia vzuse... citise
i nelesese... Se sprijini cu minile de perete, chiar
pe locul unde era zgriat adnc i limpede numele
ce-i era att de drag.
Tat, tat! strig ea, i lacrimile ncepur s-i
curg iroaie.
Bieii, palizi, nu tiau ce s fac, cum s-o consoleze.
Eh, copii! oft Iakukin. Ce durere, ce mare
durere!... Se apropie de Maia, o slt ncetior i,
lund-o n brae, o cobor de pe pat. Haide, fetio,
nu mai plnge! Btrnul o mngia pe umr cu mna
lui aspr cu degete lungi, noduroase, nglbenite de
tutun. Lacrimile n-ajut la nimic... Ce s-i faci...
Uite, eu am s fotografiez acum peretele i am
s-i dau n dar o fotografie... Hai, linitete-te, li407

nitete-te! Biei spuse el, ntorcndu-se spre


Kolea i Vitea ducei-o acas, nu trebuie s mai
stea aici!
S mergem, Maia! zise Kolea i o lu de mn.
Sughind, Maia porni supus. Desfcndu-i trepiedul, Iakukin ncepu s potriveasc aparatul, ca
s ntipreasc pe vecie ultimele cuvinte ale oamenilor care i dduser viaa pentru patria lor... Cuvinte care aveau s rmn n istorie...
Cnd se apropiar de gard, bieii nu observar c
din pragul gheretei de la poart, i urmrea un
soldat. Dup ce mai sttu puin locului, cercetnd
cu privirea ruinele arse, soldatul intr n gheret,
trntind ua n urma lui.
Copiii se ntoarser acas i-i povestir totul
Klavdiei Feodorovna. Maia plngea n hohote.
Klavdia Feodorovna o lu lng ea, mngind-o cu
cuvinte pline de duioie.
Credincios cuvntului dat, Iakukin aduse o fotografie mare, umed nc. Pe fotografie se vedeau
att de limpede inscripiile, nct preau spate n
granit.
Klavdia Feodorovna i mulumi din toat inima.
Vru chiar s-i plteasc, dar Iakukin refuz categoric i se grbi s plece, spunnd c nu i-a fcut
dect datoria fa de fiica unui tovar mort pentru
patrie.
S-i rmn o amintire de la tatl ei...
Klavdia Feodorovna se hotr ca deocamdat s
nu-i dea Maiei fotografia. Suferina pe care o ncerca fata era prea mare. S mai treac un timp i
pe urm... nainte de cin, Kolea i Vitea luar
nite chibrituri i, fr s-i vad Maia, pornir din
nou spre subsolul gestapoului. Se ntunecase de-a
binelea, dar bieii merser pe crarea bttorit i
nimerir repede n celul. Se lsar n genunchi n
faa patului i Kolea aprinse un chibrit.
Flcruia galben, tremurtoare lumin marginea
patului, apoi peretele cenuiu i zgrunuros.
Acum vezi? ntreb Kolea.
Vitea privea n direcia chibritului.
408

Nu vd nimic rspunse el. D-mi mie chibritul! Kolea i ddu cutia i Vitea aprinse cel de-al
doilea chibrit. innd flcruia foarte aproape de
perete, deslui cu greu cuvntul: ,,Ferii-v. Vd,
vd! strig el, tulburat.
i acum lumineaz sub pat! Ce-i acolo?
Dar chiar n clipa aceea chibritul arse pn la
capt i i fripse degetele. Fr s simt durerea,
lu din cutie trei chibrituri i le aprinse dintr-o
dat. Chibriturile se aprinser fsind. Vitea le
apr cu palma i se vr sub pat.
Ce-i, ce-i acolo? Ce vezi? ntreb nerbdtor
Kolea.
Vitea nu rspundea. Se auzeau numai icneli i
pufieli. Cnd chibriturile se stinser i n camer
se fcu ntuneric, iei de sub pat.
Nu neleg nimic zi.se eL Poate s fi fost i
vreun nume, dar tencuiala a czut jos. Nu pot descifra nimic.
Ia nu mai nscoci bazaconii!
Kolea se vr sub pat, arse aproape toate chibriturile, dar nu putu s deslueasc nici el nimic.
Tencuiala czuse pe pardoseala de beton, formnd
o grmjoar mic, i din inscripie nu mai rmsese aproape nimic.
Dar asta ce-o fi? ntreb deodat Viktor, privind n colul cel mai ntunecat. Ia lumineaz aici!
Ce-i acolo?
Nite bee!
Kolea aprinse ultimul chibrit i, n lumina slab,
copiii desluir contururile vagi ale unor obiecte.
Vitea ntinse mna i apuc unul dintre ele. Era un
rulou gros de pnz aspr. Peste cteva minute, n
faa copiilor se aflau cteva rulouri de grosimi i
lungimi diferite.
Tu ce crezi, ce s fie astea? ntreb Vitea.
Nu tiu rspunse Kolea c nainte n-au
fost aici.
Adevrat c n-au fost! ntri Viktor. Azi-diminea am scotocit prin toate colurile. M-am bgat i sub pat.
409

Cine le-o fi pus aici?


