You are on page 1of 82

Regalos mgicos

Captulo Uno
Estaba a diez metros de la puerta de Cutting Edge investigaciones, cuando o sonar el telfono
en el interior. Por desgracia, la llave de la puerta estaba en el bolsillo de mi sudadera que, por el
momento, estaba llena del limo color rosa plido que goteaba de los tentculos que descansa
sobre mis hombros.
Los tentculos pesaban unos treinta kilos y a mis hombros realmente no les gustaban.
Detrs de m, Andrea, mi mejor amiga y socia en la resolucin de delitos, movi la masa bulbosa
de carne que era el resto de la criatura recolocndola. El telfono.
-Ya lo oigo-. Saqu lo que pude de mi bolsillo, pero todo estaba pegoteado de lodo. Una
humedad fra se desliz a travs de mis dedos. Ew.
-Kate, podra ser un cliente.
-Estoy tratando de encontrar la llave.
Los clientes significaban dinero y el dinero era escaso. Cutting Edge haba abierto sus puertas
haca tres meses, y aunque nos iba llegando un goteo de trabajos bien remunerados, la mayora
de ellos no lo estaban. A pesar de la buena recomendacin de la Guardia Roja, los guardias de
seguridad de primera clase de la ciudad, los clientes no estaban derribando nuestra puerta en una
carrera por contratarnos.
Nuestro mundo era asolado por olas mgicas. Nos inundaban de forma aleatoria, sofocaba la
tecnologa y dejaba monstruos a su paso. En un momento haba magos renegados escupiendo
bolas de fuego y relmpagos y al siguiente la magia se desvaneca, los policas levantaban sus
armas de fuego de nuevo en funcionamiento, y les decan a los magos que bajasen sus juguetes
intiles.
Lamentablemente las consecuencias de las olas mgicas no siempre desaparecan con ellas, y
Atlanta, por necesidad, haba dado lugar a muchas organizaciones para hacer frente a la magia de
materiales peligrosos. Todas ellas haban estado en el negocio mucho ms tiempo que nosotras,
la polica, el Gremio de mercenarios, una gran cantidad de empresas privadas, y el gran gorila, la
Orden de los caballeros de la ayuda Misericordiosa. La Orden y sus caballeros haban hecho suya
la misin de proteger la humanidad contra todas las amenazas y as lo hacan, en sus trminos.
Tanto Andrea como yo habamos trabajado para la Orden algn tiempo y ambas la habamos
dejado en circunstancias poco amistosas. Nuestra reputacin no era estelar, as que cuando
conseguamos un trabajo era porque todos los dems en la ciudad ya lo haban rechazado.
Estbamos convirtindonos rpidamente en el ltimo recurso del negocio en Atlanta. Sin embargo,
cada trabajo exitoso era una marca positiva junto a nuestro nombre.
El telfono segua sonando insistentemente.
Nuestro ltimo trabajo haba llegado por cortesa de la Asociacin de vecinos de Acres verdes,
ellos se haban presentado en la puerta esta maana, afirmando que una medusa gigante vagaba
levitando por su barrio y que si podamos ir a atraparla porque se estaba comiendo los gatos
locales.
Al parecer, la medusa translcida estaba flotando con los restos de gato a medio digerir en su
interior, y los nios del barrio estaban muy inquietos. La polica les haba dicho que no era una

prioridad, ya que la medusa no se haba comido a ningn ser humano y el Gremio de mercenarios
no se deshara de ella por menos de mil dlares. La Asociacin de Propietarios nos ofreci
doscientos dlares. Nadie en su sano juicio hara el trabajo a ese precio.
Nos haba llevado todo el condenado da. Y ahora tenamos que deshacernos adecuadamente
de la maldita cosa, porque tratar con cadveres de criaturas mgicas era como jugar a la ruleta
rusa. A veces, no pasaba nada, y en otras ocasiones el cadver haca cosas divertidas, como
descomponerse en un charco de protoplasma carnvoro o eclosionar en sanguijuelas chupasangre
de un pie de largo.
El peso de la medusa desapareci de repente de mis hombros. Busqu en mi bolsillo y mis
dedos se deslizaron contra el fro metal. Saqu la llave fuera, la met en la cerradura y abr la
pesada puerta blindada. Aj! Victoria.
Me lanc por la puerta e hice una pausa junto al telfono. Llegu a un segundo demasiado tarde
y el contestador automtico se encendi. Kate-, dijo la voz de Jim. -Levanta el telfono.
Me apart del telfono como si ardiera. Saba exactamente de lo que trataba la llamada y no
quera saber nada de eso.
-Kate, s que ests ah.
-No, no lo soy-, le dije.
-Vas a tener que lidiar con ello tarde o temprano.
Negu con la cabeza. -No, no tengo que hacerlo.
-Llmame-. Jim colg el telfono.
Me volv hacia la puerta y vi a Andrea atravesarla. Detrs de ella, la medusa se escurri por la
puerta por su cuenta. Parpade. La medusa sigui entrando, me volv y vi a Curran llevndola en
brazos, como si la masa de 300 libras de la carne no fuera ms pesada que un plato de tortitas.
Era bueno que fuese el Seor de las Bestias.
-A dnde?-, pregunt.
-Al cuarto de atrs-, dijo Andrea. -Aqu, te lo mostrar.
Los segu y observ a Curran empaquetar a la medusa en el contenedor de desechos biolgicos.
Desliz la tapa en su lugar, cerr las pinzas, y cubri la distancia entre nosotros. Puse mis
brazos viscosos aparte para evitar que el lodo lo manchase, se inclin y bes al Seor de las
Bestias. Saba a pasta de dientes y a Curran, y la sensacin de sus labios sobre los mos me hizo
olvidar el mal da, las facturas, a los clientes, y los dos litros de baba de mi ropa mojada.
El beso dur slo un par de segundos, pero bien podra haber sido una hora, porque cuando nos
separamos, sent que haba vuelto a casa, dejando todos mis problemas atrs.
-Hola-, dijo. Sus ojos grises me sonrean.
-Hola.
Detrs de l, Andrea puso los ojos en blanco.
-Qu pasa?-, le pregunt.
Curran casi nunca vena a visitar mi oficina, particularmente de noche. Odiaba Atlanta con todo
el fuego de una supernova. Yo no tena nada en contra de Atlanta, en la teora estaba medio
erosionada por las olas mgicas y se quemaba mucho pero no haba multitudes.

Cuando mi da de trabajo terminaba no me quedaba. Me diriga directamente a la Fortaleza,


donde la Manada de cambiaformas de Atlanta y Su Majestad peluda residan.
-Pens que podiamos ir a cenar-, dijo. -Ha pasado bastante tiempo desde la ltima vez que
hemos salido.
Tcnicamente nunca habamos salido a cenar. Oh, habamos comido juntos en la ciudad pero
por lo general era accidental y la mayora de aquellos momentos incorporaban a otras personas y
con frecuencia terminaba en un incidente violento.
-Cul es la ocasin?
Las cejas rubias de Curran se juntaron. -Tiene que haber una ocasin especial para que te
lleve a cenar?
S. -No.
l se inclin hacia m. -Te he extraado y me cans de esperar a que vuelvas a casa. Ven a
comer algo conmigo.
Tomar un bocado sonaba celestial, salvo que dejaba tirada a Andrea. -Tengo que esperar a que
riesgo biolgico venga a recoger a la medusa.
-Yo lo har!-, se ofreci Andrea. -Ve, no es necesario que las dos esperemos sentadas aqu.
Tengo algunas cosas que necesito arreglar de todos modos.
Dud.
-Puedo firmar los formularios tan bien como t-, me inform Andrea. -Y mi firma no se parece a
los araazos de un pollo borracho en la tierra.
-Mi firma est muy bien, muchas gracias.
-S, s. Id a pasar un buen rato.
-Necesito una ducha-, le dije a Curran. -Te veo en diez minutos.

Era viernes, las ocho en una clida noche de primavera, mi pelo estaba peinado, mi ropa limpia y
libre de barro, e iba a salir con el Seor de las Bestias. Curran conduca. Lo haca con mucho
cuidado, para concentrarse en la carretera. Tena la sensacin de que haba aprendido a conducir
cuando fuera mayor. Yo tambin conduca con cuidado, sobre todo porque esperaba que el coche
me fallase en cualquier momento.
Ech un vistazo a Curran en el asiento del conductor. Incluso en reposo, como ahora, relajado y
conduciendo, emanaba una especie de espiral de energia. Haba sido construido para matar, su
cuerpo era una mezcla de msculos duros, potentes y flexibles y algo en su constitucin
telegrafiaba un potencial impresionante para la violencia y el derecho a usarla. Pareca que
ocupaba un espacio mucho ms grande del que su cuerpo requera y que era imposible de
ignorar. En el pasado haba utilizado esa promesa de violencia para asustarme, as que yo me
haba burlado de l hasta que uno de los dos saltaba. Ahora slo la aceptaba, de la misma forma
en que aceptaba mi necesidad de dormir con un arma de debajo de mi cama.
Curran me sorprendi mirndolo. Dobl los abultados msculos tallados en sus brazos, y me
gui un ojo. -Hey baby.
Solt una carcajada. -Entonces, a dnde vamos?

-Al Arirang-, dijo Curran. -Es un agradable lugar Coreano, Kate. Tienen unas parrillas de carbn
en las mesas. Te traen la carne y la cocinas como quieras.
Me lo figuraba. Siguiendo sus propios gustos. Curran slo coma carne, Salpicado con algn
postre de vez en cuando. -Eso estba bien para m, pero qu va a comer su vegetariana
Majestad?
Curran me dio una mirada plana. En su lugar siempre puedo conducir a una hamburguesera.
-Oh, as que tiraras una hamburguesa en mi garganta y esperaras que saltase al asiento de
atrs?
l sonri. -Podemos hacerlo en el asiento delantero si lo prefieres. O en el cap del coche.
-No voy a hacerlo en el cap del coche.
-Es que o te atreves?
Por qu yo?
-Kate?
-Mantenga la mente en la carretera, Su pilosidad.
Pasamos la ciudad retorcida por la magia, maltratada y golpeada, pero en pie. La noche se trag
las ruinas, ocultando las tristes laminas de los, una vez, poderosos y altos edificios. Nuevas casas
flanqueaban las calles, construidas a mano con madera, piedra y ladrillo para soportar las
mandbulas de la magia.
Baj la ventanilla y dej que la noche flotara en el coche, olor a primavera y un toque de humo
de la madera de un incendio lejano. En algn lugar un perro solitario ladraba por puro
aburrimiento, cada tramo marcada por una larga pausa, probablemente para ver si sus
propietarios lo dejaban entrar.
Diez minutos ms tarde nos detuvimos en un largo aparcamiento vaco, custodiado por los viejos
edificios de oficinas en los que hoy en da se encuentran las tiendas asiticas. Un edificio de
piedra tpica con grandes ventanales a pie de calle se sentaba al final marcado por un cartel que
deca Arirang.
-Este es el lugar?
-Mmm-, dijo Curran.
-Pens que habas dicho que era un restaurante coreano-. Por alguna razn esperaba una casa
hanok con un techo curvo de baldosas y un amplio porche.
-Lo es.
-Parece que Western Sizzlin-. De hecho, era probable que soliera ser un Western Sizzlin.
-Vas a confiar en m? Es un lugar bonito...-. Curran fren, y el Jeep de la Manada se detuvo
con un chirrido.
Dos vampiros esquelticos se sentaban en la parte delantera del restaurante, atados a la
barandilla de los caballos con cadenas enrolladas en sus cuellos. Plidos, sin pelo, secos como
cuero desigual, los no-muertos nos miraron con locos ojos brillantes. La muerte les haba robado
su consciencia y voluntad, dejando atrs carcasas sin sentido, impulsadas slo por la sed de
sangre. Por su cuenta, los chupasangres masacraran a todo lo vivo y seguiran matando hasta
que no quedaba nada que respirase. Sus mentes vacas los haca un vehculo perfecto para los
nigromantes, que telepticamente los navegaban como a coches teledirigidos.

Curran mir a los muertos vivientes a travs del parabrisas. El noventa por ciento de los
vampiros perteneca a la Nacin, un hbrido extrao entre una corporacin y un instituto de
investigacin. Ambos desprecibamos a la Nacin y todo lo que representaba.
No me pude resistir. -Pens que habas dicho que era un sitio agradable.
Se ech hacia atrs, agarr el volante y dej escapar un gruido de largo, -Grrr.
Me re entre dientes.
-Quin diablos se detiene en un restaurante mientras se navega?- Curran apret el volante un
poco. Hizo un ruido gimiendo.
Me encog de hombros. -Tal vez los navegantes tenan hambre.
Me dirigi una mirada extraa. -Estn muy lejos del Casino, eso significa que estn de patrulla.
-Crees qu de repente se van a poner a comer algo?
-Curran, haz caso omiso de los malditos chupasangres. De todos modos vamos a tener una cita.
Pareca que quera matar a alguien.
El mundo parpade. La magia nos inund como un tsunami invisible. El letrero de nen encima
del restaurante se marchit y un smbolo ms grande azul brillante hecho de vidrio soplado a
mano y lleno de aire cargado se encendi encima de l.
Estir la mano y apret la mano de Curran. -Vamos, t, yo y un plato de carne apenas
chamuscada, ser muy bueno. Si vemos a los navegantes, puedes rerte de la forma en que
sostienen sus palillos.
Nos bajamos del coche y nos dirigimos hacia el interior. Los chupasangres nos miraron al
unsono, con los ojos como dos brasas ardientes enterradas bajo las cenizas de un fuego que se
apagaba. Sent sus mentes, dos puntitos calientes de dolor contenidas de forma segura por las
voluntades de los navegantes. Un desliz y las brasas se encenderan como el fuego que todo lo
consume. Los vampiros nunca conocan la saciedad. Ellos nunca se llenaban, nunca dejaban de
matar, y si se les dejasen sueltos, ahogaran al mundo en sangre y moriran de hambre hasta que
ya no quedaba nada que matar.
Las cadenas no los detendran, los eslabones eran de cinco milmetros de espesor en el mejor
de los casos. Una cadena como la que sujetara a un perro grande. Un vampiro que se liberase ni
la notara, pero el pblico en general se senta mejor si los chupasangres estaban encadenados,
por lo que obligaban a los navegantes a sujetarlos.
Pasamos junto a los vampiros y entramos en el restaurante.
El interior de Arirang era tenue. Lmparas feericas brillaba con una luz suave en las paredes, ya
que el aire cargado dentro de sus tubos de vidrio de colores reaccionaba con la magia. Cada
lampata haba sido soplada a mano con una forma hermosa: un brillante dragn azul, una tortuga
verde esmeralda, un pez de color prpura, un perro de color turquesa robusto con un cuerno de
unicornio. Los reservados se alineaban en las paredes, sus mesas eran simples rectngulos de
madera. En el centro de la sala cuatro grandes mesas redondas tenan incorporadas parrillas de
carbn bajo una campana de metal.
El restaurante estaba medio lleno. Los dos reservados a nuestra derecha estaban ocupados, la
primera por una pareja joven, un hombre de pelo negro y una mujer rubia, ambos en la veintena, y
el segundo por dos hombres de mediana edad. La pareja ms joven conversaba en voz baja.
Buena ropa, relajados e informales, bien arreglados. Diez a uno a que estos eran los navegantes

que haban aparcado a los chupasangres enfrente. El Casino tena siete maestros de los muertos
y los conoca de vista a todos.
No reconoc al hombre o la mujer. Cualquiera de estos dos estaba de visita desde fuera de la
ciudad o eran jornaleros de nivel superior.
Los dos tos mayores de edad en la cabina de al lado estaban armados. El ms prximo llevaba
una espada corta, que haba puesto en el asiento de al lado. Cuando su amigo tom el salero, la
sudadera abraz un arma en su funda del costado.
Ms all de los hombres en la esquina derecha, cuatro mujeres en sus treinta aos se rean
demasiado fuerte, probablemente borrachas. En el otro lado una familia con dos hijas
adolescentes cocinaban sus alimentos en la parrilla. La nia mayor se vea un poco como Julie, mi
protegida. Dos mujeres de negocios, otra familia con un nio pequeo, y una pareja de ancianos
completaban los clientes. No haba amenazas.
El aire se arremolinaba con el delicioso aroma de la carne cocinada a fuego abierto, salteado de
ajo y especias dulces. Mi boca se hizo agua. No haba comido nada desde esta maana cuando le
cog un poco de pan a un vendedor ambulante. Me dola el estmago.
Un camarero con unos pantalones lisos negros y una camiseta negra nos llev a una mesa en el
centro de la sala. Curran y yo tomamos las sillas una frente a otra - podamos ver la puerta de
atrs y tena una bonita vista de la entrada principal. Pedimos t caliente. Treinta segundos ms
tarde vinieron con un bote de palitos.
-Hambre?- Pregunt Curran.
-Muerta de hambre.
-Plato combinado para cuatro personas-, orden Curran.
Su hambre y mi hambre eran dos cosas diferentes.
El camarero se fue.
Curran sonri. Era una sonrisa feliz y genuina que lo catapult al territorio del atractivo
irresistible. No sonrea muy a menudo en pblico. Esa sonrisa ntima usualmente estaba
reservada para momentos de intimidad cuando nos quedbamos solos.
Estir la mano, tir de la cinta de mi trenza todava hmeda, y deslic mis dedos a travs de ella,
desenredando el pelo. La mirada Curran se haba enganchado a mis manos. Se centr en los
dedos como un gato sobre un pedazo de papel tirado por una cuerda. Negu con la cabeza y el
pelo me cay sobre los hombros en una onda larga y oscura. Ah vamos. Ahora los dos
estbamos siendo ntimos en pblico.
Chispas diminutas de oro bailaba en los iris de Curran. Estaba pensando en cosas sucias y el
borde impo en su sonrisa me hizo querer deslizarme junto a l y tocarlo.
Tenamos que esperar. Estaba bastante segura de que tener sexo caliente en el suelo del
Arirang nos reportara una prohibicin de por vida. Por otra parte, podra valer la pena.
Levant mi t en un brindis. -Por nuestra cita.
Levant su copa y las chocamos suavemente una contra la otra.
-Entonces, cmo te fue hoy?-, me pregunt.
-Primero, me persigui una medusa gigante por los suburbios. Luego discut con riesgo biolgico
para que vinieran a recogerla porque deca que era un tema de Caza y Pesca. Entonces llam a

Caza y Pesca y tuvimos una llamada a tres con Biohazard, luego me puse a escuchar a los otros
dos discutir e insultarse. Se pusieron muy creativos.
-Entonces Jim te llam-, dijo Curran.
Hice una mueca. -S. Eso tambin.
-Hay alguna razn en particular para que ests evitando a nuestro jefe de seguridad?- pregunt
Curran.
-Te acuerdas de que mi ta mat al jefe del Gremio de mercenarios?
-No es algo de lo que uno se olvidara-, dijo.
-Ellos todava est peleando sobre quin se har cargo.
Curran me mir. -Eso no fue hace cinco meses?
-Eso justo dije yo. Por un lado estn los mercenarios veteranos, que tienen experiencia. En el
otro lado est el personal de apoyo. Ambos grupos tienen aproximadamente la misma proporcin
en el Gremio, como resultado de la voluntad de Salomn y se odian entre s. Se estn acercando
a las amenazas de muerte, por lo que estn realizando algn tipo de arbitraje final para decidir
quin est a cargo.
-Salvo que estn estancados-, adivinado Curran.
-S, lo estn. Al parecer, Jim cree que yo tengo que romper ese empate.
El fundador del Gremio, ahora muerto, era un cambiaformas en el armario. Dej el veinte por
ciento del Gremio a la Manada. Mientras el Gremio de Mercenarios se mantuviera estancado,
nadie iba a cobrar y los alfas de la Manada quera que la fuente de ingresos comenzara a fluir de
nuevo. Ellos presionaban a Jim, y Jim ejerca presin sobre m.
Llevaba bastantes aos en el Gremio como para ser vista como una veterana. Jim tena
bastantes aos tambin, pero a diferencia de m, l se daba el lujo de mantener su identidad
semiprivada. La mayora de los mercenarios no saban que l estaba en la cpula de la Manada.
Yo no tena privacidad. Era la consorte de la Manada. Era el precio que pagaba por estar con
Curran, pero no me tena que gustar.
Su Majestad beba su t. -No quieres solucionar el conflicto?
-Preferira comer tierra. Est entre Mark y los veteranos encabezados por los cuatro jinetes, y se
desprecian los unos a los otros. No estn interesados en llegar a un consenso. Slo quieren
insultarse el uno al otro sobre una mesa de conferencias.
Una luz malvada brill en sus ojos. -Siempre se puede recurrir al plan b.
-Reducirlos a todos a una masa sanguinolenta hasta que se callen y cooperen?
-Exactamente.
Me hara sentir mejor. -Siempre podra hacerlo a tu manera.
Curran enarc las cejas rubias. -Rugir hasta que todos se hicieran pis?
Una sombra de satisfaccin parpade en su rostro y desapareci, sustituida por inocencia. -Eso
es mentira. Soy perfectamente razonable y casi nunca rujo. Ni siquiera recuerdo lo que se siente a
golpear algunas cabezas juntas.
El Seor de las Bestias de Atlanta, un monarca suave e ilustrado. -Cmo procedera usted, Su
Majestad.

Se le abri otra sonrisa.


El hombre nigromante en la cabina de nuestro lado se agach debajo de la mesa y sac una
caja rectangular de palo de rosa. Diez a uno a que haba una pieza de joyera en el interior.
Seal con la cabeza en el Curran. -Tu turno. Cmo te fue el da?
-Liado y lleno de mierda estpida que no quera tratar.
La mujer rubia abri la caja. Sus ojos se iluminaron.
-Las ratas estn teniendo algn tipo de disputa interna por algunos apartamentos que han
comprado.
Me llev todo el da desenredarlo-. Los hombros de Curran se encogieron.
La mujer sac un collar de oro de la caja. De una pulgada y media de ancho era un collar
segmentado de oro plido, que brillaba a la luz de las lmparas feericas.
Nos serv ms t. -Pero prevaleciste.
-Por supuesto-. Curran bebi de su vaso. Ya sabes, podramos pasar la noche en la ciudad
esta noche.
-Por qu?
-Porque de esa manera no tendra que conducir durante una hora hasta llegar a la Fortaleza
antes de que pudiramos perder el tiempo.
Jeh.
Un grito me trajo de nuevo a la realidad. En el reservado, la nigromante rubia agarr el collar, sin
aliento. El hombre la mir, su rostro era una mscara de terror. La mujer agarr su cuello,
arrancndose la carne. Con un estallido seco, le rompi el cuello y cay al suelo. El hombre se
hecho al suelo, tirando del collar. -Amanda! Oh, Dios mo!
Junto a l dos pares de ojos de vampiro rojo nos miraban por la ventana.
Oh, mierda. Saqu a Asesina de la vaina de mi espalda. Al detectar a los no-muertos, la hoja del
plido sable encantado transpiraba enviando volutas de vapor blanco al aire.
El opaco resplandor carmn del vampiro estall en vivo escarlata. Mierda. El restaurante acaba
de actualizar su men con carne humana fresca.
La carne herva sobre los brazos de Curran. Sus huesos crecieron, sus msculos se retorcieron
como cuerdas, la piel brot y envain su nuevo cuerpo. Enormes garras se deslizaron de los
dedos nuevos de Curran.
Fuera los vampiros se levantaron de sus caderas.
Curran se puso de pie a mi lado, cerca de ocho pies de duro musculo de acero.
Agarr la empuadura de Asesina, sintiendo la confortable textura familiar. Los chupasangres
reaccionaron con un movimiento brusco, las luces brillantes, los ruidos fuertes, todo telegrafiaba
presa. Todo lo que era rpido y llamativo lo haca. La sangre por s sola no servira, no cuando
todas las mesas estaban llenas de carne cruda.
La ventana explot en una cascada de fragmentos brillantes. Los vampiros no navegados
pasaron a travs de ella, como si tuvieran alas. El chupasangre de la izquierda aterriz en la
mesa, los restos de la cadena le colgaban del cuello. El derecho se desliz hasta el suelo de
parquet pulido y choc contra una mesa dispersando las sillas.

Grit y corr hacia la izquierda, tirando de Asesina mientras corra. Curran gru y dio un
poderoso salto que cubri la mitad de la distancia a la sanguijuela.
Mi vampiro me mir. Le mir a los ojos.
Hambre.
Como mirar fijamente un antiguo abismo. Detrs de los ojos, su mente bulla, libre de la sujecin.
Yo quera llegar y aplastarla, como un insecto entre mis uas. Pero eso hara que me delatase.
Tambin podra darle a la Nacin una muestra de mi sangre con un bonito lazo en ella.
-Aqu!- gir la mueca, por lo que la luz danzante de las lmparas feericas se reflej en la
superficie de Asesina. Mira. Brilla.
La mirada del chupasangre se clav en la hoja. El vampiro se agach, como un perro antes de
un golpe, las garras de las extremidades delanteras de color amarillo se desplegaron clavndose
en las tablas. La madera se quej.
La cadena se desliz por el borde de la mase tintineando.
No haba manera de cortarle el cuello. El disco de la cadena bloqueara el golpe.
Un grito agudo de mujer cort mis tmpanos. El vampiro sise, cabeceando en direccin al
sonido.
Salt a la silla al lado de la mesa y empuj hacia un lado y hacia arriba. La hoja de asesina se
desliz entre las costillas del vampiro. La punta encontr una resistencia firme y cort a travs de
l. Golpeando el corazn.
Banzai.
El chupasangre chill. Empuj la espada desde la caja torcica hasta sus testculos, solt la
hoja, l se tambale como si estuviera ebrio, y se estrell contra el suelo, dejndose caer como un
pez fuera del agua.
A la izquierda, Curran meti sus garras a travs de la carne bajo la barbilla de su vampiro. Las
puntas de las garras sangrientas salieron de la parte posterior del cuello del chupasangre. El
vampiro se agarr a l. Curran meti la mano monstruosa ms profundamente, se apoder del
cuello del vampiro y le arranc la cabeza del cuerpo.
Fin del espectculo.
Ech la cabeza a un lado y me mir, comprobando si estaba bien. Todo dur unos cinco
segundos y se sinti como una eternidad. Estbamos los dos en una sola pieza. Exhal.
El restaurante se qued en silencio, excepto por el hombre nigromante llorando en el suelo y del
silbido ronco del vampiro convulsionando como mi sable licuado sus entraas y la hoja
absorbiendo sus nutrientes.
En la esquina un hombre sac a su nio de la trona, cogi la mano de su esposa, y sali
corriendo. Como si fuese una seal, los clientes se levantaron. Las sillas cayeron, los pies
golpearon el suelo, alguien grit.
Todos salieron por las puertas. En un abrir y cerrar de ojos el lugar estaba vaco.
Agarr a asesina y tir de ella. Se desliz del cuerpo con facilidad. Los bordes de la herida y la
sangre se haban vuelto marrn oscuro alrededor del corte. La bland y decapit al vampiro con un
fuerte golpe. Siempre debes terminar lo que empiezas.
El brazos de Curran se contrajeron, el pelaje gris fue absorbido por su brazo. Un cambiaformas
normal habra necesitado una siesta despus de cambiar de forma dos veces en tan poco tiempo,

pero Curran no segua exactamente las reglas del juego de los cambiaformas normales. Se
acerc al nigromante masculino, tir de l en posicin vertical, y lo sacudi una vez con una
expresin de profundo desprecio en su rostro. Casi poda or los dientes del tipo dentro de su
crneo como un sonajero.
-Mrame. Cntrate.
El nigromante se lo qued mirando, sus ojos anchos asombrados, su boca abierta.
Me arrodill junto a la navegante y le toqu su mueca, mantenindome lejos del cuello y del
collar de oro que llevaba. No haba pulso. El collar se sujetaba a su garganta como un lazo de oro,
su color era amarillo oscuro intenso, casi anaranjado. La piel alrededor de l era de color rojo
brillante y estaba cambiando rpidamente a prpura.
Cog su bolso, saqu la billetera y la abr. Una acreditacin de personal. Amanda Sunny, oficial
de segundo nivel. Veinte aos y muerta.
Curran se asom a la cara del oficial. -Qu ha pasado? Qu has hecho?
El hombre respir profundamente y se deshizo en lgrimas.
Curran lo solt con disgusto. Sus ojos eran de oro puro. Estaba cabreado.
Yo fui a la recepcin de azafatas y encontr el telfono. Por favor, funciona... Marcacin por
tonos. S!
Marqu el nmero de la oficina. Haba buenas probabilidades de que Andrea siguiera all.
-Cutting Edge-, dijo la voz de Andrea.
-Estoy en Arirang. Dos navegantes estaban cenando. El hombre dio a la mujer un collar de oro y
la estrangul hasta la muerte. Estoy con dos vampiros muertos y un cadver humano.
-No te muevas. Estar all en media hora.
Colgu el telfono y maqu el del Casino.
-Kate Daniels, con Ghastek. Es urgente.
-Por favor, espere-, dijo una voz femenina. El telfono qued en silencio. Yo tarareaba para m
misma y miraba la identificacin. No saba ante cul de los Maestros de los Muertos responda
Amanda, pero saba que Ghastek era el mejor de los siete que haba actualmente en la ciudad.
Tambin estaba hambriento de poder y estaba haciendo su jugada para hacerse cargo de la
oficina de la Nacin en Atlanta. l estaba muy en el centro atencin en este momento y poda
contar con una respuesta rpida.
Pas un momento. Otro.
-Qu pasa, Kate?- dijo la voz de Ghastek al telfono. Deba de haber estado haciendo algo,
porque no pudo evitar la exasperacin en su voz. -Por favor, se rpida, estoy en medio de algo.
-Tengo a una de tus jornaleras muerta, a un oficial histrico, a dos vampiros muertos, a un Seor
de las Bestias muy cabreado con las manos ensangrentadas, y a una media docena de
aterrorizados empleados de un restaurante.-Lo suficientemente rpido para ti?
La voz de Ghastek se quebr con tono enrgico. -Dnde ests?
-en el Arirang en Greenpine. Trae una unidad de descontaminacin y bolsas para cadveres.
Colgu el telfono. Nuestro camarero super las puertas y se acerc a nuestra mesa, se lo vea
verde.

