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Lillian Frioni (*)

PROCESOS

MICROBIANOS

EDITORIAL DE LA FUNDACION UNIVERSIDAD NACIONAL DE RIO CUARTO


ARGENTINA

1999
Esta Editorial es miembro de la Red de Editoriales
Universitarias Nacionales
General Paz 1141 - Telefax (058) 4642727
(5800) Ro Cuarto

Armado e Impresin: Departamento de Imprenta y Publicaciones


U.N.R.C. 1999
ISBN: 950-665-109-4
ISBN: 950-665-110 (Obra completa)
Queda hecho el depsito que marca la ley 11.723
Impreso en Argentina - Printed in Argentina
Queda prohibida la reproduccin total o parcial del texto de la presente obra en cualquiera de sus formas,
electrnica o mecnica, sin el consentimiento previo y escrito del autor y del Editor.

(*) Lillian Frioni es Profesora Titular de Microbiologa en la Facultad de Agronoma (Universidad de la


Repblica del Uruguay). Trabaj por ms de 10 aos en la Facultad de Agronoma y Veterinaria de la
Universidad Nacional de Ro Cuarto y en la de Rosario, Santa Fe. Colabor tambin con la Facultad de
Ciencias Agronmicas de la Universidad Nacional de Crdoba, en la Argentina.
Realiz estudios en la Universidad de la Repblica de Uruguay, en la Universidad de Orsay (Pars), en el
Centro de Pedologa Biolgica de Nancy (Francia), en el Instituto Pasteur de Pars y en el Laboratorio de
Sistemas Simbiticos Fijadores de Nitrgeno Tropicales de Nogent sur Marne, Francia.
Procesos Microbianos es su segundo libro. El primero: Ecologa Microbiana del Suelos fue editado en
diciembre de 1990 por la Universidad de la Repblica del Uruguay, luego de obtener un premio de la
Coleccin Reencuentro (Universidad-Banco de la Repblica Oriental del Uruguay).
Procesos Microbianos fue editado por la Fundacin de la Universidad Nacional de Ro Cuarto (Argentina)
en 1999. Como la edicin se encuentra agotada, se decidi brindar la presente versin electrnica, mientras
se edita el prximo texto: Microbiologa, versin ampliada y corregida del anterior, prevista para el 2005.

Direccin: Laboratorio de Microbiologa, Departamento de Biologa Vegetal, Facultad de


Agronoma, Av. Garzn 780, Montevideo, Uruguay
Correo electrnico: lfrioni@fagro.edu.uy
FAX: 598 2 3590436

Indice
Prlogo
Los microorganismos
1) Caracteres generales de los microorganismos, clularas procariota y eucariota y su
presencia en los microorganismos. Los virus. Transferencia de material gentico en procariotas
2) Estrategias nutritivas y bioenergticas en los microorganismos. Fotosntesis, respiraciones
y fermentaciones en procariotas y eucariotas. Efecto del ambiente: temperatura, pH, presin
osmtica, gases, sustancias qumicas
3) Los protistas inferiores: bacterias tipicas, actinomicetes y cianobacterias, las arqueobacterias.
Criterios taxonmicos, efecto del ambiente, principales funciones en la naturaleza
4) Los protistas superiores: algas, hongos, protozoos. relaciones evolutivas, caractersticas
nutricionales, efecto del ambiente y funciones en ecosistemas naturales
Ecologa microbiana
5) Nociones de jerarqua ecolgica. Ambientes microbianos: acuticos, terrestres. Mtodos de
estudio en ecologa microbiana: actividad biolgica global, enzimtica, metablica. Grupos
fisiolgicos. Biomasa microbiana. Reconocimiento de los microorganismos por tcnicas
moleculares
Procesos microbianos en la conservacin y produccin de alimentos
6) Fermentaciones lctica y alcohlica. Aplicaciones biotecnolgicas: leche y derivados,
ensilados. Uso de las levaduras, produccin de etanol. Los microorganismos como fuentes de
protenas
Procesos microbianos en los ciclos biogeoqumicos
7) Transformaciones de la materia orgnica y mineral por procesos microbianos de:
mineralizacin-inmovilizacin, oxido-reduccin, solubilizacin-precipitacin, fijacin-volatilizacin.
Caractersticas de los ciclos del carbono y del nitrogno
8) Degradacin de la materia orgnica. Glcidos simples, polmeros de reserva y de pared
vegetal: almidn, celulosa, sustancias pcticas. Sustancias aromticas: fenoles y derivados,
lignina, taninos. Los hidrocarburos. Humificacin: procesos de humificacin y deshumificacin
9) Mineralizacin-inmovilizacin del nitrgeno: Amonificacin y nitrificacin. Microoganismos,
ecologa y rol para los vegetales y el ambiente. Ciclo interno del nitrgeno, biomasa microbiana.
Prdidas de nitrgeno, desnitrificacin
10) Ciclos de otros elementos; azufre, fsforo, hierro: Procesos microbianos, microrganismos
y ecologa
Los microorganismos y los animales
11) Microorganismos del rumen: mtodos de estudio, bacterias, protozoos y hongos. Actividad
biolgica y asociaciones microbianas.
Procesos microbianos en las interacciones con los vegetales
12) La rizosfera, filosfera, espermatosfera, mantillos. Mtodos de estudio. Compuestos liberados
por las races y metabolitos microbianos. Efectos rizosfrico sobre grupos microbianos. Ecologa

13) Interacciones biolgicas entre microorganismos. Neutralismo. Sinergismo: comensalismo,


protocooperacin o simbiosis nutricional, simbiosis. Antagonismo: competencia, amensalismo,
predacin, parasitismo. Funciones en los ecosistemas
14) Fijacin biolgica del nitrgeno (FBN) por diazotrofos en vida libre y en la rizosfera.
Bioqumica de la FBN, la nitrogenasa. Proteccin frente al oxgeno. Fijacin por autotrfos: bacterias
fotosintticas anoxignicas, cianobacterias. Por hetertrofos: Azotobacter, Azospirillum, Clostridium.
15) Fijacin de nitrgeno por la simbiosis rhizobio-leguminosa. Las leguminosas. La bacteria:
taxonoma, requerimientos nutritivos. Nodulacin y estructura nodular. Gentica y factores limitantes de
la FBN: fsicos, nutrientes, el N-combinado, otros microorganismos. Inoculacin.
16) Simbiosis fijadoras de nitrgeno en no-leguminosas. Ndulos tipo Cycas, tipo Parasponia.
Asociaciones con Frankia (actinorrizas). Especies noduladas, distribucin y usos. Aislamiento y cultivo
del endofito. Nodulacin, fijacinde nitrgeno, perspectivas.
17) Las micorrizas. Tipos ms importantes: ectomicorrizas y endomicorrizas del tipo arbuscular.
Interaccin entre los hongos y las races. Hongos simbiticos, posibilidades de cultivo y formulacin de
inoculantes. Ecologa y manejo de estas simbiosis.
Procesos microbianos promotores del crecimiento vegetal
18) Promocin del crecimiento vegetal por mecanismos directos: liberacin de sustancias
probiticas, fitohormonas, mineralizacin, solubilizacin de nutrientes
Por mecanismos indirectos: Control biolgico de microorganismo fitopatgenos. Seleccin de
antagonistas (bacterias, hongos), evaluacin de efectos. Formulaciones comerciales.
Procesos microbianos en la proteccin ambiental
19) Biodegradacin de restos orgnicos. En aerobiosis: residuos lquidos (piletas y reactores),
slidos: compostaje: fases del msmo, microflora, productos finales y aplicaciones. En anaerobiosis:
metanognesis, etapas del proceso, metanobacterias. Aplicaciones del biogs y del biofertilizante.
20) Biodegradacin de xenobiticos. Inorgnicos: metales pesados, orgnicos: pesticidas,
molculas recalcitrantes. Biorremediacin de suelos: procesos microbianos en la degradacin de
sustancias slidas.
21) Anexo Prctico
Indicadores biolgicos de la calidad del suelo: actividades respiratorias, enzimticas, biomasa
microbiana (Fumigacin-inoculacin, Fumigacin-extraccin.
Recuentos microbianos: microflora heterotrfa total, actinomicetes, hongos, algas, protozoos,
Ciclo biolgico del carbono: celulolticos, amilolticos
Ciclo biolgico del nitrgeno: FB por organismos en vida libre y en la rizosfera: aislamientos y
recuentos, efectos rizosfricos (R/S), actividad nitrogenasa. Simbiosis fijadoras de N2: seleccin de
cepas de rhizobio, reconocimiento y recuentos: totales, viables en caja, en planta. Inoculacin de
leguminosas. Aislamiento de Frankia, medios de cultivo, inoculacin.
Mineralizacin del N y prdidas: amonificacin, nitrificacin, desnitrificacin. Tcnicas ecolgicas.
Ciclo biolgico del azufre: aislamiento de sulfooxidantes y sulfatorreductores, recuentos.
Ciclo biolgico del fsforo: aislamiento de mineralizantes del P-orgnico, solubilizadores del Pinsoluble. Tcnica ecolgica.
Asociaciones micorrticas: ectomicorrizas: aislamiento y cultivo de hongos, endomicorrizas
arbusculares, produccin de inoculantes en plantas trampa.
Compostaje y vermicompostaje: parmetros de evaluacin del grado de madurez: C/N, pH, amonio
y nitratos, hidratos de carbono

Prlogo
El objetivo de este libro es despertar inquietudes en los estudiosos de diferentes disciplinas como
Microbiologa, Ciencias de la Tierra, Biologa y en todos aquellos interesados en aspectos
relacionados a procesos microbianos que contribuyen a la dinmica de los ecosistemas naturales.
Las transformaciones de materiales orgnicos de muy diferente origen que se depositan en la
biosfera, como los restos vegetales, animales y productos de la actividad del hombre, son de
origen biolgico. La polucin consiguiente provocada por la acumulacin de numerosos productos,
preocupa a la comunidad cientfica que busca soluciones para mejorar la calidad de la vida.
Los procesos de xido-reduccin que alteran la disponibilidad de importantes nutrientes vegetales,
como el N, P, S, P, Fe, Mn, etc. son realizados por equipos enzimticos contenidos en los
microorganismos.
Un captulo especial de este libro est dedicado a procesos fermentativos responsables de la
conservacin de alimentos para el hombre y los animales (ensilados).
La promocin del crecimiento vegetal por los microorganismos que se realiza por mecanismos
directos: produccin de sustancias probiticas, aumento de la disponibilidad de nutrientes por
procesos de mineralizacin, solubilizacin, fijacin de N2 y aquellos indirectos, debido al control
biolgico de microorganismos patgenos, merece un tratamiento especial, por las potencialidades
de incidencia que el hombre posee por tcnicas de manejo que incluyen inoculacin con
organismos seleccionados.
Finalmente, un apndice prctico permite la realizacin de experiencias sencillas para poner de
manifiesto y evaluar los procesos realizados por los microorganismos.
Deseamos que esta contribucin ayude al desarrollo de futuros experimentadores.
Ro Cuarto, diciembre de 1999
Montevideo, mayo de 2005