Bieii tcur, pipind rulourile.
Poate Iakukin! fu de prere Kolea.
Sigur c el ntri Vitea. Nu i-ai dat seama
c voia s scape ct mai repede de noi?
i atunci, n mintea lui Kolea se perind scena
ntlnirii cu btrnul fotograf, cnd Iakukin, aflnd
c a fugit de la unchiul Nikita, l adpostise la el...
i aminti cum unchiul Nikita intrase n casa lui
Iakukin, l luase cu fora i-l dusese n subsol, ca
pe un arestat... Unchiul Nikita nu voia pentru nimic n lume s-l lase pe Kolea la Iakukin. De ce?
Poate c tia ceva despre btrn? De altfel, i maiorul de la statul major al armatei care venise la
Casa copilului, dup ce bieii l gsiser pe
Meyer, i ntrebase amnunit despre fotograf cnd
ei i-au spus c l-au ntlnit pe btrn lng ruinele
silozului. i n mintea lui Kolea ncolir bnuieli
ciudate...
Deodat, sus lng intrare, se auzi cznd o piatr, apoi nite pai. Sub bolta subsolului prinse s
joace o raz de lumin.
Venii dup mine! Aici jos! auzir bieii un
glas necunoscut.
Ar fi vrut s-o ia la fug, dar neleser c era prea
trziu i c nu mai aveau cum s ias. Fr s se
sftuiasc, intrar amndoi sub pat i se pitir.
E cineva aici! auzir ei din nou acelai glas.
Nu cred. obolani poate rspunse altul.
Paii se apropiau. Rsun zgomotul unui pat de
puc lovit de pardoseal.
Hai, repede, arat-ne unde le-ai ascuns! auzir
din nou copiii.
i atunci, la ureche le ajunse vocea tremurtoare
a lui Iakukin:
Ce tot vorbii! Nu le-am ascuns eu! Le-am
gsit sub pat...
Raza lanternei lunec pe perei i lumin la un
moment dat rulourile aflate pe jos.
De ce sub pat? rse omul care inea lanterna.
Iat-le aici, pe jos!
410

Kolea ncremeni, vznd cum raza lumina minile


omului care numra rulourile.
Unu... doi... trei... ncepu s socoteasc Iakukin. Trebuie s fie zece, dar vd numai nou.
Poate c ai greit la socoteal?
Nu! replic Iakukin. Lipsete unul.
Bine, s facem procesul-verbal spuse omul.
Se auzi cnitul ncuietorii unei geni de campanie; n subsol se aternu linitea i se auzi numai
fonetul hrtiei.
Afurisit treab! Mi s-a rupt creionul! N-avei cumva un briceag?
Cum de nu rspunse ndatoritor Iakukin
poftim!
Lukin, ia ine tu lanterna!
Raza de lumin tremur i se muta. Bieii auzir
cum briceagul zgria lemnul creionului.
Ei drcie, stricat mai e briceagul dumitale!
zise suprat omul. Nu ascute de loc! i-apoi e i
rupt... Ia-l, c tot n-am ce face cu el. Dup o scurt
pauz, ntreb: N-are cineva un creion?
Am eu, tovare sergent rsun un glas, pe
care bieii nu-l auziser nc.
Prin urmare, mpreun cu Iakukin snt patru!
Unul dintre ei este sergent i au cu ei arme. Ciudat,
de ce oare pe Iakukin l ntovresc oameni
narmai? Dup glas, fotograful pare nesigur,
aproape speriat.
Ce s fac? S ias de sub pat? Dar cei venii aici
mpreun cu Iakukin ar putea crede c ei snt
nelei cu fotograful.
Aadar, susinei c n-au fost dect zece tablouri vorbi sergentul.
Zece? confirm Iakukin aa i-am spus
i tovarului Morozov: Am gsit zece tablouri.
i erau sub pat?
Exact! Sub pat.
Sergentul tcu.
Asta-i adevrat zise el au fost sub pat!
Dar cine le-a scos de-acolo? i vezi, lipsete unul...
411

Kolea simi c Vitea l mpunge ncetior n


coaste cu ceva tare. ntinse mna i degetele i
alunecar pe o pnz aspr, strns sul. Cel de-al
zecelea rulou! Acum situaia lor e de-a dreptul
dezndjduit. Sergentul se va uita sub pat, i-atunci...
Dar experiena este lucru mare. Kolea smulse din
mna lui Vitea ruloul i strnut tare, ca s fie
auzit.
Cine-i acolo? strig sergentul, i aproape n
acelai timp se auzi zngnit de arme. De bun
seam c soldaii se pregteau s trag.
Noi sntem rspunse Kolea de sub pat. Aici
se afl ceea ce cutai dumneavoastr!
n aceeai clip, raza lanternei se ndrept
spre ei.
Ia ieii de-acolo! ordon sever sergentul,
aplecndu-se. i repede! Ci sntei?
Doi rspunse Kolea.
De data asta, Viktor se art mult mai agil. n
timp ce Kolea ieea tr, el sri repede n picioare.
Nu mai e nimeni? ntreb nc o dat sergentul.
Nimeni replic Vitea.
Raza lanternei lunec pe feele lor. Copiii nchiser ochii din pricina luminii puternice.
Aa! Acum v recunosc zise sergentul. Voi
sntei de la Casa copilului.
Kolea ddu din cap. Sergentul ndrept lanterna
spre Iakukin, luminndu-i faa. Luat prin surprindere, chipul btrnului arta grozav de istovit. Umbre puternice i schimbau cu desvrire expresia.
Ochii ncercnai i czuser n fundul capului, iar
nasul ascuit se lungise i mai mult.
Pe ei i-ai fotografiat? ntreb sergentul.
Da, pe ei. Ce facei aici aa de trziu, copii?
De ce nu v ducei la culcare? ntreb Iakukin. S
vedei voi ce-o s pii de la Klavdia Feodorovna!
Sergentul se apropie i, lund unul din rulouri, l
desfcu. Toi ncremenir de uimire. Soldaii care
412