El resto del personal probablemente se amontonaba apretujado en el cuarto de atrs, aterrado,


sin saber si el peligro haba pasado.
-Ya est?
Curran se volvi hacia l. -S, se acab. La Nacin vendr a limpiar el desorden. Puede traer a
todo el mundo si eso va a hacer que se sientan mejor. Les garantizamos su seguridad.
El camarero sali. Alguien grit. Un momento despus se abrieron las puertas y la gente entr:
un hombre mayor coreano, la mujer mayor que nos haba recibido, una mujer que podra ser su
hija y varios hombres y mujeres con uniformes de camareros y el chef. La mujer ms joven llevaba
a un nio. No deba de tener ms de cinco aos.
Los propietarios se amontonaron en los reservados que nos rodeaban. El chico mir a los dos
vampiros con ojos oscuros, grandes como dos cerezas.
Me sent en la silla junto a Curran. l extendi la mano y me atrajo. -Siento mucho lo de la cena.
-Est bien-.Mir a la mujer muerta. Veinte aos. Apenas haba tenido la oportunidad de vivir. Yo
haba visto muchas muertes, pero por alguna razn los ojos de Amanda en el suelo y su novio
llorando desconsoladamente sobre su cuerpo, me helaron hasta los huesos. Me apoy en Curran,
sintiendo el calor de su cuerpo a travs de mi camiseta. Estaba tan helada que realmente
necesitaba su calor.

Captulo Dos
Una caravana de todoterrenos negros entr en el aparcamiento, los motores de agua encantada
eructaban ruido. Los coches con motores mgicos no se movan muy rpido y sonaba como una
avalancha de rocas golpeando a un tren a toda velocidad, pero eran mejor que nada.
Vimos los coches a travs de la ventana rota, aparcaron en el otro extremo acabando con el
ruido, y empezaron a vomitar gente, vampiros, y bolsas para cadveres. Ghastek sali del
vehculo principal, ridculamente fuera de lugar en un cuello de tortuga negro y pantalones oscuros
a medida. Entr por la puerta, contempl la escena un segundo, y se dirigi a nosotros.
Los ojos de Curran se oscurecieron. -Te apuesto un dlar a que est viniendo hacia m para
asegurarme que no estamos en peligro.
-Esa es una apuesta de tontos.
Entre la Manada y la Nacin exista un estado de paz muy frgil. Ninguno de nosotros quera
hacer nada que pusiese en peligro eso.
La Nacin era eficiente, haba que concederles eso. Un equipo fue hacia los vampiros, otro se
dirigi al cuerpo de la mujer, un tercero hacia el abatido oficial. Dos mujeres y un hombre con traje
de negocios de lneas rectas fueron hacia el reservado donde se sentaban los propietarios.
Ghastek se acerc lo suficiente como para ser escuchado. -Quiero que quede claro: no se
trataba de un intento de mataros a cualquiera de vosotros, no se supona que los jornaleros
debieran estar aqu y el culpable ser sancionado con dureza.
Curran se encogi de hombros. -No te preocupes, Ghastek. Si esto hubiese sido un atentado, s
que hubieras trado a ms de dos vampiros.
-Qu pas?- pregunt Ghastek.
-Estaban cenando-, le dije. -Parecan felices juntos. El chico le entreg un collar que la asfixi
hasta la muerte.
-Slo para que lo entienda, Lawrence no result herido personalmente.
-No-, dijo Curran. -l estaba en shock al ver morir a su novia delante de l.
Ghastek mir por encima de la escena de nuevo, mirando como si quisiera estar en cualquier
parte menos aqu. -Una vez ms, estamos terriblemente molestos por los problemas causados.
-Viviremos-, dijo Curran.
Una de las personas se apart del cuerpo de Amanda. -El collar est adherido a su piel. No
parece haber ningn mecanismo de bloqueo. Es una banda slida de oro.
-Djalo-, dijo Ghastek. Se lo sacaremos luego.
Si yo fuera ellos, lo cortara durante la tecnologa y lo pondra en un contenedor de materiales
peligrosos.
Un hombre de mediana edad se abri paso en el interior del restaurante, seguido de una mujer
joven y un muchacho de unos siete aos que miraba a su alrededor. Mir a la mujer y tuve que
cerrar la boca con un clic. Estaba en su adolescencia, justo en el lmite entre una nia y una
mujer. Su cuerpo estaba lleno en el busto y las caderas y ms delgado que su estrecha cintura.
Sus piernas largas y delgadas la llevaban con una gracia natural. Su pelo caa de su cabeza como
una cascada que coincida exactamente con el color del oro. Si no lo supiera hubiera jurado que
era oro. Su rostro, un valo plido, era angelical. Ella me mir al pasar. Sus iris eran de un azul
profundo intenso y sus ojos eran dcadas mayores que su cara.

Era hermosa, pero no era humana. O al menos haba negociado con algo no humano para
conseguir ese cuerpo.
Curran la estaba mirando. Sus fosas nasales se abrieron un poco mientras inhalaba para captar
sus olores y sent un golpe de celos directo a mis intestinos. Bueno, eso era una novedad y no me
gustaba.
Ghastek se centr en la mujer con ese tipo de inters clnico que por lo general se le otorga a un
insecto extrao. -Ah vienen los afligidos padres. Los he visto antes.
-Es su hermana?-, pregunt.
-No, esa es la seora Sunny, su madre. El nio es el hermano de Amanda.
No eran humanos.
El hombre de mediana edad, vio a la navegante, cuyo cuerpo haba sido cargado por la Nacin
en la camilla. -Amanda! Jesucristo, Amanda! Bebe!
-No!- Grit la mujer.
El se lanz a Amanda. -Oh, Dios mo. Oh, Dios mo.
La mujer de pelo dorado fue tras l con el nio a cuestas. -No te acerques a ella!
El hombre tom la mano de Amanda. La banda de oro del collar se abri. Una suave luz
misteriosa se encendi en el collar de oro resplandeciente.
-Oh, Di- el padre de Amanda se qued en silencio a media palabra, paralizado por el collar.
Su mano avanz hacia l.
-Detengase!- ladr Curran. El hombre se qued inmvil, detenido por la autoridad de esa voz
inconfundible.
Yo ya estaba en movimiento.
La mujer dorada pas junto a l, arranc el collar del cuello de Amanda, se gir, y se lo puso en
la garganta al nio. La banda de oro encerr el cuello del nio, adhirindose a su piel. Lo perd por
medio segundo.
El nio se qued boquiabierto. Su padre neg con la cabeza, como si despertara de un sueo.
La mujer rubia me mir con ojos viejos y sonri.

-Ha perdido la cabeza?-, gru. -Ese collar acaba de matar a tu hija.


-Esto no es asunto suyo-, dijo la mujer de cabellos dorados.
-Qutaselo. Ahora.
Ella se burl. No puedo.
Ella saba exactamente lo que haca ese collar. Haba hecho una eleccin consciente entre su
marido y su hijo.
El chico hundi los dedos en su cuello, tratando de aflojar el collar. Se mantuvo pegado. La piel
alrededor de la banda de oro se enrojeca. Tenamos que conseguir sacarle esa cosa.
El hombre la mir. -Aurelia? Qu est pasando? Qu significa esto?

-No te preocupes por eso-, le dijo la mujer. -Te lo explicar ms tarde.


-No, vas a explicarlo ahora-. Curran se puso a mi lado.
-Estoy de acuerdo-, dijo Ghastek.
La mujer levant la barbilla. -T no tienes ninguna autoridad sobre m.
-Aurelia, qu est pasando?-, pregunt su marido.
-Por el contrario. Tenemos toda la autoridad que necesitamos-. Ghastek chasque los dedos.
Una mujer con un traje y gafas apareci a su lado como por arte de magia.
-El collar ha causado la muerte de un jornalero empleado nuestro-, dijo la mujer. -Hemos
gastado una cantidad considerable de dinero de su formacin, por no mencionar el costo de los
dos vampiros que fueron liberados como consecuencia de su muerte. Ese collar es una prueba en
la investigacin del incidente. Si obstruyen nuestra investigacin mediante la supresin de nuestra
evidencia, obtendremos una orden judicial que exija que renuncie al collar a nuestro favor.
Debemos optar por insistir en este asunto? Usted se encontrar en una posicin muy poco
viable.
Algunas personas tenan perros de ataque. Ghastek tenan abogados de ataque. Si l pona sus
manos sobre el muchacho iba a encontrar una manera de quitar el collar. Aunque tuviera que
cortarle la cabeza al nio para conseguirlo.
No poda dejar que la Nacin se quedase con el nio.
-Eso est bien-, le dije. -Yo tengo una solucin ms simple. Scale el collar al nio ahora y no te
matar.
-Dios, espera un maldito minuto-. El padre de Amanda se interpuso entre su esposa y yo. Que
todo el mundo se calme. Calmaos.
-Dadme al nio y nadie resultara herido-, les dije. -Aqu nadie me va a parar.
-Ese nio tiene nuestras pruebas-, dijo Ghastek.
Los ojos de Curran se iluminaron con oro. Apunt su mirada alfa a la mujer. Ella se estremeci.
-Deme al nio-, dijo Curran, su voz era un profundo gruido inhumano.
-Vale-. Aurelia empuj al nio hacia nosotros. -Llvatelo.
Curran barri al nio del suelo y lo levant. La cara de Ghastek cay. Habamos ganado la
partida.
-Devulveme a mi hijo!- dijo el hombre.
Curran se limit a mirarlo.
-Est en el mayor inters del nio permanecer bajo nuestra custodia-, dijo Ghastek. -Tenemos
mejores instalaciones.
-No dudo de vuestras instalaciones-, dijo Curran. Sino de tu tica y tus intenciones.
-Qu quieres decir con eso?- los ojos de Ghastek se achicaron.
-Eso significa que el collar es ms importante para ti que el muchacho-, le dije. Le cortaras el
cuello para conseguirlo.
-Eso es una exageracin-. El Maestro de los Muertos se cruz de brazos. -Nunca he asesinado a
un nio.
-Oh, nunca es un asesinato cuando lo haces-, le dije. -Es la vctima de un lamentable incidente.

-No puedes hacer eso!- El padre de Amanda se meti delante de Curran. -No te puedes llevar a
mi hijo.
-S puedo-, dijo Curran. -Vamos a mantenerlo a salvo. Si tu esposa se decide a explicar lo que
est pasando, pensar en devolvrtelo.
-Vete a la mierda-, dijo la mujer de cabellos dorados. -Arrstrate de vuelta al oscuro agujero del
que has salido. No tengo miedo de ti o de los de tu tipo-. Se volvi y sali del restaurante.
Su esposo se qued inmvil, atrapado por un momento entre su hijo y su esposa. -Esto no ha
terminado-, dijo finalmente y persigui a Aurelia.
-Danos al muchacho-, dijo Ghastek, su tono de voz era razonable.
-Creo que no-, dijo Curran. -Si quieres lo examinaremos ms adelante, te invitaremos a visitar la
Fortaleza.
A nuestro alrededor la gente se puso tensa. En la esquina dos vampiros se inclinaron hacia
delante.
Desenvain a Asesina. Tena mucha prctica y lo hice rpido. La abogada se ech hacia atrs.
La hoja opaca ahumada detect a los muertos vivientes. Vamos, Ghastek. Arrglanos la noche.
Ghastek suspir. -Est bien. Har las gestiones necesarias ms adelante.
Curran se dirigi hacia la puerta. Esper un segundo y lo segu caminando hacia atrs durante
los dos primeros pasos para asegurarse de que los no-muertos no saltaban de la oscuridad a la
espalda de Curran.
La puerta del Arirang se cerr detrs de nosotros. La voz de Ghastek grit: -Muy bien gente,
volved al trabajo. Vamos a procesar la escena esta noche.
-Cul es tu nombre?-, pregunt Curran.
El nio trag. -Roderick.
-No tengas miedo-, le dijo Curran, su voz segua estando mezclada con gruidos. -Voy a
mantenerte a salvo. Si hay algo que te amenace, lo matar.
El muchacho trag saliva.
Un terrorfico hombre gigante con ojos brillantes y voz inhumana lo haba apartado de sus
padres, pero no deba tener miedo, porque iba a matar a cualquier cosa que se moviese. Jodida
estrategia para calmarlo, Su Majestad.
-l podra tener menos miedo si dejas de gruir y apagas las luces-, murmur.
El fuego en los ojos de Curran muri.
-Vas a estar bien-, le dije a Roderick. -Slo queremos sacarte el collar, y luego podrs volver con
tus padres. Vas a estar bien. Te lo prometo.
Si el collar le rompa el cuello, no habra una maldita cosa que Curran, yo o cualquier otra
persona pudiera hacer al respecto. Tenamos que llevarlo a la enfermera de la Fortaleza.
Nos dirigimos hacia el parking cuando Andrea detuvo su Jeep de la Manada.

Captulo Tres
Doolittle se inclin sobre el nio y estudio de la cadena con una lupa. De piel oscura y pelo
salado de gris, el mdico de la Manada aparentaba unos cincuenta aos. Doolittle era el mejor
medimago que haba conocido. Me haba trado de vuelta desde el borde de la muerte tantas
veces que habamos dejamos de bromear al respecto.
Haba algo relajante en Doolittle. Ya fuera su fsico, sus ojos bondadosos, o su suave acento
sureo teido con notas de la costa de Georgia, no lo saba.
En el momento en que entr en la habitacin, Roderick se relaj. En treinta segundos, haban
llegado a un acuerdo: si Roderick se portaba bien le dara un helado.
No es que Roderick tuviera que ser sobornado. Nos haba llevado casi una hora llegar a la
Fortaleza y en todo el viaje no haba dicho ni una sola palabra. No se haba movido, ni enredado,
o hecho cualquiera de las cosas normales que un nio de siete aos haca en el coche. Estaba
sentado, tranquilo, con sus ojos marrones muy abiertos, como si fuera un beb bho.
Doolittle presion con el pulgar y el dedo ndice justo por encima del collar estirando la piel. Una
vena se destac, la banda de oro penetraba por debajo de la piel hasta el msculo del cuello
como una raz delgada.
-Te duele cuando presiono aqu?-, pregunt.
-No-, dijo Roderick. Su voz estaba apenas por encima del susurro.
Doolittle prob un lugar diferente. -Y ahora?
-No.
El medimago lo dej ir y dio unas palmaditas en el hombro de Roderick. -Creo que hemos
terminado por esta noche.
-Ahora el helado?-, pregunt Roderick con voz tranquila.
-Ahora el helado-, confirm Doolittle. Lena.
Una cambiaformas asom su cabeza de color rojo en la habitacin.
-Este joven caballero necesita un helado-, dijo Doolittle. -Se lo ha ganado.
-Oh chico!- Lena abri sus grandes ojos y le tendi la mano. entonces es mejor pagar. Vamos.
Roderick salt de la silla y le tom la mano con mucho cuidado.
-Qu tipo de helado te gusta?-, le pregunt Lena mientras atravesaban la puerta.
-De chocolate-, dijo el muchacho en voz baja, con una ligera vacilacin en su voz.
-Tengo un montn de chocolate...
La puerta se cerr detrs de ellos.
Doolittle mir hacia la puerta y suspir. -El collar tiene sus races en el msculo
esternocleidomastoideo. Si trato de cortarlo se desangrara. Dijiste que su madre le puso esa
atrocidad?
-S-, dijo Curran.
-El collar brill cuando el marido se acerc-, le dije. -l estaba aproximndose y ella lo apart
lejos y se lo coloc al nio.
-As que probablemente buscaba a su marido-, dijo Doolittle.

-O eso o le va la igualdad de oportunidades-, le dije. Tal vez cualquier cuelo le servira y el del
chico era el ms cercano.
-Y mat a la chica al instante?-, pregunt Doolittle.
-Ms o menos-, dijo Curran.
-Es extrao. No parece estar daando activamente al nio ms all del enraizamiento.
-Le duele?-, pregunt.
-No lo aparece-. Doolittle se apoy en la silla. "Las races" cambian de presin por lo que
cualquier intento de cortar el collar probablemente provocaran que se contrajese. No me quiero
dejar engaar por eso.
-La mujer-, dijo Curran.
Pens en voz alta. -Ella no se vio afectada por la luz, por lo tanto o es inmune o sabe cmo
funciona.
-El nio no llor cuando lo apartasteis de su madre?-, pregunt Doolittle.
-No-, dije.
El medimago mir hacia la puerta de nuevo. -El nio es muy pasivo y complaciente. No habla a
menos que le hablen. No toma la iniciativa. Este chico est haciendo todo lo posible para ser
invisible. A veces esto es un signo de una naturaleza tmida. A veces es un signo de maltrato o
abuso emocional-. Doolittle cruz sus brazos. -Esta acusacin no puede ser tomado a la ligera.
Eso era algo a tener en cuenta en el trato con ella. Si ella era emocionalmente distante, poda no
tener ningn apego hacia l. Permitidme hacer algunas pruebas. Cuanto ms pronto
identifiquemos lo que es ese collar mejor.
Salimos de la enfermera y caminamos a lo largo del pasillo en direccin a la escalera que
conduca hasta la cima de la torre, a nuestras habitaciones. La fortaleza se inclinaba hacia la
noche. Para la mayora de la gente las 22:00 significaba la noche y, probablemente, la hora de
acostarse. La electricidad y el aire cargado eran caros y la gente tenda a aprovechar la luz del
da. Para los cambiaformas las 22:00 estaba ms cerca de las cuatro de la tarde. Los pasillos
estaban concurridos. Cambiaformas al azar agachaban la cabeza tal y como era educado.
Se me haba ocurrido algo. -Cuando el oficial le entreg el collar a Amanda, te pareci que era
ms claro?
Curran frunci el ceo. -S. Casi oro blanco.
-Y ahora es casi naranja.
-Crees que se estaba alimentando?
-Tendra sentido. Tal vez desarrolla hambre. La chica muri al instante porque el collar tena
hambre. Ahora est satisfecho, por lo que est esperando su momento.
-Tendremos que hablar con el oficial-, dijo Curran. Y con la mujer.
-S, la mujer. La mujer sobrenaturalmente hermosa con el pelo que fluye largo... No se te puede
olvidar.
Curran volvi la cabeza para mirarme.
-Qu?
-Eso es lo que me gustara saber. Me encog de hombros. -Voy a hablar con el oficial maana.

-Ir contigo.
Y por qu iba a querer que hiciese eso? Me imagin tratando de llevar a cabo una entrevista en
la presencia del Seor de las Bestias. El jornalero le echara un vistazo y correra por las colinas
gritando.
-No.
-Siempre dices esa palabra-, dijo. -Se supone que quiere decir algo?
-Significa que no quiero que vengas conmigo. En el momento que te abras camino en la sala, va
a callarse por puro instinto de conservacin. Djenme manejar esto.
Empezamos a subir la escalera. Nuestras habitaciones se encontraban en la parte ms alta y
realmente podra haber utilizado un ascensor ahora.
Curran mantuvo su voz an. -De alguna manera me las he arreglado para hacer frente muy bien
a las personas durante casi quince aos sin tu ayuda.
-Que yo recuerde, sin mi ayuda casi conseguiste una guerra. Y no voy a tratar con la Nacin.
Voy a tratar con un jornalero que se enfrentan a castigos especficos y al miedo de su mente.
-Si realmente piensas que Ghastek te permitir acercarte a l sin m ests loca-, dijo Curran.
Me detuve y lo mir. -Voy a llevar a mis boudas y a mi guardia personal, los vestir de negro, los
pondr en caballos, y viajar hasta el Casino. Luego voy a elegir al ms espantoso cambiaformas
del pelotn y lo enviar para anunciar que la consorte quiere una audiencia. Realmente crees
que la Nacin me har esperar mucho tiempo?
Era bueno que no tuviramos ninguna lea o papel alrededor o las chispas de nuestros ojos en
friccin prenderan fuego a la Fortaleza. Los dos estbamos cansados y cabreados.
Por encima de nosotros, Jim dio la vuelta a la esquina en el rellano y se par, obviamente
pensando si poda salirse con la suya girando sobre sus pies y yendo en una direccin
completamente diferente. Curran se volvi hacia l.
As es, te pillamos.
Jim suspir y se dirigi hacia nosotros a un ritmo acelerado.
Alto, con la piel de color caf rico, y vestida todo de negro, Pareca que Jim haba sido tallado en
un bloque de msculo slido. La lgica deca que en algn momento deba de haber sido un beb
y luego un nio, pero lo miraba y estaba casi convencida de que alguna deidad haba tocado el
suelo con su cetro y proclamado: Que se haga un tipo duro, y Jim haba aparecido a la
existencia completamente formado, completamente vestido, y listo para la accin. Era el alfa de
clan de los gatos, Jefe de seguridad de la Manada, y el mejor amigo de Curran.
Fren cerca de nosotros.
-Has vetados a los Lobos de la Isla?-, pregunt Curran.
-No.
-Quines son los lobos de la Isla?-, pregunt.
-Es una pequea manada en los Cayos de Florida-, dijo Curran. -Ocho personas. Quieren unirse
a nosotros y por alguna extraa razn, nuestro Jefe de Seguridad est retrasando los controles de
antecedentes.
Jim removi la pila de papeles con su mano. -El Jefe de Seguridad tiene dos robos, cuatro
asesinatos y un abandono de su puesto.

-Asesinatos?- le pregunt.
Jim asinti con la cabeza.
-Di mi palabra a los lobos-, dijo Curran.
-No me opongo a su admisin-. Jim abri los brazos. -Lo nico que digo es que debemos
asegurarnos de quin es esa gente antes de incluirlos. Por cierto, Kate, has revisado los
documentos del Gremio que te envi?
Desviando la atencin, verdad? Le di una mirada dura. Rebot en Jim como el granizo de la
acera. -Un poco. He estado ocupada.
-Ves?- Jim me seal. -Tu pareja est haciendo lo mismo que estoy haciendo yo. Priorizar.
Yo lo sacara de esto. Oh, s.
Curran mir a Jim. -Necesitas mi ayuda con la revisin de antecedentes?
Un msculo en la cara de Jim se sacudi. -No, ya lo hago yo.
Ja! No quera a Curran respirando en su cuello. -No te preocupes, l va a venir conmigo a
investigar unas cosas.
-A la ciudad?- Le pregunt a Jim.
-S.
-Eso es una gran idea. Los dos debis ir a la ciudad.
Curran y yo nos miramos el uno al otro.
-Est tratando de deshacerse de nosotros-, le dije.
-Crees que est planeando un golpe de Estado?-, me pregunt Curran.
-Espero que s-. Me volv a Jim. -Hay alguna posibilidad de que derroques al tirnico Seor de
las Bestias y a su psictica consorte?
-S, quiero unas vacaciones-, dijo Curran.
Jim se inclin hacia nosotros y dijo en voz baja: -No me pagan lo suficiente. Este es tu lo, tienes
que tratar con l. Ya tengo suficiente en mi plato.
Se alej.
-Es una lstima-, dijo Curran.
-No s, creo que podra convencerlo para tomar las riendas del poder.
Curran neg con la cabeza. -Nahh. Es demasiado inteligente para eso.
Finalmente lo hice subir las escaleras, a travs del largo pasillo, hasta el segundo piso y a
nuestras habitaciones. Dej caer mi bolsa en el suelo, me encog de hombros, me saqu la funda
de cuero de mi espada, y respir hondo. Aahh, en casa.
Por lo general, la lucha contra alguien por detrs era muy eficaz, porque la persona no sabe que
alguien est viniendo. Sin embargo, despus de haber sido abordada una docena de veces, la
vctima se acostumbra a ello. Es por eso que cuando Curran ech su mano hacia m, bail a un
lado y me lanc contra l. Me agarr del brazo, y luego dimos algunas vueltas por el suelo, y
termin encima de l, mi nariz de una pulgada de distancia de l.
Sonri. -Ests celosa.

Lo consider. -No. Pero cuando miraste a esa mujer como si estuviera hecha de diamantes, no
me sent muy bien.
-Me qued con ella porque ola extrao.
-Cmo de extrao?
-Ola a polvo de roca. Un olor seco muy fuerte-. Curran puso sus brazos alrededor de m. -Me
encanta cuando te pones quisquillosa y posesiva.
-Nunca me pongo quisquillosa y posesiva.
l sonri mostrando sus dientes. Su rostro era casi brillante.-As que t estaras bien si me
hubiera acercado y la hubiera cacheado?
-Por supuesto. Estaras tranquilo si me voy y charlo con algn hombre lobo sexy del tercer
piso?
Fue de lo casual y divertido a lo muy serio en un abrir y cerrar de ojos. -Qu sexy hombre lobo?
Me ech a rer.
Los ojos de Curran se entrecerraron. Estaba concentrado en algo.
-Ests haciendo un inventario mental de todas las personas que trabajan en el tercer piso, no?
Su expresin se qued en blanco. Me puso el dedo en la cabeza.
Me deslic fuera de l y puse mi cabeza en sus bceps. La alfombra peluda era agradable y
cmoda en mi espalda.
-Es Jordan?
-Acabo de elegir un piso al azar-, le dije. -Ests loco, lo sabas?
Puso su brazo alrededor de m. -Mira quin est hablando.
Nos acostamos juntos en la alfombra.
-No podemos permitir que el collar mate a ese chico-, le dije.
-Vamos a hacer todo lo posible-, suspir. -Siento mucho lo de la cena.
-No, ha sido nuestra mejor cita. Bueno, hasta que las personas murieron y los vampiros se
presentaron. Pero antes de eso estaba siendo increble.
Nos quedamos un poco ms.
-Tenemos que ir a la cama-. Curran se estir a mi lado. -Aunque la alfombra sea suave y
agradable, estoy cansado.
-Quieres que te lleve?
Se ech a rer. Crees que puedes?
-No lo s. Quieres saberlo?
Result que no fue necesario llevarlo a la cama. Lleg con su propia fuerza y no estaba tan
cansado como deca estar.