Captulo 1

Caracteres generales de los microorganismos


Introduccin
Los microorganismos constituyen un importante grupo de organismos primitivos y simples, la
mayora unicelulares microscpicos y otros macroscpicos filamentosos o cenocticos, capaces de
realizar innumerables procesos biolgicos, que han surgido muy temprano en la evolucin, pero
que se han adaptado a las condiciones ambientales actuales.
El grupo est integrado por las bacterias, algas, hongos, protozoos. Estos organismos cumplen
con los 5 principios caractersticos de las clulas vivas:
1. autoalimentacin o nutricin: las clulas toman las sustancias qumicas del ambiente, las
transforman, liberan energa y productos de desecho
2. autoduplicacin o desarrollo: las clulas son capaces de dirigir su propia sntesis. Al crecer,
se dividen dando dos clulas cada una idntica a la original.
3. diferenciacin: la mayor parte de las clulas pueden presentar cambios en su forma o funcin.
La diferenciacin suele ser parte del ciclo de vida celular: se forman estructuras especializadas
comprometidas con la reproduccin sexual, la dispersin, la sobrevivencia en condiciones
desfavorables (esporas, cistos, etc).
4. sealamiento qumico: interactuan o se comunican con otras clulas, por seales qumicas
5. evolucin: es la introduccin de cambios hereditarios como resultado de la seleccin natural.
Consecuencia de estos cambios (que ocurren a velocidad baja pero regular en todas las
clulas) es la seleccin de los organismos mejor capacitados para vivir en determinado
ambiente.
Los estudios con el microscopio electrnico permitieron reconocer diferencias en la organizacin
subcelular de los organismos. Existen dos tipos de clulas: la eucaritica, unidad estructural de
animales, vegetales, protozoos, hongos y la mayora de las algas, y la procaritica, caracterstica
de los organismos ms simples, las bacterias, incluyendo entre stas a las cianobacterias
A pesar de la extraordinaria diversidad de clulas eucariticas, resultante de la especializacin
evolutiva de los distintos grupos, su arquitectura bsica es comn: compartimentalizacin por
sistemas membranosos (RE y Golgi), corrientes citoplasmticas, mitocondrias y cloroplastos. El
ncleo de los eucariotes est rodeado por una membrana nuclear, contiene varias molculas de
ADN y se divide por mitosis o por una completa reproduccin sexual, que incluye fusin de
clulas, formacin de zigote diploide y segregacin de clulas hapliodes luego de la meiosis
(figura 1).
La clula procariota, por el contrario, no posee membrana nuclear, posee una sla molcula de
ADN y la divisin asexual es por biparticin, amittica. La clula no est atravesada por
membranas, no posee organelos, excepto sacos muy simples que alberguen a los pigmentos
fotosintticos y a veces vesculas de gas para flotar en el agua.

Figura 1- Esquemas de una clula procariota (a) y una


eucariota (b)

Los estudios a nivel de funciones celulares mostraron que estas diferencias estructurales son la
expresin de mecanismos diferentes de:
transmisin de la informacin gentica
del metabolismo bioenergtico
de los procesos de entrada y salida de sustancias
Uno de los hechos ms sorprendentes en la historia de la evolucin debe ser sin duda la aparicin
de la primera clula eucaritica. Se est lejos de comprender las causas de este gran salto en la
evolucin, sobre todo por la ausencia de fsiles, que permitan reconocer intermediarios. CavalierSmith (1981) postula a un hongo hemiascomicete como el primer organismo eucariota, que fue
adquiriendo los 22 caracteres universalmente presentes en los eucariotas y ausentes en los
procariotas, a partir de una bacteria aerobia. Esta hiptesis se contradice con la creencia general
de que este organismo primitivo fuera una cianobacteria (Stanier et al., 1976).
Ya desde la segunda mitad del siglo XIX se vislumbraban diferencias entre animales y vegetales
con los organismos ms simples, como las bacterias, hongos, algas y protozoos.
El zologo
alemn Haeckel propuso incluir a estos ltimos organismos en un nuevo reino, el de los Protistas:
integrado por organismos muy simples, la mayora
unicelulares, microscpicos, y otros
macroscpicos filamentosos o cenocticos, conocidos vulgarmente como microorganismos.
No se diferencian en tejidos ni rganos, ni presentan especializacin funcional, excepto, tal vez,
para la reproduccin. Luego de la evidencia de la existencia de los dos tipos de clulas, el reino de
los protistas se dividi en: Protistas inferiores, con clula procariota, que incluye a las bacterias,
con las cianobacterias y actinomicetes y a los Protistas superiores, con estructura eucariota, que
comprende a las algas, protozoos y hongos.
La figura 2 muestra un esquema de la evolucin del mundo vivo basado en la estructura del ARN
de los ribosomas (Brock y Madigan, 1993). Desde el punto de vista evolutivo los organismos se
pueden dividir en tres grupos principales: arqueobacterias, eubacterias y eucariotes.
Aunque las eubacterias y las arqueobacterias son procariotas, desde un punto de vista evolutivo
no estn ms estrechamente relacionadas entre si como lo estn con los eucariotas.
Las arqueobacterias (Aechaeae) comprenden un grupo muy primitivo que incluye organismos
halfitos y termfilos extremos y a las bacterias metanognicas, anaerobias estrictas

Figura 2- Evolucin del mundo vivo basada en la estructura del


ARN de los ribosomas
Plantas
Animales

Arqueobacterias

Eucariotas

Eubacterias

Ancestro universal

Origen de la vida

Parecera que los tres grupos bacterianos divergieron temprano en la historia de la tierra a partir
de un organismo primitivo comn, el "ancestro universal".
Debido a que las clulas de los animales y de las plantas son eucariotas, se ha considerado en
forma general que han derivado de algn tipo de microorganismo, en tanto que los procariotas
representan una rama que nunca super la etapa microbiana.
A los virus les faltan muchos de los atributos de las clulas entre los cuales el ms importante es
que no son sistemas abiertos dinmicos. Una partcula viral es una estructura esttica, incapaz de
cambiar o reponer sus partes. Carecen de organizacin celular, de capacidad metablica y de
autoduplicacin, no se los considera microorganismos, sino entidadades biolgicas y sern
tratados brevemente al final del captulo, por el rol que ejercen en ecosistemas naturales,
sobretodo en la transferencia de material gentico.

La clula procariota
Una clula bacteriana tpica posee las siguientes estructuras:
permanentes: pared celular, membrana, ribososmas, regin nuclear
accesorias, que aparecen en algunas especies e incluyen: cpsulas y capas mucosas,
flagelos, pigmentos fotosintticos,
endosporas, fimbrias o pilis, vesculas de gas, materiales de reserva.
La membrana es la barrera selectiva que separa a la cella del ambiente, no difiere en
composicin qumica y funcin de la del resto de los organismos. Se habla de la membrana
unitaria, de 8 nm de espesor, doble capa fosfolpida con protenas incluidas en la matriz. Suele
invaginarse formando los mesosomas, sobre los cuales se asientan actividades enzimticas, CTE
y pigmentos fotosintticos.
La membrana de las arqueobacterias difiere en composicin con las de las eubacterias: los lpidos
poseen enlaces ter en lugar de steres para unir los cidos grasos al glicerol y en lugar de los
cidos grasos poseen compuestos derivados del hidrocarburo isopreno lo que le confiere
propiedades diferentes a las del resto de los organismos.
La pared celular es una estructura rgida por fuera de la membrana y le brinda a la clula
proteccin mecnica y fsica. Presenta tambin carcter antignico. Esta estructura distingue a los
protistas superiores de los inferiores. Se aprecia al microscopio de luz cuando la clula se
plasmoliza y en el electrnico. Se distinguen bacterias Gram positivas y Gram negativas en
base a la respuesta a una tincin diferencial. Las diferencias se basan en la estructura y
arquitectura de las paredes bacterianas.
+
La pared de bacterias G consta principalmente de un slo tipo de molcula : el peptidoglicano,
murena,
llamado tambin
formado por cadenas de dos aminoazcares: N-acetil glucosamina (G)

y cido N-acetil murmico (M) , que no se encuentran en eucariotas, con puentes tetrapeptdicos
de aminocidos que le dan a
esta molcula nica una estructura de malla y gran rigidez (figura 4). El cido diamino pimlico
(DAP) es un aminocido presente en todas las bacterias Gram negativas y en algunas especies
Gram positivas.
Figura 3 - Esquema de paredes de clulas Gram positivas y
Gram negativas

Figura 4- Estructura del peptidoglicano


-G-M-g-----glucano
L-ala
pptido
D-glu
puente
DAP
D-ala cruzado

-G-M-G------ glucano
L-ala

pptido

D-glu-NH2
L-lis

D-ala

DAP
D-ala
D-glu
D-ala
-G-M-G-

a) Escherichia coli
(G )

puente
cruzado

gli
gli
gli
gli
gli
D-ala

b) Staphylococcus L-lis
+
aureus(G )
D-glu-NH2
L-ala
-G-M-G

Otros componentes de las paredes son lipopolisacridos, protenas, cidos teicocos


(polisacridos con residuos de glicerofosfato o fosfato de ribitol). Estos polioles est conectados
por steres fosfato y suelen unirse a otros azcares y a la D-alanina.
La pared de bacterias G presentan una capa externa (a veces llamada membrana externa) de
lipopolisacridos (LPS). En el lado interno se ubica una lipoprotena. Algunas de esas protenas,
llamadas porinas, sirven de canales para entrada y salida de sustancias de bajo PM.
Una bacteria Gram negativa resiste ms la lisis osmtica cuando la clula se trata con lisozima,
enzima que hidroliza los enlaces beta 1-4 del peptidoglicano por mantener la envoltura formada
por la capa externa (forman esferoplastos en medio isotnico), el peptidoglicano representa slo
+
un 15-20% del peso seco de sus paredes. En una clula Gram cuya pared est formada en un
80% por peptidoglicano, los protoplastos esfricos formados en medio isotnico, estallan al pasar
a un medio hipotnico (plasmoptisis).

Las paredes de protistas superiores cuando estn presentes (hongos, algunas algas y
protozoos) son ms simples, formadas por polmeros de una misma subunidad, como la celulosa,
quitina, a veces mineral, con slice como en las diatomeas (cuadro 1).
Cuadro 1 - Resumen de los constituyentes principales de las paredes microbianas
Tipo de Clula
Constituyentes
Procariota
eubacterias
ptidoglicano, cido teicoico
G+
pptidoglicano
Gy lipopolisacrido
arqueobacterias
pseudopeptidoglicano,
glucoportena polisacrido, protena
Eucariotas
algas
celulosa, hemicelulosa
pectinas, slice (algunas)
hongos
quitina, otros polisacridos
celulosa (en algunos)
protozoos
ninguno o slice, carbonato de calcio
El citoplasma de clulas procariotas est empaquetado con gran nmero de ribosomas,
partculas esfricas formadas por protenas y ARN responsables de la sntesis proteca. Son de
menor tamao que los de los eucariotas (70S en lugar de 80S). Los eucariotas presentan
ribosomas del tipo bacteriano en sus organelos (mitocondrias, cloroplastos).
Otras estructuras a tener en cuenta en las bacterias son:
Endosporas: cuando las condiciones del ambiente se tornan desfavorables, ciertos gneros de
bacterias (Bacillus, Clostridium, Micrococcus) son capaces de formar estructuras terminales o
intercalares, llamadas esporas. Estn formadas de gruesas paredes que la hacen resistentes a
radiaciones, desecacin, luz UV. El escaso citoplasma se encuentra en un estado "criptobitico"
sin actividades enzimticas. Una nueva molcula, el cido dipicolnico que quelata metales como
el Ca, Mg, etc. impidiendo que actun como cofactores de enzimas. Este ejemplo de ciclo celular
se revierte cuando las condiciones se hacen favorables. La clula retoma su morfologa tpica y las
funciones fisiolgicas.
Cpsulas y capas mucosas: son deposiciones de materiales polimerizados, hidratos de carbono,
pptidos, que la clula libera al medio cuando las fuentes exceden a las necesidades. La clulas
encapsuladas son resistentes a la fagocitosis por protozoos o glbulos blancos, en el caso de los
patgenos del hombre.
Apndices citoplasmticos: las bacterias se mueven por flagelos, de estructura ms simple que
los eucariotas, formados por 3 haces de fibrillas de protenas entrelazadas y un haz central. Las
fimbrias son apndices similares a los flagelos, pero ms cortos y ms abundantes, no son para
la locomocin y sirven para adherir a la clula a superficies slidas. Los pelos son estructuras
semejantes a las fimbrias pero ms largos, se encuentran pocos en la superficie celular y estn
relacionados a la transferencia de material gentico (plasmidios, trozos del cromosoma) y se
llaman pelos sexuales o pili.
ADN en procariotas: la mayor parte del ADN de una bacteria forma una sla molcula muy
enrolalda. Se habla de nucleoide, o falso ncleo. Pueden presentarse una o ms molculas
pequeas en el citoplasma llamados plasmidios, que llevan informacin no vital para la clula,
como resistencias a antibiticos, pesticidas y pueden perderse y transferir las resistencias a
clulas sensibles que se convierten en resistentes.
Divisin celular: usualmente las clulas se dividen por
fisin binaria o biparticin: la membrana celular juega un importante rol separando las dos
molculas de ADN y sintetizando a su paso la nueva pared. El septo formado separa
finalmente a las dos clulas hijas. Se la designa tambin como amittica.
recombinacin: existen mecanismos de intercambio gentico entre procariotas que es muy
diferente al de los eucariotas: el proceso es fragmentario, no intervienen los complementos
cromosmicos completos de ambas clulas y el ADN se transfiere en una sla direccin, del
donador al recipiente (se habla de dipliodes parciales) Los mecanismos son especializados.
5