stteau n prag se aplecar i ei. Copiii se lsar


n genunchi, ca s vad mai bine minunea ce li se
arta n faa ochilor. n lumina tremurtoare a lanternei strluceau culorile unui portret vechi o
fat tnr, ntr-o rochie alb, larg, brodat cu
perle. Fata nu era din cale-afar de frumoas, dar
zmbetul linitit i nelept o fcea minunat. Prea
c fata se adreseaz peste veacuri oamenilor,
transmindu-le ceva foarte important. Sergentul
rul pnza i vraja se risipi ntr-o clip. Ai fi zis c
ntunericul devenise i mai adnc n beciul sta
umed i friguros...
De ce-ai mai venit iar aici, biei? ntreb
sergentul, mbunat parc.
Am vrut s citim o inscripie vorbi Vitea.
Sergentul prea bine informat:
Sub pat?
Da! Acolo jos rspunse Kolea.
i ai citit-o?
Un cuvnt l-am desluit, dar pe cellalt l-a
ters cineva.
Sergentul nu mai zbovi.
Uite ce-i, copii zise el ia ajutai-m voi.
Luai rulourile, fiecare cte cinci buci... i ducei-le cu grij. Mergei nainte. Noi venim n urm.
Apoi se ntoarse spre Iakukin: Pe dumneata te
sftuiesc s mergi linitit. M-ai neles? Eti
arestat!
Am s m plng rspunse surd Iakukin.
Snt un om cinstit... Lucrul acesta poate s-l confirme nsui tovarul Morozov. El mi-a spus c
trebuie s fiu rspltit.
Copiii luar rulourile, care nu erau de loc uoare.
Dar niciodat pn atunci, Kolea i Vitea nu ncercaser un sentiment att de complex. Bucuria se
mpletea cu simul rspunderii. Ei gsiser tablourile pe care le cuta tot oraul. Fiecare din aceste
pnze era o adevrat minune! Copiii tiau prea
bine lucrul acesta.
Iar n spatele lor, trndu-i picioarele i tuind
btrnete, pea omul pe care-l escortau soldaii...
413

C A P I T O

L U

XLVII

EROII SE DESPART

Cnd Stremeannoi intr la secia special, Voronov se ridic tcut de la locul lui, arunc igara
i, fr s ntrebe nimic, l conduse n camera
vecin.
Tras lng perete, sttea faimoasa lad.
Am crezut c ai i uitat de ea zise Voronov.
Aproape c uitasem i Stremeannoi zmbi.
Dar vezi c a intervenit ceva... ntmpltor am dat
peste o nsemnare din jurnalul lui Kurt Meyer i
am vrut s mai arunc o privire asupra lzii. Poftim,
citete i dumneata! ntinse lui Voronov o foaie de
hrtie, pe care, cu creion albastru, erau subliniate
cuvintele Carul mare... Carul mic...
Voronov citi atent hrtia acoperit cu rnduri
dese.
Mda, ntr-adevr, s-ar putea s fie aa
spuse el. Poftim, descnt, eu nu te-mpiedic!
Se aez pe pervaz, i aprinse o igar i, nchiznd un ochi din pricina fumului, ncepu s-l urmreasc pe Stremeannoi, care se aplecase deasupra
lzii i o deschidea dup procedeul obinuit.
inta a treia din primul rnd, a asea din al doilea, a cincea din al treilea... Rsuci romaniele,
scoicile, i capacul se ridic aproape singur.
Stremeannoi privi nuntru. Nici o schimbare.
Fundul neted, lustruit lucea ca oglinda. Nici vorb
s-l poi ridica. Ls din nou capacul i, urmrind
schema constelaiei pe care meteorologul i-o desenase pe hrtie, ncepu s apese cu grij intele aa
cum snt aezate stelele n Carul mic.
414

Primele dou inte le nimeri repede, dei nu erau


acelea care trebuiau apsate ca s poi deschide
capacul.
Aa zise mulumit Stremeannoi. Cred c
snt pe drumul cel bun.
Pn s gseasc cea de-a treia int, fu nevoit
s-i bat destul capul. Dar faptul c pierdea timp
nu-l mai supra. Kurt Meyer l pusese pe drumul
cel bun, vorbind de Carul mic. Meterul care
fcuse lada ns nu respectase cu precizie poziia
stelelor, aa nct constelaia nu-l mai putea ajuta.
Trebuie s se descurce singur.
Iat i intele patru i cinci.
Le-a gsit pe toate, le-a apsat, dar fr folos.
Fundul dublu al lzii nu se deschise. Nu se mic
nici cu un milimetru. Enervat, dndu-i seama de
neputina lui, Stremeannoi lovi din rsputeri cu
pumnul n capacul lzii.
Voronov l urmrise cu atenie pe Stremeannoi,
care pipise pn atunci orbete, cutnd cu vrful
degetelor intele. Deodat, pierzndu-i rbdarea,
se scul i se apropie de lad.
Eti inconsecvent n ceea ce faci dumneata
spuse el.
Stremeannoi se ntoarse:
Ce?
Uite, am s-i explic. Cnd ai deschis capacul,
ai apsat la nceput apte inte, aezate dup
schema Carului mare, iar apoi ai rsucit o romani
i o scoic. Aa-i sau nu?
Exact! ncuviin Stremeannoi.
Iar acum, nu tiu de ce, ai renunat la acest
principiu. Intenionat?
Stremeannoi privi faa concentrat a lui Voronov
i cltin din cap:
Nu, mi s-a prut pur i simplu c nu poate fi
vorba de o repetare a sistemului.
ncearc i repet.
Aa voi face.
Se ls n genunchi, aps din nou toate intele
pe rnd, iar apoi rsuci romania i scoica. De data
415

asta ns, condus de instinct, le rsuci n sens invers.