La maana trajo una llamada de Doolittle. Cuando llegamos, Roderick estaba sentado en la
camilla, la misma expresin de bho estaba en su rostro. El collar haba perdido algo de su color
amarillo durante la noche. Ahora se vea ligeramente ms oscuro que la cscara de una naranja.
Me puse en cuclillas junto al nio. -Hola.
Roderick me mir con sus grandes ojos. -Buenos das.
Su voz era dbil. En mi opinin, el collar se estaba apretando alrededor de su frgil cuello. El
hueso cruja...
Tenamos que darnos prisa. Tenamos que sacrselo.
Doolittle nos llev hacia la puerta y habl en voz baja. -Hay un cambio definido en el color del
metal. Est empezando a sufrir molestias.
-As que esa cosa tiene hambre-, dijo Curran.
-Probablemente-. Doolittle nos ense un pequeo papel. Una franja de color azul claro cortaba
a travs de la hoja. Un m-scan El m-scan grababa los colores de la magia: violeta para vampiros,
verde para cambiaformas, y as sucesivamente. El azul representaba la magia humana normal: los
magos registraban azules, los telpatas, los telequineticos... Era el color humano bsico por
defecto.
-Es del collar o de Roderick?-, pregunt Curran.
-Es del chico. l tiene poder y est ocultando la firma mgica del collar. -Doolittle seal un
punto en la grfica. Lo mir. Una serie de chispas perforaba el azul ms plido.
-Esto es probablemente del collar-, dijo Doolittle. -No es bastante para seguir adelante.
Necesitamos una medicin ms precisa.
Necesitbamos a Julie. Ella era una sensitiva, vea los colores de la magia con ms precisin
que cualquier m-scan. Saqu la cabeza al pasillo y grit: -Podra alguien encontrar a mi hija por
favor y pedirle que venga aqu?
Cinco minutos ms tarde Julie entr en la enfermera. Cuando la haba encontrado, estaba
medio muerta de hambre, flaca, y tena ataques de ansiedad si la capa protectora de suciedad de
su piel era quitada. Ahora a los catorce aos, haba pasado de delgado a esbelta. Sus piernas y
sus brazos mostraban definicin si los flexionaba. Era meticulosamente limpia, pero recientemente
haba decidido que la invencin de los cepillos era una prdida de tiempo, por lo que su pelo rubio
pareca un cruce entre un montn de paja arrugada y un nido de pjaros.
Le expliqu lo del collar. Julie se acerc al nio. -Hola. Voy a mirar la cosa de tu cuello, de
acuerdo?
Roderick no dijo nada.
Julia mir el metal. -Inslito. Es plido.
-Amarillo plido? Verde plido?- Cualquier tinte sera bueno.
-No. Se ve sin color, como el aire caliente que sube del asfalto.
Magia transparente. Ahora lo haba visto todo.
-Tiene runa-, dijo Julie.
-Puede leerlas?-, pregunt Curran.
Ella sacudi la cabeza. -No es ningn alfabeto rnico que nos hayan enseado.

Dolittle le entreg un pedazo de papel y un lpiz y ella escribi cinco smbolos en l. Las runas,
las letras antiguas de Nrdico antiguo y los alfabetos germnicos, haba sufrido varios cambios
con el tiempo, pero las ms antiguas se vean como se vea porque tenan que ser grabadas en
superficies duras: todas sus lneas eran rectas, sin curvas, en pequeos trazos. Estos smbolos
definitivamente encajaban este patrn, pero no se pareca a ninguna runa que hubiera visto antes.
Podra pasar un da o dos investigando en libros, pero Roderick no tena tanto tiempo.
Necesitbamos informacin rpidamente.
Curran deba de haber llegado a la misma conclusin. -Conocemos a algn expeto en runas?
Toqu el papel. -Puedo hacer algunas llamadas. Hay un chico. Dagfinn Heyerdahl. Sola estar
con el Patrimonio Nrdico.
El Patrimonio Nrdico. No era tanto sobre el Patrimonio, ya que se trataba de vikingos en el
sentido ms tpico del mundo. Bebian grandes cantidades de cerveza, se peleaban, y usaban
cascos con cuernos a pesar de todas las evidencia histrica de lo contrario.
-Sola estar?-, pregunt Curran.
-Lo echaron por borracho y violento.
Curran parpade. -Los del Patrimonio Nrdico?
-Mmm.
-No tienes que estar borracho y ser violento slo para entrar?-, pregunt. -Cunto desorden
pudo haber provocado?
-Dagfinn es un alma creativa-, le dije. -Su verdadero nombre es Don Williams. Tiene una gran
cantidad de magia y si podra haber salido de su propio camino, que se ejecuta el Patrimonio
nrdica por ahora. Tiene antecedentes penales, siempre y cuando la Biblia, todo ello cosas
estpidas pequea, y l es el nico mercenario que conozco que realmente funciona de forma
gratuita, porque l ha sido multado muchas veces, le llevar aos pagar sus deuda al Gremio.
Hace unos dos aos se emborrach, se quit toda la ropa, y rompieron las puertas de un centro
de meditacin budista en el lado sur. Un grupo de bhikkhunis, de mojas, estaban sumidas en
meditacin en el mismo lugar. l las persigui gritando algo acerca de que estaban ocultando a
calientes mujeres asiticas. Supongo que las confundi con hombres, a causa de los trajes y las
cabezas rapadas.
-Y por qu nadie le seal su error a golpes a ese loco? -, pregunt Doolittle.
-Tal vez porque son budistas-, dijo Curran. -La violencia est mal vista en su comunidad. Cmo
termin?
-Dagfinn le sac el hbito a una de las monjas y una anciana monja se acerc a l y le golpe en
el pecho con la palma de su mano. Dagfinn sali volando y atraves la pared del monasterio. Los
ladrillos cayeron sobre su cara y le hicieron una ciruga plstica rapidita. Dado que la vieja monja
haba levantado la mano con ira, entr en soledad auto-impuesta. Ella todava vive cerca de la
Montaa de Piedra en el bosque. Ella era muy venerada y los monjes se molestaron y fueron a ver
al Patrimonio Nrdico. Se intercambiaron palabras y a la maana siguiente, el Patrimonio expuls
a Dagfinn. Los neo-vikingos saben dnde est. Le dieron la patada, pero todava es su muchacho.
Curran asinti con la cabeza. -Est bien, cojamos un jeep.
-Ellos no permiten ninguna tecnologa posterior al siglo XIV en su territorio. Vas a tener que
montar a caballo.
La cara de Curran se puso en modo Seor de las Bestias. -No lo creo.

-T puedes ir corriendo si quieres pero yo ir a caballo.


Un murmullo se inici en la garganta de Curran. He dicho que vamos a tomar un Jeep.
-Y yo te he dicho que van a meter un hacha en nuestro carburador.
-Sabes lo que es un carburador?-, pregunt Curran.
Saba que era una pieza del coche. -Eso es irrelevante.
Doolittle se aclar la garganta. -Mi seor, mi seora.
Nos fijamos en l.
-Salid fuera de mi hospital antes de romper nada-. No haba sonado como una peticin.
Un golpe se hizo eco a travs de la puerta. Una mujer joven asom la cabeza por la puerta.
-Consorte?
Y ahora qu? -S?
-Hay un vampiro en la planta baja que quiere verte.

Captulo Cuatro
El vampiro se haba puesto en cuclillas en la sala de espera, un monstruo delgado y descarnado.
Los vampiros eran depredadores nocturnos. La luz del da quemaba su piel, pero la Nacin lo
haba solucionado recientemente mediante la aplicacin de su propia marca patentada de
protector solar. Formaba una capa gruesa y se fabricaba en colores variados. Este vampiro en
particular luca una capa brillante de color verde lima. El bloqueador solar cubra por completo al
muerto viviente, cada arruga, cada grieta, cada pulgada. El efecto induca al vmito.
El no-muerto volvi la cabeza cuando entr, sus ojos se centraron en m con la inteligencia del
navegador sentado en una sala blindada a millas de distancia. Sus mandbulas de pesadilla se
abrieron.
-Kate-, dijo la voz seca de Ghastek. -Curran. Buenos das.
-Qu ests haciendo aqu?- dijo Curran.
El vampiro se pleg, posndose en la silla como un gato momificado. -Tengo un inters directo
en el descubrimiento de la naturaleza de ese collar. Hemos sufrido grandes prdidas, tenemos
que dar cuenta de ellas. Habis encontrado una manera de quitarlo?
-No-, dije.
-As que la vida del nio est todava en peligro-, dijo Ghastek.
Gracias Capitn Obvio.
-Lo estamos manejando-, dijo Curran.
-Me gustara estar involucrado en ese manejo.
-Estoy seguro de que te gustara-, dijo Curran. -Es difcil de creer, pero me paso das enteros sin
tener que preocuparme acerca de tus gustos y disgustos.
El vampiro abri su boca imitando un suspiro. Era un espectculo espeluznante: las mandbulas
se abrieron, su pecho suba y bajaba, pero no sala aire.
-Creo en los derechos civiles, as que por favor perdonadme si sueno contundente: separaron a
un nio de sus padres en contra de su voluntad. En otras palabras, que se lo llevaron por la
fuerza. Que yo sepa, eso constituye un secuestro. Tengo un equipo muy capaz, que, con solo
decir una palabra, presentar un caso muy convincente ante la PAD.
-La PAD pueda morderme si quiera-, dijo Curran. -Yo tambin tengo un equipo muy capaz. Te
voy a ahogar en papel. Cmo le gustara ser demandado?
-Por qu motivos?- El vampiro lo mir indignado.
-Imprudencia temeraria-. Curran se inclin hacia delante. -Tus jornaleros soltaron a dos vampiros
en medio de un restaurante lleno de gente.
-Hay circunstancias atenuantes y todos resultaron ilesos.
Los ojos de Curran adquirieron un brillo peligroso. -Estoy seguro de que el pblico va a tener
esto en cuenta, sobre todo despus de que mi gente cuente la srdida historia de horror de la
masacre de Arirang en todos los peridicos que puedan encontrar.
El vampiro descubri sus colmillos.
El labio superior de Curran tembl en un principio de un gruido.
Clav mi cuchillo de lanzar en la mesa entre ellos.

El hombre y el no-muerto se quedaron en silencio.


-Hay un nio que est siendo asfixiado lentamente hasta la muerte arriba-, les dije. -Si los dos
podis dejar de mostraros los dientes por un segundo, puede que recordis eso.
El silencio se extendi.
-Slo quiero ayudar-, dijo Ghastek.
S, seguro.
La cara de Curran estaba tallada en piedra. -No te necesitamos.
-S, lo haceis-, dijo Ghastek. -T tienes el collar, pero no tienes a Lawrence. l y Amanda
estuvieron saliendo ms de un ao. Creo que te interesar saber que Colin Sunny, el padre de
Amanda, tiene una hermana. Ella est casada con Orencio Forney.
-Orencio Forney, el fiscal?
-Precisamente-, dijo Ghastek. -Despus de asunto de ayer, los Sunny se hospedaron en la casa
de Forney. Confo en que entenders las implicaciones.
Yo las entenda. Los Sunnys se haban convertido en intocable. Si la Manada entraba en una
pelea con el fiscal, la oleada de publicidad negativa nos ahogara, por no mencionar que todos los
policas de la ciudad convertiran en su misin personal complicarle la vida a los cambiaformas
siempre que fuera posible.
Curran endureci la cara en una expresin en blanco, indescifrable. El tambin lo haba visto y
no le gustaba. -Has pedido una entrevista?
-En los trminos ms corteses. Fuimos muy persuasivos, pero no estn disponibles para hacer
comentarios.
-No han pedido el regreso de Roderick?- Qu demonios?
-No, no lo han hecho-, dijo Ghastek. Tambin me pareci muy extrao. El fiscal los ha rodeado
de seguridad. Si deseais algn antecedente sobre el nio y su madre, nuestro Lawrence es tu
mejor apuesta. Dame acceso y lo compartiremos.
Mir a Curran. Necesitbamos ese acceso.
Su cara era ilegible.
Vamos, nene.
-Est bien-, dijo.

Un hombre sabio me dijo una vez que la casa de un hombre deca mucho acerca de su alma.
Con los aos haba llegado a la conclusin de que era una completa chorrada. La Fortaleza, con
sus torres siniestras, sombras y sus fortificaciones masivas, podra haber indicado algo acerca de
la necesidad de Curran de proteger a su pueblo, pero no deca nada sobre la cantidad de
responsabilidad que le acarreaba. No deca nada sobre el hecho de que era justo y generoso. Y
seguro como el infierno de que no daba indicios de que debajo de todos esos rugidos de Seor de
las Bestias era muy divetido.
El Casino, en cambio, pareca un hermoso espejismo nacido del calor del desierto, la arena, y la
magia. Blanco y muy elegante, casi flotaba sobre el suelo de la gran parcela adornada con

fuentes, estatuas, y lmparas de colores. Toda esa belleza esconda un establo de vampiros. Los
no-muertos, siempre con hambre, sujetos en la poderosa prensa de acero de las mentes de los
navegantes, obsesionados con sus minaretes esbeltos. El casino que ordeaba dinero de la
codicia humana ocupaba su piso principal, y profundizando en su interior la Nacin elabora sus
planes y maquinaciones con la precisin implacable de una empresa de alta tecnologa,
interesada slo en los resultados y en los beneficios.
Aparqu el jeep en el estacionamiento y mir el palacio del Casino a travs del parabrisas. No
quera entrar. A juzgar por la mirada hosca en su rostro, Curran tampoco quera ir.
Abrimos nuestras puertas al mismo tiempo, y nos dirigimos hacia el Casino.
-Estamos haciendo esto por el nio-, dijo Curran.
-S-. Era bueno recordar eso. -Slo vamos a ir y hablar con ellos.
-Y no vamos a matar a nadie-, aadi Curran.
-O a cualquier cosa.
-Ni a romper cosas.
-Porque no queremos una demanda gigante de la Nacin.
-S-. El rostro de Curran era sombro. No voy a darles ningn dinero de la Manada.
Asent con la cabeza. -Vamos a ser buenos, no vamos a tener que pagar daos y perjuicios, y
luego vamos a salir y a darnos una buena ducha.
-Para lavar el hedor. Puedo oler a los chupasangres desde aqu.
-Puedo sentirlos desde aqu.
Poda hacerlo. Las chispas de magia vamprica tiraban de m desde los parapetos blancos.
-Gracias por hacer esto-, dijo Curran.
-Gracias por venir conmigo.
Pasamos por la alta entrada en arco custodiada por dos hombres con espadas curvas yatagn.
Los guardias vestan de negro y sus miradas eran adecuadamente amenazantes. Tuvieron mucho
cuidado en no mirarnos.
Dentro, un diluvio de sonido nos asalt: los ruidos de las mquinas tragaperras modificadas para
funcionar con magia, el timbre de metal, la msica, un sonido mezclado con los gritos de la
multitud entregar su dinero duramente ganado con la promesa de dinero fcil. EL olor a perfume
de limn flotaba en el aire fro. La Nacin mantena despiertos a sus clientes debido a que
durmiendo no podan jugar.
Curran frunci el ceo.
-Casi que no, nene-, le dije, acercndonos a la puerta de entrada de servicio en el otro extremo
de la vasta sala.
Un hombre con mucho sobrepeso gir lejos de la mquina y se encontr con Curran. -Hey!
Cuidado!
Curran le esquiv y sigui caminando.
-Cabrn!- grit el hombre a nuestras espaldas.
-Me encanta este lugar-, dijo Curran.
-Es muy sereno y tranquilo, y lleno de gente considerada. Pens que disfrutaras del ambiente.

-Lo adoro.
Pasamos por la puerta de servicio. Uno de los jornaleros, un hombre con unos pantalones
negros, camisa negra y chaleco de color prpura oscuro se levant detrs del escritorio.
-Cmo puedo ayudarle?
-Est bien, Stuart-. Una mujer bajaba por unas escaleras laterales, entrando en la habitacin.
Media cinco pies y dos pulgadas y pareca hecha anatmicamente de sueos imposibles de
adolescentes varones. Pequea cintura, caderas generosas, y un pecho galardonado, envuelto en
seda oscura. El pelo le caa ms abajo de su trasero en rojo ondulado, y cuando sonrea, tenas el
fuerte deseo de hacer lo que te pidiera. Su nombre era Rowena y era la relaciones pblicas de la
Nacin, navegaba no-muertos para ganarse la vida.
Ella tambin estaba en deuda con las brujas, que de una manera indirecta la haban llevado a
estar en deuda conmigo. Si yo le pidiera un favor, tendra que hacrmelo, un hecho que ambas
escondamos a todo el mundo.
-Seor Lennart. Srta. Daniels-. Rowena envi una hermosa sonrisa. -Lawrence est esperando
arriba. Sganme, por favor.
Seguimos el brillante culo perfecto de Rowena mientras caminaba por las escaleras dos metros
por delante de nosotros. Curran heroicamente no lo mir.
Ella nos llev a una pequea habitacin con un espejo de dos caras. Uno hubiera esperado una
mesa, paredes grises graves, y sillas atornilladas al suelo, pero no, las paredes de la habitacin
eran crema con una delicada palidez tallada en la parte superior, el mobiliario consista en un
moderno sof y dos sillas blandas con una mesa de caf entre ellas. Lawrence se sentaba en la
esquina del sof. Estaba plido y sus ojos estaban inyectados en sangre.
Nos sentamos en las sillas.
-Sabes quines somos?-, dijo Curran en voz baja.
Lawrence asinti con la cabeza. -He sido informado. Se supone que debo cooperar.
Saqu un cuaderno de notas de mi bolsillo. -Hace cuanto tiempo que conocas a Amanda?
Lawrence trag. -Tres aos. Ella fue admitida como aprendiz despus de su graduacin de
escuela secundaria.
-Cunto hace de eso?-, pregunt.
-Trece meses de la prxima semana-, dijo. Su voz era ronca. Se aclar la garganta.
-Hblanos de su familia-, dijo Curran.
Lawrence suspir. -Ella no era como ellos.
-Por qu no?- le solicite.
-Deca que su madre era muy fra. Aurelia segua todo el procedimiento, se aseguraba de que
Amanda y su hermano fueran alimentados y vestidos apropiadamente. Era muy especfica acerca
de su horario. El Calendario de acero, lo llamaba Amanda. Si tenan que asistir a una cita con el
mdico o a un viaje escolar que estuviese fuera del calendario no importaba, no haba ninguna
desviacin del mismo. Amanda tuvo una asistencia perfecta los cuatro aos de la escuela
secundaria. No importaba lo enferma que estuviera, su madre la enviaba a la escuela. Nunca
llagaba tarde. Pero nunca hubo amor o calor real entre ella.
-Y su padre?-, pregunt Curran.

-Colin adora el suelo que Aurelia pisa-. Lawrence solt una risa amarga. -Es como si estuviese
ciego cuando ella est en la habitacin. Las nicas veces en que Amanda poda hablar con l
eran cuando su madre estaba ocupaba en otra cosa. No poda esperar a salir de all. Me dijo que
por eso se uni a la Nacin. Los aprendices tienen alojamiento y manutencin en el Casino.
-Estaba molesta su madre porque Amanda hubiera hecho eso?-, pregunt.
-A Aurelia no le importaba. Es como un robot-, dijo Lawrence. -Nunca grita. Nunca pierde su
temperamento. No creo que le importase de un modo u otro.
-Alguna vez has interactuado con los padres personalmente?-, pregunt Curran.
-S. Fuimos a una cena una vez. Colin pareca normal. Aurelia no habl, salvo cuando orden su
comida. Tuve la sensacin de que slo haca lo que se requera de ella, y hablar conmigo o con
Amanda no era necesario.
-Qu pasa con el collar?-, pregunt.
Lawrence tuvo varias respiraciones rpidas superficiales.
Esperamos.
-Fue un regalo-, dijo finalmente. Les lleg a casa una Navidad, dirigido a Colin. Lo sac de la
caja, estaba en una caja de cristal, y trat de abrirla y, Aurelia lo sac de sus manos. Ellos
pusieron el collar en una urna de cristal y lo colgaron en la pared en su vestibulo muy alto.
Amanda tena unos quince aos en el momento. A ella le encantaba. Me dijo que sola estar all y
mirarlo, porque era muy hermoso. Nunca se le permiti tocarlo. Hace unos seis meses. Unos
ladrones tomaron algunas joyas, dinero, y de alguna manera consiguieron bajar el collar y se lo
llevaron. Ella estaba muy molesta al respecto.
Lawrence se mir las manos. -Lo vi en una casa de empeo hace una semana. Lo compr para
ella. Yo... yo la mat. Ella era tan bonita, tan hermosa. Cantaba canciones a veces para s misma
cuando estaba pensando en algo o cuando haca caf. Y yo la mat. Se lo puso y ella... ella acab
muerta. Yo estaba all y no pude hacer nada...
Estuvimos con l durante otros diez minutos, pero Lawrence ya haba terminado.
Ghastek nos esperaba en el pasillo.
-Por favor, dime que est en protocolo de suicidio-, dijo Curran.
-Por supuesto-, dijo el Maestro de los Muertos. -Est bajo el cuidado de un terapeuta, que le ha
dado acceso a un sacerdote, y se le observa incluso cuando duerme. Sin embargo, si realmente
quiere suicidarse, no hay nada que ninguno de nosotros puede hacer. Es una lstima. l se est
acercando al final de su quinto aos de jornalero. Hemos invertido mucho tiempo y dinero en su
educacin.
Por supuesto. Qu tonta haba sido al olvidarlo: la Nacin no tena empleados, tena activos
humanos, cada uno de ellos con una etiqueta de precio adjunta.
-He examinado el dibujo de la escritura en el collar-, dijo Ghastek. -Dijiste que pareca ser una
escritura rnica de algn tipo, pero los smbolos me son desconocidos. Cmo de preciso es este
dibujo?
-En la medida que sea humanamente posible-, le dije.
l arque las cejas. -Ests familiarizada con el trmino error humano?

Ests familiarizado con un gran bocadillo de nudillos? -La persona que copi las runas del
collar es un experto en lo que hace. El hecho de que no las reconozcas no quiere decir que no
tengan un origen rnico. El alfabeto Elder Futhark ha sufrido muchas modificaciones con los aos.
Ghastek sac una copia del dibujo de Julie. -He estudiado este tema extensamente y nunca he
visto una runa como esta-. Ghastek seal a un smbolo que pareca una X con un doble brazo en
la diagonal izquierda.
Bueno, por supuesto. l no la conoca, por lo tanto, no poda ser una runa. -Tanto Fehu como las
runas Ansuz tienen brazos dobles. Por qu esta runa tiene solo una? Si lo arroj entre una
coleccin de runas y le dijo a un profano para escoger una que no lo sea, cogera esta.
Ghastek me dirigi una mirada condescendiente. -El hombre comn se refiere a una persona no
experta por su propia definicin. Por supuesto que un no experto, no sera capaz de sealar a esta
runa, Kate. Podramos lanzar estrellas y espirales en la mezcla y es poco probable que escojiera
bien.
Culo presumido.
Curran se aclar la garganta.
Me di cuenta de que haba dado un paso hacia Ghastek. No matar, no golpear, no destruir la
propiedad. De acuerdo.
-Vamos a llevarle este asunto a un experto-, dijo Curran.
-Creo que es prudente, teniendo en cuenta las circunstancias.
Oh, bueno, es bueno que nos des tu permiso.
-Dnde est el experto?-, Pregunt Ghastek.
-En el Patrimonio Nrdico-, le dije.
Ghastek arrug su cara en una mueca de disgusto, como si acabara de asomar la cabeza en
una bolsa de patatas podridas.
-Vas a ver a los neo-vikingos?
-S.
-Son fuertes bufones ignorantes. Lo nico que hacen es sentarse en su saln de hidromiel,
emborracharse, y golpearse entre s cuando su masculinidad se ve amenazada.
-No tiene que venir-, le dije.
Ghastek dej escapar un largo suspiro de sufrimiento. -Muy bien. Coger a mi vampiro.