Se reconocen tres procesos:


1. conjugacin : la transferencia es resultado de un contacto clula-clula (se parece al proceso
sexual en eucariotas). El segmento de ADN transferido depende del tiempo de contacto y se
realiza a travs de un pelo sexual.
2. transduccin, donde la transferencia est mediada por partculas virales
3. transformacin, donde participa el ADN libre en pequeos trozos que penetran por la
membrana. La clula dadora en general se lisa y el ADN queda en la naturaleza expuesto a la
biodegradacin, accin de ADNasa, etc. Pero en ambientes muy colonizados, como la rizosfera
(zona del suelo en contacto con las races) puede llegar a clulas receptoras y recombinarla.
Cuando en la transferencia de genes se involucran aspectos nutritivos, de resistencias a
antibiticos, etc. es posible detectar los recombinantes por siembra en medios selectivos donde no
crecen la clula receptora pero si el recombinante. Por ejemplo, si la clula receptora no sintetiza
triptofano (Trp ), no se desarrollar al sembrarla en caja de Petri con medio sin el aminocido, pero
+
al recibir ADN de clulas Trp , las recombinantes formarn colonias en el mismo medio.
Un dispositivo muy sencillo permite determinar el mecanismo por el cul se formaron recombinantes cuando
dos cultivos se ponen en contacto: en un tubo doblado en U se siembran los cultivos, uno en cada rama,
separados por un filtro bacteriolgico, que deja pasar los bacterifagos, pero no a las clulas.

Si los cultivos se tratan previamente con ADNasa y no ocurre recombinacin, el proceso fue
por transformacin ya que el ADN libre est expuesto a la accin de la enzima. Si sta ocurre,
debe ser por alguno de los otros mecanismos.
Sin ADNasa, la recombinacin debe ocurrir por transduccin ya que el filtro deja pasar virus
pero no bacterias. Si no ocurre es que se requiere contacto clula-clula (conjugacin).
Figura 5- Transferencia de ADN de clula bacteriana donadora a la receptora

Los virus
Se aplica el trmino virus a entidades biolgicas submicroscpicas muy simples, desprovistas de
actividad metablica e incapaces de reproducirse fuera del organismo que parasitan. Alternan su
ciclo de vida en dos fases: la extracelular, donde se comporta como partcula inerte, aunque
infecciosa, el virin; y la intracelular, en la cual el virus se presenta como cido nucleico replicable
y la clula del husped (animal, vegetal o microbiana) gobernada por este cido nucleico, rplica
todos los componentes virales, provocando la infeccin daos celulares e incluso la lisis de las
mismas.
En algunas bacterias el ADN se integra al genoma y se replica ordenadamente con la clula
(lisogenia).
Los constituyentes esenciales son: un solo cido nucleco ADN o ARN de cadena simple o doble y
una envoltura protectora o cpside de arquitectura helicoidal o polihdrica, formada de
6

subunidades proteicas (figura 6). Algunos virus poseen envolturas adicionales con lpidos y
polisacridos. Las protenas poseen carcter antignico y permiten su reconocimiento. El ADN de
varios virus bacterianos, llamados bacterifagos, es circular, como los plasmidios y el cromosoma
bacteriano, elementos genticos muy relacionados a los virus.
plasmidio

cromosoma

bacterifago

Ciclo ltico de infeccin


Se distinguen varias fases:
de adsorcin: el ciclo ltico comienza cuando una partcula fgica tiene posibilidad de
colisionar con una clula husped; si el virin posee un sitio de adsorcin qumicamente
complementario de un sitio receptor de la superficie celular, ocurre una adsorcin irreversible.
Estos receptores se encuentran en bacterias G en la capa externa lipoproteca de la pared o
bien a nivel de la capa lipopolisacrida. Para algunos fagos el receptor se encuentra en los
apndices, flagelos o pili.
la fijacin y penetracin: se realiza por las fibras de la cola y una enzima (la lisozima)
comienza a actuar, rompiendo los enlaces glucosdicos del peptidoglicano. Luego el
bacterifago inyecta su ADN en la clula mediante una contraccin de las fibras de la cola,
quedando afuera el resto del virin (cabeza y cola).
32
Se comprob radioqumicamente que slo el ADN penetra en la clula, marcndolo con P (la
34
radioactividad del ADN viral queda en las bacterias); las protenas, marcadas con S , se
detectaron fuera de las clulas.

fase de eclipse con varias etapas:


* formacin de protenas tempranas: el virus dentro de la clula deja de existir como entidad
independiente, se dice que entra en fase vegetativa y se habla de fago vegetativo. Parte del ADN
viral es transcripto por ARN polimerasa del husped para formar ARN mensajero viral. Los
ribosomas del husped traducen este mARN y forman nuevas enzimas (las tempranas),
incluyendo las necesarias para la replicacin del ADN viral y una nueva ADN polimerasa y
desoxirribonucleasa que destruye el ADN del husped.
* replicacin del ADN del fago: la de una molcula de ADN circular puede ocurrir de dos
maneras: en el modelo simtrico, las dos cadenas tienen igual papel, mientras que en el modelo
asimtrico, una cadena no se rompe y la otra se hace lineal. En fagos con ADN monocatenario,
ste es rpidamente convertido en doble hlice por una ADN polimerasa bacteriana.

Figura 6- Estructura de algunos virus

Las molculas de ADN pueden sufrir mutaciones con ruptura y unin de pares de bases; si la
bacteria estuviera infectada por dos fagos diferentes pero genticamente relacionados, se pueden
producir molculas recombinantes de ADN fgico.

maduracin, luego que la replicacin del ADN del fago comienza, la parte no transcripta es
usada para gobernar la sntesis del mARN viral "tardo" con la consiguiente formacin de un
segundo grupo de protenas, entre ellas las subunidades de la cpside. Simultneamente, las
molculas del ADN viral sufren condensacin: tomando forma polihdrica.
liberacin de viriones maduros: al final del perodo latente de infeccin ltica, otra protena
viral "tarda" aparece en la clula: la lisozima que ataca al peptidoglicano de la pared celular, la
que va siendo debilitada hasta su ruptura por la presin osmtica interna. La progenie fgica se
libera al medio ambiente con los otros constituyentes celulares. La figura 7 muestra los ciclos
lticos y lisognicos

Figura 7- Ciclos lticos y lisognico de un bacterifago

Lisogenia
Muchos bacterifagos son capaces de una interaccin no ltica con sus huspedes: luego de la
penetracin, el genoma viral puede reproducirse sincrnicamente con el husped, el que sobrevive
y se divide normalmente para dar origen a un clon de clulas infectadas. En la mayora de las
clulas de la progenie no se forman protenas virales, la mayora de los genes virales se han
reprimido. En una clula determinada, puede ocurrir derrepresin espontneamente y el genoma
viral inicia un ciclo ltico de desarrollo; la clula se lisa y libera los viriones maduros.
Esta relacin virus-husped se conoce como lisogenia y las clulas que poseen la capacidad
latente de producir partculas maduras de fago, se llaman lisognicas. Los fagos que realizan esta
interaccin se dicen temperados y el genoma viral en una clula lisognica se denomina profago.
Este es un importante mecanismo de transferencia de material gentico en procariotes, ya que
algn virus puede encapsular trozos del ADN de la clula infectada (defectuoso) y transferirlo a
una clula receptora (transduccin).

Bibliografa
BROCK, T. D. y M. T. MADIGAN 1991 Microbiologa, Prentice Hall Hispanoamericana, Mxico.
CAVALIER-SMITH, T. 1981 The origen and early evolution of the eukariotic cell, en : Molecular
and Cellular Aspects of Microbial Evolution, Soc. Gen. Microb. Symp, 32, Cambridge Univ.
Press: 33-84
STANIER, R. Y., E. A. ADELBERG, y J. INGRAHAM 1976 The Microbial World, 4th ed.,
Prentice Hall Inc., Englewood Cliffs, Nueva Jersey.

Captulo 2

Estrategias nutritivas y bioenergticas en los


microorganismos
Efecto del ambiente
Clasificacin nutricional de los microorganismos
Los microorganismos se clasifican nutricionalmente por la naturaleza de su fuente de energa, por
la fuente principal de carbono y por la naturaleza de los donadores de electrones.
Cuadro 1 - Clasificacin nutricional de los microorganismos
Fuente de
Luz
Fototrofos
energa
Reacciones qumicas
Quimiotrofos
Fuente de
Inorgnico - CO2
Autotrofos
carbono
Orgnico
Hetertrofos
Donadores de
Inorgnico
Litotrofos
electrones
Orgnico
Organotrofos
Ejemplos de algunos grupos
Fotoautolitotrofos Algas, bacterias fotosintticas sulfurosas, cianobacterias
Fotoautoorganotrofos Bacterias fotosintticas no sulfurosas (emplean sustancias orgnicas
simples como donadores de electrones en la fotosntesis)
Quimioautolititrofos Bacterias oxidantes del amonio, del nitrito, del azufre, del hierro, del
hidrgeno (aerobias), denitrificantes auttrofas (anaerobias).
Quimioheterotrofas La mayora de los microorganismos usan materia orgnica como fuente de
energa, de carbono y donadores de electrones (la sustancia que se oxida). En general la misma
sustancia puede cumplir todas estas funciones. Todos los hongos, protozoos y la mayora de las
bacterias pertenecen a esta categora.

Formas de obtencin de energa por los microorganismos


Los microorganismos emplean los tres tipos de generacin de energa : fermentacin,
fotosntesis, respiracin.