n fundul lzii rsun un cnit...
Pierzndu-l firea de bucurie, deschise capacul i
vzu c fundul neted i strlucitor se ridic. Bg o
mn n lad, la nceput pn la cot, apoi pn la
umr, se aplec i ncepu s caute cu nfrigurare.
Voronov urmrea micrile lui avntate, cu un
zmbet reinut. Dezamgit, Stremeannoi se ridic
n picioare:
Dracu tie ce-i asta! Nu mai neleg nimic!
Ce anume? Ldia noastr e goal? ntreb
calm Voronov.
De-abia acum se uit i el nuntrul lzii: despritura misterioas era goal!
Nimic! zise Stremeannoi i trnti cu zgomot
capacul lzii, lsndu-se greoi pe el, Eram convins c...
Voronov trase adnc fumul n piept i se ndrept
spre fereastr.
La drept vorbind, nici nu credeam c vom
gsi ceva rosti el. Treaba-i mult mai complicat
dect pare...
Ce vrei s spui?
Voronov art cu igara spre lad:
S dai de tainia unei lzi i s reueti s-o
deschizi, nu este, la urma urmei, un lucru chiar att
de complicat, tovare Stremeannoi. Mult mai greu
este s dibuieti adevrata fa a unui om, tainia
din sufletul lui. Cu att mai mult, cu ct exist
oameni care tiu s-o mascheze bine, cu mult viclenie, i ajungi la ea mai greu dect la tainia lzii
noastre!...
Stremeannoi l privi uimit:
Nu prea neleg...
Voronov ddu din cap:
Asta pentru c nu tii nc tot.
Ce nu tiu nc?
Voronov nu avu timp s rspund. Se auzir
bti n u i n prag apru sergentul Anicenko.
Faa zmbitoare i bucuria din ochii lui artau ct
416

era de nerbdtor s comunice o veste extrem de


important:
Permitei s raportez, tovare maior!
Ei, ce e, ce s-a ntmplat? ntreb Voronov.
Totul este n ordine, tovare maior.
Cum este n ordine cnd nu mi-a telefonat
nc?
O s telefoneze, tovare maior! Dup cum
ai ordonat, l-a trimis, la dumneavoastr dup rsplat.
Ei, dar creionul l-ai ascuit?
L-am ascuit, tovare maior!
i?
Totul este n ordine, tovare maior. Chiar aa
cum ai presupus dumneavoastr. i Anicenko
ncepu s se frmnte, lsndu-se de pe un picior pe
altul. Pot s v spun dou cuvinte n secret?
Voronov iei cu ei, iar peste o clip se ntoarse
mai nsufleit, aproape vesel. Deschise sertarul biroului i puse nuntru un pacheel ct o cutie de
chibrituri.
Tovare Stremeannoi zise el rmi aici.
Trebuie s ies pentru o clip i te-a ruga s fii
atent la telefon.
Bine.
Stremeannoi simea c se pregtete ceva important i atepta cu interes deznodmntul. Voronov
i arunc mantaua pe umeri i iei. Soneria telefonului l smulse pe Stremeannoi din gndurile lui.
V-ascult! vorbi el n receptor.
La cellalt capt ai firului auzi vocea cunoscut a
preedintelui sovietului orenesc.
Tovarul Voronov?
Nu, nu-i Voronov, e Stremeannoi... Te-ascult,
Serghei Filipovici!
Ce s-a ntmplat, a greit telefonistul? Nu
te-am sunat pe dumneata.
Nu, i-a dat legtura bine. Voronov a ieit, i
eu, ca s zic aa, i in locul.
417

Ei, bine... Dumitale am vrut s-i telefonez


ceva mai trziu. Morozov vorbea foarte grav: Te
felicit, tovare Stremeannoi.
Pentru ce, Serghei Filipovici?
Cum, pentru ce? S-au gsit tablourile! Toate
zece! E adevrat c nu le-am vzut nc, dar am
trimis dup ele...
i cine le-a gsit?
Fotograful Iakukin! L-am trimis la Voronov
s-l rsplteasc.
De ce la Voronov? El este acela care se ocup
cu treaba asta?
Morozov rse ncurcat:
Nu tiu! Aa a cerut Voronov. ntreab-l pe
el... i-acum, la revedere i s fii sntos!
Stremeannoi puse telefonul n furc; n clipa
aceea intr i Voronov, congestionat la fa din
pricin c mersese prea repede. n prag se ntoarse
i ordon:
Cum vine Iakukin, l trimii la mine!
Ce-i cu dumneata, tovare Voronov, ai devenit eful seciei de premiere? ntreb Stremeannoi i zmbi.
De ce m-ntrebi? A telefonat cumva
Morozov?
Da.
Voronov i scoase mantaua i se aez la mas.
Aici este ceva care nu merge cum trebuie
zmbi el. Dar, dup cum ai s vezi ndat, asta nu
mai are nici o importan.
Nu-neleg absolut nimic spuse nedumerit
Stremeannoi. Ce legtur are fotograful Iakukin
cu treaba asta? La urma urmelor, te rog s-mi explici i mie ce se ntmpl aici?
Poftim!
n aceeai clip, dincolo de ua biroului se auzir
voci, ua se deschise i n camer intr Anicenko,
urmat de Iakukin, care era cu minile legate la
spate; doi soldai cu automate se oprir n prag,
ateptnd ordine.
418