Captulo Cinco
Montaba a un caballo llamado El To. El To, quien al parecer tambin responda al nombre de
Fred si se senta caritativo, era lo que en los establos de la Manada habran llamado un verdadero
azul ruano "Tennessee Walker Blue Roan." - El caballo debajo de m era de color gris oscuro en el
lomo y negro hacia la cabeza y los tobillos. La parte de Tennessee Walker... Bueno, algunos
Tennessee Walker estaba probablemente all, pero en su mayor parte era sin duda un caballo
Coldblood. Un caballo coldblood macizo de cerca de quinientas libras. Tena la complexin de un
perchern. Montar sobre El Tio era como montar un elefante pequeo.
La presencia de un vampiro representaba un dilema para Curran. Se negaba a montar a caballo,
pero tambin se negaba a dejarme viajar en compaa de un no-muerto sin respaldo, por lo que
tenamos que llegar a un acuerdo. Nos detuvimos en la oficina de Cutting Edge buscando a
Andrea. Desafortunadamente estaba fuera. Al parecer, algunos cambiaformas haban sido
asesinados y Jim la haba metido de cabeza en esa investigacin, un hecho que, por supuesto, no
haba mencionado. En su lugar nos llevamos a Derek y a Ascanio.
Derek era nuestro tercer empleado. Una vez haba sido mi compaero, luego uno de los espas
de Jim, despus jefe de la guardia personal de Curran, ahora estaba trabajando en una posicin
de vanguardia para adquirir experiencia y averiguar qu era lo que quera hacer. Cuando lo
conoc, apenas tena dieciocho aos y era guapo. Ahora estaba cerca de los veinte aos y unos
hijos de puta haban vertido plata fundida en su rostro. Los hijos de puta estaban muertos, pero
nunca haba sanado bien del todo.
Ascanio era nuestro becario. Tena quince aos, era hermoso como un ngel, y un Bouda, un
hombre hiena. Los nios bouda raramente sobrevivan a la adolescencia, muchos de ellos perdan
la lucha por la cordura e iban a lupos, Ascanio era atesorado, mimado y malcriado ms all de
toda razn. Por desgracia, se haba metido en problemas demasiadas veces y me lo haban dado
porque se decidi que era menos probable que yo lo matase.
Derek y Ascanio montaban detrs de m, discutiendo en voz baja acerca de algo. Delante de m
la pesadilla color verde lima que era el vampiro de Ghastek trotaba a lo largo de la carretera en
una marcha desigual. La mayora de los vampiros con el tiempo perdan su capacidad de caminar
en posicin vertical, volvan a la locomocin cuadrpeda cuando el patgeno Immortus modelaba
de nuevo la forma del cuerpo de su vctima en un nuevo depredador de pesadilla. Me haba
topado con vampiros muy viejos antes. Ni siquiera se parecan a su forma humana anterior. Pero
el vampiro que Ghastek pilotaba slo tena unos pocos meses de edad. Galopaba hacia delante
hundido en el suelo, arrastrando los pies y en posicin vertical al siguiente como una marioneta
grotesca con las cuerdas en manos de un titiritero borracho.
Junto al vampiro galopaba un caniche negro monstruosamente grande. Su nombre era Grendel,
era mi perro, y aunque no era la mejor herramienta en el combate me amaba y estaba a mano en
una pelea.
Unas docenas de metros detrs de nosotros, un enorme len trotaba. Cuando los cambiaformas
se transformaban en sus formas de animales siempre eran mayores que sus contrapartes
naturales, y el len de Curran era ms que grande. Era prehistrico. Colosal, gris, con dbiles
rayas ms oscuras manchadas en su piel como las marcas de un ltigo, se mova a lo largo de la
carretera a un ritmo suave, aparentemente incansable. Razn por la cual haba terminado con El
To. Haba entrado en los establos y les haba dicho que iba a viajar entre un vampiro y un len
del tamao de un rinoceronte y que necesitaba un caballo que no se asustase. Segu fielmente la
recomendacin del maestro del establo, El To pareca imperturbable. En ocasiones, cuando
ramos flanqueados por Curran, abra su nariz un poco mientras que los otros dos caballos hacan

ruidos de pnico, pero segua su camino en lnea recta, convencido de que el len era un producto
de su imaginacin y que el vampiro por delante de l era el hermano deforme mutante de Grendel.
Tenamos nuestro propio circo de tres pistas. Lamentablemente no tenamos una audiencia: a
nuestra izquierda los bosques aumentaban en una lnea quebrada y a la derecha haba una
pequea colina, se subi, las rocas y la hierba, antes de toparse con otra lnea de rboles en el
pice.
-Nunca he conocido a un neo-vikingo, dijo Ascanio.
-Buena parte de ellos son mercenarios-, le dije sobre mi hombro. -Son muy alborotadores y no
son realmente lo que se dice fieles a la tradicin. Algunos son genuinos pero la mayora estn ah
porque vieron una pelcula o dos en su infancia y creen que ser vikingo es genial.
-No lo son? pregunt Derek.
-No. Originalmente se trataba de un club, como en ir de vikingo. Los chicos del Patrimonio
Nrdico usan cascos con cuernos, beben cerveza de un tanque gigante, y empiezan peleas.
Como comunidad neo-Vikinga estn en mejor situacin financieramente que la mayora por lo que
pueden permitirse el lujo de pasar un buen rato.
-De dnde sacan el dinero?- pregunt Derek.
Seal con la cabeza hacia una curva. -Tras esa curva.
Un par de minutos ms tarde, superamos el giro. Un gran lago se extenda a nuestra izquierda.
De agua azul verdosa se extenda en la distancia, pintado con neblina azulada. Aqu y all islas
verdes estaban rodeadas de playas de arena a travs del agua. A la derecha, una enorme casa
de hidromiel construida con maderas de troncos estaba en la cima de una colina baja, al igual que
la parte de atrs de algunos barcos de serpiente de mar. Mientras estbamos all, dos karves,
lanchas, se deslizaban por detrs de la isla ms cercana, la cabeza de un dragn tallado
sobresala por encima de la superficie del lago.
Ascanio levant la mano para protegerse los ojos.
-El lago Lanier-, le dije. El Patrimonio Nrdico haba construido una flota fluvial de barcos
Dragn. No eran los nicos neo-Vikingos en la regin. Haba varios grupos Nrdicos a lo largo de
la costa este y no pocos queran hacer un crucero hacia arriba y abajo de la costa en un barco
adecuado. La herencia nrdica venda barcos para la navegacin aguas poco profundas y trenes
a estos aspirantes a asaltantes. Tambin les dan a los turistas un paseo por el precio correcto.
Eran muy puntillosos al respecto, por lo que no lo mencionara delante de nios.
Ascanio esboz una sonrisa. -O qu, van a tratar de ahogarnos en su cuba de cerveza?
-Tratar debe ser la palabra clave.
Echamos a andar hacia la sala de hidromiel. A mitad de la colina, el vampiro se detuvo. Un
hombre sali al medio del camino desde detrs de un abedul. Meda seis pies y medio de alto y
estaba envuelto en una cota de malla. Una capa de pelaje negro se elevaba de sus hombros. Su
yelmo, una rplica casi perfecta de Casco Gjermundbu, protega la parte superior de su cabeza y
la mitad de su rostro. El acero haba sido pulido hasta que los rayos del sol se deslizaban por l
como si llevase un espejo en la cabeza. El hombre llevaba una sola hacha enorme con un mango
largo de madera. Haba tratado de levantar esa hacha una vez y pesaba alrededor de diez libras.
Era ms lenta que la melaza en enero pero se vea impresionante.
Derek se centr en el hombre grande. -Quin es ese?
-Ese es Gunnar. Es la idea del Patrimonio Nrdico de un destacamento de seguridad.

-Qu, solo l?
Asent con la cabeza. El es suficiente.
El vampiro de Ghastek se qued inmvil, el vikingo era gigante, como una estatua, el Maestro de
la Muerte reflexionaba sobre la situacin. La sanguijuela se volvi, se escabull hacia nosotros, y
se integr de nuevo en la fila detrs de mi caballo. Al parecer, Ghastek haba decidido que su
vampiro era demasiado precioso como para ser arriesgado.
Nos acercamos.
Gunnar respir hondo y grit, -Vestu heill!
Ay. Mis odos. -Hola, Gunnar.
Mir hacia m a travs de su mscara y baj la voz. -Hola, Kate-. Su voz sonaba un poco sin
aliento.
-Me alegro de verte.
Se apoy en su hacha, se sac el casco y se enjug el sudor de la frente, dejando ver su pelo
rojizo trenzado en las sienes. -Es una partida para ver a Ragnvald?
-S.
-Todos?
-S.
-Incluso el len?
El len abri la boca, mostrando sus grandes dientes. S, s, eres malo. Lo sabemos Su
Majestad.
-Incluso el len.
-Qu pasa?-, pregunt Gunnar.
-Dagfinn. Lo has visto por aqu?
Gunnar se tom un momento para escupir en el suelo y hacer un gran espectculo de ello. -Nop.
Y es mejor para l.
Mentira. -Es una lstima.
-S-. Gunnar me salud con el casco. Puedes continuar.
-Gracias.
Montamos.
-Ha mentido-, dijo Ascanio.
-S-. Gunnar saba exactamente dnde estaba Dagfinn. l llevara sus dudas de Ragnvald, y
puesto que l no haba hablado, el jarl probablemente tampoco lo hara. Esto no iba bien.
Pasamos a travs de las puertas de madera de la sala de hidromiel. El resto de la solucin se
sent ms abajo de la colina, ms all de la sala de hidromiel: slidas casas de madera estaban
dispersas aqu y all. La gente caminaba de aqu para all, los hombres con tnicas de lana y
mantas, las mujeres en vestidos de lana hasta los tobillos y delantales hangerocks. Eran un grupo
variado: algunos eran de raza blanca, algunos eran negros, algunos eran hispanos. Un par a
nuestra derecha parecan chinos. El Patrimonio Nrdico deca que vikingo no era una
nacionalidad, era una forma de vida. Mientras que uno pensase que era un vikingo tena un lugar
en su mesa.

La gente miraba boquiabierta a Curran a nuestro paso. El vampiro y el resto de nosotros


tenamos mucha menos atencin.
Cuando desmontamos delante del poste de los caballos vi un caballo negro que me resultaba
familiar en el pasto, separado del resto. El enorme caballo meda casi dieciocho palmos y medio,
las plumas blancas en sus enormes pies temblaban cada vez que se mova. Una cicatriz plida
serpenteaba hacia arriba el hombro izquierdo del caballo. -Hola, Magnus. Dnde est tu amo?
El caballo mir en mi direccin y me ense los dientes. Ahora hasta los caballos me mandaban
a la mierda.
-Cuida tus modales-, murmur.
-Tendr mi mejor comportamiento-, me asegur Ascanio.
Mencionar que estaba hablando con un caballo que no poda responderme hubiera daado
totalmente mi imagen como jefa, as que asent con la cabeza y camin hasta la sala de hidromiel.
Una gran y huesuda mujer me cerr el paso. Una gran arma colgada en su cadera derecha y
una pequea hacha colgada a su izquierda.
-Hrefna-, la reconoc. Habamos coincidido anteriormente en el Gremio. Era buena, tanto con el
cuchillo como con la espada, y rara vez perda los estribos.
-Kate-. Su voz era tranquila. -El len tiene que quedarse afuera.
-No va a gustarle.
El len sacudi su melena.
-No puedo dejarlo entrar-, dijo Hrefna. -Si lo hace, alguien va a buscarse problemas para ver si
pueden poner su cabeza en la pared. Tengo que hacer mi trabajo.
Mir a Curran. El len se derriti. La piel se estir, los huesos se retorcieron, y se enderez
como un Curran humano. Estaba completamente desnudo. Gloriosamente desnudo.
Hrefna enarc las cejas.
Curran sac unos pantalones vaqueros y una camisa de mi alforja.
-Bueno-, dijo Hrefna. -Siempre me he preguntado por qu te fuiste con un cambiaformas. Esto
explica las cosas.
El vampiro a mi lado puso los ojos rojos en rojo.
Entramos en la sala de hidromiel. El vampiro, los cambiaformas, el perro y el hombre len me
seguan.
Una habitacin enorme nos salud. Filas gemelas de mesas espaciadas uniformemente corran
paralelo a lo largo de la cmara. Originalmente los vikingos haban intentado tener las masas
colocadas en dos lneas, pero no pudieron barrer debajo de ellos, as que fueron al plan B, que
haba hecho que su sala de hidromiel se asemejan a una cafetera brbara. La gente reflexionaba
en torno a las mesas. Algunos coman, algunos hablaban, algunos aceitaban sus armas. Una
mesa se encontraba en una plataforma elevada en el extremo opuesto de la sala. En la plataforma
haba un hombre sentado en un silln tallado en madera de deriva y forrado con pieles. Sobre sus
hombros se extenda su tnica de lana azul. Su rostro, enmarcado por una melena de pelo negro
brillante, era oscura y recortada con una precisin ntida. Una banda estrecha de oro se asentaba
en la cabeza.
Nos ech un vistazo. Sus ojos oscuros nos midieron. Vi a Curran, frunci el ceo y mir hacia
otro lado fingiendo que no nos haba visto. Curran prefiri permanecer en el anonimato. No mucha

gente, adems de los pesos pesados de la ciudad conocan su aspecto. Ragnvald estaba tratando
de decidir si lo corts era reconocer a Curran o fingir que no estaba all.
Antes de salir en este viaje de diversin, habamos discutido nuestra estrategia, y se ofreci a
llevar el punto. Si Curran llegaba en su papel oficial de Seor de las Bestias, habra una
ceremonia y toda la cosa tomara mucho ms tiempo del necesario. Adems, yo conoca a los
neo-vikingos mejor que l, as que tiene sentido que tomase la iniciativa. Curran decidi ir como
una camisa roja. Al parecer, era una especie de trmino auxiliar desechable de un programa de
televisin de edad.
-Es ese el jarl?- Ascanio susurr detrs de m.
-S.
-Pero l es indio.
-Choctaw-, le dije. A los vikingos no les importa el aspecto. A ellos les importa el swin que le
das a tu hacha.
Me dirig hacia abajo entre las mesas con el pequeo desfile a mis espaldas. Esto habra sido
mucho ms fcil si hubiera venido sola.
Casi a diez pies de distancia de la plataforma Ragnvald decidi que no poda seguir
ignorndonos por ms tiempo. -Kate! Vestu heill! Cunto tiempo sin verte.
No el suficiente. -Hola, Ragnvald. Estos son mis compaeros-. No. Yo no mencion por su
nombre a Curran. Eso deba darle una idea a Ragnvald que se apart de la silla. Derecho meda
ms de seis pies de altura. Dio un paso por la plataforma y me seal con la cabeza. -Estaba
pensando en ti.
-Probablemente es debido a que me viste caminar a travs de la puerta y luego fingiste que no
estbamos aqu hasta hace un par de minutos.
La cara Ragnvald se separ en una sonrisa. -Simplemente no poda creer lo que vean mis ojos.
La Alfa de los cambiaformas apareciendo sin anunciarse. Estoy sorprendido.
Oh, hijo de puta. Todava estaba tratando de convertir esto en una especie de espectculo. -No
estoy aqu en calidad de tal.
Ragnvald toc su banda de oro. -Esto nunca se cae. Nunca se me olvida. Pero vamos, hablemos
de negocios-. Alz la voz, agitando la copa. Que alguien le traiga bebidas a nuestros huspedes.
Por qu todos tenan que gritar tan fuerte todo el tiempo?
Ragnvald asinti con la cabeza a una mesa auxiliar. -Por favor.
Tom asiento y me sent frente a l. Curran se uni a m. El vampiro intent seguirnos, pero una
mujer grande con cota de malla le cerr el paso.
Una nia de la mitad de mi edad estrell una jarra gigante llena de cerveza sobre la mesa.
Ragnvald levant la suya. Choqu mi jarra de cerveza contra la suya. La cerveza salpic.
Acercamos las jarras de cerveza y fing tomar un gran trago.
Curran bebi su cerveza. Al parecer, que yo tomase la iniciativa implicaba que l se quedase
mudo.
La joven desfil ante Ascanio y Derek y les llev a una mesa vecina. A juzgar por lo mucho que
sus caderas estaban trabajando estaba abierta a negociaciones.
-Entonces, qu le trae a nuestro saln de hidromiel?

-Estoy buscando a Dagfinn.


Ragnvald hizo una mueca. -Qu ha hecho ahora?
-Hemos encontrado algunas runas extraas y lo necesito para que me las traduzca.
Ragnvald abri los brazos. -No lo hemos visto. Debes hablar con Helga acerca de las runas.
Haba hecho algunas llamadas esta maana. Hemos hablado con Helga. Hemos hablado con
Rasmus Dorte y tambin con los ancianos. No nos pueden ayudar. Dagfinn es nuestra mejor
opcin por ahora.
Un hombre anciano se tambale en la sala. De hombros anchos y slabbed, lo que mi padre
adoptivo haba llamado grasa dura, se mova de la forma cuidadosa en que lo hacan los
borrachos cuando tienen problemas para poner un pie delante del otro y no quieren tambalearse.
Su chaleco de cuero estaba torcido en su cuerpo grande y su rostro estaba demasiado rojo, su
largo cabello gris le caa en dos trenzas, que se enredaban con el lo de una barba gris.
Todo era diversin y juegos hasta que el Santa vikingo apareca.
-No s qu decirte-. Ragnvald bebi un trago de su cerveza. -No est aqu. Nosotros lo
expulsamos hace meses.
-Es as?-, Dijo Curran.
-Lo es-, insisti Ragnvald.
El Santa se concentr en el vampiro que se sentaba en el suelo junto a la mesa donde los
cambiaformas estaban bebiendo su cerveza. El borracho parpade sus ojos legaosos y arrastr
los pies hacia el vampiro.
-He odo decir que el Gremio tendr una reunin pronto-, dijo Ragnvald.
-Eso es lo que me han dicho-, le dije.
El viejo vikingo seal al vampiro. -Qu es esta mierda?
Nadie respondi.
Santa elev su voz una octava. -Qu es esta mierda?
-Clmate, pap-, dijo un hombre ms joven desde la esquina.
Santa gir gritando. -No me digas que me calme estpido hijo de puta.
-No hables de mam de esa manera.
-Voy a hablar de ella... te voy a... qu es esta mierda?
-Tambin he odo que la Manada ha sido llamada para mediar-. Ragnvald me mir durante un
buen rato as que me di cuenta de que era importante.
-Aj.
-Tenemos quince miembros a tiempo completo en el Gremio-, dijo Ragnvald.
Asent con la cabeza. -Lo s. Los pusiste hace, ocho aos?
-Siete y algo.
El Santa se balance hacia atrs, respir hondo y le escupi al vampiro.
Impresionante.
-Vas a hacer algo al respecto?

Ragnvald mir por encima del hombro. -Ese es Johan. Acaba de tener un poco de diversin.
Acerca de la mediacin, Kate.
-Qu pasa?
El vampiro abri sus fauces. -Slo un tonto se pelea con los borrachos y los idiotas-, dijo la voz
de Ghastek.
-Me ests llamando idiota?- Johan mir hacia el vampiro.
La gente de las otras mesas dej de comer y se acerc para ver ms de cerca. Se olan la lucha
que se avecina y no quera perderse el espectculo. Esto no iba bien.
El vampiro se encogi de hombros, imitando el gesto de Ghastek. -Si el borracho escupa al
vampiro de nuevo, se iba a arrepentir.
Johan se ech hacia atrs con una expresin de desconcierto en su rostro. Al parecer, Ghastek
lo haba descolocado.
-Hacia qu opcin te inclinars?- dijo Ragnvald.
Buen intento. -Dnde est Dagfinn, Ragnvald?
-Te lo he dicho dos veces, l no est aqu.
-Tienes que estar bromeando. Su casa est aqu, su madre an vive aqu, y su caballo est en el
pasto.
-l se lo dio a su madre-, dijo Ragnvald.
-Le dio a Magnus a su madre?
-S.
-Ese caballo es un animal sanguinario. Nadie puede montarlo excepto Dagfinn. La nica razn
por la que Magnus no ha mordido la mano Dagfinn aun es porque cada vez que lo intenta, Dagfinn
le muerde la espalda. Y me ests diciendo que Dagfinn se lo dio a su madre? Qu va a hacer
con l?
Ragnvald abri los brazos. -No lo s, lo usa para la proteccin de su casa o algo as. No soy un
psquico. No s lo que pasa por la cabeza de ese hombre.
-Te refieres a m?- Johan rugi. -Quieres retactarte?
Oh, no! Finalmente lo haba conseguido.
-Ve usted algn otro viejo borracho grasiento montar un espectculo aqu?- le pregunt
Ascanio.
Johan se volvi a Derek. -T! Ponle un bozal a tu novia.
Derek sonri. Fue un lento y controlado mostrar de dientes. Sent un estremecimiento. El par de
chicos a nuestra izquierda agarr sus sillas.
-Derek, somos invitados-, grit.
Curran se ri en voz baja para s mismo. Al parecer, l lo encontraba divertido.
-Necesitan una leccin de hospitalidad-, dijo Ghastek.
-Te voy a mostrar hospitalidad-. Johan aspirado en un poco de aire.
-No lo hagas-, advirti Ghastek.
El escupitajo cay en la frente del vampiro.

-Chpate eso!- Johan se gir hacia Derek. -T eres el siguiente!


Ascanio se disparado del asiento en un borrn y golpeo a Johan donde estaba. Los vikingos se
unieron. Alguien grit. Una silla vol por encima de nosotros y se estrell contra la pared. Grendel
rebot en su lugar, ladrando como loco.
Ragnvald exhal un suspiro de exasperacin. -Hacia qu lado vas a inclinarte, Kate? Por los
veteranos o por Mark?
-Vas a decirme dnde est Dagfinn?
-No.
Bastardo. -Entonces creo que no s hacia donde me inclinar.
Ragnvald mir a Curran. -En serio?
Curran se encogi de hombros. -Es su espectculo.
Una jarra de cerveza se precipit a travs de la habitacin y se estrell contra la parte posterior
de Ragnvald. l rugi y se subi en sus rugientes pies. -Est bien cabrones, quien lanz eso?
La segunda jarra de cerveza le dio directamente en la frente. Se tambale y se lanz a la pelea
causando estragos en el centro de la sala de hidromiel. Los puos volaban, la gente grua, y por
encima de todo ello, el vampiro de Ghastek se arrastraba por la pared hasta el techo llevando a
Johan agarrado por el tobillo.
Suspir, salt sobre la mesa, y golpe a un vikingo en la cara.

Me dola el culo, porque algn vikingo me haba dado una patada por detrs mientras estaba
ocupada y el movimiento de mi caballo no me estaba haciendo ningn favor. La mancha roja en
mi hombro se comprometa a florecer hasta el tamao de una bola de baseball pero aparte de eso
habamos escapado impunes. Derek luca un corte en el pecho y Ascanio, cuya camisa de alguna
manera se haba roto en pedazos misteriosamente en el fragor de la batalla, estaba negro y azul
del cuello para abajo. No le iba a durar ms de un par de horas y por la tarde por suerte para ellos
se veran como nuevos, mientras que yo estara amamantando el dolor en el hombro.
El viento traa el olor del lpulo procedente del vampiro de Ghastek que trotaba junto a m. Los
vikingos lo haban tratado de ahogar en el barril de cerveza y la mayora del bloqueador solar
verde se haba desprendido, por lo que Ghastek haba acabado rodando por el barro para
mantener el dao de la piel al mnimo. El barro se haba secado hasta convertirse en una corteza
desagradable y el vampiro se vea como algo que saldra del final de la cola de Grendel.
Grendel haba pasado la mayor parte de la lucha ladrando y mordiendo a la gente al azar y
ahora estaba untado con vmito de alguien.
Curran haba salido ileso, sobre todo porque cuando la gente haba tratado de asaltarlo les daba
un golpe y ya no se levantaban. Ahora estaba al lado de mi caballo en su forma humana con una
gran sonrisa en su rostro.
-Qu?-, le pregunt.
-Es bueno que llevases la iniciativa en eso-, dijo. -Podra haber ido mal y degenerar en una pelea
enorme.
-Vete al diablo!

-Oh, espero que s, cario.


En sus sueos.
-Y por eso no me gusta visitar a los neo-Vikingos-, dijo Ghastek, con voz seca. -Son un montn
de idiotas incivilizados y nada bueno viene de ellos.
-Ellos empezaron-, dijo Ascanio.
-Por supuesto que lo comenz-, gru. -Son vikingos. Eso es lo que hacen.
Ghastek se aclar la garganta. -No puedo dejar de sealar que ahora Dagfinn sabe que estamos
buscndolo. Puede pasar a la clandestinidad.
-Dagfinn no se esconder. Si no est involucrado en este lo, va a aparecer en mi puerta
exigiendo saber qu est pasando. Si est involucrado, l va a aparecer en mi puerta, agitando su
hacha y tratando de aplastar crneos. Funcionar en ambos sentidos.
-As que vamos a esperar?
Eso me hizo apretar los dientes. Yo esperaba encontrar a Dagfinn hoy. Roderick se estaba
quedando sin tiempo, pero no haba nada ms que pudiramos hacer. -Vamos a casa y
esperamos.

Captulo Seis
Nos separamos de Ghastek y nosotros cuatro, Curran, Derek, Ascanio y yo, nos dirigimos de
nuevo a la Fortaleza. Jim nos esperaba en la escalinata de piedra cuando desmontamos en el
patio.
-Qu te ha pasado?
-Fuimos a ver a los vikingos-, le dije.
-Esto no es nada-, dijo Curran. -Deberas haber visto como qued el vampiro.
Jim sonri.
Ech el pie a tierra y le di las riendas de El Tio a un nio cambiaformas de los establos.
-Hay gente que est aqu para verte-, me dijo Jim.
-Que gente?
-Del Gremio.
Argh. -Est bien. Cmo est el nio?
-Doolittle dice que igual. Tus huspedes se encuentran en una sala de conferencias, segunda
planta, tercera puerta a la izquierda.
Me dirig al segundo piso. Grendel decidi acompaarme. Cinco personas esperaban en el
pasillo de recepcin de la pequea sala de conferencias del tercer piso, custodiado por una
cambiaformas. Uno de ellos era Mark, los otros cuatro eran Bob Carver, Ivera Nielsen, Ken y Juke,
colectivamente conocidos como los Cuatro Jinetes. La mayora de los mercenarios eran solitarios.
A veces, cuando el trabajo lo exiga se emparejaban, como Jim y yo solamos hacerlo, pero los
grupos de ms de dos eran raros. Los cuatro jinetes eran la excepcin a la regla. Constituan un
equipo cohesionado, fuerte, que haca trabajos brutales y los terminaban de manera eficiente y en
su mayora por encima del tablero, y eran respetados por el resto de los mercenarios.
Las dos partes pasaron de fruncirse el ceo el tiempo suficiente para contemplar a mi perro.
-Qu diablos es eso?- Me pregunt Bob.
-Es mi caniche. Habis acordado venir aqu al mismo tiempo?
-Por supuesto que no-, dijo Juke, sacudiendo el pelo negro con pinchos de su cabeza. -Nosotros
llegamos primero. l acaba de aparecer.
-Ped una cita-, dijo Mark. -Una vez ms estban llevando las tcticas intimidatorias a la mesa.
-Eres un gilipollas-, le dijo Ken.
-Y t eres un matn.
Por qu yo?
Esta era la primera vez que oa hablar de una cita. Hice una nota mental para preguntarle a Jim
acerca de eso y saqu una moneda de mi bolsillo. Cara- dije sealando a los cuatro jinetes.
Mark, t sers cruz.
Lanc la moneda al aire y la golpe en la parte posterior de la mueca.
-Cruz-. Seal con la cabeza a Mark. Ven.
Entramos en la sala de conferencias, cerr la puerta, y nos sentamos de una gran mesa de
madera con nudos.

-Qu puedo hacer por ti?


Mark se inclin hacia delante. Llevaba un traje de negocios clsico y una corbata burdeos
conservadora. Su pelo negro se resuma como de un estilo ejecutivo/poltico: no demasiado largo
ni demasiado corto, conservador, ordenado. Sus uas estaban limpias y bien cuidadas, en la
barbilla no mostraba rastrojos, y ola a colonia masculina. No era abrumadora, pero detectable
definitivamente.
-Me gustara hablar con usted sobre el arbitraje del Gremio-, dijo.
Y yo que haba pensado que haba hecho el viaje para charlar sobre el tiempo. Te escucho.
Mark mir al perro. Grendel le mir mal.
-Voy a ir al grano: Me gustara hacerse cargo del Gremio.
Ambicioso, no? Como has llegado a ese deseo.
-No soy popular. No me pongo de cuero y no llevo armas de fuego-. Entrecruz los dedos en un
solo puo, y se apoy en la mesa. -Pero trabajo para el Gremio. Me aseguro de que los clientes
estn contentos, se hagan beneficios y a todo el mundo se le pague a tiempo. Sin m toda la cosa
se vendra abajo.
No tena ninguna duda de que lo hara. -Estoy esperando por mi parte en esto.
-Tu voto ser el que decida-, dijo. -Me gustara que alcanzsemos algn tipo de acuerdo.
l se estaba cavando una preciosa tumba. Esper para ver si iba a saltar en ella.
-Por supuesto, entiendo que debe ser una compensacin suficiente y que nuestro acuerdo
tendra que ser equitativo y mutuamente beneficioso.
Y lo haba hecho. Suspir. -Mark, el problema no es como gestionas el Gremio. El problema es
que piensa con cuello blanco.
l parpade, sorprendido, obviamente desconcertado.
-En tu mundo, todos tiene un precio-, le dije. -No sabes cual es mo, pero crees que te lo puedes
permitir. No funciona as. Podra haber enfocado esto de muchas maneras. Podra haber
argumentado que el Gremio est en el limbo y a nadie se le paga. Podra haber sealado que
cuanto ms tiempo siga esto as mas talento perder el Gremio, mercenarios experimentados que
pasaran a nuevos puestos de trabajo para alimentar a sus familias. Ofrecerte a sobornarme fue el
peor argumento que podra haber escogido. Mi opinin no est a la venta.
-No quise insultarte-, dijo.
-Pero lo hiciste, ofenderme ha demostrado que no tienes ni idea de cmo relacionarte conmigo.
Un montn de chicos son como yo, Mark. S, haces funcionar el Gremio, pero careces de la
comprensin elemental de lo que mueve a los mercenarios, probablemente debido a que no eres
uno. Si yo quisiera que t lo dirigieras, que no lo hago, tendra que defender mi posicin ante el
Gremio, eso me parece difcil, dadas las circunstancias.
Se qued quieto durante un largo minuto. -Muy bien. As que vas a votar por los jinetes,
entonces?
-No lo s todava.
-Gracias por recibirme-. Mark se levant y se fue.
La puerta apenas tuvo la oportunidad de abrirse cuando Bob se abri paso y se dej caer en una
de las sillas de cliente. Ivera lo sigui, inquieta, mirndome.