Fotosntesis
Proceso redox en donde la energa se obtiene de la luz, por organismos aerobios y anaerobios.
Tipos de fotosntesis en los microorganismos
1) CO2 + 2H2O (CH2O)n + H20 + 02 (oxignica)
2) CO2 + H2S (CH2O)n + S
(anoxignica)
3) CO2 + CH3COOH (CH2O)n + H20
"
4) CH3COOH (CH2O)n + H20
"
La oxignica (tipo 1) es la realizada por los vegetales y entre los microorganismos por las algas
(protistas superiores) y las cianobacterias (protistas inferiores), libera oxgeno y 2 ATP y 2
+
NADPH por vuelta y emplea agua como donador externo de electrones (litotrofos). Es
considerada ms reciente en la evolucin en relacin a la anoxignica. Los microrganismos
poseen dos fotosistemas: I generador de ATP y poder reductor y en II que libera O2 consecuencia
de la fotlisis del agua.
Es curiosa la posicin de las cianobacterias, que poseyendo estructura celular procariota han
evolucionado en la funcin fotosinttica, al emplear el agua como donador externo de electrones.

La anoxignica es ms primitiva, es conocida como fotosntesis bacteriana, o cclica, los


electrones de la clorofila bacteriana, o bacterioclorofila, que absorbe en el infrarojo (700nm),
vuelven a ella por lo que genera slo 1 ATP por vuelta de los electrones. Se realiza en
anaerobiosis y surgi cuando en la atmsfera no haba oxgeno. La figura 1 resume estos dos
procesos El poder reductor se produce por un flujo inverso de electrones que consume energa y
por reacciones redox independientemente de la luz:
H2S + NADP S + NADPH

Figura 1 - Flujo de electrones en la fotosntesis oxignica (a) y en la anoxignica (b)


El tipo 2) es realizado por las bacterias fotosintticas sulfurosas purpreas y verdes:
Chromatiaceae y Chlorobiaceae (gneros ms conocidos: Chromatium y Chlorobium) distinguibles
por sus pigmentos. Usan H2S o H2 como donadores de electrones. El S acumulado en las
clulas puede ser empleado como fuente de energa cuando crecen en quimiotrofia, sin luz.
Crecen en barros o aguas en donde hubo anaerobiosis (produccin de H2S).
El tipo 3) y 4) lo realizan integrantes de una sla familia de bacterias fotosintticas no sulfurosas:
Rhodospirillaceae (gnero Rhodospirillum). No pueden emplear H2S ni H2 como donadores de
electrones, pero si molculas orgnicas simples, como cidos o alcoholes. El tipo 4) no puede
reducir el CO2 (la forma ms oxidada del carbono) con la energa de la fotosntesis, la que slo le
alcanza para reducir molculas de estado de oxidacin intermedio (cidos) hasta carbohidratos.
Son fotoheteroorganotrofas.
La mayora de las bacterias fotosintticas se desarrollan en ambientes anegados, barros, capas
subsuperficiales de suelos, sucediendo a las bacterias sulfatoreductoras, que liberan cido
sulfhdrico en anaerobiosis. Tambin la mayora es capaz de fijar N2, por lo que constituyen una
importante herramienta de estudio; el flujo electrnico de la fotosntesis es capaz de reducir CO2 y
N2 en anaerobiosis.

Respiraciones
Proceso redox de obtencin de energa en donde los donadores de electrones pueden ser
compuestos orgnicos o inorgnicos, pero los aceptores son siempre inorgnicos (O2 o
compuestos distintos al O2).
La ecuacin general de las respiraciones se puede esquematizar:
CTE
AH2 + B A + BH2
A y B donador y aceptor de electrones
CTE cadena transportadora de electrones
La figura 2 muestra el flujo de electrones y de compuestos carbonados en las respiraciones, el
metabolismo litotrfico y el fototrficos (Brock y Madigan, 1993)
Todos los organismos que la realizan son quimiotrofos ya que obtienen la energa de reacciones
redox. Segn la naturaleza de los aceptores de electrones se distinguen dos tipos de
respiraciones:
Aerobias: O2

Respiraciones
Anaerobias: nitratos, sulfatos,
+++
carbonatos (CO2), Fe
En cualquiera de los casos los donadores de electrones pueden ser orgnico (lo ms frecuente y
eficiente) o inorgnicos.

Respiraciones aerobias
Con sustrato orgnico
Los microorganismos son capaces de respirar molculas orgnicas de naturaleza muy diversa, en
orden decreciente de empleo se pueden sealar: azcares, alcoholes, protenas, aminocidos,
cidos orgnicos, hidrocarburos, almidn, pectinas, celulosa, lignina, pesticidas. La presencia de
una cadena transportadora de electrones (CTE) que incluye varias molculas como NAD, FAD,
citocromos y culmina en el O2, es caracterstica de este proceso. La degradacin de un mol de
glucosa por esta va rinde 38 ATP, luego del acople con el ciclo de los cidos tricarboxlicos.
C6H12O6 + 6O2 6CO2 + 6H2O (647 kcal/mol)

Figura 2- Flujos de carbono y de electrones en las respiraciones y metabolismo autotrfico


CO2
Compuesto orgnico
CO2 Compuesto orgnico
Flujo de carbono
Flujo de carbono
Flujo de
Flujo de
electrones
electrones
-

O2
Respiracin aerobia
Luz

Flujo de
electrones

ATP

+3

NO3
otros

SO4
CO2, Fe
compuestos

Respiracin anaerobia
CO2

Flujo de
carbono

biosntesis

Metabolismo fototrfico

H2, H2S, NH3


Flujo de
electrones

O2

CO2
Flujo de
carbono

biosntesis

Metabolismo litotrfico

Esta es una respiracin aerobia completa, ya que el sustrato es oxidado completamente a CO2 y
agua, liberando toda la energa de la molcula. Los sustratos orgnicos son degradados muy
rpidamente por esta va.
Existen casos en los que los organismos carecen de enzimas del ciclo de Krebs y no pueden llevar
el sustrato a CO2, son las respiraciones con sustrato orgnico incompletas:
CH3CH2OH + O2 CH3COOH (preparacin del vinagre)
etanol
cido actico
Poseen importantes aplicaciones biotecnolgicas por los productos formados, cidos glucurnicos,
cido actico, etc.

Con sustrato inorgnico


Proceso slo realizado por bacterias quimioautotrficas que pueden generar energa en la
oxidacin de compuestos minerales, en aerobiosis. Estas reacciones estn acopladas con la
reduccin del CO2, mediante el ciclo de Calvin al igual que en la fase oscura de la fotosntesis:
6 CO2 + 18 ATP + 12 NADPH C6H12O6 + 18 ADP + Pi + 12NADP+
Reconocemos 5 grupos de respiraciones aerobias con sustrato inorgnico (cuadro 2):
Cuadro 2 - Bacterias quimiautotrofas aerobias
Oxidantes
Ecuacin (ATP)
Grupo Fisiolgico
+
amonio
NH4 + 1,5O2 = NO2 + H20
Nitritantes
+
nitrito
Nitratantes
NO2 +0,5 O2 = NO3 + H
=
=
=
azufre
H2S, S, S2O3 ,S3O6 =SO4
Sulfooxidantes
++
+++
hierro
Fe + O2 = Fe + H2O
Ferroxidantes
hidrgeno H2 + O2 = H20
oxidantes del H2
La energa que liberan estas reacciones es escasa, ya que los electrones entran a nivel de los
citocromos a y b liberando entre 1 y 2 ATP. Como se aprecia las cadenas son ms cortas que en
las respiraciones aerobias y las coenzimas NADH son reoxidadas mediante un transporte inverso
de electrones, con consumo de energa.
Estas bacterias crecen por lo tanto muy lentamente, su tiempo de generacin es alto y la turbidez
en medios de cultivo es apreciable luego de ms de 3 semanas de crecimiento.

En los littrofos la generacin de ATP es en principio similar que en los organotrofos, excepto que
los donadores de electrones son sustancias inorgnicas. As, el ATP se acopla a la oxidacin del
donador de electrones y la energa de reduccin se obtiene directamente a partir del compuesto
inorgnico, si tiene potencial redox suficientemente bajo, o por reacciones de transporte inverso de
electrones.
El cuadro 3 resume los potenciales redox en estas respiraciones que indica que varios
compuestos inorgnicos que pueden dar al oxidarse con el O2, energa suficiente para la sntesis
de ATP.
Cuadro 3 - Produccin de energa a partir de la oxidacin
de varios donadores inorgnicos de electrones
Reaccin
G (kJ/reaccin)
+
HS + H + 0,5O2--->S + H20
-203,2
S + 0,5O2 + H20-->SO4= + 2H+
-589,1
+
+
NH4 + 0,5O2------>NO2 + 2H + H20
-260,2
NO2 + 0,5 O2----->NO3
- 75,8
++
+
+++
Fe + H + 0,25 O2->Fe + 0,5 O2
- 71,2
++
En Fe se calcul a pH 2-3, las otras a pH 7,0 - Los datos
son valores promedios a los efectos de comparacin.
Su rol puede resultar muy importante en la naturaleza por la liberacin de iones fundamentales
para las plantas: nitratos, sulfatos. La oxidacin del hierro conduce a la formacin de Fe(OH)3
insoluble, indisponible para los cultivos. Esta sustancia produce obstrucciones en las caeras de
hierro atacadas por las ferrobacterias (captulo 10).

Respiraciones anaerobias
Procesos realizados solamente por protistas inferiores (bacterias) en anaerobiosis.
Aceptor nitratos (desnitrificacin)
C6H12O6 + NO3- = CO2 + H2O + N2, N2O Quimihetertrofa
SO4=
+ NO3- = SO4= + N2, N2O
Quimioauttrofa
Proceso perjudicial para las plantas ya que utiliza a los a los nitratos, que se reducen a N2 que
se pierde en la atmsfera pero el proceso es benfico para el ambiente, ya que es la forma de
eliminar los nitratos (txicos para el hombre y animales) hacia la atmsfera. La desnitrificacin
cierra el ciclo del nitrgeno en la naturaleza.
La desnitrificacin hetertrofa es la ms difundida y es realizada por bacterias capaces de realizar
la reduccin desasimilativa de los nitratos, en ausencia de O2. Estas bacterias son anaerobias
facultativas, es decir que poseen dos cadenas transportadoras de electrones para la oxidacin
del mismo sustrato: una aerobia, que le rinde ms energa y otra anaerobia, ms corta, que rinde
entre 2 y 3 ATP por mol de glucosa (captulo 9).
La desnitrificacin auttrofa la realizan integrantes de la especie Thiobacillus denitrificans, nicos
representantes de los Thiobacillus capaces de metabolismo anaerobio.
Condiciones para maximizar el proceso
alto nivel de donadores de electrones (de preferencia orgnicos)
alto nivel de de nitratos
anaerobiosis
Como los nitratos se forman en aerobiosis, una alternancia de perodos de aerobiosis y de
anaerobiosis (lluvias y anegamiento seguidos de aireacin en suelos) estimula mucho este
proceso que resulta muy importante en la depuracin de aguas altamente contaminadas: el
nitrgeno orgnico se mineraliza a nitratos en aerobiosis y se desnitrifica volatilizndose a la
atmsfera como N2 por respiracin anaerobia.

Aceptor sulfatos (sulfatorreduccin)


C6H12O6 + SO4= CO2 + H2O + S= (H2S)

Este proceso es realizado por un grupo de bacterias anaerobias estrictas, es decir que slo
pueden crecer en anaerobiosis. Los gneros ms conocidos son Desulfotomaculum, Desulfovibrio
El proceso perjudica a las plantas que emplean sulfatos, pero es favorable en la depuracin de
cursos de aguas contaminadas, pues volatiliza formas combinadas de azufre, como gas H2S.