Ei, Iakukin, ai venit dup rsplat? ntreb


Voronov. Ia loc! S stm puin de vorb.
Anicenko puse pe mas aparatul de fotografiat,
trepiedul i obiectele pe care i le luase lui Iakukin
n timpul percheziiei, i dezleg minile i iei din
camer, nchiznd ua n urma lui.
Cu toate c fusese poftit s ia, loc, Iakukin continua s stea n picioare, frecndu-i palmele amorite. Btrnul era att de abtut, nct Stremeannoi
se gndea dac nu cumva se pripise Voronov. Ce
primejdie putea s prezinte btrnelul sta prpdit,
cu umerii adui?...
Ce se ntmpl, tovare Voronov? ntreb cu
glas plngre Iakukin. Se poate s m aresteze pe
mine? De ce? Pentru c am cutat cu atta devotament tablourile i le-am gsit?... Se poate?
Dup ce am ajutat la demascarea trdtorilor!...
Apoi se ntoarse ctre Stremeannoi: Da dumneata,
tovare ef, dumneata n-ai vzut cum l-am recunoscut eu pe primar? Atunci pentru ce toate astea?
Pentru ce?
Iakukin i acoperi faa cu minile, cuprins de o
desperare fr margini.
Stai jos! Ia loc, Iakukin! spuse Voronov. O
descurcm noi imediat i vedem dac a fost sau nu
o greeal.
Iakukin se aez supus la mas, punndu-i minile pe genunchi i artnd, prin ntreaga sa atitudine, c este gata s-l ajute s descurce iele acestei
nenelegeri, att de neplcute pentru toi.
Iat ce este, Iakukin! De dumneata depind
foarte multe lucruri... n primul rnd, propria dumitale soart. De aceea te rog s rspunzi sincer la
ntrebri zise Voronov i trase spre el pachetul
cu obiectele care-i fuseser luate arestatului. Unde
ai fost percheziionat?
n camer, la ieire.
Ai predat tot?
Da.
Ia s vedem ce este aici...
419

Maiorul desfcu ziarul i Stremeannoi vzu o batist boit, o legtur de chei probabil de la
locuina lui Iakukin un briceag rupt, cteva monede i cteva hrtii de zece ruble. Tot aici mai era
un buletin i o delegaie, amndou foarte vechi i
jerpelite... n general prea c nu este nimic interesant. Voronov desfcu batista, o cercet cu
atenie, o puse deoparte, apoi numr monedele,
opri una din ele, scutur legtura cu chei, ca s
vad dac nu cade ceva din vreo cheie, apoi i
arunc n treact privirea asupra actelor.
Iakukin l urmrea linitit pe Voronov, care
cerceta coninutul att de simplu al buzunarelor lui.
i nu le e ruine oamenilor dumneavoastr s
chinuiasc un btrn! spuse el, cnd Voronov
termin cu cercetarea lucrurilor. Dup toate aparenele, nu se ivise nimic nou. La ce bun toate
astea? Oare n-am voie s port n buzunar o batist
i cheile de la cas?
Bineneles c ai voie spuse Voronov.
Atunci dai-mi toate lucrurile napoi.
Stai niel i Voronov trase lucrurile de la
marginea mesei. Apoi, schimbnd dintr-o dat tonul: Ia spune, Iakukin, unde ai locuit dumneata
nainte de rzboi?
Luat prin surprindere, fotograful se fstci:
Eu?... Pn n nou sute patruzeci am locuit n
Bielorusia apusean, n oraul Lida.
Aa... i dup aceea? Cum ai nimerit aici n
ora?
Iakukin se aplec cu tot trupul nainte i ncepu
s vorbeasc aprins:
Vedei, n timpul lui Pilsudski eu am dus-o
foarte greu. Ani de zile am ndurat foamea. Cnd
s-a putut s m ntorc n Rusia, btrn i singur
cum eram, m-am hotrt s plec ntr-un ora mic,
de step, unde snt muli viini, mult linite i
multe grdini... S-mi triesc ultimii ani n tihn...
Asta-i frumos fcu Voronov. A putea
spune c, aa cum prezini dumneata lucrurile, este
chiar poetic... Maiorul i sprijini coatele pe mas
420

i se ls cu pieptul nainte. Dar ia spune, Iakukin,


cum de-au nimerit tablourile la dumneata? Unde
le-ai gsit?
Fotograful ridic mirat din umeri:
Am cutat i-am tot cutat, pn le-am gsit...
Toi oamenii din ora le-au cutat... Trebuie s recunosc ns c am avut mai mult noroc dect alii...
Le-am gsit n subsolul gestapoului, sub pat... M-au
dus acolo bieii aceia de la Casa copilului, ca
s-mi arate nite inscripii pe un perete, cu numele
celor ucii i, din ntmplare, am dat peste ele.
Voronov l privi pe Stremeannoi i-i zmbi din
colul gurii, fcndu-i semn s urmreasc mai
atent mersul interogatoriului. Stremeannoi, care i
pn atunci urmrise totul cu mult luare-aminte,
observ c n linitea aparent a lui Iakukin se ascunde o mare ncordare.
Aadar, toi au cutat, ai cutat i dumneata
repet Voronov. Asta-i bine. Se scul n picioare i, nconjurnd masa, se aez n faa lui Iakukin: Dar dac am s-i spun c tablourile nu
le-ai gsit n subsolurile gestapoului, ci n siloz?
Chiar n seara cnd au fost acolo bieii de la Casa
copilului, dumneata te-ai strecurat i ai luat tablourile, aduse aici de Kurt Meyer. Era lucrul cel mai
de pre, pe care el, rnit, a mai avut putere s-l ia
cu el... La asta ce poi rspunde?
Iakukin ddu din umeri:
Degeaba mi spunei mie toate astea! N-am
fost n nici un siloz... E adevrat c-am ntlnit copiii pe drum i ei mi-au povestit c fuseser acolo.
Dar nu m-am dus... i de ce m-a fi dus, la urma
urmei?
Noi nu sntem copii zise sever Voronov. n
aceeai noapte, dumneata ai transportat tablourile
ntr-un loc ascuns, apoi te-ai hotrt s le gseti...
S faci un dar Puterii sovietice. i pot s-i mai
spun un lucru: pn n ultima zi, ele n-au fost n
subsolul gestapoului.
Unde au fost nainte, nu tiu rspunse Iakukin. tiu numai unde le-am gsit.
421