Bob era el lder de los jinetes. Si nuestro mundo hubiera dado lugar a los gladiadores veteranos,
l sera uno. Haba superado los cuarenta y estaba construido con esa fuerza madura y la
resistencia que lo hacan un rival difcil, incluso para las personas que la mitad de su edad. Puede
que no fuera tan rpido como sola ser, pero tena mucha experiencia y la usaba. Ivera era una
mujer alta, hispana. Era desagradable en una pelea y una piromante, mago del fugo, muy buena.
Los otros dos miembros de los jinetes se quedaron afuera. Ken, un mago hngaro, meda las
palabras como si fueran de oro y Juke, s, Juke apenas tena veinte aos y compensaba su falta
de experiencia con malicia y un temperamento caliente. Ella era rpida y le gustaba hablar basura.
Comprenda la necesidad. Tambin le gustaba hablar basura, pero yo a los veinte aos hubiera
masticado a Juke y luego la habra escupido.
Mir a los dos veteranos. -Qu puedo hacer por vosotros?
Bob se inclin hacia delante. La silla cruji e hice una mueca. Era un tipo grande y la silla no
estaba muy firme.
-Ir directo al grano-, dijo. -Salomn era uno de los nuestros. Un mercenario. Duro en el trabajo.
-En realidad Salomn slo trabaj como mercenario durante los tres primeros aos de la
formacin del Gremio, y dado que ha estado bajo tierra durante unos pocos meses, Puedes dejar
la descripcin de su trabajo.
Bob sigui adelante. -De todos modos saba lo que era estar en el campo. Saba cmo cuidar de
los chicos. El hombre tena un corazn no una polla. l sangrara por nosotros hasta quedarse
seco.
-Con lo de la polla te refieres a Mark?
-A quin ms?
Asent con la cabeza. -Slo firma los cheques.
Bob llam a mi mesa con los nudillos llenos de cicatrices. -Ese cuello de lpiz quiere dirigir el
Gremio. Entre nosotros cuatro vamos a hacerlo mejor. Alguien tiene que mirar por los chicos.
Abr mis brazos. -Plenos poderes para ti. Qu quieres de m?
Bob se desliz hacia adelante. El asiento se quej. Adems de Salomn, solo t, y Mark sois
las nicas personas con cualquier tipo de designacin oficial que no sois miembro del Gremio, a
excepcin del secretario y de las damas de nminas. T fuiste la primera de nosotros que trabaj
en la Orden e hiciste un buen trabajo como enlace. La gente recuerda eso. Y ahora ests con el
Seor de las Bestias. Eres su... -, busc a tientas una palabra.
-Compaera-, le dijo Ivera.
-S, eso. Tienes credibilidad. Los mercenarios no seguirn a Mark. T lo sabes, yo lo s, Ivera lo
sabe.
Ech un vistazo a Ivera. -Qu piensas t?
-Lo que l ha dicho-, me dijo con gravedad.
Me ech hacia atrs. A ellos no le gustara pero tena que decirlo. -Tres mercenarios van a un
trabajo. Uno huye, el segundo muere y el tercero pierde una mano. Son elegibles para el pago
por discapacidad Gremio?
Bob pens en ello. -El hombre que sali corriendo no consigue nada, es un abandono en curso.
Los familiares del muerto obtienen el treinta por ciento. Al hombre sin una mano se le da la
discapacidad.

Suspir. -La primera pregunta es cunto tiempo ha estado ellos en el Gremio. Se tiene que
golpear la marca de los cinco aos para optar a la discapacidad y la de siete aos para la de
beneficio de muerte. Hasta entonces, te mueres y tu familia recibe un pago de diez de los grandes
de tu seguro de vida estndar. La siguiente pregunta es, cundo huy el primer tipo? Si lo hizo
una vez que la lucha haba comenzado y el peligro era evidente, el Gremio tiene derecho a
embargar sus salarios, debido a que su abandono en progreso se convierte en abandono en
peligro inminente. Cmo nos proteges, Bob?
Los msculos de su mandbula se contrajeron. -No lo s.
-Despus nos trasladamos a la discapacidad. Cunto se paga? Cual es un valor de la mano?
Importa si era diestro o zurdo?
-No lo s-, dijo Bob otra vez. Sus ojos me dijeron que no le gustaba lo que le deca.
-Yo tampoco, pero sabes quien lo hace? Mark. Puedo llamar a Mark en este momento y te lo
podra recitar de memoria. Hablemos de contratos. Quin proporciona la municin a la armera
del Gremio? Cul es el descuento que recibimos por ella? El Gremio tiene un acuerdo con la
constructora Avalon para borrar la magia de materiales peligrosos en los sitios de construccin
futuros. Se trata de un contrato sencillo, as que s que hay beneficios extra. Sobornos. Regalos.
Cunto y para quin?
Bob gru un poco. -Todo esto se puede aprender.
Asent con la cabeza. -Por supuesto. Pero cunto tiempo te llevar? El Gremio ha estado sin un
lder durante seis meses, y todava no has aprendido nada de eso. Sabes siquiera quien podra
ensertelo?
Bob se cruz de brazos. -T podras hacerlo.
-No, no podra. En primer lugar, no es mi trabajo. Tengo mis manos estn llenas con los
cambiaformas y mi propio negocio. En segundo lugar, lo poco que s lo he aprendido slo porque
ocurri durante mi mandato como enlace. Me tomara aos encontrarlo en el Manual del Gremio.
Para bien o para mal, Salomn hizo a Mark el cerebro detrs de esta operacin y Mark tiene aos
de experiencia. T no tiene destreza para las relaciones pblicas, Bob. Eres un estratega bueno y
slido. Sabes lo que necesita un trabajo, puedes escoger a las personas adecuadas y conseguir
que se haga. Los mercenarios acuden a ti. Sin embargo, la negociacin no es lo tuyo.
Las cejas de Bob se acercaron mucho juntas. -Vas a respaldar a Mark, entonces?
-Te dir lo que le dije a l. Todava no lo s.
Bob asinti con la cabeza y me entreg un trozo de papel. Lo le. Una citacin formal con mi
nombre en ella. En la esquina superior izquierda se destacaba cdigo x en negrita. Prioritarios de
la RTE. Deba asistir a esta reunin o el Gremio me suspendera.
-No es que importe-, dijo Bob. -Pero hemos decidido que debes elegir alguien para el lunes.
Ivera se levant y puso su mano sobre el hombro de Bob. -Tenemos que irnos.
l empez a decir algo y cambi de opinin. Lo vi ponerse de pie. l asinti con la cabeza hacia
m. Hasta luego.

Me arrastr escaleras arriba a la enfermera. Roderick estaba jugando a las damas con un nio
cambiaformas. El collar en su cuello haba pasado de naranja a amarillo canario.
Sub el milln de escalones hasta nuestros cuartos, ped a los guardias que pidieran algo de
comida a la cocina, y me di una ducha. Cuando sal, Curran estaba tumbado en el sof gigante
con los ojos cerrados.
Me dej caer a su lado. -Ayuda.
Las cejas rubias se elevaron un cuarto de pulgada. -Mmm?
-Los mercenarios no van a llegar a un consenso-. Yo estaba junto a l, apoyando la cabeza en
mi mano. -No importa a quin elija maana, no les va a gustar. Mark puede dirigir el Gremio, pero
los mercenarios lo desprecian. Los mercenarios pueden hacer los trabajos, pero no la
administracin.
-Hazlos trabajar juntos-, dijo Curran.
-No va a suceder. Ellos se odian entre s.
-Si catorce alfas puede estar en la misma sala todas las semanas sin matarse unos a otros,
puedes con Mark y os mercenarios. El Gremio ha estado sin liderazgo desde hace meses. La
gente est cansada y quiere un lder fuerte. No un tirano, sino un lder que inspire confianza.
Tienes que caminar entre ellos y rugir hasta que tiemblen. Demostrar que eres lo suficientemente
fuerte como para quitarles su libertad de elegir, asegrate de que se hundan y, despus, djales
elegir a ellos en sus propios trminos.
Hmm.
-Apela a Red Salomn -, dijo Curran. -Es psicologa bsica: las cosas funcionaban con Salomn,
cuando muri, dejaron de hacerlo. Cuanto ms pasa el tiempo, los tiempos de color de rosa de
Salomn se vuelven normalitos. As que si los atacas con el punto de vista de "Vamos a volver a
los buenos viejos tiempos", se doblegarn. Les hacen pensar que es lo que quieren hacer.
-A veces me asustas-, le dije.
l bostez. -Soy totalmente inofensivo.
Alguien llam a la puerta. Un poco pronto para comer.
-S?-, dijo Curran.
Mercedes, una de las guardias, entr. -Hay un hombre fuera, mi seor. Es grande, lleva una
capa, y tiene un hacha gigante. Tambin estamos bastante seguro de que est borracho.
Dagfinn.
-Qu quiere?-, Pregunt Curran.
-l dice que quiere pelear con el Seor de las Bestias.

Captulo Siete
Curran y yo nos quedamos en el arco de entrada al patio de la fortaleza. Dagfinn estaba en el
lado opuesto. Tena seis pies y ocho pulgadas de estatura y pesaba un pelo mas de trescientas
libras. Nada de eso era gordura. Dagfinn nos mir fijamente. Sus hombros anchos tensaban su
tnica, sus bceps tenan problemas para ajuste las mangas y las piernas en los pantalones viejos
marcaban sus msculos lo suficiente como para hacer una mueca de dolor ante la idea de sus
patadas. Su pelo rizado caa sobre sus hombros en la onda densa y rojiza. Se haba cortado la
barba, pero sus cejas rojas ensombrecan sus ojos.
Se puso de pie blandiendo un hacha de batalla grabada con runas que hacan juego con los
tatuajes en sus brazos. La hoja del hacha se encenda en la punta y el taln, su afilado borde
abarcaba doce pulgadas. Combinado con el mango de cuatro pies de potencia adicional, el hacha
cortaba carne y hueso como un gran cuchillo de carnicero.
-Mira, he luchado con este tipo antes. Tal vez deberas hablar con l lejos del acantilado. Est
borracho y no est en su sano juicio.
-Me ha retado-, dijo Curran. -No habr ninguna conversacin
-Haz lo que quieras-, le dije. El Sr. "se burlan de mi liderazgo" quera salirse con la suya. Bueno,
sera para nosotros.
A nuestro alrededor los cambiaformas se acumulaban sobre las almenas. Cada balcn y
parapeto que miraba en direccin a Dagfinn estaba ocupado. Grandioso. Pblico era justo lo que
necesitbamos.
-Alguna cosa que deba saber?- me pregunt Curran.
-El hacha es magia. No la toques. Dagfinn es muy mgico tambin. Si lo matas, voy a estar muy
enojada contigo. Lo necesitamos para leer las malditas runas.
Curran estir sus hombros y sali al claro.
-Escuch que estabas buscndome-, gru Dagfinn. Su voz le corresponda, era profunda y
desgarrada por los bordes.
-Ella tiene algunas runas que quiere que veas.
Dagfinn se inclin hacia un lado para mirarme. -Kate? Qu diablos ests haciendo aqu?
-Vivo aqu.
-Por qu?
-Porque estoy con l ahora.
Dagfinn mir Curran. -Usted y ella son...?
-Ella es mi compaera-, dijo Curran.
Dagfinn blandi su hacha sobre el hombro. Las runas brillaban con un verde plido. -Bueno qu
te parece eso? Sabes qu, no me importa, seguir venciendo a tu culo, pero ella me gusta, as
que no te voy a matar.
Los ojos de Curran se volvieron de oro. -Gracias.
Dagfinn agit el brazo. -Bueno, vamos. Haz lo de transformarte.
-No hay necesidad.
-Oh, hay necesidad-, le asegur Dagfinn.

-Vas a hablar todo el da? Soy un hombre muy ocupado-, le dijo Curran.
-Est bien. Voy a ello. Escarcha se condens en el pelo de Dagfinn. Su piel se volvi oscura. l
creci, ganando medio pie de altura, sus hombros se ampliaron ms.
-Que te diviertas, nene-, le dije.
Zarcillos plidos de fro se derramaban del cuerpo de Dagfinn. La niebla helada bailaba a lo largo
de su piel, se aferraba a las runas tatuadas en sus brazos y se escurra en una cascada de
brillantes en su hacha. El arma estall en un color verde brillante.
Me arrim en contra de la pared de piedra. Dagfinn blandi su hacha.
Curran salt a un lado. Un relmpago estall a su izquierda de un blanco deslumbrante y
abrasador. El trueno golpe mis odos. Un puo de aire se estrell contra m. Curran vol un poco
y rod hasta los pies.
Un agujero de tres pies humeaba en el csped en donde Curran haba estado. Dagfinn ruga
como un tornado furioso. Una rfaga de aire helado surgi de l golpeando a Curran. El Seor de
las Bestias lo esquiv otra vez.
Dagfinn se mantuvo firmemente plantado. Las dos ltimas veces que peleamos, l se haba
movido hacia m y yo lo haba tumbado. Haba docenas de maneras de utilizar el movimiento de
un oponente en su contra: derribarlo, desequilibrarlo, hacerse con el control de un hombro o de
una pierna, y as sucesivamente. Dagfinn deba de haber decidido no darle esa oportunidad a
Curran.
Dagfinn gir el hacha. Una andanada de misiles helados sali disparada. Curran salt hacia
atrs y hacia adelante, Dagfinn segua girando. En las almenas los cambiaformas rugan y
aullaban.
-Cmo lo estamos haciendo, nene?-, le grit. Te lo mereces, Su pilosidad. La prxima vez,
escchame.
-Trato de no matarlo-, grit Curran.
Dagfinn trajo el hacha. Un estampido snico se estrell contra m. Curran vol hacia atrs.
-Llvatelo!-, rugi Dagfinn.
Los cambiaformas abuchearon.
Curran se recuper y se abalanz.
Dagfinn gir, pero el Seor de las Bestias era muy rpido. Eludi la izquierda, derecha, y choc
con Dagfinn. El gran vikingo se tambale hacia atrs por el impacto, dio media vuelta, cobrando
impulso y rugiendo, sujetando el arma con las dos manos, y sacar el tema de un golpe por
encima.
Muvete, cario. Muvete.
Curran se lanz hacia delante. Qu demonios estaba haciendo? Dagfinn cort con todas sus
fuerzas. Curran cogido el hacha con su mano derecha. Dagfinn se detuvo.
Mierda.
Las piernas del vikingo se tensaron, la derecha hacia adelante, hacia atrs la pierna izquierda.
Los msculos de sus brazos se agitaron. La escarcha se comi a la mano de Curran, pero el
hacha no se movi.
-Hecho-, dijo Curran.

Dagfinn gru.
Curran levant la mano izquierda. Sus dedos se cerraron en un puo.
-No le des en la cabeza!-, grit. -Necesitamos su cerebro.
Curran arranc el hacha hacia adelante. Dagfinn se ech hacia atrs, tratando de recuperar el
equilibrio, y Curran barri la pierna izquierda por debajo de l. Dagfinn se desplom como un roble
cortado de raz.
Curran le arranc el hacha de las manos y lo arroj a un lado. Dagfinn gir hacia l con el puo
derecho. Curran se puso en su camino y hundi golpe vicioso hacia abajo dentro del intestino de
Dagfinn.
Ay. Me doli slo de mirarlo. Los cambiaformas del muro hicieron ruidos obscenos.
Dagfinn se hizo un ovillo, tratando de aspirar una bocanada del aire que de repente le faltaba.
Curran levant a Dagfinn, lo hech sobre su hombro, y llev al vikingo hacia m.
Oh, hijo de puta loco.
Curran tir la cara morada de Dagfinn a mis pies. -Aqu est a tu experto, nena.
Los cambiaformas en la pared silbaban y aullaban. Por qu yo?
-Gracias, fanfarrn-, le dije. Veamos tu mano.
-Est bien.
-La mano, Curran.
Me la tendi. Las ampollas cubran la palma de la mano derecha. Congelacin, probablemente
de segundo grado. Tena que doler como el infierno. El Lyc-V podra arreglarla en un da o dos,
pero mientras tanto tendra que apretar los dientes.
-Te dije que no tocases el hacha.
Se inclin y me bes. Los cambiaformas en los muros vitorearon.
Dagfinn finalmente logran recordar cmo se respirar y jur.
Me inclin sobre l. -l ha ganado. Vas a leer mis runas ahora.
-Bien-, gru Dagfinn. -Dame un minuto. Creo que se me ha roto algo.

De acuerdo con Doolittle, nada estaba roto. Dagfinn haba tratado con abierta sospecha el
diagnstico, pero dadas las circunstancias decidi a tratar con l. Curran, por otra parte, se puso
una bolsa de plstico con algn tipo de solucin de curacin atada alrededor de su mano. Le
gust tanto como yo esperaba.
-Esto es ridculo.
-Con la bolsa, la mano se podr utilizar en dos horas-, le inform Doolittle. -Sin la bolsa, podra
ser til maana. Es tu eleccin, mi seor.
Curran gru un poco pero se dej la bolsa.
Puse los dibujos de Julie frente a Dagfinn.

l entrecerr los ojos. -Guau! Estaban en un arma?


-No, en un collar de oro que est matando a un nio. Parece Futhark, pero no exactamente. Es
un hechizo?, pregunt.
-No es Futhark.
-Qu es?
-Es dvergr.
Me sent en la silla ms cercana. -Est seguro?
Dagfinn ech hacia atrs la manga de su tnica, mostrando sus tatuajes. -Mira aqu.
Los dos ltimos caracteres en su hombro eran dos caracteres del papel de Julie. Dagfinn pas
sus dedos a lo largo del tatuaje. -Esto nos dice, Portador del Hacha Aslaug nacida de la sangre de
la Tierra forjada por las manos de Ivar-. Toc el papel. -Aqu dice El Aprendiz de Ivar. S, estoy
seguro.
-Qu es dvergr?- me pregunt Curran.
-Enano-, le dije. -Viejos enanos nrdico: mgicos, fuertes, hbil con trabajos en metal. Los
fabricantes de armas de los dioses. Estn a menudo retratados como la encarnacin de la codicia
- codiciaban el poder, las mujeres, y sobre todo el oro.
-Hey ya!- Dagfinn levant la mano. -La mayora de los expertos creen que se trata de un
desarrollo posterior. Los mitos de enanos, probablemente tienen su raz en espritus de la
naturaleza...
-Enanos como en Tolkien?-, pregunt Curran.
Ojal. Me llev la mano sobre la cara. -Una vez cuatro hermanos enanos, los hijos de Ivaldi,
crearon algunos regalos mgicos para los dioses. Otros dos hermanos enanos, Brokk y Eiti, se
pusieron celosos de todos los elogios y Loki el embaucador apost a que poda hacer mejores
regalos. l apost su cabeza. Los enanos ganaron y luego quisieron asesinar a Loki. Los dioses
no les permitieron hacerlo, por lo que Brokk cosi los labios de Loki con alambre. Estos no son
alegres, ni beben cerveza ni les van las aventuras.
-El que yo conoc era un buen tipo-, dijo Dagfinn.
-Crees que es el mismo Ivar que hizo tu hacha?-, pregunt Curran.
Dagfinn asinti con la cabeza. -Tena unos catorce o quince aos. Yo estaba loco en aquel
entonces, no como ahora.
Curran y yo nos miramos el uno al otro.
-As que mi to Didrik, que era vikingo, me llev a las montaas de este valle. Nos encontramos
con un herrero all y mi to habl con l y luego me dejaron all durante el verano. No me fue bien
al principio, pero Ivar y yo nos entendimos finalmente. Me gustaba mucho estar all. Cuando Didrik
me vino a buscar, Ivar me hizo esta hacha y me tatu las runas. Una bofetada en los dibujos del
brazo derecho controla el hacha. En el brazo izquierdo est mi juramento. No puedo matar a una
persona indefensa ni nadie puede obligarnos a mi hacha o a mi ha hacerlo.
-He odo que irrumpiste en un monasterio en busca de mujeres asiticas-, dijo Curran.
-Cerveza asitica-, dijo Dagfinn. -Yo no estaba buscando a alguien para violarla. Estaba
buscando cerveza. Ninguna de ellas quera hablar conmigo, as que segu tratando de atraparlas
para poder preguntar dnde estaba la birra. Haba bebido un poco esa noche.

De pronto vi la luz. -Dagfinn, son budistas. No elaboran cerveza. Buscabas a los Hermanos de
San Agustn a dos millas al sur. Fuiste al monasterio equivocado, imbcil.
-Dime algo que no sepa-, gru Dagfinn. -De todos modos, puedo ver este collar?
Lo llevamos a ver al nio. Roderick se encogi un poco. -No tengas miedo-, dijo Dagfinn.
Examin el cuello por un rato y regresamos a la otra habitacin. Dagfinn se sent en su silla,
mientras que Curran se apoy contra la pared, mirndolo y emanando amenaza. -Podra ser el
trabajo de Ivar-, dijo Dagfinn. -Simplemente no entiendo por qu. El enano que conoc no le hara
dao a un nio.
-Puedes encontrar el valle de nuevo?-, pregunt.
l neg con la cabeza. Hay alguna clase de truco. Quise preguntarle a Didrik al respecto, pero
muri. He intentado encontrarlo por mi cuenta. He estado en todas partes en las Smoky Mountains
y nada.
Estaba ocultando algo, poda sentirlo. -Qu es lo que no me ests diciendo, Dagfinn?
Vacil.
-Va a matar al nio-, dijo Curran.
-Lo sabe-, dijo Dagfinn.
-El que?
-Ya sabes. l.
Mi corazn dio un salto. Esto se estaba poniendo cada vez mejor.
-El que?- Exigi Curran.
Me acerqu a l y baj la voz. -Los vikingos sabe de una criatura. l ha estado atrapado en su
tierra por un tiempo muy largo. No les gusta decir su nombre, porque l puede or y matarlos por la
noche.
-No me digas que ests pensando en eso-, dijo Dagfinn.
Abr mis brazos. No tengo ideas.
-Kate, por favor, dime que no has ido a verlo antes, verdad? , No?-, pregunt Dagfinn.
-No. Esta ser mi primera vez.
-Por qu?-, pregunt Curran.
-Atrapa tu olor cuando vas a verlo-, dijo Dagfinn. -Le toma un tiempo, pero una vez que reconoce
el olor, nunca lo olvida. Las personas que van a verle dos veces no vuelven. Sus huesos se
quedan en esa colina.
-Vamos a necesitar respaldo-, le dije, pensando en voz alta.
-No me mires-, dijo Dagfinn. -Me gustas y todo eso, pero ya he estado una vez. Corr como una
nia pequea y apenas consegu bajar. No puedo ir otra vez.
-El respaldo no ser un problema-, dijo Curran.
Negu con la cabeza. -No podemos llevar a alguien que no nos podamos permitirse el lujo de
perder.
-Tienes razn-, dijo Dagfinn. -Contrat a un equipo. Seis personas. Fui el nico que sali y slo
porque l se los comi primero. Mi consejo, contrata a alguien a quien no conozcas y diles por

adelantado que es una lucha a muerte. Su carne har que reduzca la velocidad-. Me mir. -Tienes
que hablar con los cherokees.
-S, lo s-. El pensamiento de ir a ver a Hkon enviaba hielo a mi espalda.
-Bueno, me voy-, Dagfinn se levant. -Gracias por la lucha, me he divertido, hay que hacerlo de
nuevo en algn momento. Fue un placer conocerte.
Curran lo empuj contra la pared. Te acompao.
-Puedo encontrar el camino-, dijo Dagfinn.
-Estoy seguro de que puedes. Voy a ahorrarte el trabajo-. El oro ilumin los ojos de Curran.
Dagfinn suspir y se fueron.

Sub a la azotea. Habamos creado un pequeo comedor all, dos sillas y una mesa.
ltimamente cada vez que nos sentamos a comer en la cocina alguien golpeaba la puerta con
alguna mierda urgente, as que cuando no tenamos ganas de ser interrumpidos, a Curran y mi
nos gustaba ir hasta la azotea y comer en paz. Su peluda Majestad estaba amenazando con
arrastrar una parrilla hasta arriba y "cocinar carne" para m. Conocindolo, la "parrilla" significara
un pozo gigante y "carne" la mitad de un ciervo.
Me sent en el muro bajo de piedra que bordea la parte superior del techo. Caa la tarde y el sol
estaba rodando lentamente hacia el oeste. El muro de piedra era agradable y calentaba mi culo. El
verano se avecinaba.
Me sent envuelta en el aire caliente. Se senta bien, pero no lo suficientemente caliente como
para ahuyentar el hielo acumulado en mi columna vertebral. No quera visitar a Haakon. Varias
personas que conoca haba ido a verlo. Slo dos haban vuelto, y Dagfinn era uno de ellos.
El mundo parpade. La magia desapareci apagada como la vela en el proyecto. Un arma de
doble filo: mientras que la magia se volviera el collar no contraera mas el cuello Roderick, pero no
poda ver Hkon sin ella.
Voron, mi padre adoptivo, siempre me haba advertido que los amigos me ablandaran. Cuando
te preocupabas por la gente, se forjaba un lazo, y ese vnculo me haca predecible. Los amigos no
eran para m. Greg, mi tutor ya muerto, dio un paso ms all y aadi los amantes a la prohibicin.
Cuando se amaba a alguien, tus enemigos lo usaran en tu contra.
Ninguno de ellos haba predicho que enamorarme y ser correspondida me hiciera valorar mucho
mi vida. Me gustaba mi vida. Tena mucho que perder.
Curran entr por la puerta, solt la bolsa de su mano, y la tir a la basura que habamos traido
aqu para las veces que comamos fuera. Caminaba en silencio, como un tigre a travs del
bosque, tranquilo y confiado. Me gustaba mirarlo, siempre que l no lo supiese. Su ego estaba
amenazando a la capa de ozono.
Curran se sent junto a m, puso su brazo izquierdo alrededor de mis hombros y me bes. Hubo
un borde ligeramente posesivo en su beso.
-A travs del Gremio y no.
-Hm-, me pregunt.

-Estaba a punto de preguntarme si Dagfinn y yo habamos sido alguna vez algo ms que
amigos. Nunca habamos sido amigos en realidad. Fui a pillarlo para el Gremio un par de veces.
l estaba siendo buscado por multas y destruccin de la propiedad.
Curran hizo una mueca. -No, nunca pas por mi mente que me gustara estar con Dagfinn. Es un
idiota indisciplinado. Dame un poco de crdito. Me conoces mejor que eso.
Me encog de hombros y me acerqu contra l. -Esto est jodido.
-S, lo est. Puedes pensar en cualquier otra forma de encontrar a Ivar?
-No. Tal vez Doolittle pueda intentar eliminar el collar durante la tecnologa?
Curran neg con la cabeza. -Le pregunt. Dijo que matara al muchacho. Dice que tenemos
entre treinta seis y cuarenta y ocho horas, dependiendo de cunto tiempo dure la magia. Hay una
buena probabilidad de que la prxima onda mgica termine con el nio.
Dos das y Roderick, con sus ojos de lechuza, sera asfixiado hasta la muerte.
-Te acuerdas de que hace unos aos un destacamento de la EAP desaparecido? Once
policas, armados hasta los dientes. Sali en los peridicos.
-S.
-Fue Haakon.
-As se llama?
Asent con la cabeza. -No lo mencion en frente de Dagfinn para que no se asustase.
Quienquiera que vaya va a morir. Si no va nadie, el nio va a morir.
-Tenemos que explicarlo y pedir voluntarios-. Curran me acerc ms a l. -Esas son las
decisiones que tomamos.
-Estoy cansado de esas decisiones con mucho ruido-. Si pusieses a todas las personas que he
matado juntas, su sangre formara un lago. Yo estaba vadeando a travs de l y yo no tena ganas
de hacerlo ms profundo.
Nos sentamos uno al lado del otro, tocndonos.
Si Curran peda voluntarios, la Manada se ofecera. Tendra que ver sus caras, sera testigo de
su muerte, y entonces tendra que decirles a sus familias lo que haba ocurrido, asumiendo que
sobreviviese. Suponiendo que Curran sobreviviese.
La idea me molest. Queramos hacerlo. Haba un nio en el otro extremo de la ecuacin, as
que s, apretaramos los dientes y lo haramos. Pero me pareca una locura. Yo podra haber
estrangulado a Aurelia si hubiera puesto mis manos en ella. Ella saba lo que haca el collar, y
haba elegido deliberadamente entre su marido y su hijo.
-Puede Hkon ser asesinado?-, pregunt Curran.
-No. Los cherokees lo han intentado durante aos. Todo lo que podemos hacer es contenerlo en
esa colina. Si se destruye, simplemente la vuelve a montar-. Gru. -No quiero hacer esto.
-Lo s-, dijo.
-Piensas peor de m?
-No-, Curran me acarici la espalda. -Como dije, estas son las elecciones que hacemos, a veces,
cada eleccin es mala, y luego te sientas solo y recuerdas toda la mierda horrible que tena que
hacerse y que has hecho, y tratas con ello. Te comer vivo si se lo permites.