Aceptor carbonatos (CO2) Metanognesis


1) CO2 + H2 = CH4 + H20
2) CH3COOH = CH4 + CO2
Proceso muy importante en la naturaleza, permite la degradacin de molculas orgnicas hasta la
produccin de gas metano. Es de hecho una respiracin anaerobia.
1) donde el CO2 (carbonatos) acta como donador y el H2 como aceptor de electrones
(autotrficas)
2) representa la metanognesis acetoclstica, en donde bacterias quimiohetertrofas pueden
desdoblar el cido actico en metano y CO2.
La mayora de las bacterias metanognicas son Archeobacterias, o sea las bacterias ms
primitivas, que slo crecen en ambientes desprovistos de O2, muchas veces actan ms de una
especie, sinrgicamente y resulta difcil su aislamiento en cultivo puro. Las especies ms
estudiadas son Methanosarcina, Methanococcus.
Una importante aplicacin de este proceso microbiano lo constituye la biotransformacin de
residuos orgnicos en:
biogs (mezcla de gases donde predomina el metano, con H2, CO2, etc) y
biofertilizante un resto no contaminante que contiene la fraccin lignocelulsica de los restos
orgnicos y biomasa microbiana que lo hace apto para uso como mejorador de suelos.
Este proceso es muy aplicado en el tratamiento de residuos de tambos (estircol), restos de
cosechas y en la depuracin de efluentes de fbricas, en anaerobiosis (captulo 19).

Fermentaciones
Proceso redox de generacin de ATP en donde los donadores y aceptores de electrones son
molculas orgnicas, en general derivadas del mismo sustrato. Ejemplos:
C6H12O6 CO2 + CH3CH20H
Ferm. alcohlica
C6H12O6 CH3CHOHCOOH
Ferm. homolctica
C6H12O6 CO2+ CH3CH2OH +CH3CHOHCOOH Ferm. heterolctica
La molcula clave en este proceso es el cido pirvico producido en la va glicoltica, donde se
generan los donadores de electrones para las distintas fermentaciones (triosa-P). El tipo de
fermentacin depender de las enzimas que posea el microorganismo y de las condiciones del
ambiente (cuadro 4).
Cuadro 4 - Fermentaciones alcohlica y lctica
Fermentacin don eacep e
enzimas
prod final
alcohlica

triosaP

acetaldehido

deshidrog.
alcohlica

CO2, etanol

lctica

triosaP

c.pirvico

deshidrog.
lctica

c.lctico

Homolctica
2 ADP
C6H12O6
2 NAD

2 ATP
2 CH3COCOOH (cido pirvico)
2 NADH

deshidrogenasa lctica
NADH
NAD

2 CH3CHOHCOOH (cido lctico)

Heterolctica
Las bacterias carecen de enzimas de la va glicoltica (aldolasa y triosafosfato isomerasa) y la
degradacin de la glucosa se realiza por la va de las pentosas: oxidan glucosa-6P a 6fosfogluconato que luego decarboxilan a pentosa-P. Esta se transforma en triosa-P y acetil-P por
la enzima fosfocetolasa. La triosa da cido lctico con la formacin de un mol de ATP, mientras
que el acetil-P acepta electrones a partir de los NADH generados en la produccin de pentosa-P y
se convierte en etanol sin produccin de ATP. El rendimiento energtico es menor: 1 solo mol de
ATP, en lugar de 2 como en los homofermentadores que producen el doble de biomasa por mol
de azcar fermentado.
No se acumula poder reductor.
glucosa

glucosa-6P

ATP

ADP

6P-gluconato
NAD
NADH

NAD

NADH
ribulosa - 5P

CO2

gliceraldehdo - P
NAD

acetil - P

2 ADP

NADH
2 ATP
cido pirvico

NADH
NAD

acetaldehdo - P
NADH

NADH
NAD

NAD
etanol

cido lctico

La produccin de CO2 es una forma sencilla de distinguir un grupo de otro. Importantes productos
son formados en estos procesos, que el hombre ha aprovechado desde muy antiguo, incluso
antes de conocerse el rol de los microorganismos en el proceso (captulo 6).
El balance energtico es muy bajo, 2 ATP en las fermentaciones alcholica y lctica y 1 en la
heterolctica. No se genera poder reductor, por lo cual el microorganismo debe oxidar gran
cantidad de sustrato para lograr desarrollarse. Se cree que es el metabolismo bioenergtico ms
antiguo, cuando no exista el O2. Los microorganismos fermentadores se han adaptado a las
nuevas condiciones de la atmsfera, realizando el mismo proceso que sus ancestros.
Otras fermentaciones producen molculas de gran valor econmico: acetona, butanol, propanol,
cido actico, butrico, etc. y resulta ms econmico su produccin va fermentaciones que por
sntesis qumica. A modo de resumen, en el cuadro 5 se presentan los distintos tipos nutricionales
de los microorganismos y se indican sus estrategias bioenergticas en aerobiosis y en
anaerobiosis.
Cuadro 5 - Clasificacin nutricional de los microorganismos
Fuente de energa:
Luz (fototrofos)

Carbono: CO2
( auttrofos)
orgnico (hetertrofo)

Reacciones qumicas
(quimiotrofos)

Donadores de e : inorgnico (litotrofo


orgnico (organotrofo)

Electromagntica: FOTOTROFOS

Fotoautolitotrofos
* Bacterias sulfurosas purpreas
y verdes
(Chromatiaceae y
Chlorobiaceae)
CO2 + H2S--->(CH2O)n + S +
H2O
* cianobacterias
CO2 + 2H2O--->(CH2O)n + O2 +
H2O

Fotoautoorganotrofo
* Bacterias no sulfurosas
purpreas
(Rhodospirillaceae)
CO2 + CH3COOH->(CH2O)n+
H2O
Fotoheteroorganotrofo
* Bacterias no sulfurosas
CH3COOH--->(CH2O)n + H2O
No pueden reducir el CO2

Reacciones qumicas: QUIMIOTROFOS


Quimioheteroorganotrofo
La mayora de las bacterias,
todos los hongos, protozoos
Respiraciones aerobios
oxidantes del amonio:
+
+
NH4 1,5 O2-->NO2 + 2H +
C6H12O6 + O2-->6CO2 + 6H2O
Respiraciones anaerobias
H20
oxidantes del nitrito:
C6H12O6 +NO3 ->CO2+ H2O +
NO2 + 0,5O2-->NO3
N2
Aceptores de electrones:
oxidantes del azufre:
Nitrato: desnitrificantes
S + 1,5O2--->H2SO4 + H20
=
Sulfato: sulfatoreduccin
S2O3 + 4O2-->H2SO4 + H2O
C6H12O6+SO4=
oxidantes del hierro:
++
+++
!CO2,H20,H2S
Fe + O2--->Fe
+ H2O
+++
Hierro: reduccin del Fe
oxidantes del hidrgeno:
CO2/carbonatos: metanognesis
H2 + O2----->H2O
H2 + CO2---->CH4 + H2O

Quimioautolitotrofo
Bacterias: aerobias

Bacterias anaerobias:
=
SH2 + NO3 --->SO4 + N2

Grupo pequeo, gran


especificidad por el sustrato,
bajo rendimiento energtico, por
respiraciones aerobias y
anaerobias con sustrato
inorgnico.
Crecimiento lento. Productos
importantes para las plantas.

Fermentaciones:
Donadores y aceptores de e :
molculas orgnicas
(bacterias, hongos)
C6H12O6-->CH3CHOHCOOH
Fermentacin lctica
La mayora de los microorganismos de la naturaleza.
Los ms eficientes: respiraciones
aerobias con sustratos orgnicos.

Efecto del ambiente sobre los microorganismos


Los microorganismos estn muy distribuidos en la naturaleza, en ambientes tan variables como los
suelos, aguas, aire, superficie de vegetales, en animales e incluso en el hombre.
El carcter mayoritariamente unicelular o muy simple de los microorganismos los hace muy
vulnerables a cambios en el ambiente:
microorganismos

vegetales
inferiores

vegetales
superiores

animales

complejidad de la organizacin
dependencia con el ambiente
Se aprecia una relacin inversa entre complejidad de la organizacin de los distintos organismos y
su dependencia con el ambiente. En los microorganismos toda su superficie celular est en
contacto con el ambiente y cambios muy marcados en factores como la temperatura, acidez,
presin osmtica, concentracin de sustancias qumicas, pueden detener procesos microbianos.
Si los microorganismos pueden esporular, lo harn en condiciones adversas, otras veces su
nmero decae marcadamente.
Por comodidad se dividen los factores del ambiente en:
fsicos, como la temperatura, gases, presin osmtica, pH
qumicos, o fsico-qumicos: nutrientes, sustancias antimicrobianas
biolgicos, otros organismos: microorganismos, micro y meso fauna, la vegetacin, afectan
tambin las actividades microbianas
Los distintos factores actan simultneamente y resulta difcil el estudio integrado de los efectos.
En general, se vara uno de los factores, por ejemplo la temperatura de incubacin y se dejan los
restantes factores a niveles constantes y ptimos. Se evala el crecimiento del microorganismo en
estudio determinando su velocidad de crecimiento, tiempo de generacin o la cosecha mxima
(log N de clulas a las que llega con y sin la incidencia del factor en estudio).

Efecto de algunos factores del ambiente


Fsicos
Temperatura: segn los rangos de temperatura en que pueden desarrollarse los distintos grupos
microbianos, se los clasifica en:
tipos
rango de temperatura
sicrfilos
0-20C
mesfilos
15-45C
termfilos
40-70C

ptimo
15C
35C
55C

La mayora de los habitantes de los ecosistemas naturales son mesfilos, incluidos los patgenos
de animales y el hombre. Se encuentran sicrfilos sobre glaciales, suelos congelados, a los que
colorean con sus pigmentos, son sobre todo algas y cianobacterias. La mayora de los
microorganismos activos en suelos en perodos fros del invierno se consideran mesfilos
resistentes, ms que verdaderos sicrfilos. Algunos hongos se desarrollan en heladeras (5C)
donde deterioran alimentos.
Los termfilos son los ms activos metabolicamente, sabemos que las reacciones qumicas
duplican su velocidad por cada aumento de 10C de la temperatura, hasta un valor en que se
desnaturalizan macromolculas importantes, como cidos nucleicos, protenas, etc. La figura 3
muestra el efecto de la temperatura en el crecimiento microbiano. La curva no es simtrica
precisamente por la desnaturalizacin rpida que ocurre no bien se excede la temperatura ptima
de crecimiento. Los termfilos son reponsables de importantes procesos microbianos en pilas de
restos orgnicos, en el compostaje, etc., donde la temperatura se eleva localmente (captulo 19).