Voronov se aplec din nou spre el:


Bine. Atunci de ce ai ters de pe perete
tii, acolo, sub pat numele trdtorului? i-aduci aminte c scria: Ferii-v... Cuvntul l-ai lsat, dar numele l-ai ters.
N-am ters nimic... Nu tiu nimic... Habar
n-am... Ce inscripie?... Ce nume?...
Voronov trase spre el ziarul cu lucruri i scoase
briceagul cu lama rupt.
Unde ai rupt briceagul sta, Iakukin?
Nu in minte i fotograful i ncrei fruntea. A, da, odat cnd am vrut s deschid o cutie cu
conserve i n-am reuit...
Voronov se scul, se ntoarse la locul su i
scoase din sertarul biroului un pacheel pe care-l
desfcu. Iakukin urmrea cu gtul ntins micrile
maiorului, uitndu-se n pacheelul desfcut. Stremeannoi se ridic i el de pe scaun i se apropie de
mas. Pe hrtie se vedea o bucic de metal.
Privete aici, Iakukin! i Voronov puse
bucica de metal lng lama rupt: era vrful briceagului. Te-ai cam grbit i ai rupt lama. Iat bucata care-i lipsete... A fost gsit sub pat. Ce ai de
zis?
Iakukin i frec nervos genunchii cu palmele.
Nimic rspunse el brusc i ncepu s tueasc. Dai-mi batista!
Ia-o pe asta i Voronov scoase din buzunar
o batist i i-o ntinse lui Iakukin. Este curat,
acum am scos-o din valiz.
Dar Iakukin nu mai tuea. Cu faa ncordat, ncruntat, i urmrea pe sub sprncene pe maior.
Tovare Stremeannoi, vino mai aproape
spuse Voronov, cercetnd din nou lucrurile fotografului. Uite ce descoperire interesant... Privete!
Voronov desfcu batista lui Iakukin. Cu o lam,
pe care o pstra ntre foile carnetului de note, tie
grijuliu unul din colurile batistei... Din tivul gros
se rostogoli pe mas o pilul mic i neagr.
Otrav! continu Voronov. E de ajuns s striveti
pilula asta ntre dini, i moartea este fulgertoare.
422

nveli pilula intr-o hrtiu i o puse ntr-o cutie de


chibrituri. Ei, Iakukin, acum vorbeti?
Fr a-i ntoarce faa, Iakukin privea cu coada
ochiului la Voronov. Se grbovise, capul i intrase
adnc ntre umeri i prea c mbtrnise mult dintr-o dat.
Vorbete, te rog, te-ascult! spuse linitit
Voronov.
Da, e adevrat, am fost n legtur cu gestapoul ncepu Iakukin. Dar numai n calitate de
fotograf... Nu m lsau n pace... Cnd refuzam s
fotografiez cadavrele sovieticilor mpucai, m
ameninau cu moartea... Din cauza asta, n ora unii
ncepuser s m considere trdtor! Am suferit
ngrozitor, dar n-am putut scpa de gestapou... i-atunci cnd ai venit dumneavoastr, am crezut c
acest comar s-a sfrit pentru totdeauna. De aceea
am nceput s v ajut att de activ... Da, m-am strduit s capt ncrederea dumneavoastr. Mi se prea c, demascnd din toate puterile meie pe dumani, voi reui s obin aceast ncredere... Adevrat, eu am ters numele trdtorului de sub pat...
Era numele meu.
i asta-i tot ce ai de spus? ntreb Voronov.
Tot rspunse Iakukin.
Eti sigur c-i absolut tot, pn la sfrit? ntreb Voronov, subliniind ultimul cuvnt.
Da, pn la sfrit. n ce privete otrava... mi-a
dat-o Kurt Meyer, de mil... dac partizanii m-ar fi
considerat trdtor, eu n-a fi putut s-mi dovedesc
nevinovia.
i-acum cinci minute i s-a prut c n-o s
poi face lucrul acesta?
Iakukin ridic mna speriat:
Nu, nu, cum se poate?!
i totui mi-ai cerut batista... Ei bine spuse
Voronov, lsndu-i impresia c-l crede explicaiile pe care mi le-ai dat au destul logic.
Uurat, Iakukin se ls pe speteaza scaunului i,
cu dosul palmei, i terse sudoarea de pe frunte.
Stremeannoi l privea cu curiozitate.
423

Iat c s-a deschis tainia gndi el i, fr s


vrea, se uit la Voronov.
Aplecat peste mas, maiorul l privea pe Iakukin
cu ncordare, nct Stremeannoi, surprinzndu-l, se
ntreb: De ce-l privete oare aa de struitor?
S-ar putea s mai existe nc o taini?
Dar n aceeai clip, Voronov se ridic de la locul su i, cu un gest brusc, arunc n faa lui
Iakukin o moned, sau mai bine zis o jumtate de
moned de aram valornd cinci copeici, pe care o
scoase din sertar. Vznd moneda, fotograful se trase
napoi. Sngele i fugi din obrajii congestionai i
nduii.
Ei, Iakukin, ajunge! Rolul pe care l-ai jucat
s-a sfrit! Omul care posed cealalt jumtate a
monedei se afl n camera vecin. Vrei s te confrunt cu el?
Nu, nu trebuie i Iakukin i rnji dinii
lungi i galbeni. Aveai impresia c e gata s sar i
s-l mute de beregat pe Voronov.
Tovare Stremeannoi vorbi Voronov
d-mi voie s fac prezentrile: n faa dumitale se
afl agentul gestapoului T-A-87.
Iakukin se smuci de la locul lui i se prbui neputincios peste marginea mesei.
Iat c s-a deschis i cea de-a treia taini se
gndi Stremeannoi.
Voronov se sculase de pe scaun i, cu minile n
buzunare, se opri n faa lui Iakukin:
i-acum s-mi spui ce-ai fcut cu portharta pe
care i-ai terpelit-o primarului, atunci cnd zcea
fr cunotin. tii cnd? n autobuzul pe care l-ai
aruncat n aer, cu o min anti-infanterie. n portharta aceea erau nite acte. Unele din ele se refereau la raionul fortificat.
O licrire vie i viclean nsuflei ochii stini ai
lui Iakukin. Ddu din umeri:
De ce le-a fi pstrat? Se-nelege c le-am distrus.
Nu spuse Voronov nu le-ai distrus.
Credei?
424