Me incorpor y le toc la mejilla. -Bueno, no tiene que sentarte solo nunca ms. Nos sentaremos
juntos.
Cogi mi mano y la bes. Sus ojos se oscurecieron. Sus dedos se curvaron en un puo. Su
mirada se volvi depredadora. -Ojal pudiera retroceder en el tiempo y aplastar su crneo antes
de que le pusiese el collar al nio.
-Lo s. Me gustara que hubiera una manera de llegar a ella.
l me mir. -Pens en eso. Si nos acercamos a casa de Forney en la noche...
-Curran, no podemos entrar en la casa del fiscal del distrito. Las consecuencias para la Manada
seran enormes.
-Lo s, lo s-. Los msculos se contrajeron a lo largo de su mandbula. Odiaba tener las manos
atadas y yo tambin. -...pero si usamos a alguien de fuera de Atlanta para el trabajo.
-Es una mala idea. Aunque s que es una mala idea.
l me mir. Todava estaba pensando en ello.
-No-, le dije.
Curran jur.
Fijarnos en la caza de brujas del fiscal no nos llevara a ninguna parte. l lo saba y yo tambin.
No, tena que haber otra manera. Algn modo donde el nio sobreviviese y nuestra gente no
muriese.
Suspir. A veces envidio a los navegantes. Lo nico que hacen es sentarse bebiendo caf en el
Casino mientras que los chupasangres corren los pelig...
Me detuve en mitad de una palabra.
Los ojos de Curran se iluminaron.
-Crees que querra ir por l?
-Oh, s. S, l va a ir a por ello-. l salt del muro. -Ven conmigo.
-No deberamos tener algn tipo de plan? Ghastek no es idiota. No podemos acudir al Casino y
decirle: -Hola, vamos en una misin suicida, quieres traer a algunos vampiros como carne de
can? Las sanguijuelas eran caras. La sola idea de poner a cuatro o cinco de ellos en peligro con
minsculas posibilidades de supervivencia hara que a Ghastek le diera un aneurisma.
-Tengo un plan-. Curran me sonri.
-Por favor ilumname, Su Majestad.
-Voy a hacer que Jim lo resuelva-, dijo Curran.
-Eso es todo? Ese es tu plan?
-S. Soy brillante. Vamos.
Salt del muro y fuimos a las escaleras.
Si alguien puede encontrar la manera de que Ghastek consintiera en el plan, Jim era el hombre.
Le servira de pago por todas las veces que me haba empujado en la lnea de fuego. La
venganza era una perra.

Atrapamos a Jim en una de las salas de conferencias y le explicamos nuestro brillante plan.
-Se trata de una venganza, no?- Jim me mir.
-No seas ridculo-, le dije. -La consorte de la Manada est muy por encima de la mezquina
venganza,
Jim mir varias hojas de papel en el portapapeles de su antebrazo. -Lo har si vas al Gremio
maana.
-Lo hars porque te lo estoy pidiendo-, dijo Curran.
Jim se volvi hacia m. -Va a hacer lo del Gremio?
Yo tena a un nio a punto de morir en mis manos y lo nico que le importaba a l era la idiotez
del Gremio. -Tal vez. No lo s todava. Estoy muy ocupada en este momento.
Los ojos de Jim brillaron verdes. Arranc una hoja de papel del portapapeles y me lo dio. Se vea
como una larga lista.
-Qu es esto?
-Esta es la lista de todas las llamadas telefnicas que he recibido por esta mierda en la ltima
semana y media. Los mercenarios les han pedido a todos sus malditos miembros que me llamen
aqu-. Sacudi la lista en la direccin de Curran. -Quieres saber por qu tus ordenes no se
cumplen? Esta es la razn! Podra hacerlo si tu pareja dejase de ponerme la saga alrededor del
cuello y slo se ocupase de ello.
Oh, entonces era eso! -Entonces tengo una gran idea. Dado que todos estn llamando, por
qu no dejas de ponerte la soga alrededor del cuello y tratas con el Gremio. T tienes la misma
antigedad que yo.
-Tengo un trabajo!
-Yo tambin! Por qu es tu tiempo ms importante que el mo?
El portapapeles se quebr en los dedos de Jim. Lo dej caer en el suelo y levant las manos. Sabes qu, he terminado. Dimito.
-Oh, Dios mo, en serio?
Jim se limpi las manos una contra la otra y me las ense.
-Es que te lavas las manos?
-S.
-En serio? Entonces, qu, te vas a retirar y a abrir la tienda de flores que siempre has
querido?
Los ojos de Jim se fueron completamente verde.
-Basta ya-, dijo Curran. Una autoridad inconfundible saturaba su voz. Jim chasque la boca
cerrada.
Me cruc de brazos. -Lo siento, Su Pilosidad, es esta la parte donde caigo de rodillas y tiemblo
de miedo? Tonta de m, no he recibido el memorndum.
Curran hizo caso omiso de mi lengua. -Cul es tu problema con el Gremio?
-La nica manera de resolverlo consiste en que yo est enredada en la gestin y no quiero
hacerlo-. Levant mis brazos. -Tengo la mierda de lo de la consorte y tengo la mierda Cutting

Edge y no quiero cualquier otra mierda. No quiero ir al Gremio y tener que comerme su mierda
tambin.
Curran se inclin hacia m. -Yo he de arreglarme y reunirme con los jodidos muertos cada tres
meses y ser civilizado, mientras estamos comiendo en la misma mesa. T puede tratar con el
Gremio.
-T te vistes? Wow, no tena ni idea de que ponerse unos pantalones formales fuera una carga
enorme.
-Kate-, gru Curran. -No son solo pantalones, son pantalones y un cinturn. Tengo que usar
unos zapatos con unos cordones de mierda en ellos.
-No quiero hacerlo! No me gusta la porquera poltica-. No me haca falta la poltica del Gremio.
Mi vida ya es bastante complicada, maldita sea. No tengo tiempo para esto.
-Todo el mundo odia las cosas de poltica-, gru Curran. -T lo hars.
-Dame una razn para ello.
-Porque conoces a esas personas y algunos de ellos son tus amigos. El Gremio se est
hundiendo y van a perder sus empleos.
Abr la boca y luego la cerr.
-Adems, te estoy pidiendo que lo hagas-, dijo Curran. -Por favor, resolvers este problema,
nena?
Iba a darle un puetazo. Iba a darle un puetazo a la cara, fuerte. -Est bien. Voy a necesitar un
montn respaldo para el Gremio.
Curran mir a Jim. -Asegrate de que tiene todo lo que necesita.
-Est bien-, dijo Jim. Recogi las partes de su portapapeles, sac un pedazo de papel y me dio
la pluma. -Frmalo.
Lo hice y se lo devolv a l.
Jim lo ley. -Me ocupar de esto, Consorte.
-Gracias, alfa.
Si hubiera estado lloviendo, nuestras voces se hubieran convertido en granizo.
-Hay algo ms?-, le pregunt Curran a Jim.
-No.
Jim asinti con la cabeza y se fue.
-Te odio-, le dije a Curran.
l se ri entre dientes. -Me odiaras ms si Jim lo dejara. Tendramos que encontrar un
reemplazo. No confo en mucha gente. Slo piensa en cunta ms mierda tendras que soportar.
-No-, le advert.
-Mmmm, Kate, jefa de seguridad. Sexy. Entonces quien mejor para proteger mi cuerpo, que la
mujer que lo posee?
-Curran, te voy a golpear.
-Juegos bruscos-. Curran fingi temblar de emocin.
Levant mi puo y golpe sus bceps ligeramente.

-Sabas que era inevitable-, dijo.


Lo saba. En el momento en que Jim me envi el archivo saba exactamente cmo iba a
terminar. Pero opuse una valiente lucha. -S, pero no me tiene que gustar. Podemos comer
ahora? Me muero de hambre.
-Oh, as que estoy perdonado?-, pregunt.
-Por supuesto. La prxima vez que decidas flexionar tus garras y llegar a un plan para invadir la
casa de un funcionario de alto rango, ladra, Basta! Y esperar a ser obedecido, qu tal?
-Me dijiste que no-, dijo.
-Y?
-Y no me gusta.
-No es posible asaltar la casa del fiscal de distrito, loco bastardo!
-Y t no puedes desentenderte del Gremio. Los dos tenemos que hacer cosas que no queremos
hacer.
Puse los ojos en blanco y subimos a por una comida fra.
-Ya s lo que voy a regalarle a ese capullo las prximas Navidades-, le dije.
-Lo qu?
-Portapapeles. Montones y montones de portapapeles.

Captulo Ocho
Antes del cambio y del inicio de las olas de magia, el poder de una persona podra ser fcilmente
juzgado por el tipo de coche que conduca, por la ropa que llevaban puesta, y la compaa que
frecuentaba. En la Atlanta del postcambio las pistas visuales seguan siendo ciertas en algunos
casos, pero con frecuencia no lo bastante. Un vagabundo con los pantalones vaqueros rotos y una
capa gastada podra salir a una calle llena de gente, levantar los brazos, y el cielo se rompera y
lloveran rayos y granizos del tamao de cocos, arrasndolo todo en un radio de tres millas.
Es por eso que la Atlanta de despus del Cambio haba desarrollado un nuevo concepto: una
demostracin de poder. Una demostracin era decisiva, mostraba las capacidades y el poder,
estaba destinada a intimidar.
Cuando me despert por la maana, un par de jeans grises, camiseta y chaqueta de cuero gris,
me esperaban doblados encima de una capa gris con bordes de piel. El gris era el color de la
Manada. Iba a montar un espectculo para el Gremio y este era mi traje para hacerlo. Me puse la
ropa, aad mis botas, mi espada en su nueva funda de cuero, mis cuchillos de lanzar, y mis
guardamuecas llenos de agujas de plata. Trenc mi pelo y me examin en el espejo. Transmita
ta dura fuerte y claro. Normalmente me mantena alejada de la ropa por el estilo. Cuanta menos
atencin llamases mientras trabajabas mejor. Hoy era diferente.
Me dirig al cuarto de bao donde Curran se estaba capillando los dientes. Sus cejas rubias se
deslizaron hacia arriba. -Ese ser tu uniforme del Consejo a partir de ahora.
Me ech a rer. -Con capa o sin capa?
-Definitivamente con capa-, dijo.
Me prob el manto frente al espejo.
Curran se acerc por detrs y me acarici mi cuello.
-Eso es tu arma o est feliz de verme?
-Mmm, un desafo-. Me mordi la piel de la parte de atrs del cuello, l envo de rplicas
elctricas a travs de m. Algunos hombres se entusiasmaban con el encaje blanco y una bata
transparente. Mi pastelito amoroso se entusiasmaba con una mujer vestida de asesina.
Probablemente haba algo profundamente retorcido en ello. Por suerte para m las batas nunca
haban sido lo mo.
Me bes de nuevo. -Est finalmente asumiendo un roll duro con ese conjunto.
-Siempre he sido dura.
-No, pensabas que lo eras y hablabas un montn de mierda-. l envolvi sus brazos alrededor
de m.
Aj. -Djame ir.
-Tienes tiempo-.Me bes en el cuello otra vez. A cada nervio de mi cuerpo le llam la atencin.
-No, no lo tengo. Hay gente esperando-. Me solt de l y le devolv el beso. Me atrajo y me rode
en sus brazos. Mmm, Curran. Realmente no quera irme.
-Qudate.
-No. Tengo que irme.
-No tardar mucho.

-Exactamente para quin sera divertido? Necesitas trabajar tus tcnicas de seduccin-. Me
desenred y escap antes de que pensase en otra cosa que decir para hacerme cambiar de
opinin.
Me tom diez minutos para pasar por la sala mdica.
El collar de Roderick se ha aclarado a amarillo limn. La piel alrededor de ella se haba vuelto de
color rojo brillante, estaba inflamada. Me dola slo de mirarlo. Me puse en cuclillas delante de l. Cmo ests?
-Estoy bien, gracias.
-Te duele al comer?
-Un poco-, dijo.
-Voy a ver a alguien hoy para encontrar la manera de sacarte esa cosa.
l slo me mir con sus grandes ojos. En el fondo, deba de sentir miedo. Su hermana haba
muerto. Sus padres se haban ido. Pero lo mantena todo su interior y l no estaba dispuesto a
dejarme entrar.
Antes de irme, Doolittle me llev a parte. Su rostro era sombro. -Debes darte prisa.
-Voy a hacer todo lo que pueda-, le dije.
Cuando entr a la luz de la maana, diez vehculos de la Manada me esperaban. Las
tripulaciones de los vehculos estaban delante de ellos vestan de un gris idntico. Jim se puso a
un lado, la topografa de las tropas. Me acerqu a l.
-Satisfecha consorte?
-Cunto tiempo vas a estar enojado?-, le pregunt. Los dos mantuvimos nuestras voces bajas.
Se qued mirando al frente.
-Jim, tuvimos un desacuerdo verbal. Soy una burra, lo he entendido. Po la forma en que est
actuando, uno pensara que tengo algunos chicos para saltar y el trabajo que otra vez hasta que
despert con picaduras en las piernas y golpes en todo su cuerpo.
-Ahora es diferente porque los dos somos de la Manada. Ya te he dicho que lo siento por eso.
Vas a seguir con esto todo el tiempo?
-Fue una jodida cosa que hacer.
Cerr los dientes por lo que los msculos de su mandbula aumentaron de tamao.
Suspir y me dirig hacia los coches. -Haz lo que quieras.
-Lo hago siempre-, grit.
Me di la vuelta y se levant.
Me mir fijamente.
Segu caminando.
-Kate!-, grit.
Me volv.
-Eduardo es tu segundo. Tienes que hablar con l. l quiere poner algo en prctica.
Asent con la cabeza.
-Kate!

Me di la vuelta.
Jim se acerc a m. -Me necesitas de refuerzo para esto del Gremio?
-Ya lo tengo. Gracias-, dije.
-En cualquier momento.
Fui en busca de Eduardo. Jim era un hijo de puta de mal genio, pero tena su respaldo. Por lo
menos l no estaba enojado. Probablemente tendra que hacer una ofrenda de paz de todos
modos. El hombres jaguar eran criaturas difciles.
Tendra que llevar a Dal para que me ayudase a elegir un regalo. De esa manera no habra
malos entendidos.

El Gremio Mercenario tena su sede en un antiguo hotel Sheraton en el lmite de Buckhead. En


otra vida el hotel, construido como una torre hueca, tena un frente de cristal slido, completado
con una puerta de cristal giratoria. Ahora macizas puertas de acero marcaban la entrada. A
medida que nuestra procesin rod hasta el hotel, pude ver a unos pocos mercenarios
reflexionando fuera y fumando. La mayor parte del personal del Gremio probablemente ya estaba
dentro. Perfecto.
A mi lado, Eduardo se inclin hacia delante en el asiento del conductor del Jeep. Un hombre
bfalo del Clan pesado, que meda ms de seis pies de altura y tena capas de msculos
compactos. El cabello le caa por la espalda en una melena de color negro. Su rostro tena un
mentn cuadrado y ojos hundidos, deca que prefera morir antes de ser derribado. Esa impresin
era cien por ciento correcto. Habamos tenido un problema con una parte de su plan y haba
discutido con l acerca de ello hasta que se le puso la cara morada, pero l no se mova, que era
probablemente la razn por la que Jim lo haba asignado para que fuera mi segundo para esta
empresa.
-Espera un momento hasta que nos pongamos en fila, antes de salir, Consorte-, murmur.
-Kate-. Habamos estado llamndonos por el nombre desde haca un tiempo.
-Hoy no, Consorte.
Los diez jeeps giraron al unsono, aparcando unos junto a otros frente al edificio. Los
mercenarios de la entrada se olvidaron de chupar sus cigarrillos y se quedaron mirando.
Las puertas de las cabinas se abrieron. Los cambiaformas salieron, formando dos lneas con una
precisin militar, con sus rostros solemnes. Le ech un vistazo a Eduardo.
-Todava no-, dijo.
Los cambiaformas entraron en el Sheraton, mirando como si fuera a morder a cualquiera lo
suficientemente estpido como para interponerse en su camino.
-Voy a salir y a seguir adelante. Derek te abrir la puerta. Al salir, sigue caminando, como si
fueses la duea del lugar-, dijo Eduardo. Protegemos tu espalda.
-Ten cuidado, bisonte-, gru Jezabel desde el asiento trasero. Ella era uno de los dos
guardaespaldas bouda que ta B, la alfa de los bouda me haba dado. -Hablas con ella como si
fuera una nia.
Levant la mano. -Est bien. Lo entiendo.

-No te preocupes-, dijo Eduardo. -Lo hars bien.


Haba pocas cosas que odiaba ms que ser el centro de atencin. Sobre todo si haba mucha
gente.
Eduardo sali. La puerta del pasajero detrs de m se abri y Jezabel y Derek salieron. Jezabel
era de seis pies de altura, se mova como un depredador, y tena potencia suficiente duro para
que me hiciera pensar dos veces antes de tratar superarla. Derek era ms delgado y ms joven,
pero su cara causaba una impresin instantnea.
Derek abri la puerta. -Mi seora.
La cara de mi ta pas por delante de m. Hoy sera Erra.
Eduardo iba pisando fuerte hacia el Sheraton como una montaa con un Algrame el da en la
cara.
Sal y me dirigi al Gremio, imaginando llevaba un ejrcito a mi espalda.
Eduardo despej las puertas de hierro, aspir una bocanada de aire, y rugi. -Abran paso a la
Consorte!
Oh, muchacho.
Eduardo se puso a un lado. Camin a travs de la puerta y del vestbulo. Eduardo cay detrs
de m.
Antes del cambio, el hotel era un establecimiento de muchas estrellas, completado con un
restaurante en las instalaciones, una cafetera y un rea para la hora feliz en una plataforma de
tres metros de altura. Los mercenarios llenaban el piso principal ahora. Las lneas paralelas de los
cambiaformas haban cortado a travs de la multitud y se haban detenido, formando un corredor
vaco que conduca hacia la plataforma, de pie como estatuas, con las manos a la espalda, los
pies juntos. Una mesa solitaria me esperaba. Mark se sentaba a la izquierda con el rostro plido.
A la derecha Bob Carver e Ivera, boquiabiertos, me miraban con ojos de lechuza.
Me acerqu a la plataforma con la cabeza bien alta, arrastrando mi capa. La totalidad del Gremio
se centraba en m. Estupendo.
En la plataforma Eduardo aceler rebasndome, dobl una rodilla, cerr su puo izquierdo en la
mueca derecha, y me ofreci el paso provisional.
No se dejes caer, no te caigas, no te caigas...
Sin romper mi paso, di un paso a sus brazos y luego a la plataforma.
Lo habamos practicado por lo menos dos docenas de veces antes de haber venido al Gremio.
Los tres cambiaformas, Derek, Eduardo, y Jezabel, se volveron de espaldas a la plataforma y
fulminaron con la mirada a la multitud. Derek llevaba una gran caja de madera. Las dos lneas de
cambiaformas se acercaron a la izquierda como una, rompiendo en una postura ms amplia.
Alguien se haba quedado boquiabierto.
Hora del espectculo.
-Hablo en nombre de la Manada-, les dije, poniendo toda mi fuerza en mi voz. Poseemos el
veinte por ciento del Gremio. El grupo administrativo tiene el cuarenta por ciento. Los veteranos
tienen el otro cuarenta.
Se podra or caer un alfiler.

-Habis tenido meses para elegir un lder. Habis fracasado y le habis pedido a la Manada que
rompa el punto muerto. Esta es mi propuesta para el Gremio. Escuchadla bien, porque no habr
otra.
Estaban escuchando. Gracias, Universo, por los pequeos favores.
-Red Salomn cre este Gremio como un lugar para que los hombres y mujeres independientes
se ganasen la vida de la forma que estimasen conveniente. Debemos seguir el camino que traz
para nosotros.
Era una mierda. Red Salomn no tena esa gran visin, sino que Curran la haba propuesto, as
que segu adelante.
-Punto uno. El Gremio designar a un funcionario administrativo para supervisar las operaciones
diarias y la seguridad financiera del Gremio. Yo nombro a Mark para este puesto. Punto Dos. El
Gremio nombrar a un Jefe de Personal para proteger los intereses de sus miembros, supervisar
la zonificacin de las puntuaciones, y la asignacin de contratos. Nombro a Bob Carver para este
puesto. Punto Tercero, el Gremio va a crear el puesto de Oficial de Enlace de la Manada que
representar los intereses de esta ante el Gremio como su tercer accionista. Quien se haga cargo
de este puesto. El Director General Administrativo, el Jefe de Personal y el Oficial de Enlace de la
manada conformarn el Comit de Gremio, que se reunir el da quince de cada mes. Todos los
asuntos de la poltica relativa al Gremio se resolvern por el voto de los miembros del comit.
Mir hacia abajo. El cambiaformas al final de la lnea izquierda se adelant y abri una pequea
mesa. El cambiaformas del final de la lnea de la derecha coloc un montn de tarjetas y tres
bolgrafos sobre la mesa. Derek se acerc y puso su caja de madera en el centro de la mesa.
-El Gremio votar ahora-, anunci. -Cada uno de vosotros va a escribir su nombre en la tarjeta y
aadir una sola palabra: SI o NO, y la meter en la caja. Os doy esta ltima oportunidad para
salvar al Gremio y vuestros puestos de trabajo. No lo estropeis.
Dos horas ms tarde, los doscientos cuarenta y seis mercenarios haban votado a favor, treinta y
dos haban votado en contra, sesenta y uno dejaron caer las tarjetas con sus nombres en la caja,
se abstuvieron. Hice una demostracin de felicidad con Bob y Mark y sal de all.

Captulo Nueve
Fui a ver a Immokalee, una mujer medicina Cherokee, despus de salir del Gremio. Tard una
media hora hasta atenderme y otra media hora tratando de convencerme de que ir a ver al draugr
era una mala idea. Saba que era una mala idea. Yo simplemente no vea ninguna manera de
evitarlo.
Llegu a la oficina poco despus del medioda. El To y un carro que contena un venado muy
sedado me esperaba en el aparcamiento. Una cambiaformas estaba sentada en el carro con una
expresin agria en la cara. Me tom slo un momento el averiguar por qu. Al lado del carro,
escondido a su sombra, se agazapaba un vampiro. Era delgado y enjuto, y estaba cubierto de
protector solar prpura de pies a cabeza, como si una gigantesca burbuja de chicle de uva hubiera
estallado sobre l.
Jim lo haba hecho. Me sent como saltando arriba y abajo. En lugar de eso le ech al vampiro
una mirada plana.
-Hay ms en el interior-, me inform la mujer.
Entr en la oficina. Curran se sentaba a mi mesa, bebiendo una de mis cervezas Corona. Frente
a l, cuatro vampiros se sentaban en una fila ordenada en el centro de la sala. Dos cubiertos de
un delicioso prpura, Otro de verde Grinch, y el ltimo de ardiente naranja.
-Entiendo lo del protector solar-, les dije. -Pero por qu tenis que pintarlos como si fuesen
bolos?
El vampiro naranja abri sus mandbulas. -El color brillante ayuda a asegurarse de que estn
completamente cubiertos-, explic una voz femenina desconocida. -Es fcil pasar por alto un
punto. Cuando son jvenes, tienen un montn de arrugas.
Uf. -Qu significa esto?
-Kate-, dijo el vampiro verde con la voz de Ghastek, -Ha llegado a mi conocimiento, que ests
planeando ir a ver a una criatura a territorio vikingo con el propsito de encontrar un medio para
quitarle el collar al nio. Una criatura no-muerta. Eso viola explcitamente los trminos de nuestro
acuerdo para resolver este asunto de manera conjunta.
Mir a Curran. Se encogi de hombros.
-Y cmo lo sabes?-, pregunt.
-Tengo mis mtodos.
Cmo haba conseguido Jim sacar esto adelante? Tendra que comprarle todos los portafolios
del mundo.
-Ghastek, esto no es un viaje de diversin-, dijo Curran.
-No puedes ir-, aad.
-Por qu no?
-Debido a que este no-muerto puede asesinar a tu escuadrn de vampiros y no tengo ningn
deseo de recibir esa factura-, dijo Curran. -Hazte un favor. No te metas en esto.
Wow. All estaba.
Los ojos rojos del vampiro se abultaron luchando por reflejar la expresin de Ghastek.
-Kate, tal vez necesites explicarle a tu pareja que no est en condiciones de darme rdenes. La
ltima vez que lo comprob, su ttulo era Seor de las Bestias, que es un eufemismo suave para

un hombre que se desnuda por la noche y recorre a travs de los bosques para cazar pequeas
criaturas. Soy un maestro de primera de los Muertos. Ir donde me plazca.