10

Figura 3- Efecto de la temperatura sobre el crecimiento


crecimiento)

microbiano (vc = velocidad de

enzimas y reacciones
a la velocidad mxima posible
ptima
vc
enzimas y reacciones
a velocidad creciente
mnima

mxima
temperatura

gelificacin de
la membrana,
transporte muy
lento

desnaturalizacin de
protenas y otras macromolculas

Las bajas temperaturas se emplean para conservar alimentos, microorganismos, etc. Estos se
mezclan con una sustancia que baja el punto de congelamiento, como el glicerol (30-50% en
volumen) a los efectos de no inducir lesiones en las membranas por los cristales de hielo formados
y se conservan en pequeos tubos a -70C.
Las altas temperaturas se usan para esterilizar. La destruccin de los microorganismos por el
calor se realiza por:
calor seco, en hornos, estufas a 160-180 por dos horas, se emplea en materiales de vidrio,
utensillos.
calor hmedo, en autoclaves, a 115-120C (1 atmsfera de sobrepresin) por 20 minutos. El
aumento de la presin sobre la atmosfrica eleva el punto de ebullicin del agua. El vapor de
agua asegura la rpida difusin del calor en los medios de cultivos, materiales, etc.
En ambos casos los materiales deben acondicionarse para evitar su contaminacin posterior:
cajas de Petri envueltas en papel, pipetas en estuches especiales, etc.
Muchos materiales termolbiles se esterilizan por tindalizacin: aplicacin de calor a 100C
durante media hora por tres das consecutivos. Las esporas resistentes al calor germinan en los
perodos entre los calentamientos y son eliminados luego a 100C.

pH
Si bien el pH interno de las clulas es neutro, los microorganismos poseen mecanismos de control
de entrada y salida de protones y cationes a nivel de la membrana y pueden desarrollarse en
amplios rangos de concentracin hidrogeninica:
tipos
rango de pH
ptimo
acidfilos
0-7
5
neutrfilos
5-12
7
basfilos
9-14
10
En ambientes de pH bajo dominan bacterias fermentativas, como las lcticas, las anaerobias y
hongos, que si bien son neutrfilos como grupo, se favorecen en ambientes cidos por falta de
competencia de las bacterias. Los medios de cultivo se acidifican con cidos orgnicos, lctico,
actico, ya que penetran en la clula sin disociarse y dentro liberan los protones que alteran el pH
interno de las clulas.

11

Por el efecto sobre el pH del ambiente se distinguen microorganismos:


acidfilos: bajan el pH de restos vegetales en los silos, de suelos, en la leche, por produccin
de cidos (lctico, etc.) o por consumo de lcalis, como el amonio.
alcalinizantes: suben el pH del ambiente por consumo de cidos (deterioro de los silos al
metabolizarse el cido lctico), o por liberacin de bases, como aminas, amonio.

Presin osmtica
Los microorganismos deben desarrollarse en medios con adecuadas concentraciones de solutos.
Si sta no se controla, los organismos no se desarrollan e incluso se llega a la lisis celular. El
cuadro 4 muestra el efecto de la concentracin de solutos.
Cuadro 4 -Efecto de la presin osmtica en los microorganismos
medios
efectos
turgente, la clula se divide
isotnico
plasmoptisis, la clula se llena de agua y si la
hipotnico
membrana y pared no resisten la presin osmtica,
la celula estalla (irreversible)
plasmlisis: la clula pierde agua el citoplasma se
hipertnico
retrae. Algunas clulas pueden recuperarse al
colocarlas en medio isotnico. Caso de conservacin
de alimentos por alta concentracin de sal o
azcares

Gases
El oxgeno afecta a los microorganismos y stos se clasifican por sus relaciones con este gas
(cuadro 5)
Otros gases que inciden en los microorganismos con el N2, CO2, H2, CH4. Algunos de ellos,
como el N2 es reducido biolgicamente solamente por un grupo bacteriano: los fijadores de N2
que son analizados en otro captulo.
Medios y condiciones de cultivo
Los microorganismos son aislados de la naturaleza colocndoles en medios de cultivo lquidos o
slidos que son formulaciones que incluyen todos los nutrientes que los microorganismos
requieren como fuentes de energa, de C, N, S, P, Na, K, etc. Se debe tener en cuenta adems,
las condiciones de cultivo, que incluyen niveles adecuados de O2, CO2, N2, isotona dada por
los solutos en solucin, radiaciones, pH adecuados
Cuadro 5 - Relaciones entre los microorganismo y el O2
grupo
efecto del O2
Aerobios
obligados
lo requieren
facultativos
no lo requieren pero el
desarrollo es mejor con O2
microaeroflicos
lo requieren pero a niveles
menores que el atmosfrico
Anaerobios
aerotolerantes
no lo requiere y el
desarrollo es mejor con O2
anaerobios obligados
los daan o es letal
(estrictos)
Muchas veces se aprecian fracasos en aislamientos de organismos debido a pequeas
variaciones en los niveles de nutrientes o en las condiciones de cultivo.

12

Qumicos
Las sustancias qumicas pueden ejercer distintos efectos sobre el desarrollo de los
microorganismos:
no afectarlo
estimularlo, se les llama nutrientes
inhibirlo, sustancias microbiosttica y microbicida, con y sin lisis (microltica)
La figura 4 muestra alguno de estos efectos en un cultivo bacteriano creciendo exponencialmente
en un medio lquido. En el momento indicado por la flecha se ha agregado una concentracin
inhibitoria de la sustancia en estudio. Se aprecia diferencia en los recuentos de clulas totales y
viables, consecuencia de la lisis celular.
La ubicacin de una sustancia qumica en alguna de estas categoras es muchas veces arbitraria
ya que una misma sustancia puede ser nutriente o bacteriosttico dependiendo de la
concentracin, como es el caso de los azcares que al 1% son nutrientes para la mayora de los
microorganismos, pero a altas dosis prevn el crecimiento por plasmlisis (conservacin de
alimentos).
Caractersticas de un nutriente:
poder atravesar la membrana celular por transporte pasivo o activo
ser utilizada por alguna enzima de la clula
proveer energa o sub-unidades de las macromolculas
Prcticamente cualquier sustancia orgnica de origen biolgico es utilizada por algn grupo de
microorganismo.
Figura 4- Tres tipos de accin de agentes microbianos
a) bacteriosttico, b) bactericida sin lisis,
c) bactericida con lisis
log N/
clulas

log N/
clulas

bacteriosttico tiempobacterioltico

tiempo

recuento total
log N/
clulas

recuento de
viables

bactericida

tiempo

Aquellas sustancias naturales o artificiales que se acumulan en los ecosistemas a concentraciones


no deseables para las comunidades naturales, se denominan recalcitrantes (captulo 20).
Por su toxicidad, las sustancias qumicas se clasifican en:
toxicidad no-selectiva, el agente acta sobre todo tipo de clulas: microbianas, del
hospedante. Son conocidos los antispticos, que son efectivos sobre mucosas (colorantes,
sales de mercurio, etc.) y los desinfectantes aplicados sobre superficies inertes (alcoholes,
jabones, cresoles). Esta separacin tambin es arbitraria, pues los efectos dependen de la
concentracin. Actan, en general, a altas concentraciones.
toxicidad selectiva, son ms txicos para las clulas microbianas (incluso para Gram positivas
y no para Gram negativas) y son inocuas para las clulas del hospedante. Estos son los
agentes quimioteraputicos, de gran empleo en el tratamiento de enfermedades infecciosas.
Son efectivas a muy bajas concentraciones.

13

Por sus efectos en el equilibrio biolgico en ambientes naturales volveremos en el estudio de


algunas de estas sustancias: las bacteriocinas, las toxinas, enzimas, antibiticos en el captulo
13.

Ambiente biolgico
Por la importancia de las interacciones entre los microorganismos y otros organismos en los
ecosistemas naturales (ejemplo en el ecosistema suelo-planta), el tema es analizado desde el
captulo 13 al 17.

Bibliografa
BROCK, T. D. y M. T. MADIGAN 1993 Microbiologa Prentice Hall Hispanoamericana S. A.
Mxico
STANIER, R. Y. , E. A. ADELBERG y J. INGRAHAM 1976 Microbial World, Prentice Hall Inc.
Englewood Cliffs, Nueva Jersey

14

Captulo 3

Los Protistas inferiores


En el presente y en el siguiente captulo analizaremos a los microorganismos que juegan
importante rol en la naturaleza, comparando sus caracteres nutritivos, su distribucin y las
transformaciones de la materia orgnica y mineral que llevan a cabo en ambientes naturales.

Las bacterias tpicas


Constituyen el grupo de organismos ms abundante en la naturaleza y se ven favorecidas por su
rpido desarrollo y capacidad para atacar innumerables sustancias. No existe prcticamente
sustancia de origen biolgico que no sea atacada por algn tipo de bacteria. Materiales
como la celulosa o la lignina son ms lentamente degradados en relacin a otros sustratos, como
protenas, azcares simples, almidn.
Ms de 250 especies han sido aisladas del suelo y si a esta cifra se agregan las asociadas a los
restos vegetales, el nmero de especies bacterianas reconocidas en el suelo, supera las 800.
Presentan tamao reducido (cerca de 0,5-1,0 m x 1,0-1, m y sus clulas se pueden presentar
de tres formas:
clulas esfricas o cocos
cilindros o bastones (bacilos)
espiraladas o helicoidales (espirilos)
Los diferentes tipos de arreglos de las clulas luego de la divisin binaria en medio lquido,
presentan carcter taxonmico y asi encontramos:
Cocos: diplococos ( de a dos), ttradas (4), sarcinas (8), estreptocos (en cadena), estafilococos
(en racimo).
Bacilos: diplobacilos (de a dos), estreptobacilos (en cadena), en empalizada (uno a continuacin
de otro divididos por plano longitudinal)
Espirilos: clula con curvatura o en vibrio (forma de coma)

Criterios taxonmicos
Taxonoma clsica
Se aplica desde hace ms de 100 aos y tiene en cuenta los caracteres:
morfolgicos, incluyen el tamao, la forma y los tipos de agrupacin luego de la divisin
binaria. Dado el pequeo tamao de las bacterias estos datos resultan a veces limitantes.
tintoriales, reacciones frente a la coloracin de Gram, otras coloraciones (esporas, flagelos).
fisiolgicos y bioqumicos, requerimientos nutritivos, fuentes de C, N, S, vitaminas, etc.,
energa, resistencias
patolgicos y serolgicos, produccin de enfermedades, reacciones inmunoqumicas por
produccin de antisueros en animales de sangre caliente, como conejos, cobayos. Los
anticuerpos generados reconocen a los antgenos bacterianos (de pared, flagelos) en
reacciones muy sensibles.
Entre los distintos arreglos taxonmicos de las bacterias se emplea mucho la norteamericana
contenida en el Bergey's Manual of Determinative Bacteriology. All se ubican a las bacterias:
Reino: Procaryotae
Divisin 1 Gracilicutes
Clase 1 Scotobacteria, bacterias Gram negativas
Clase 2 Anoxyphotobacteria , bacterias fotosintticas
Clase 3 Oxyphotobacteria, principalmente cianobacterias

Divisin 2 Firmicutes
Clase 1 Firmibacteria, bacilos Gram positivos
Thallobacteria, Gram positivas ramificadas
Divisin 3 Tenericutes
Clase 1 Mollicutes, bacterias sin pared
2

Divisin 4
Clase 1

Mendosicutes
Archaeobacteria, Arqueobacterias

Se nombran por un sistema binomial, por ejemplo: Bacillus subtilis (mayscula para el gnero y
minscula para la especie, en letras itlicas o subrayadas)
Taxonoma gentica
Las tcnicas de biologa molecular abrieron nuevas perspectivas en la caracterizacin de los
protistas inferiores. Se analizan:
composicin de bases del ADN (guanina/citosina %)
hibridacin de ADN, ARN, con empleo de sondas
estudio de polimorfismo de segmentos de ADN o ARN amplificados por la reaccin en
cadena de la polimerasa (PCR). Se obtiene, luego de separacin electrofortica, un cdigo de
lneas segn los trozos de ADN que permite identificar bacterias y hongos y seguirlos en
ambientes altamente colonizados, como el suelo y aguas.
La composicin de bases del ADN expresada como el porcentaje de moles de GC varan dentro
de lmites muy amplios: tan bajos como 20% y tan altas como 78% ocurren en los procariotas. En
general, organismos con fenotipos muy semejantes suelen tener, pero no siempre, relaciones de
bases en el ADN semejantes, pero si se encuentra que 2 organismos estn estrechamente
relacionados por criterios fenotpicos, pero poseen relaciones de bases complementarias muy
diferentes, un examen ms profundo mostrar que no estaban tan prximos. Puede ocurrir lo
contrario, ya que una misma proporcin de bases puede reflejar una gran variedad de secuencias
diferentes.