Snt sigur. Eti prea calculat, ca sa fi fcut


asemenea prostie. Dumneata cunoti bine preul
fotografiilor i al tablourilor... tii ct valoreaz i
actele militare, mai ales atunci cnd snt necesare
pentru operaiile care urmeaz s aib loc.
ntr-adevr, valoreaz foarte mult rosti deodat Iakukin i se chinei de parc s-ar fi pregtit
s fac un salt. Avei dreptate, le cunosc preul i
fii sigur c n-am s le dau ieftin.
i care-i preul pe care-l ceri? zmbi Voronov.
Viaa.
Nu-i promit. Nu depinde de mine. Dac vrei
s riti, n-ai dect.
Iakukin sttu cteva clipe pe gnduri. Cu ochii
mijii, privea undeva, peste capul lui Voronov.
Ei, ce s fac? Voi risca i ntinse mna spre
trepiedul aparatului fotografic. Permitei?
Ateapt! zise Voronov i, trgnd trepiedul
spre el, desfcu unul din piciorue n dou, apoi, cu
grij, scoase din eav un film fcut sul.
sta-i? ntreb el.
Da rspunse Iakukin, sprijinindu-se greoi
de mas. Pe el se vede totul foarte bine. Am fotografiat eu nsumi. Uitai-v la lumin. Originalele
snt distruse. Ca s le pstrez, era i incomod, i
primejdios.
Stremeannoi se ridic repede i privi negativul
peste umrul lui Voronov. Acesta i ddu filmul,
pe care Stremeannoi l cercet cu atenie.
Printre clieele a nenumrate ordine i rapoarte
erau cteva n care se vedea o grmad de semne i
de linii ntortocheate. Se prea c fiecare desen
difer de cellalt. Dar ochiul experimentat al lui
Stremeannoi deslui ndat c acestea snt prile
unui singur plan; probabil c Iakukin le-a fotografiat sector cu sector.
Ei, cum e? ntreb Voronov.
ngndurat, Stremeannoi rul filmul.
O s facem o copie i o s vedem mai bine
spuse el, uitndu-se la Iakukin.
425

O s fii mulumii ntri agentul. n clieele astea o s gsii multe lucruri care v vor fi
de folos.
Voronov l strig pe Anicenko, ordonndu-i s-l
ia pe arestat.
S mergem! spuse Anicenko.
Iakukin se ridic i, cu umerii adui, porni resemnat n urma ostaului.
Interesant vorbi Stremeannoi dup ce se
nchise ua. Cum o s se ntlneasc el cu agentul
pe care l-ai arestat? Se vor recunoate fr moned?
Voronov se scul i se plimb prin camer.
Da zmbi el. ntr-adevr, interesant. Numai
c nu se va ntlni cu nimeni, tovare Stremeannoi.
neleg. I-ai aezat separat.
Voronov se spri jini de marginea mesei.
Am s-i mprtesc un mare secret zise
el, de data aceasta serios. Din pcate, pe omul care
are cealalt jumtate de moned nu l-am arestat
nc. Iakukin n-a rezistat pur i simplu n faa atacului psihic. L-am dejucat. Acum, bineneles, va
trebui s aflm care au fost legturile lui i locuinele conspirative.
n clipa aceea se auzi o btaie timid n u. Voronov strig:
Intr!
Ua se deschise ncet. n prag stteau Kolea i
Vitea, ciufulii i obosii.
Noi am vrea s plecm! zise Kolea.
Voronov le fcu semn cu mna:
Intrai, intrai i stai puin jos!
Bieii intrar i se aezar stngaci pe taburetul
pe care sttuse Iakukin. Stremeannoi i privea cu
o vdit nemulumire. De ce au venit tocmai acum
bieaii acetia cnd ncepuse o discuie serioas?
Ce nevoie avea Voronov de ei? Mai bine i trimitea acas, dect s-i piard vremea. Dar Voronov
era foarte preocupat de copii.
426