Una vez que mont a El Tio. Curran eligi conducir el carro. Viajamos uno al lado del otro.
Ghastek tom punto, mientras que tres de sus oficiales que nos flanqueaban. El cuarto, el vampiro
e naranja, trotaba junto a m. Estaba siendo pilotado por una de las mejores jornaleras de
Ghastek. Su nombre era Tracy y como navegante no era demasiado mala.
El vampiro de Ghastek lleg al cruce de Gunnar marcado por un viejo abedul. Como era de
esperar, Gunnar estaba all. -Vens a ver a Ragnvald otra vez?
-Vamos al claro del bosque-. Seal con la cabeza el carro. El ciervo de ojos oscuros y hmedos
se qued mirando al vikingo.
La columna vertebral de Gunnar se puso rgida. -Para verlo?
Asent con la cabeza.
-No vayas-, dijo.
-Tengo que hacerlo.
l neg con la cabeza y se apart. -Ha sido un placer conocerte.
Tom las riendas y nuestra pequea procesin sigui adelante.
Ghastek se dej caer a mi lado, sobresaltando incluso a El To. -Por qu el secreto?
-A los vikingos no les gusta decir el nombre de Haakon. El claro del bosque no est muy lejos de
aqu y podra escucharlos.
-Qu es l?
l y Curran tena eso en comn. Agita un secreto frente de ellos y echarn espuma por la boca
tratando de averiguarlo. -Es un draugr.
Se mont en la parte superior del carro y me mir, con sus ojos a slo un par de centmetros de
mi cara. -Un draugr? La mtica criatura no-muerta nrdica se supone que guardan el tesoro de
su tumba?
-Fuera de mi carro-, gru Curran.
El no-muerto baj de un salto. La cara grotesca del vampiro se torci en una extraa expresin:
las esquinas de su cavernosa boca se elevaron mientras que sus labios se abran abierto,
mostrando sus colmillos. Se me qued mirando con los ojos rojos de la sangre y movi su cabeza
hacia adelante y atrs varias veces.
-Qu ests haciendo?
-Me estoy riendo de ti.
Patear al vampiro en la cara con el pie sera contraproducente en este momento.
-Cuando era un oficial, pas dieciocho meses en Noruega en busca de un draugr. Acamp en
los cementerios a temperaturas bajo cero, rastre los fiordos, me zambull en las cuevas marinas
de agua helada. Fue el peor ao y medio de mi vida, en los dieciocho meses no encontr ninguna

evidencia creble de la existencia de un draugr Confa en m cuando digo esto: ...no existen. Por
eso uso la palabra mtica. No es real.
Contempl brevemente golpear al vampiro en la nariz. No lastimara a Ghastek, pero sera
inmensamente satisfactorio. -Este draugr existe. Un montn de gente lo ha visto.
-Oh, no tengo ninguna duda de que hayan encontrado algo, pero no ser un draugr. No ves los
signos? El claro misterioso en el bosque, el camino que est custodiado por un gigante. Los
muertos vivientes legendarios con poderes mgicos, a los que slo se puede acudir una vez y
aquellos que desobedecen esa norma tienen una muerte horrible-. El vampiro agit sus
extremidades anteriores con los dedos abiertos. -Woo-ooo. Espantoso.
-Tienes un momento?
-Esos bandidos barbudos con cuerno en los cascos te estn engaando, Kate.
-Tienes que estar bromeando.
-No hay necesidad de sentirse mal por esto. Eres una luchadora capaz, competente con una
espada y tienes inteligencia y tenacidad, pero no trabajas con los no-muertos. Ests muy poco
familiaridad con los principios bsicos de la nigromancia, ms all de sus aplicaciones ms
prcticas. No cuenta con las herramientas necesarias para reconocer un engao.
El deseo de apoderarme de la mente del vampiro ms cercano y utilizarlo para convertir al
chupasangre de Ghastek en pulpa sangrienta fue abrumador. Quizs, por eso Voron haba
insistido en conducirme lejos de la nigromancia. Saba que iba a haber momentos en los que la
tentacin de lucirme seran demasiado fuerte.
-No te preocupes. Es un error perdonable-, dijo Ghastek. -Sin embargo, nos va a costar un da y
el uso de cinco vampiros.
-Rete de m.
-Oh, tambin tengo la intencin de hacerlo. He tenido un da agotador y romper esta descarada
farsa resultar una forma maravillosa de dar rienda suelta a la presin.
El vampiro se fue.
-No le gusta estar equivocado-, dijo el vampiro de Tracy. Cog un toque de humor en su voz.
No me podra importar menos si le haca gracia. Mientras que sus vampiros se interpusieran
entre el draugr y yo y me comprasen un par de segundos adicionales para escapar.

El viejo camino se internaba ms y ms en el bosque. Los rboles crecan ms altos y ms


gruesos, sus largas ramas se empujaban unas a otras, como si trataran de empujar a sus vecinos
fuera del camino.
La niebla se arremolinaba entre los troncos, primero una bruma etrea brillaba por el suelo, y
luego una niebla ms espesa, azul, que abrazaba el camino por el que pasbamos. Se tragaba los
sonidos: los golpes de las pezuas de los caballos, el crujido del carro, el suspiro ocasional del
ciervo en la parte de atrs, todo pareca en silencio.
Por delante, un arco de piedra se elevaba por encima del camino, losas grises de las rocas
teidas de musgo. Detuve a El Tio. El carro se sacudi en una parada.

-Hay un camino que conduce al norte un poco ms all del arco. Iremos a pie desde aqu-. Salt
fuera del carro. -Necesito que uno de vosotros lleve al ciervo.
Un chupasangre prpura se arrastr hasta el carro. Sus garras falciformes cortaron la cuerda
que asegurar al animal, el vampiro sac al ciervo fuera y se lo ech por encima del hombro.
-Qu camino tomars al venir?-, pregunt Curran.
-El claro del bosque se encuentra al noroeste de aqu-. Seal un roble alto a la izquierda.
Curran me atrajo.
El vampiro de Ghastek puso los ojos en rojo.
-Recuerdas el plan?-, dijo Curran en mi odo.
-Sube, consigue la informacin, y correr como el infierno fuera de all.
-Nos vemos en unas pocas horas.
Roz sus labios con los mos. -Nos vemos.
Agarr la mochila y me dirig por el sendero.
La niebla se haca ms espesa. La humedad flotaba en el aire teida con el olor de la vegetacin
en descomposicin y la tierra fresca. En algn lugar a la distancia un pjaro grit. Todava no
haba movimientos preocupados de los bosques. Las ardillas charlaban en las copas, los
cazadores menores se escabullan de nuestra vista. Nada, excepto por los vampiros que se
deslizaban por el camino, sus formas descarnadas se vean intermitentemente entre los rboles.
El camino se desvi la derecha y condujo a un pequeo claro. Altos pinos lo enmarcaban, los
troncos oscuros y enormes araaban el cielo. Una alfombra de oscuras agujas de pinos cubra el
suelo. Aqu y all rocas sobresalan del suelo del bosque.
-Pon el venado all-. Seal hacia el centro del claro. El vampiro descarg el ciervo y salt a un
lado.
-Supongo que esperars hasta que llegue la magia?- pregunt Ghastek.
-No hay problema-. Me sent en un pino cado.
Los hombros del vampiro se movieron arriba y abajo. Ghastek deba de haber suspirado. Supongo que bien podras tratar esto en serio-. El vampiro levant la pata delantera izquierda.
Una garra amarilla larga y puntiaguda en un abedul alto a la izquierda. -Uno por all-. Una garra se
movi hacia la derecha haca un pino en el otro lado del claro. Otro por all-. Dadme una
evaluacin del permetro.
Dos vampiros prpura se separaron, tomaron carrerilla y treparon por los rboles. El tercero
corri hacia los arbustos. Slo Ghastek y Tracy se quedaron. Un vampiro se sent a mi derecha y
otro a mi izquierda. Estupendo.
Pas un minuto. Otro.
El vampiro de Ghastek se tumb. -Si la mitad de las cosas que dicen acerca de draugr fueran
ciertas, podran revolucionar la ciencia nigromntica. Segn la leyenda, son los espritus de
guerreros que se levantan de la tumba para proteger sus pertenencias enterradas. Ven el futuro,
controlan los elementos y a los animales. Se convierten en humo y se hacen en gigantes.
-No al mismo tiempo-, le dije.
-Qu?

-Has dicho que se convierten en humo y en gigantes. No al mismo tiempo. Son slidos en forma
de gigante.
-Ests todava aferrada a esta falacia?
Me inclin hacia delante. -Qu habras hecho si hubieras encontrado un draugr en Noruega,
Ghastek?
-Tratar de aprehenderlo, por supuesto.
-Supn que vives en un pequeo pueblo de Noruega y sabes que el draugr est cerca. Le
entregas algo vivo de vez en cuando y confas en Dios para que lo mantenga alejado. Ahora un
friki extranjero, un pez gordo aparece en tu puerta y te explica cmo va a ir a molestar a esa
terrible criatura en aras de la ciencia nigromntica. Intentas explicarle que se trata de una mala
idea, pero te trata como si fueras un nio idiota.
-Nunca trato a la gente como nios idiotas-, dijo Ghastek.
Lo mir.
Tracy se aclar la garganta con cuidado.
-Contina-, dijo.
-Ayudaras a ese extranjero de los monstruos no-muertos con riesgo de que la cague o lo
mandaras en direccin contraria, tan lejos como sea posible del draugr y aguardaras a que
desapareciese con el tiempo?
-Esa es una teora slida, con una excepcin. No soy tan ingenuo.
Muy bien. -Yo lo creo.
El vampiro me mir fijamente. -Perdona?
-Yo lo creo. Si el draugr es un engao, te deber un favor.
-Y si es real?
-Entonces me traers un litro de sangre de vampiro.
-Y por qu necesitas sangre de vampiro, Kate?
Para experimentar con la fabricacin de armas fuera del cuerpo. -Quiero calibrar los nuevos
escneres que la Manada ha comprado.
Un indicio de sospecha se desliz en la voz de Ghastek. -Y necesitas un cuarto de galn de
sangre para eso?
-S.
La sanguijuela se qued completamente quieta mientras Ghastek le daba vueltas.
-Si gano este juego tonto, me dirs por qu Rowena fue a verte despus del asunto de los
Fareros.
Mamn. -Trato.
-Excelente-. Puso nfasis en la X y la palabra sali ligeramente sibilante.
-Necesita un gato blanco y peludo. De esa manera podras acariciarlo cuando dices las cosas
as.
El vampiro de Tracy hizo un pequeo ruido que podra haber sido un aclaramiento de garganta o
una risa ahogada.

Un vampiro violeta sali de los arbustos, arrastrando algo detrs de l. El chupasangre tensaba
los msculos y flexionaba la espalda, luego lanz lo que pareca una capa de cuero a la luz.
-Hemos encontrado huesos humanos-, inform el vampiro.
-En la quebrada?-, le pregunt.
-S, seora.
Conoca el terreno. Immokalee me lo haba descrito esta maana tratando de asustarme para
que no fuera. A unas docenas de metros hacia el norte, el suelo se cortaba drsticamente en una
estrecha fisura llena de esqueletos humanos. Algunos todava tenan sus armas. Cuando un
draugr chupaba la carne de sus huesos, lo haca rpido, era como darle un tirn a una camisa
sobre un cuerpo.
-Tambin encontramos esto-. El vampiro indic una tienda.
El vampiro de Ghastek plante la parte superior, dejando al descubierto una abertura oscura y
desapareci por ella. El cuero se movi, lo que reflejaba el movimiento del vampiro en su interior.
El chupasangre emergi al claro. -El diseo est mal concebido. Est claro que es demasiado
grande para una persona, pero no tiene una estructura o mtodo de permanencia en posicin
vertical, como una tienda de campaa, y adems de este lado est completamente abierto a los
elementos. Tal vez sea una especie de saco de dormir comunitario.
-No es un saco de dormir-, le dije.
-Te importara iluminarme?-, dijo Ghastek.
-Mralo desde arriba.
El vampiro morado salt al rbol ms cercano y se escurri hacia las ramas. Pas un largo
momento y luego lo dej caer en el suelo a mi lado sin decir una palabra.
-Qu es?-, le pregunt Tracy.
El rostro del vampiro era ilegible, como una pared en blanco. -Es un guante.
El viento agit las ramas de los rboles. El mundo parpade cuando la tecnologa se desvaneci,
aplastada bajo el empuje de una ola de magia. El fro congel el claro del bosque. El otro vampiro
se escap de entre los arbustos y se detuvo ante Tracy.
En la distancia algo se lament en voz inhumana, su grito desesperado se elevaba por encima
de las copas de los rboles.

Gloom dijo el claro. Se acerc lentamente, como la melaza, de los espacios ms oscuros entre
las races, el lavado en los rboles, el color verde de la lixiviacin, empapando las sombras, hasta
que los arbustos y el follaje se volvieron oscuros, casi grises. Detrs de la oscuridad, la niebla se
levant en mechones delgados, teidos de un extrao resplandor azulado.
Un cuervo grit, su graznido estridente era imposiblemente distante.
-Estn montando todo un espectculo-, dijo Ghastek.
-S-. Asent con la cabeza. Lo supera todo. Los efectos especiales vikingos no son de este
mundo.

Saqu un paquete de lienzo de mi mochila y desat la cuerda que lo aseguraba. Dentro haba
cuatro palos afilados, cada uno de tres pies de largo. Recog una piedra y golpe el primero de los
palos en la tierra en la desembocadura de la ruta. Era aqu por donde correra cuando llegase el
momento de salir pitando de aqu.
Me mov a lo largo del borde del claro, hundiendo los palos a intervalos regulares.
-Cul es el propsito de esto?-, pregunt Ghastek.
-Proteccin.
-Te he dado alguna razn para dudar de mi competencia, Kate?
-No-. Saqu un cuadrado negro de mi mochila, saque un pao negro de su interior, y extraje una
vieja pipa de l. La mujer medicina ya la haba empaquetado con el tabaco.
-Qu es esto?
-Una pipa-. Encend una cerilla, chup el cao, y se me llen la boca de molesto humo. El tabaco
picante raspa el interior de mi garganta. Tos y comenc a dar la vuelta al claro, una cortina de
humo me segua a medida que me mova.
-Qu tipo de magia es esta?-, pregunt uno de los oficiales.
-Cherokee. Muy antigua-. Si la vida fuera perfecta, Immokalee estara haciendo este ritual. Se
pasaban muchos aos de entrenamiento para que una mujer medicina alcanzase su poder, pero
ninguno de las cherokees se acercara al draugr. A diferencia de m, ellas tenan sentido comn.
Todos los hechizos de los palos y la pipa que se haban dicho ya. Todo lo que tena que hacer era
seguir el ritual y la fuerza mgica de Immokalee era lo suficientemente potente para funcionar
cuando una incompetente como yo la activaba.
Haba terminado el crculo, dej la pipa, y me sent en el interior.
Un par de pequeos ojos encendidos se asomaron entre las races de un roble a nuestra
izquierda. No era visible el iris, todo el ojo era una rendija en forma de almendra con un brillo de
color amarillo plido.
-Izquierda-, dijo Tracy. Su voz estaba perfectamente calmada.
-Lo veo-, dijo Ghastek.
Otro par apareci a la derecha, sobre un pie del suelo. Luego otro y otro. Todo a nuestro
alrededor eran ojos fluorescentes agrupados alrededor de los troncos de los rboles, mirando
desde la maleza, mirando desde detrs de las rocas.
-Qu son?- pregunt Tracy.
-Uldra-, dijo Ghastek. -Espritus de la naturaleza de Laponia.
Ellos vivan en su mayora bajo tierra. Yo no los haba convocado. Permanecimos en el claro.
Los ojos nos miraban sin pestaear.
Una rfaga de fro helado rasg a travs del claro. Los uldra desaparecieron como tal. Sobre el
terreno, el ciervo se quej.
Aqu vamos.
Met la mano en mi mochila y saqu una pequea cartera de cuero, un oso pequeo de plstico
lleno de miel, y una cantimplora. Ahora no haba vuelta atrs. Me levant y me acerqu al centro
del claro, donde una gran piedra esperaba. Los vampiros de Ghastek y de Tracy me siguieron.

Saqu las hojas de la piedra. El interior de la roca haba sido vaciada de piedra, lo
suficientemente grande como para contener alrededor de tres litros de lquido.
-Cuando el draugr aparezcca, no hablis con l-, les dije. -Cuanto ms hablamos, ms tiempo
tiene para captar nuestro olor. Vamos a tener que luchar para salir del claro de todos modos. No
es necesario hacerle las cosas ms difciles.
No hubo respuesta.
-Ghastek? Me entiendes?
-Por supuesto-, dijo.
-Los Cherokee han creado guardas de proteccin en la montaa. Si salimos por los postes de la
carretera, estaremos a salvo.
-Ya lo has dicho antes-, Me inform Ghastek.
-Solo te lo estoy recordando-. Esto no iba bien.
Puse la cantimplora en el suelo y tir de la cuerda que aseguraba la bolsa. Abr el cuadrado de
cuero en la palma de mi mano. En el interior yacan seis runas cinceladas en huesos, un puado
de monedas de plata beat-up: dos con el grabado de la espada y el martillo y cuatro con el cuervo
vikingo.
Ech las runas en la cuenca. Hicieron clic al rodar por los laterales de piedra. Me llev un
segundo para desenroscar la cantimplora. Cerveza salpic las runas, empapando el hueso con el
mbar lquido. El olor de la cebada malteada y el enebro impregnaba aires. La niebla se quebr
como una serpiente.
-Paciencia, Haakon. Paciencia.
Ech el resto de la cerveza, vaci la miel en la cuenca y la agit con una rama. La magia se
extendi desde las runas hasta la miel y la cerveza. Met la mano y tom las runas, todas excepto
dos: la runa de la unin al enemigo y jfastafur, la runa que impeda el robo.
La niebla se cerna sobre m.
Tom una respiracin profunda, cog al ciervo por la cabeza y lo arroj sobre la cuenca.
Hmedos ojos negros me miraron.
-Lo siento mucho.
Saqu un cuchillo y cort el cuello del animal en una sola pasada rpida. La sangre brot sobre
la cuenca, caliente y roja. El ciervo gole, sostuve su cabeza hasta que el flujo de sangre se
detuvo. La cuenca estaba llena en un tercio. Di un paso atrs y levant las monedas en mi mano.
Ellas sonaron juntas, lo que desat la magia.
-Te invito a venir, Haakon. Sal de tu tumba. Ven a saborear la cerveza de sangre. Me atraves la
piel, rasgando su camino hasta el final en mis huesos. Retroced. l pnico se encresp dentro de
m como una ola enorme y negra. El instinto me estaba gritado, -Corre! Corre lo ms rpido
posible.
Apret los dientes.
El aire ola a carne ftida y decadente. Estaba dejando una ptina repugnantemente dulce en mi
boca.
La niebla se congel en un espeluznante quejido y una criatura dio un paso adelante hacia la
cuenca. Un espeso manto de piel medio podrida colgada de sus hombros, estaba blindado por la
cota de malla que le cubra desde el codo a la rodilla. La piel se haba reducido a hilos de plumas

largas, manchadas de tierra. Largo pelo incoloro se derramaba de su cabeza en una maraa. Su
piel era de color azul, como si tuviera un caso agudo de de argiria.
El draugr se agach en la cuenca, baj la cabeza, y prob la sangre como un perro. La muerte
haba chupado toda la suavidad de su carne. Su rostro era una mscara de cuero arrugada, su
nariz era un nudo deforme, y sus labios se haban secado hasta la nada, dejando al descubierto
una boca llena de dientes largos y vampricos. Sus ojos eran horribles: de un color verde
completamente claro y slido, como si fueran de vidrio esmerilado. Sin iris, Sin pupila, ni nada.
Slo dos ojos muertos detrs de una membrana de color verde opaco.
Le di un par de segundos con la sangre y apret las runas. La piel se calent forjando un vnculo
con la cerveza de sangre. -Eso es demasiado.
El no-muerto levant la cabeza. La sangre goteaba de su barbilla. Una voz sali, ronca, como el
crujido de los rboles en el bosque. -Quin eres t, carne?
No era bueno. -He venido a comerciar justamente... carne fresca por una respuesta
El draugr baj su cabeza hacia la sangre. La magia se impuls por las runas. La criatura dej
escapar un sonido medio entre un signo y un gruido.
Los vampiros de Ghastek se trasladaron a mi lado.
El muerto viviente se gir hacia los chupasangres. -Me traes carne muerta?
-No. La carme muerta me protege. La carne muerta no tiene poder sobre la cerveza. Si desea
hablar con la carne muerta, eso es entre t y ella.
El draugr se elev por encima de la cuenca con los hombros encorvados. -La carne muerta
habla?
Ghastek cambi el peso del vampiro.
-Yo no lo hara-, le dije.
El vampiro se detuvo. -Quin eres t?
Lo matara por meterse en esto!
El draugr se inclin sobre la piedra. -Soy Haakon, hijo de Eivind. Mi padre era un jarl y su padre
antes que l fue otro. La cerveza de sangre me llama. Quin eres t, carne, que me interrumpes
cuando me alimento?
-Estoy Ghastek Sedlak, Maestro de los Muertos.
La boca del draugr se abra ms amplia. La criatura se ech hacia atrs y hacia adelante. Drttinn de los muertos. Estoy muerto. Ests diciendo que eres mi amo, pedazo de carne
muerta?
Punto y final. -No respondas a eso. Tu cerveza se enfra, Haakon. Un mundo a gusto.
Las runas en mi mano se enfriaban. El muerto viviente dio un paso hacia m, luego se volvi,
como atrado por un imn, se hinc de rodillas y bebi, chupando la sangre en largos tragos
codiciosos.
-Cmo llegaste a estar aqu?-, pregunt Ghastek.
Malditos sean todos al infierno.
El draugr volvi los ojos sin pestaear al vampiro y levant la cabeza de la sangre por un
momento... -Vinimos por el oro.
-Todo el camino desde Norseland?

El draugr sacudi la cabeza y bebi.


-Kate-, dijo Ghastek. -Hazle hablar. Por favor.
Cmo haca para meterme en estas cosas? Agarr las runas. El draugr se agach, tratando de
lamer la sangre, haba un espacio de dos pulgadas de la superficie roja y se detuvo.
-A partir de Vinland. El skrlingar norte nos haba trado el oro para el comercio de armas. Nos
dijeron que comerciramos con las tribus del sur de la misma. Se dijo que en el skrlingar sur
eran blandos. Agricultores, dijeron. Nuestros videntes haban descrito la fuente del oro, en las
colinas, no muy lejos de la costa. Tomamos dos barcos y fuimos a buscarla.
-Crees en el oro?-, pregunt Ghastek.
El draugr se ech hacia atrs mostrando los dientes. .-Encontramos bosques y aves gigantes, y
magia skrlingar. Nos retirbamos cuando una flecha skraeling me alcanz.
-Es por eso que te has levantado? Para castigar a la tribu indgena?- Ghastek pregunt.
Simplemente no paraba de hablar.
Las manos del draugr, con garras, araaron la piedra de la cuenca. Magia brot de l, la quema
de una bandera como la falta. El pelo de mi cuello se eriz.
-Para castigarlos? No, me levant para castigar a los perros ingratos que me metieron en un
agujero en el suelo como a un esclavo comn. Ninguno de ellos siquiera se molest en colocar
una piedra para marcar mi tumba. Mat a algunos de ellos y me com su carne, pero algunos
todava vivan. Los he buscado, pero no puedo encontrarlos.
-No los puedes encontrar debido a que han muerto hace mil aos-, le dije. Maldita sea. Ahora
Ghastek me lo haba pegado.
La mscara de arrugas de la cara del draugr se torci en tono de burla. Si t lo dices.
El vampiro de Ghastek se inclin hacia adelante. -Si eres tan poderoso, por qu no te vas?
-l no puede. Las guardas Cherokee lo mantienen dentro No ms preguntas.
-En ese caso
Golpe mi puo en la cabeza calva del vampiro. Dios, se senta bien.
La parte superior se dio media vuelta, mirndome con indignacin.
-Cllate-, le dije, y me volv hacia el draugr. -La cerveza de sangre, no-muerto. Si quieres ms, te
doy mi bendicin.
El draugr se levant, poco a poco. Su manto de pieles se cerr sobre l. El fro se extendido
desde l. Mi respiracin se convirti en una voluta de vapor.
-Pregunta.
-Cmo puedo encontrar a Ivar El enano?
-l vive en un valle escondido-, dijo el draugr.-Viaja a las Tierras Altas y encuentra el Lago de
Cliffside. En el borde norte del lago, vers un sendero que conduce a la montaa marcada por un
rayo. Haz una ofrenda de oro, plata y hierro, y el enano te permitir entrar.
Solt las runas y retroced. -La cerveza la sangre es tuya.
-Se ha enfriado.
Retroced.

La magia creci alrededor del draugr como un segundo manto. -No la quiero. Quiero sangre
caliente.
Mayday, mayday. -Ese no es el trato que hicimos.
Pas el palo protector del camino.
-Puedo hacer tratos y romperlos.
El palo de madera entre nosotros se estremeci en el suelo.
-No hay escapatoria, carne.
El capullo de magia del draugr estall de furia helada, rompiendo contra m como dedos oscuros.
El palo sali disparado desde el suelo, y fue a traspasar la cabeza del draugr.
Corr.
Detrs de m un gemido de furia arras el bosque y la voz de Ghastek ladr. -Contened a la
criatura!
La magia explot con una intensidad que adormeca la mente. Mis ojos se humedecieron. El
aliento en mis pulmones se convirti en hielo. El camino se desvi a la derecha. Tom una curva a
velocidad de ruptura de cuello, vi al draugr, por encima de los rboles, un manto de magia oscura
surga de sus hombros, tena a un vampiro destrozado en un medio con sus manos colosales.
-Tengo tu olor-, rugi el gigante. -No vas a escapar!
Una inundacin de magia transparente coron el borde del claro y baj, me persegua.
El bosque se convirti en una mancha borrosa de color verde. Vol, saltando por encima de las
races. Las malas hierbas me daban bofetadas.
El hedor de la podredumbre dura llenaba mi boca. A mi alrededor los rboles geman, como si
fueran puestas en posicin vertical por una mano invisible. Mi garganta arda.
Casi poda ver el camino a travs de los arbustos.
La ruta de vuelta estaba la izquierda y salt hacia abajo, rezando para que mi vieja lesin de mi
rodilla izquierda aguantase. El cepillo cruji bajo mi peso y me arranc cuesta abajo, exprimiendo
hasta la ltima gota de velocidad fuera de mi cuerpo.
Un rugido profundo sacudi la tierra.
No haba manera de esquivarlo, ninguna direccin que tomar, solo hacia abajo.
Una sombra cay sobre m. Me tir hacia delante. Me di la vuelta una vez, dos veces, echando
un vistazo a una mano colosal que rastrillaba el bosque detrs de m como una garra, mov mis
pies de un tirn y me ech a la carretera.
La columna se alzaba a mi derecha. Corr hacia la misma.
El aire silbaba. Algo grande se estrell en el camino delante de m, rebot, y se levant sobre
sus pies. Heridas profundas recorran los costados del vampiro de Ghastek rezumando sangre nomuertos sobre el espeso protector solar. Pareca que haba pasado por una trituradora de papel.
Los rboles crujan detrs de m. El draugr se haba echado a la carretera.
Corr como nunca antes en mi vida.
El vampiro se congel por una fraccin de segundo y se lanz a los pilares.
Mis pies apenas tocaban el suelo. En mi cabeza mi pierna mala se parta como un palillo de
dientes.

La magia del draugr se abata sobre m acercndose a mis espaldas. Fui en el aire, aplastada, y
golpe el suelo duro. La cabeza me daba vueltas. Volv mis pies.
Ms alto que los rboles, el no-muerto se elevaba enorme encima de m, sus ojos derramaban
niebla verde helado. Rasgada cota de malla colgaba de su torso. Hombreras colosales de hierro
guardaba sus hombros. Grandes trozos de su carne haban desaparecido, y los huesos se veian a
travs de los agujeros.
Mierda.
El draugr levant un pie del tamao de un coche. Su magia se arremolinaba a su alrededor en
una nube tormentosa.
Curran, en forma de guerrero, sali disparado de la copa de un rbol, volando por el aire como
una mancha gris.
Me qued quieta, presentando un objetivo claro para Hakon.
El draugr pisote hacia adelante.
Curran se estrell contra la parte posterior del cuello del no-muerto. El hueso cruji. El draugr se
gir, y vi que Curran lo rasgaba en el espacio entre las vrtebras del cuello con sus garras.
Cartlagos de no-muerto volaron.
El draugr rugi, tratando de aplastar al Seor de las Bestias. Su cabeza empez a caerse.
Dos cintas de magia verde quebraron hacia atrs desde el draugr, persiguiendo a Curran.
Oh, no, no lo hars! Abr la boca y grit una palabra poder.
-Ossanda-. Arrodllate, hijo de puta no-muerto.
La magia escap de mis labios. Senta como si alguien hubiese hundido las uas en mi
estmago y me arrancase el msculo y las entraas. El mundo se volvi negro por un pequeo
momento. Ca en un montn de magia.
El crujido horrible del hueso al romperse reson por el aire. Las huesudas rodillas del draugr
desaparecieron del camino. El bosque se estremeci.
Tom carrerilla y corr hacia l.
Un muerto viviente aturdido elev sus enormes manos, tratando de agarrarme. Me gir a la
izquierda, evitando sus dedos huesudos y torcidos, y trep por el cuerpo del gigante, subiendo por
la cota de malla.
Por encima de m Curran gru.
El draugr dio una palmada en su pecho, fall por un par de pulgadas.
Me tir sobre su hombro y corr hacia la placa de hierro en el cuello. Curran lo rasg en el
cartlago. La carne de no-muerto se rompi bajo sus garras, y evit la regeneracin.
Tir de Asesina y pinch por la brecha que haba hecho. Mi espada hume al contacto con la
carne no-muerta. La brecha se ampli.
Curran cogi el borde de la vrtebra y la parti en dos. Cort por la hendidura, corte a travs del
tejido conectivo.
Cortar. Cortar. Cortar.
El cartlago cruja.
La magia me pic tejiendo a mi alrededor hebras verdes.