Taxonoma numrica
Esta tcnica permite analizar gran nmero de caracteres, cada uno con igual importancia, por
ejemplo: presencia de esporas, flagelos, tipo de coloraciones, empleo de sustratos, resistencias,
nodulacin, y finalmente la presencia o ausencia de las bandas de los segmentos de ADN
amplificados. Ejemplo para pocos caracteres:
Carcter
1
2
3

Cepas

A B C D
Homologa entre 2 cepas
+
+
0
A
+
+
+
+
B
+
0
+
+
+
a(32) b(4)

c(6)
d(8)
Coeficiente de similitud: a
= 32/32+4+46 = 76%
a+b+c
La construccin de matrices y su anlisis en computacin permite el agrupamiento de organismos
por su semejanza. Aquellos aislamientos con similitud superior al 80% se denominan fenones y
podran estar muy relacionados filogenticamente.

Otras formas de agrupamiento


Las bacterias se pueden clasificar segn otros criterios. Del punto de vista ecolgico, se
reconocen las
autctonas son los verdaderos residentes del ambiente en estudio, como el suelo, su nmero
no vara mucho en el ao y son en general formas cocoides o coco bacilos, capaces de
esporular.
las alctonas (o zimgenas) son fermentadoras ms activas y su nmero es reflejo del
tratamiento que sufri el suelo. Llegan a l por precipitaciones, tejidos enfermos, abonos, aguas y
pueden permanecer en estado latente, desarrollndose por cortos perodos de tiempo.
Son muy empleados los grupos fisiolgicos, integrados por organismos muchas veces de
taxonoma muy diferente (bacterias, aerobias o anaerobias, hongos, etc.), pero que poseen una
funcin metablica comn. As estudiaremos a los microorganismos nitrificantes, desnitrificantes,
fijadores de N2, celulolticos, solubilizadores de fosfatos, etc. La evaluacin de la actividad de
estos grupos fisiolgicos, sin detallar la composicin taxonmica de sus integrantes, constituye
una herramienta muy til en estudios sobre ecologa microbiana.

Ecologa
El nmero y actividad de las bacterias en un ambiente natural, como suelo, aguas, estn afectados
por el habitat, las prcticas culturales, las condiciones ambientales.
La materia orgnica es uno de los factores que ms inciden en la distribucin de las bacterias del
suelo, que, como vimos, son en su gran mayora hetertrofas. Suelos ricos en humus poseen
mayor densidad bacteriana y la incorporacin de restos frescos (abonos verdes) o pajas inicia una
rpida estimulacin microbiana, muy marcada en los primeros meses, disminuyendo a medida que
el sustrato se degrada. Suelos de pastura presentan tambin densidades bacterianas superiores a
las de suelos arados y cultivados con maz u otros cereales, como consecuencia de la mayor
masa radical (descamacin, exudacin). La mayora de los cuadros siguientes pertenecen a
Waksman, (1952).
El cuadro 1 presenta resultados de recuentos de varios grupos microbianos, en el perfil del suelo,
y se observa que la materia orgnica es uno de los principales factores que explican la
disminucin de los grupos hetertrofos, con la profundidad.
En el cuadro 2, en otro estudio en el suelo, se observa el efecto de los mismos factores sobre la
poblacin bacteriana.
Cuadro 1- Grupos microbianos en el perfil de un suelo
horizonte (cm)
Ao (0-10)
A1 (10-12)
A2 (12-20)
B (20-49)
C (50-100)

bacterias
actinomicetes
aerobias
anaerobias
1.116.915
1.000
11.335
1.111.000
70.000
16.000
317.640
181.000
11.950
19.750
700.000
7.250
463
10.000
197

hongos

algas protozoos

303.000
500
165.000 5.000
77.500
100
14.740
100
1.850
0

640
320
40
10
0

Cuadro 2- Efecto de la materia orgnica sobre bacterias


horizonte (cm)

M.O%

A1
A2
B1
B2
C

8.00
3,11
2,41
1,70
0,80

(0-6)
(6-12)
(12-24)
(26-48)
(48-80)

bacterias (10 /g )
aerobias anaerobias
149,2
131,8
108,3
45,3
6,0

1,0
1,8
10,0
1,0
0,01

La humedad afecta la actividad microbiana en dos aspectos: un cierto nivel es necesario ya que el
agua es un nutriente esencial y las reacciones bioqumicas se realizan solamente en medio
acuoso, pero cuando el aporte es excesivo se limita la difusin del oxgeno, crendose
condiciones anaerobias. La mxima densidad bacteriana se encuentra en niveles de humedad
comprendidos entre el 50 y el 75% de la capacidad de campo. La saturacin trae aparejada
disminucin en las bacterias aerobias y aumento de las anaerobias.
El cuadro 3 muestra el efecto de humedad sobre la densidad de bacterias de un suelo.
Cuadro 3- Humedad del suelo y nmero de bacterias
% humedad
6,5
10,0
16,1
17,4
21,7

% de la capacidad
de campo
30
50
65
70
100

bacterias totales
(miles/g)
9.980
11.890
16.410
29.960
25.280

%relativo a la
microflora total
33
40
55
100
84

La temperatura es un factor de primer orden, ya que regula todos los procesos biolgicos, afecta
tanto el nmero como la composicin cualitativa de una comunidad. La mayora de las bacterias
del suelo y de las aguas son mesfilas. En el suelo no son frecuentes las bacterias sicrfilas

(desarrollo mejor debajo de 20C), sino que las encontradas en los meses fros de invierno son
ms bien mesfilas tolerantes al fro. Las termfilas (que crecen rpidamente a 45-65C, los
verdaderos termfilos son incapaces de reproducirse debajo de 40C) son abundantes en hbitat
donde ocurren fermentaciones y la temperatura se eleva localmente.
pH. La acidez o la alcalinidad inhiben a muchas bacterias del suelo; el ptimo de la mayora de las
especies es la neutralidad. En bajos pH se reduce el nmero de bacterias y el encalado
generalmente favorece el desarrollo bacteriano. El pH del medio acta modificando la asimilacin
de compuestos nutritivos minerales u orgnicos.
El cuadro 4 muestra el efecto del tipo de suelo y su pH en ciertos grupos microbianos.
Cuadro 4- Efecto del tipo de suelo y su pH en los microorganismos
suelo
gris margoso
pardo arcilloso
arcilloso
suelo tropical
podzol arenoso

pH
7,8
7,6
6,4
4,4
3,8

bacterias
18.209
2.230.000
1.650.000
127.000
16.000

actinomicetes
2.230.250
1.700..000
245.000
75.000
22.000

hongos
36.000
59.000
74.500
245.000
125.000

Nutrientes inorgnicos. Son necesarios para el desarrollo de la poblacin microbiana, la que


responde a la aplicacin de fertilizantes amoniacales que se oxidan a nitratos.
El laboreo altera la estructura y porosidad del suelo, favoreciendo el movimiento del aire y el
rgimen hdrico. Las partculas de humus se exponen a la accin bacteriana. En reas en donde la
erosin elica es muy marcada y el suelo puede perderse entre el perodo de arada y siembra, se
aplican prcticas de labranza mnima y cero. La actividad biolgica es aqu menos afectada y la
materia orgnica est menos expuesta a la biodegradacin. El uso de herbicidas para eliminar las
malezas puede afectar algunos procesos, como la nitrificacin, la fijacin del N2, y la solubilizacin
de fosfatos.
Variaciones estacionales: inciden numerosos factores, los ms importantes son la humedad, la
temperatura y los aportes de sustancias energticas por parte de los vegetales: mantillos,
exudados radicales, restos de cosechas, etc. Resulta difcil demostrar fehacientemente las
variaciones estacionales en los distintos grupos de microorganismos del suelo; es necesario
efectuar numerosos muestreos pues muchas veces el elevado error experimental enmascara los
efectos estacionales. Adems, en bacterias, los cambios en densidades ocurren en pocas horas.
En general, puede decirse que en regiones de clima templado la mayor actividad se registra en
primavera, cuando la temperatura aumenta y los restos vegetales son fcilmente degradados. Algo
similar ocurre en otoo, debido al aumento de la humedad y al aporte de residuos y tejidos areos,
con declinacin en invierno y en los meses clidos y secos del verano. Existen, por supuesto,
importantes diferencias zonales, en donde los picos de actividad pueden desplazarse en el ao, de
acuerdo a las variaciones de temperatura y humedad.

Funciones en la naturaleza
Las bacterias constituyen el grupo de microorganismos con mayor versatilidad metablica. En
efecto, son auttrofas: foto o quimioauttrofas y hetertrofas (aerobias o anaerobias). El primer
grupo, menos numeroso en el suelo, interviene en procesos de produccin de materia orgnica y
en reacciones redox liberando compuestos que favorecen la nutricin vegetal: nitratos, sulfatos.
Las hetertrofas intervienen en los procesos biolgicos de degradacin de compuestos
carbonados y de sntesis de humus. Intervienen tambin activamente en interacciones sinrgicas o
antagnicas con otros microorganismos y con los vegetales.

Los actinomicetes
Las bacterias verdaderas se diferencian marcadamente de los hongos filamentosos. Los
actinomicetes se encuentran entre ambos grupos, aunque pertenecen formalmente a las bacterias,
al orden Actinomycetales y son organismos Gram positivos, de estructura vegetativa de tipo
miceliar (Stanier et al, 1976), desarrollo confinado slo a bacterias Gram positivas. Algunos de

estos organismos, los Euactinomicetes, se desarrollan slo en estado miceliar, reproducindose


por formacin de esporas unicelulares diferenciadas en el extremo de la hifa.
En un segundo grupo, el de los Proactinomicetes, el desarrollo miceliar es transitorio, no se
producen esporas y la reproduccin ocurre primariamente por fragmentacim miceliar en clulas
cortas de tipo bacilar.
Los euactinomicetes: los ambientes naturales contienen una gran poblacin, que se agrupan en
pocas familias (figura 1).
Figura 1 - Principales grupos de actinomicetes

1. Streptomycetaceae: las hifas usualmente fragmentan, micelio areo extensivo y cadenas de


esporas con 5-50 o ms conidios por cadena. Gneros tpicos: Streptomyces, Microellobosporia,
Sporichthya.
2. Nocardiaceae: hifas tpicamente fragmentadas para dar pequeas esporas.
3. Micromonosporaceae: hifas que no se fragmentan, los conidios se presentan solos, en pares,
o
en
cortas
cadenas.
Gneros:
Micromonospora,
Microbispora,
Micropolyspora,
Thermomonospora, Thermoactinomyces, Actinobifida.
4. Actinoplanaceae: esporas en esporangios, dimetro de la hifa 0,2- 2 mu. Gneros:
Streptosporangium, Actinoplanes, Planibispora, Dactylosporangium.
5. Dermatophilaceae: los fragmentos de hifas se dividen para dar gran nmero de estructuras
redondas, mviles. Gnero: Geodermatophilus.
6. Frankiaceae: habitan ndulos radicales en ciertas no-leguminosas. Se han logrado reproducir
fuera del husped. Gnero: Frankia.
7. Actinomycetaceae: no forman verdadero micelio, comnmente anaerobias facultativas.
Gnero: Actinomyces.
De los numerosos gneros de euactinomicetes, el ms amplio es Streptomyces, que pueden
representar ms del 70-90% de las colonias desarrolladas en medio slido. Son muy abundantes
en el suelo, al cual le confieren el olor caracterstico a tierra hmeda, atribuble a sustancias
voltiles que producen. Este grupo ha adquirido importancia econmica, por el gran nmero de
antibiticos formados como metabolitos secundarios. Las esporas tienen rol reproductivo y son
diseminadas por el aire o el agua. Thermoactinomyces produce esporas extremadamente
resistentes al calor, similares a las endosporas de las bacterias tpicas y la temperatura mxima
de crecimiento es de 65-68C. Son activos en compostajes (captulo 8, tomo 2), o abonos.
Los representantes del gnero Frankia se asocian simbiticamente a especies de no-leguminosas
(captulo 16).

