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Los fenómenos magnéticos fueron conocidos por los antiguos griegos.

Se dice
que por primera vez se observaron en la ciudad de Magnesia del
Meandro en Asia Menor, de ahí el término magnetismo. Sabían que ciertas
piedras atraían el hierro, y que los trocitos de hierro atraídos atraían a su vez a
otros. Estas se denominaron imanes naturales.
El primer filósofo que estudió el fenómeno del magnetismo fue Tales de Mileto,
filósofo griego que vivió entre 625 a. C. y 545 a. C. En China, la primera
referencia a este fenómeno se encuentra en un manuscrito del siglo IV a. C.
titulado Libro del amo del valle del diablo: «La magnetita atrae al hierro hacia
sí o es atraída por éste». La primera mención sobre la atracción de una aguja
aparece en un trabajo realizado entre los años 20 y 100 de nuestra era: «La
magnetita atrae a la aguja».
El científico Shen Kua (1031-1095) escribió sobre la brújula de aguja magnética
y mejoró la precisión en la navegación empleando el concepto astronómico del
norte absoluto. Hacia el siglo XII los chinos ya habían desarrollado la técnica lo
suficiente como para utilizar la brújula para mejorar la navegación. Alexander
Neckham fue el primer europeo en conseguir desarrollar esta técnica en 1187.
Peter Peregrinus de Maricourt, fue un estudioso francés del siglo XIII que realizó
experimentos sobre magnetismo y escribió el primer tratado existente para las
propiedades de imanes. Su trabajo se destaca por la primera discusión
detallada de una brújula. El cosmógrafo español Martín Cortés de Albacar,
formado en Zaragoza y en la escuela de pilotos de Cádiz, descubrió y situó
el polo magnético en Groenlandia en 1551 para los navegantes españoles e
ingleses (su libro fue traducido y muy reimpreso en Inglaterra) facilitando así
considerablemente la navegación. Galileo Galilei y su amigo Francesco
Sagredo se interesaron en el magnetismo engastando un buen trozo de roca
magnética de más de kilo y medio en un bello artilugio de madera;
la magnetita se disponía de tal manera que, a modo de imán, atraía una bola
de hierro de casi cuatro kilos de peso; pero la falta de aplicaciones prácticas y
económicas del invento desalentó más experimentación por parte de estos
destacados científicos italianos. En 1600 el médico y físico William
Gilbert publicó en Londres su obra De magnete, magneticisque corporibus, et
de magno magnete tellure; Physiologia noua, plurimis & argumentis, &
experimentis demostrata ("Sobre el imán y los cuerpos magnéticos y sobre el
gran imán la Tierra"), para abreviar citado como De magnete, que estableció
las bases del estudio profundo del magnetismo consignando las características
y tipologías de los imanes y realizando todo tipo de experimentos
cuidadosamente descritos. Observó que la máxima atracción ejercida por los
imanes sobre los trozos de hierro se realizaba siempre en las zonas llamadas
"polos" del imán. Clasificó los materiales en conductores y aislantes e ideó el
primer electroscopio. Descubrió la imantación por influencia y fue el primero en
apercibir que la imantación del hierro se pierde al calentarlo al rojo. Estudió la

Einstein usó estas leyes para comprobar su teoría de la relatividad especial. El conocimiento del magnetismo se mantuvo limitado a los imanes hasta que en 1820 Hans Christian Ørsted. descubrió que un hilo conductor sobre el que circulaba una corriente que ejercía una perturbación magnética a su alrededor. Muchos otros experimentos siguieron con André-Marie Ampère. profesor de la Universidad de Copenhague. Unificó el magnetismo y la electricidad en un solo campo.inclinación de una aguja magnética concluyendo que la Tierra se comporta como un gran imán. Carl Friedrich Gauss. En 1905. . Michael Faraday y otros que encontraron vínculos entre el magnetismo y la electricidad. James Clerk Maxwell sintetizó y explicó estas observaciones en sus ecuaciones de Maxwell. en el proceso mostró que la electricidad y el magnetismo estaban fundamentalmente vinculadas. que llegaba a poder mover una aguja magnética situada en ese entorno. el electromagnetismo.