-Espera!- Gru Curran.


Dej mi espada a medio ataque. Curran se lanz al vaco, sus garras en el borde de una
vrtebra, las manos por el otro. Se esforz, empujando aparte. Duro como el acero abultados
msculos de su cuerpo, temblando por el esfuerzo.
El draugr aull.
Curran gru, un sonido vicioso, con talla baja nacidos de la cepa.
Con un grito escalofriante, la cabeza del draugr se cay y sali de su cuerpo. El torso colosal
derrocado. Di un salto y aterric en el camino, mi espada en la mano. Curran se dej caer a mi
lado.
Corrimos. Estbamos llegando a los postes.
Detrs de nosotros un ruido extrao y antinatural anunci que el draugr se estaba volviendo a
montar a s mismo.
El vampiro verde que se haba cado en el camino se levant y nos sigui.
Estbamos casi en los pilares.
Una sombra cay sobre nosotros.
Curran se gir. Su cabeza se fundi remodelndose en la cabeza de un len. El Seor de las
Bestia rugi.
El sonido era como un trueno. Profundo, primitivo, paralizador, se me congel la mdula de los
huesos. Mis instintos gritaron y trataron de tirarme al suelo en una pequea bola temblorosa.
El draugr se par en seco.
Nos lanzamos hacia adelante.
Los pilares brillaron a nuestro lado. Me par y me di la vuelta, las costillas me dolan.
El gigante no-muerto se dirigi hacia nosotros.
Los pilares destellaron mbar oscuro.
El draugr se estrell contra un muro invisible. Rayas de color naranja se aferraron a su carne. Un
gemido ensordecedor golpe mis odos.
-Voy a matarte! Voy a roer la carne de sus huesos! Voy a recorrer tus fmures con mis
dientes!
Vomit en el suelo.
Junto a m Curran me dio unas palmaditas en la espalda, su respiracin era entrecortada y
desigual.
El vampiro a mi lado se derrumb. Las heridas en su cuerpo se reconstruyeron. Una nueva piel
plida se desliz a travs de los cortes y hume.
-Me debes la sangre de vampiro-, le dije.
-S, s-. Ghastek sonaba amargado. -Podis echar una tela sobre mi antes de que me queme
hasta la muerte?
Tir de la tela de carro y la sostuve en alto. -Slo quiero que lo digas.
La parte superior se retorca.
Negu con la tela un poco.

-Est bien. Los draugr existen.


-Y tena razn.
-Tenas razn. La tela, Kate.
Lo ech sobre el vampiro y mir a Curran. -Has odo eso?
-Lo he odo-. Juntos recogimos al vampiro y lanz a la sanguijuela al carro. -Todava no me lo
creo, pero lo he odo.
Dos vampiros estaban ms all del draugr furioso, uno prpura y uno naranja. Los restos del
sper equipo de Ghastek.
-Por aqu-, les dije. -Retroceded!
-Podran los dos regodearos un poco ms?-, dijo Ghastek.
-Oh, yo podra-, dije. -Definitivamente poda.
El vampiro tir de la tela hacia atrs y se asom, mirando en direccin al claro. -Doble o nada.
-Qu?
-Doble o nada, Kate. Lo puedo cubrir.
Ghastek era un jugador. Me estaba golpeando con una pluma. Me sent en el carro.
-Ve tu mismo-, le dijo Curran. -Esperaremos aqu.
-No tardes mucho-, le dije. -Tenemos un nio al que salvar.

Captulo Diez
Supe que algo andaba mal por la expresin de la cara del hombre lobo que haba abierto la
puerta a la casa segura de la Manada. La Manada era duea de varias propiedades en la ciudad,
y despus terminar de rernos de Ghastek por su fracaso total, Curran y yo habamos ido directos
hacia la ms cercana para lavarnos la porquera de no-muerto. La magia haba cado y la
tecnologa reafirmaba una vez ms su dominio sobre el mundo, y Curran, estaba deseoso de
conseguir un Jeep de la Manada.
Un hombre lobo haba abierto la puerta y sus ojos tenan esa mirada particular que para ellos
significaba que haba sucedido una catstrofe.
-Qu pasa?-, gru Curran.
El hombre lobo se humedeci los labios.
-Sultalo-, dijo Curran.
-Andrea Nash ha sido vista en la ciudad entrevistando a los dueos de negocios.
-Ella est con frecuencia en la ciudad-, le dije. -Y ese es su trabajo. Est investigando algunos
asesinatos para la Manada-. Quera ir a vez a Roderick cuanto antes para quitarle el maldito
collar.
El hombre lobo dio un nuevo pequeo paso. Lo est haciendo en su forma de bestia.
-Perdona?
-Ella est caminando en su forma de bestia. Y algo de ropa.
Todos los cambiaformas no afiliados dentro de las fronteras de la Manada estaban obligados a
presentarse ante ella de un plazo de tres das. Hasta ahora, la Manada haba sido capaz de hacer
caso omiso del hecho de que Andrea era una cambiaformas, sobre todo porque Curran haba
hecho pblico su deseo de ignorarlo y nadie se haba preocupado de tocar el tema.
Bueno, no poda ignorarlo por ms tiempo. Andrea se haba asegurado de ello.
No tena ningn sentido. Andrea casi nunca utilizaba la forma de bestia. De hecho, hubo una
poca en la que ella haba fingido ser humana. Para ella, salir con su pelaje y sus garras sera el
equivalente para m de quitarme la ropa e ir desfilando por la ciudad desnuda.
Algo haba ocurrido. Algo muy malo.
Mir a Curran. -Creo que ser mejor volver a la oficina.

Camin a travs de las puertas de la oficina con la cara manchada por el protector solar verde
de un vampiro. Lo haba recogido despus de que el draugr lo hubiera pateado fuera de las
salvaguardas. Estaba empezando a oler y necesitaba ser enterrado en hielo lo antes posible.
Andrea estaba sentada en su escritorio. Estaba en su forma de bestia, una mezcla perfecta de
humano y hiena. Era la forma que la haca temer la muerte. El padre de Andrea era un hiena
hombre, un animal que se haba convertido en un ser humano. Eso la haca una bestia
cambiaformas y muchos ancianos querran matarla en el acto.

Qu estara pasando? Andrea poda cuidar de s misma, y Curran, haba dejado claro que se
trataba de un prejuicio que no tolerara. l estaba esperando afuera ahora, en una plaza de
aparcamiento a una manzana. Le haba pedido que nos diera unos pocos minutos.
Los pies de Andrea estaban sobre la mesa. Su camiseta estaba rota, sus pantalones estaban en
el suelo y un revoltijo de sangre tea los tejidos. Movi los dedos de sus pies con garras hacia m.
-Hola.
-Hey!- Andrea levant la mano. Haba una botella en ella. Estaba bebiendo.
Fui a la cocina, cog un plato de cermica de debajo del fregadero, y deposit en ella la cabeza
del vampiro. Luego volv, saqu de los hombros la vaina de espada, y me sent en la silla.
-Qu ests tomando?
-T helado de melocotones de Georgia. Quieres un poco?- Andrea sacudi la botella hacia m.
-Claro-. Tom un sorbo. FUEGO. -Qu diablos es esto?
-Vodka, ginebra, ron dulce y amargo, y licor de melocotn. Un montn de licor de melocotn.
Nunca haba visto esta bebida antes. -Realmente te ests aturdiendo con esto?
-Ms o menos. Dura unos treinta segundos, luego necesito otro trago.
Trat de pensar. Derek estaba de vuelta en la Fortaleza, pero estaba bastante segura de que
Ascanio haba ido a la oficina esta maana. -Dnde est la pesadilla de mi existencia?
-En la ducha, refrescndose.
Malditos sean todos los infiernos. -Oh Dios, Ahora te has enrollado con Ascanio?
-No, no, l estba cubierto de sangre.
-Ah, bien-. Espera un minuto. El nio est cubierto de sangre y estamos aliviadas. Haba algo
malo en nosotras. -Cuntame-.
Andrea me mir. -No vamos a hablar de mi apariencia de bestia?
-Me gusta. Los pantalones rasgados y las manchas de sangre en la camiseta tienen un toque
agradable.
Me seal con su pie. -Estaba pensando en pintar mis uas con un bonito tono de color rosa.
Esas garras medan tres pulgadas de largo. -Eso requerira una gran cantidad de esmalte de
uas. Qu te parecen algunos aros de oro en las orejas en su lugar?
Andrea sonri, dejando al descubierto una hilera de colmillos afilados. -Es una clara posibilidad.
Bueno, quera saberlo. -Qu ha pasado?
-He visto a Rafael esta maana. Lo haba llamado la noche anterior, porque Jim me puso a
investigar algunos asesinatos de cambiaformas y tena que hacerle una entrevista. Le ped una
oportunidad para pedir disculpas.
Rafael, te mimaba idiota, qu demonios hiciste?
Le cog la botella y bebi de ella. Necesitaba un poco de alcohol para la siguiente parte. Saba
fatal. Me lo tragu de todos modos. -Cmo te fue?
-Me ha sustituido por un modelo mejor.
-Qu?

-l ha encontrado a otra chica. Mide siete pies de altura, con los pechos del tamao de melones,
unas piernas que le empiezan en el cuello, pelo rubio teido hasta el culo, y su cintura es tan
grande alrededor-. Ella junt las uas. -Ellos han prometidos que van a prometerse.
De todas las cosas estpidas e idiotas... -l la ha trado aqu?
-Se sent en esa misma silla-, dijo sealndola. -Estoy pensando en quemarla.
Andrea amaba a Rafael de la misma manera en que los pjaros amaban el cielo, y hasta haca
un minuto hubiera jurado que l habra entrado en un fuego por ella. -Le diste un puetazo?
-No-. Andrea sacudi la cabeza. -Despus me dijo que la mejor cualidad de su nueva novia era
que no era yo, no me pareci que hiciera ninguna diferencia.
-Es una cambiaformas?
-Humana. No es una luchadora. Y no es que sea brillante-. La falsa alegra se evapor de su
voz. -S lo que vas a decir es todo mi culpa.
Me gustara conocer las palabras correctas que decirle. -Bueno, lo queras fuera de tu vida. Pero
eso todava lo hace un idiota.
-S, s-. Andrea mir a la distancia.
Rafael estaba echado a perder. Era guapo, y querido por su madre en particular y el clan Bouda,
en general, pero nunca era malo o cruel. l era tambin el macho alfa del clan Bouda. Tena que
saber exactamente qu tipo de riesgos enfrentaba al traer a otra mujer y restregndosela a
Andrea. Tena que haberlo hecho para provocar una reaccin. La prxima vez que nos viramos
lo golpeara en la cara.
An as... Yo no poda creer que no haba ningn motivo en su locura. l la haba perseguido
durante meses y se haba ganado a Andrea. Tal vez esto era una especie de intento estpido para
que ella lo persiguiera.
-Vas a luchar por l?
Andrea me mir como si estuviera loca.
-Vas a luchar por l o te lo vas a echar a la espalda y llevrtelo?
-Mira quin est hablando. Cunto tiempo os llev a Curran y a ti tener una conversacin
despus del lio de la cena? Fueron tres semanas o un mes?
Arque la ceja hacia ella. -Eso fue diferente. Fue un malentendido.
-Aj.
-l trajo a su nuevo ligue aqu despus de que lo llamaste con una oferta de paz. Eso fue una
bofetada en tu cara.
-No tiene que decrmelo. Lo s-, gru Andrea.
-Entonces, qu vas a hacer al respecto?
-No lo he decidido todava.
Ella no estaba segura de que valiera la pena luchar por lo que senta por Rafael. Pero una vez,
cuando yo estaba en una situacin muy mala, Andrea me dijo que senta que estar con Rafael la
haba sanado. Ella haba dicho que estaba recogiendo sus pedazos y volvindolos a poner juntos.
Bueno, todas las piezas haban cado ya, y Andrea estaba tratando de volver a reconstruirse a s
misma sola.

Yo haba visto pelear a Andrea. La vi en el momento de descuido, dominada por la sed de


sangre y de rabia. Rafael tendra que andarse con mucho cuidado, porque si ella decida
recuperarlo o vengarse nada la detendra.
Trat de escoger mis palabras cuidadosamente. -Nada es gratis. Si lo deseas, tienes que luchar
por l.
-Lo estoy pensando-, dijo. -Cmo fue tu da?
Seal con la cabeza a la cabeza del vampiro.
-Eso es bueno, eh.
-S.
-Tengo el cuerpo de un vampiro para ti-, dijo Andrea. -Est en el congelador.
Le di una bonita sonrisa. No deberas haberte molestado.
-Es un soborno por haber tenido un brote psictico.
El motor del coche se haba encendido. Curran estaba cansado de esperar.
-Ese es mi viaje-, le dije.
La puerta se abri, y Curran entr, contuve la respiracin. Verlos a cada uno en la garganta del
otro sera ms de lo que podra soportar.
Andrea se levant.
Una muestra de respeto para el Seor de las Bestias. Decid que respirar era una buena idea.
Curran asinti con la cabeza a Andrea. Tambin me levant, me acerqu a l y lo bes, slo por
si acaso abrigaba pensamientos violentos. Me gui un ojo.
-Espera, djame agarrar la cabeza de vampiro-. Fui atrs y cog la cabeza.
Cuando sal llevando la cabeza en una bolsa de plstico, Andrea y Curran se encontraban
todava de una sola pieza y se les haba unido un Ascanio recin lavado.
Salud con la mano a Andrea y a Curran y nos fuimos en el coche. Ascanio intent quedarse,
pero Curran lo mir, y el chico decidi seguirnos.
Nos metimos en el coche y nos alejamos.
-Y cmo ha ido tu da?-, le pregunt a Ascanio.
Se volvi hacia m con una mirada soadora en su bonita cara. -Hemos matado a esas cosas.
Haba sangre. Fuentes de sangre. Y luego tuvimos una barbacoa.
Por qu yo?

Cuando entramos por las puertas de la Fortaleza, Doolittle nos esperaba. El collar de Roderick
haba adquirido el color del oro blanco. Tena problemas para respirar. La siguiente ola mgica
sera la ltima.
Diez minutos ms tarde salimos de la Fortaleza en un vehculo de la Manada. Curran conduca.
Me sent en el asiento del pasajero sosteniendo un cuenco de joyas y balas para nuestra ofrenda.
Doolittle y el muchacho se sentaban en la parte posterior. Roderick silbaba con cada respiracin, y

Curran conduca como un loco hacia la lnea ley del norte, con las manos en el volante, su rostro
era una mscara sombra. Llegamos a la salida en un tiempo rcord y no se detuvo cuando
condujo el jeep por la rampa a la corriente mgica invisible. La magia agarr el coche y lo arrastr
hacia el norte, hacia las montaas. Con magia o con tecnologa, las lneas ley fluan siempre y
estbamos muy agradecidos por su existencia.
La corriente nos llev hasta Franklin donde nos escupi, y desde all nos dirigimos por un camino
sinuoso a las Tierras Altas. Sola ser un destino lujoso, con hermosos lagos y cascadas, envuelto
en bosques verde esmeralda que se derramaron de los acantilados. Montones de hogares de
ricachones, embarcaciones de recreo, los ranchos con caballos mimados... Pero la magia haba
destruido la infraestructura y los residentes aprendieron rpidamente que las montaas en
invierno son mucho menos divertidas sin electricidad. Ahora las casas estaban abandonadas o
ocupadas por personas locales. Pequeos pueblos surgieron aqu y all, pequeas comunidades
alejadas cuyos habitantes nos miraban con desconfianza a medida que pasbamos.
El lago Cliffside era hermoso, pero no tenamos tiempo para hacer turismo. Ocho horas despus
de que hubiramos salido de la fortaleza, estbamos junto a la montaa, recorri los blancos
rayos marcados como por un ltigo.
Yo esperaba un altar, o algn tipo de marca para mostrar el lugar correcto, pero no haba nada.
Slo un acantilado.
Me deshice del cuenco lleno de joyas y balas contra las rocas. tintinearon. -Ivar?
No pas nada. La cara de Doolittle se desmoron.
-Ivar, djanos entrar!
Las montaas estaban en silencio, slo la respiracin ronca de Roderick la rompa.
Tenamos que haber llegado antes. Tal vez la ofrenda slo funcionaba durante la magia, pero
tan pronto como la magia golpease, el collar le rompera el cuello Roderick.
-Vamos a entrar!, grit.
No hubo respuesta.
-Vamos, maldito hijo de puta-. Golpe la montaa con la taza. -Djanos entrar!
-Kate-, dijo Curran en voz baja. No nos queda tiempo, nena.
Doolittle se sent en una roca y le sonri a Roderick, su sonrisa de calma a los pacientes. -Ven y
sintate conmigo.
El muchacho se acerc y se desliz sobre la roca.
Me apoy contra la pared de la montaa.
-Esto es bonito-, dijo Roderick.
No era justo. Era slo un nio... puse mi cara en el hombro de Curran. Envolvi sus brazos
alrededor de m.
-Puedes or a los pjaros?-, pregunt Dolittle.
-S- dijo Roderick.
-Muy tranquilo-, dijo Doolittle.
Sent la tensin de Curran y me volv.
Un hombre caminaba por el sendero. Grande y musculoso, construido para ganarse la vida
luchando contra osos, tena una cara ancha, llena de arrugas y enmarcada en una barba corta

oscura y un pelo largo y castao. Llevaba un par de pantalones vaqueros manchados de holln y
una tnica.
Su mirada se pos en Roderick. Gruesas cejas peludas estaban encima de sus ojos azul plido.
-Qu estis haciendo aqu?-, pregunt.
-Estamos buscando a Ivar-, dijo Curran.
-Te llevar a l-. El hombre mir a Roderick y le tendi la mano. -Acrcate un poco.
Roderick salt de la roca y se acerc. El hombre de pelo oscuro le tom la mano. Juntos
caminaron por el sendero de la montaa. Los seguimos.
El camino gir por detrs del acantilado, y vi una estrecha abertura en la montaa, sus paredes
eran completamente lisas, como si alguien hubiera cortado la roca con una espada descomunal.
Entramos por ella, pasando por encima de la grava y las rocas.
-De donde vens?- pregunt el hombre.
-De Atlanta-, le dije.
-La gran ciudad-, dijo.
-S-. Ninguno de los dos mencion el collar que ahogaba la garganta del nio.
Delante el sol brillaba a travs de la brecha. Esperamos un momento y la atravesamos, salimos
a la luz. Un valle estaba frente de nosotros, el terreno pendiente era suave y las aguas de un lago
estrecho. Un molino de agua giraba y crujan en la orilla opuesta. A la derecha una casa de dos
pisos se asentaba en el csped de hierba verde. Unas docenas de metros hacia un lado una
herrera se levantaba y detrs de ella un jardn se extenda por la ladera, rodeado por una valla
metlica. Ms lejos an, unos caballos plidos estaban corriendo en un potrero.
El collar hizo clic en el cuello de Roderick y se cay. El hombre de pelo negro lo cogi y lo parti
por la mitad. -Voy a coger esto.
Roderick respir. Tena pequeos puntos rojos en el cuello hinchado, donde el collar haba
perforado la piel.
-No te preocupes-, dijo el hombre. -Vas a sanar en la siguiente ola de magia.
Un perro gris peludo trot hasta nosotros, escupi una pelota de tenis de su boca, y le pregunt
a Roderick con los ojos grandes.
-Este es Ruckus-, dijo el hombre. Quiere que le lanzases la pelota.
Roderick tom la pelota de tenis, la mir por un segundo, y luego la lanz por la pendiente. El
perro sali tras ella. El muchacho se volvi hacia nosotros.
-Adelante-, le dijo Doolittle.
Roderick se lanz por la pendiente.
-As que t eres Ivar-, le dije.
-Lo soy.
Por fin El collar se haba ido. Roderick estaba a salvo. Mis piernas cedieron un poco y me apoy
contra el rbol ms cercano.
Ivar me estudi. -Oh, eso no es bueno. Por qu no vens a la casa? Trisha estaba haciendo el
t helado antes de que me fuera. Ya debe estar frio.

Como en un sueo lo seguimos hasta la casa. Nos sentamos en una terraza cubierta, e Ivar trajo
una jarra de t y algunos vasos.
-Por qu hacer que el collar estrangulase a un nio?-, pregunt Curran.
-Es una historia muy larga-. Ivar suspir. -Supongo que sabes que soy.
-Un dverg-, le dije.
-Eso es correcto-. Ivar se mir las manos. Eran grandes, Desproporcionadas con su cuerpo. Trabajo con el metal. Desde que recuerdo, el metal me ha hablado. Algunas de las cosas que
hago son inofensivas. Arados, herraduras, clavos. Algunas no lo son. He hecho una espada o dos
en mi vida. La cosa es que, una vez que la hoja est fuera de tus manos, no puedes controlar para
que se utiliza, aunque lo intento.
-Como con Dagfinn?- Supuse.
Ivar asinti con la cabeza. -Cmo lo est haciendo el chico?
-Bien-, dijo Curran.
-Es bueno saberlo. Tena un poco de mal genio. Ivar se asom a la orilla del ro, donde Roderick
y Ruckus se perseguan el uno al otro. -Trisha es mi segunda esposa. La primera, Lisa, bueno,
ella era... Lo mejor que puedo entender, era una elfo. No hay manera de saberlo a ciencia cierta,
por supuesto. Ella apareci en mi puerta un da y se qued. Era hermosa. Tuvimos una hija, pero
la vida del valle no era para Lisa, por lo que una maana me despert y ella se haba ido. Dej al
beb conmigo. Hice mi mejor esfuerzo para criarla. Tena el pelo como el oro, mi Aurelia. Pero
hice un psimo trabajo crindola. Nunca hubo una sensacin de calor en ella, no haba empata.
No s por qu. Ella ya estaba completamente desarrollada cuando un joven se acerc al valle. Me
dijo que quera ser mi aprendiz. Para saber ms sobre herrera. No tomo aprendices, pero el chico
tena talento, as que l y yo hicimos un trato. l se quedara conmigo una dcada.
-Diez aos es mucho tiempo-, le dije.
-El suficiente para aprender cmo no hacer dao-, dijo Doolittle.
Ivar le lanz una mirada de agradecimiento. -Lo entiendes. No se puede ensear el arte en diez
aos. Tengo sesenta y todava aprendo cosas nuevas cada da. Pero pens que una dcada sera
el tiempo suficiente para ensearles lo que uno debe hacer y lo que no debe hacer. No se puede
simplemente darle esa clase de poder a un hombre y dejarlo suelto en el mundo sin una gua. As
que Colin y yo hicimos un trato. l usara el collar y durante su estancia aqu, en el valle, aprender
todo lo que poda ensearle. Si sala de los lmites del valle antes de que el tiempo hubiera
terminado, el collar lo matara. l entendi que no haba vuelta atrs. Una vez que se lo puso en el
cuello, tena que quedarse aqu durante diez aos.
-Aurelia decidi irse?-, pidi Curran.
Ivar asinti con la cabeza. -Ella no tena ninguna habilidad. Hay una escuela de contabilidad, y
trat de llevarla all, pero lo dej. No le interesaba. No le importa tampoco el trabajo del metal.
Pensaba que era vulgar y comn. Es mi culpa: le haba explicado lo que era el dinero, le expliqu
que en el resto del mundo uno no puede vivir de la tierra y del trueque, de la forma en que lo
hacemos aqu As que decidi que Colin se hara cargo de ella, un da fui a las montaas, a la
antigua mina de cobre, y cuando baj, se haban ido. Le haba advertido que si Colin se las haba
arreglado para sacarse el collar, tratara de encontrarlo de nuevo y l no sera capaz de resistir a
l. A mi modo de entender, Aurelia influy en l de alguna manera y debieron de haberlo vendido.
Haba una gran cantidad de oro en l.

Ahora las cosas tenan sentido. Colin tena dinero. Ella lo necesitaba vivo para cuidar de ella.
Roderick era slo un accidente domestico.
-Colin ya no trabaja el metal-, le dije. -l es contable. No creo que ni siquiera recuerde su tiempo
aqu. Por la forma en que actu cuando vio el collar, no creo que supiera lo que era. l y Aurelia
tuvieron una hija. El collar la mat. Ese es su hijo-. Seal hacia el valle donde el nio y el perro
jugaban. -Aurelia le puso el collar para mantenerlo fuera de Colin.
La cara de Ivar se tens. -El collar nunca tuvo la intencin de seguir a la sangre. Su nico fin era
mantener a Colin aqu.
Roderick subi las escaleras. Estaba colorado. -No tenemos que irnos todava, verdad?
No lo llevara de regreso con esa perra.
Ivar mir a su nieto. Haba tristeza y lamento. Una gran cantidad de arrepentimiento. Pude ver la
semejanza entre ellos ahora: el mismo cabello oscuro, la misma mirada seria y sombra en los
ojos.
-Te gusta esto?-, pregunt Doolittle.
Roderick asinti con la cabeza.
El medimago mir al enano. -Las segundas oportunidades no ocurren a menudo.
La cara de Ivar se afloj.
-Tienes razn-, dijo Curran.
Ivar respir hondo y sonri a Roderick. -Roderick, soy tu abuelo. Le gustara quedarme aqu por
un tiempo? Conmigo?
Roderick mir a Doolittle.
-Es tu decisin-, dijo el medimago. -Puede venir conmigo, si quieres-. Roderick le dio vueltas.
-Nunca he tenido un abuelo antes-, dijo el muchacho.
-Nunca he tenido un nieto antes-, respondi Ivar.
-Puedo ir a nadar?
-S-, dijo Ivar. -Tu abuela estar de regreso del mercado muy pronto-. Vamos, comeremos y
luego puedes ir a nadar. El agua est fra, pero puedes disfrutar de ella. Nuestra especie lo hace.
Roderick sonri. Era una pequea sonrisa vacilante. -Me gustara hacer eso.
Ivar se levant y le ofreci al nio su mano. -Te gustara ver mi herrera?
Roderick asinti con la cabeza. Los dos caminaron por el porche, juntos, mano a mano.
Los tres nos sentamos en el porche, mirando el ro, y bebiendo t helado.
-Qu pasar con Aurelia?-, les pregunt.
-Ella an est casada con el hermano del fiscal del distrito-, dijo Curran. -Una mujer me dijo que
sera una mala idea hacer algo al respecto.
-Yo no me seguira preocupando por Aurelia-, dijo Doolittle, mirando a Ivar y a Roderick, en la
herrera. -Tengo la sensacin de que obtendr lo que se merece.

Eplogo
-El Atlanta Avery hospital inform de un caso sumamente preocupante: una mujer local, Aurelia
Sunny, ha envejecido cuarenta aos durante la noche Los profesionales medimagos tienen la
teora de que el envejecimiento acelerado se ha producido debido a un anillo de oro que haba
llegado en el correo y le haban dejado a la seora Sunny en el porche delantero. El anillo desde
entonces se ha disuelto en su piel y es imposible de quitar. El proceso de envejecimiento contina
y la familia ha sido informada de que tome las medidas adecuadas. El detective Tsoi de la PAD, el
investigador principal del caso, dio los siguientes consejos para los residentes: No acepten
regalos de partes annimas. Si usted no sabe que hay en un paquete, no lo abra".

Atlanta Journal-Constitution