Ei, ct pe-aci s ne stricai toat treaba! li se


adres el, sever. De ce v-ai bgat n subsolul la?
Asta v-ntreb!
Am cutat tablourile rspunse Kolea.
i le-am gsit complet Vitea.
Voronov i desfcu braele n lturi:
Despre faptul c erau acolo, Anicenko mi
raportase nc n cursul zilei! Iar btrnelul acesta
blnd ar fi putut s v mpute. Sntei doar cercetai cu experien! Se poate?
Ei, cercetai! zmbi Stremeannoi. Las-i s
plece acas, tovare Voronov! Haide, nu mai ine
lecii de moral unor nci.
Ia descheiai-v paltoanele zise Voronov
i artai ce fel de nci sntei voi!
Cnd Stremeannoi vzu decoraiile strlucind pe
pieptul copiilor, i desfcu larg braele.
Aadar, voi sntei! exclam el. Am auzit
multe isprvi de-ale voastre! Care dintre voi este
Ohotnikov?
Eu rspunse Kolea, zmbind cu toat gura.
Locotenent-colonelul acesta nalt i se prea deosebit de simpatic.
Kolea, am pentru tine o veste important:
vorbi Stremeannoi. Astzi a fost decorat tatl tu.
A acionat cu succes n cercetarea raionului fortificat. Grupa lui a adus o ,,limb! Scrie-i o scrisoare! Neaprat s-i scrii... Auzi?
Am s-i scriu! zise Kolea, dar inima lui era
nelinitit. Ct de mult ar fi vrut s fie alturi de tatl lui, s-l vad n fiecare zi, s-l ajute la nevoie...
i-acum, biei, putei pleca spuse Voronov.
Dar Vitea, care tot timpul se lsa de pe un picior
pe altul, rosti cu glas plngre:
Tovare ef! Spunei-i v rog Klavdiei Feodorovna s nu ne certe!
Rugmintea era att de neateptat, nct Stremeannoi se ls cu pieptul peste mas, rznd n
hohote.
Ei, ce i-am spus? Copii!... Adevrai copii!
427

Kolea se nfurie i, pe neobservate, ii trase lui


Vitea un ghiont zdra vn.
Mare prost mai eti, m! opti el.
Voronov rmase ns serios.
Am s-i spun directoarei voastre c v-ai purtat vitejete i liniti el dar cu o singur condiie, copii. Tcu puin, apoi continu: De azi nainte s v ocupai de un singur lucru: de nvtur!
i-acum, hai s vedem tablourile.
Snt aici?! se mir Stremeannoi i ddu nciudat din mn. La drept vorbind, i eu m-am strduit
s le gsesc! Mi-ai luat-o nainte, Voronov! Mi-ai
luat-o nainte! Ei, s mergem cci n curnd va trebui s plecm mai departe.
Peste o jumtate de or, copiii se ntoarser
acas. Aa a luat sfrit operaia K.V., i asta a
fost ultima misiune militar la care au participat
Kolea i Vitea.
...Au trecut ani de-atunci. Kolea, Vitea i Maia au
crescut, dar au pstrat pentru totdeauna n amintirea lor acele zile... n ncercri grele s-a nscut
prietenia lor...
i-n inimi au pstrat toat viaa deviza: ,,S crezi
n tovarul tu, s nu-l prseti n clipe grele, s
lupi pentru el.!
S crezi!... S lupi!... S nvingi!...
19581960

428

CUPRINS

Capitolul I
Execuia din pia
Capitolul II
Noaptea
Capitolul III
Urmrirea
Capitolul IV
n casa lui Nikita Borzov
Capitolul V
O zi grea
Capitolul VI
Noi ncercri
Capitolul VII
Se ncurc iele...
Capitolul VIII
O convorbire secret
Capitolul IX
Fuga
Capitolul X
Locuina conspirativ
Capitolul XI
O nou ncercare
Capitolul XII
n cutarea unei soluii
Capitolul XIII
Lagrul OST-24
Capitolul XIV
n cercetare
Capitolul XV
O misiune important
429

7
12
23
31
41
47
57
73
83
95
100
117
125
132
141

Capitolul XVI
Din nou T-A-87
Capitolul XVII
Un mar anevoios
Capitolul XVIII
Un joc primejdios
Capitolul XIX
n misiune
Capitolul XX
Planul evadrii
Capitolul XXI
La drum
Capitolul XXII
Vitea acioneaz
Capitolul XXIII
Kolea, in-te bine!
Capitolul XXIV
Prieten sau duman?
Capitolul XXV
O ntlnire neobinuit
234
Capitolul XXVI
Secretul lzii ferecate
Capitolul XXVII
Misiunea trebuie ndeplinit
Capitolul XXVIII
O lupt grea
Capitolul XXIX
i acum la treab!
Capitolul XXX
Puterea prieteniei
Capitolul XXXI
Ateapt cu ncredere!
Capitolul XXXII
ntimplri de demult
Capitolul XXXIII
Lovitura de pe Seima
Capitolul XXXIV
ntoarcerea
Capitolul XXXV
Din nou lada ferecat
430

158
165
179
182
187
193
205
215
227

246
250
256
272
284
290
300
306
318
331

Capitolul XXXVI
Lagrul de prizonieri OST24
Capitolul XXXVII
Doi ostai
Capitolul XXXVIII
Evenimentele se precipit
Capitolul XXXIX
O veste neateptat
Capitolul XL
ntlnirea
Capitolul XLI
Taina
Capitolul XLII
Morozov primete vizitatori
Capitolul XLIII
ncep cercetrile
Capitolul XLIV
Ruinele de pe deal
Capitolul XLV
nc un mister
Capitolul XLVI
Operaia K.V.
Capitolul XLVII
Eroii se despart

330
345
347
353
357
369
377
384
386
397
401
414

Redactor responsabil: Alexandrina mpu


Tehnoredactor: Constana Vulcnescu
Dat la cules 19.11.1962. Bun de tipar 14.01.1963.
Aprut 1963. Comanda nr. 5703. Tiraj 40.160. Broate 38 100 + Legate 2060. Hrtie tipar de 50 g/m2,
540X840/16. Coli editoriale 22. Coli de tipar 27.
A.T. 963. C.Z, pentru bibliotecile mici 8AR.
Tiparul executat sub comanda nr. 21.195 la Combinatul
Poligrafic Casa Scnteii, Piaa Scnteii
nr. 1, Bucureti R.P.R.
____________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________

______________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________________

431

432