Actividades y ecologa
la densidad de este grupo en el suelo es por lo general de 3 a 15 veces menor que la de las
bacterias, dominando sobre todo los gneros Streptomyces y Nocardia (Dommergues,
Mangenot, 1970)
la mayora de las especies son mesfilas (ptimo 25-30C, aunque hay especies termfilas

abundan en suelos de pH 6,8-8,0 y slo excepcionalmente en suelos de pH inferior a 5,0. Esta


sensibilidad a pH cidos es empleada en el control de organismos fitopatgenos
si la humedad es abundante y la temperatura no muy elevada, se los encuentra en forma
vegetativa
en condiciones extremas de desecacin y/o altas temperaturas, dominan en forma de conidios
dominan en suelos alcalinos
disminuyen con la profundidad, aunque el porcentaje de actinomicetes en relacin a la
microflora total aumenta con la profundidad y constituyen gran proporcin de la poblacin en
horizontes inferiores
disminuyen con la inundacin (la mayora son aerobios)
por su capacidad para sobrevivir en condiciones desfavorables, constituyen uno de los grupos
ms distribuidos en los suelos

Funciones
Degradacin de compuestos resistentes: responden al agregado de materiales carbonados
varias semanas ms tarde, pues son dbiles competidores frente a bacterias y hongos, cuando
abundan los compuestos simples. Su participacin aumenta cuando quedan materiales
resistentes
Formacin de humus: muchas especies producen en medio de cultivo molculas complejas, a
las que se presume muy importantes en la humificacin
Transformaciones a altas temperaturas: sobre todo en la podredumbre y calentamiento de
abonos verdes, heno, compost abonos animales. Los termfilos son el grupo dominante y las
superficies de los composts toman color blanco o gris tpico de este grupo
Enfermedades en vegetales: como la podredumbre negra de la papa y la viruela de la batata,
por Streptomyces scabies y Streptomyces ipomoeae, respectivamente
Infecciones en el hombre y animales: por ejemplo, por Nocardia asteroides y Nocardia
otitidis-caviarum
Antagonismos microbianos: sntesis de antibiticos, enzimas lticas (quitinasas, celulasas,
hidrolasas)
Produccin de sustancias probiticas, como vitaminas (B1, B2, B6, B12, biotina, cido
flico)
Fijacin biolgica de N2: el gnero Frankia forma ndulos con no-leguminosas

Las cianobacterias
Este grupo considerado como cianofceas en la taxonoma antigua, ha sido incluido entre las
bacterias, ya que poseen estructura y organizacin de protistas inferiores (figura 2). Es un caso
bastante sorprendente, en donde la evolucin fisiolgica (fotosntesis oxignica) precedi a la
evolucin estructural (Carr y Whitton, 1982). Son organismos unicelulares, filamentosas o
cenocticas, sin flagelos. Poseen clorofila tipo a, ficocianina (azul) y ficoeritrina (rojo) cuyas
combinaciones les dan la coloracin caracterstica.
Algunos integrantes del grupo pueden crecer en la oscuridad a expensas de materiales orgnicos
simples, como la glucosa, aunque ms lentamente que a la luz (respiracin aerobia). No poseen
las enzimas del ciclo de los cidos tricarboxlicos, sobretodo la enzima clave, la alfa ceto-glutarato
deshidrogenasa, por lo que deben degradar los compuestos por la va oxidativa de las pentosasfosfato. Las fotoauttrofas obligadas, carecen de permeasas especficas para la incorporacin de
azcares, pero poseen las enzimas del ciclo de las pentosas-P (Stanier et al, 1976) y no se
pueden desarrollar en la oscuridad.
Muchos integrantes del grupo poseen la doble capacidad de fijar carbono y nitrgeno (reducen el
CO2 y el N2) y por su importancia ecolgica, como colonizadoras de suelos quemados,
erosionados, degradados, donde se desarrollan a partir de sales, agua y luz, sern tratadas en el
captulo 3, tomo 2. Es de destacar tambin las asociaciones con vegetales: con briofitas, helechos
(Azolla) y con hongos (lquenes), en donde la fijacin del N2 es ms eficiente. Se encuentran en
habitats cuyos rangos son ms amplios que los del resto de los procariotas fotosintticos: suelo,
mar, aguas frescas, ambientes pobres en nitrgeno. Muchas especies son termfilas y crecen

abundantemente en aguas termales neutras o alcalinas, incluso hasta 70C. En general son
inhibidas por pH bajos.
Los suelos desrticos son ambientes en donde la poblacin microbiana fotosinttica consiste casi
enteramente en cianobacterias unicelulares protegidas de la intensa insolacin y desecacin entre
partculas de cuarzo.
En lagos eutrficos (abundancia de minerales) se observa un desarrollo masivo de estas bacterias
en los meses clidos. Poseen vacuolas de gas que les permiten flotar en la superficie dando las
densas matas gelatinosas (bloom).
Figura 2- Anabaena, cianobacteria heterocstica fijadora de N2

Bibliografa
ALEXANDER, M., 1977 Introduction to Soil Microbiology, Wiley & Sons, Nueva York.
CARR, N.G. y WHITTON, B.A., 1982 Biology of cyanobacteria, Botanical monographs, vol. 19,
Univ. California Press, Berkeley.
DOMMERGUES, Y. y MANGENOT, F., 1970 Ecologie Microbinne du Sol, Masson et Cie.,
Pars.
LECHEVALIER, H.A. y PRAMER, D. 1971 The Microbes, Lippincott (ed.), Filadelfia.
STANIER, R. Y., ADELBERG, E. A. y INGRAHAM, J., 1976 The Microbial World, 4a ed., Prentice
Hall Inc., Englewood Cliffs, Nueva Jersey.
WAKSMAN, S. A., 1952, Soil Microbiology, Wiley & Sons, Nueva York.

Captulo 4

Los Protistas superiores


Introduccin
Este grupo comprende a un conjunto muy diverso de organismos cuyo estudio ha sido abordado
por distintas disciplinas: Ficologa, Micologa y Protozoologa. Esta diversificacin se explica por
el hecho de que los botnicos reconocieron a las algas y a los hongos como plantas y los zologos
a los protozoos como animales.
Actualmente se reconocen como microorganismos, muy simples, que han permanecido a travs
de la evolucin adaptndose a las condiciones modernas. Los representantes ms especializados,
como un alga de mar, un ciliado, un moho, pueden ser asignados rpidamente a las algas,
protozoos y a los hongos, respectivamente. Sin embargo, existen numerosos protistas incluidos
arbitrariamente en algn grupo, como el caso del gnero Euglena, ubicado entre las algas y los
protozoos.
En trminos generales, un alga puede definirse como un organismo que realiza fotosntesis
oxignica y posee cloroplastos. Pueden ser unicelulares, filamentosas o cenocticas, algunas
poseen aspecto de planta debido al extensivo desarrollo multicelular, pero no se diferencian en
tejidos ni rganos; por lo general la especializacin celular se da en el caso de la reproduccin
(Brock y Madigan, 1993).
Los protozoos y los hongos son organismos no fotosintticos y la diferencia entre ellos es de
carcter estructural; los protozoos son predominantemente unicelulares y los hongos, sobre todo
cenocticos, se desarrollan dando origen a una estructura filamentosa y ramificada, el micelio.
El cloroplasto es un organelo clave en las relaciones entre los tres grupos. Se puede perder
irreversiblemente, dando origen a las algas incoloras o leucofitos que se desarrollan con
nutrientes minerales simples, a la luz. As, a partir de algas unicelulares, es fcil distinguir formas
que dependen de procesos fermentativos o respiratorios para su nutricin, como los protozoos.
La separacin es muy marcada entre algas y protozoos en estructura celular y fisiologa, pero a los
evolucionistas les resulta ms difcil vincular a los protozoos con los hongos: los primeros son
uniformemente unicelulares y mviles y los hongos predominantemente cenocticos e inmviles, y
su hbitat fundamental es el suelo. No obstante, es necesario recordar que las formas primitivas
son acuticas y poseen esporas flageladas (zoosporas). Para los hongos del suelo, el viento es la
principal forma de propagacin

Las algas
El suelo no es un hbitat ptimo para las algas, que prefieren los ambientes acuticos. Sin
embargo, la ficoflora terrestre est integrada por numerosas especies unicelulares y filamentosas,
cuya distribucin est ligada a tipos pedolgicos y a la cubierta vegetal. En condiciones extremas,
estos productores primarios (PP) de materia orgnica pueden desempear un rol fundamental.
La taxonoma que se emplea es la de los botnicos (Thalophytas) y se basa en propiedades
celulares:
naturaleza qumica de la pared, si est presente
los materiales orgnicos de reserva
la naturaleza de los pigmentos fotosintticos
la naturaleza y posicin de los flagelos, en el caso de algas mviles.
El cuadro 1 muestra las divisiones en que se ubican las algas. (Stanier et al., 1976).
Las divisiones no son equivalentes en lo relacionado al rango de estructura de sus integrantes. Por
ejemplo, Euglenophyta consiste enteramente en organismos unicelulares organizados en colonias
simples, mientras que las Phaeophyta (algas pardas) son enteramente organismos multicelulares,
de aspecto de planta. El mayor y ms variado grupo es el de las algas verdes (Chlorophyta), de

los cuales se originaron probablemente las plantas; incluye organismos unicelulares y hasta
multicelulares con aspecto de vegetal.
Cuadro 1- Principales grupos de algas
grupo

caractersticas de los pigmentos, pared celular, materiales


de reserva, n y tipos de flagelos, organizacin celular

Chlorophyta clorofila a y b, celulosa, almidn, 2 flagelos, unicelulares


algas verdes
filamentosas, de gran tamao
Euglenophyta a y b, sin pared, paramiln y grasas, 1,2,3 flagelos
por clula, unicelulares
Phyrrophyta a y c y carotenoides especiales, celulosa, almidn y
dinoflagelados aceites, 2 flagelos diferentes en forma y posicin, la
mayora unicelulares, pocas filamentosas
Chrysophyta a+/-c y carotenoides especiales, 2 mitades
superpuestas de slice, otras sin pared, aceites, 2
flagelos por clula, unicelulares, filamentosas, ceno
cticas
Phaeophyta a y c, carotenoides especiales, celulosa y algina, grasas
algas pardas
y luminarina, 2flagelos de distinta longitud, pluricelulares
Rhodophyta a, ficobilinas, celulosa, almidn, s/flagelos, unicelulares,
algas rojas
pluricelulares con forma de planta

Es muy extensa la laguna biolgica que existe entre las cianobacterias y las algas. En cambio, las
plantas superiores presentan relacin con las algas verdes: la disposicin especfica de los
pigmentos del cloroplasto, las paredes celulares formadas con celulosa y la capacidad de
almacenar almidn.
La mayora de las algas multicelulares son inmviles en estado maduro. Sin embargo en su
reproduccin, frecuentemente se forman esporas mviles, ya sea asexuales (zoosporas) o
gametos, lo que revela su relacin con algn grupo particular de flagelados unicelulares.
Varias divisiones de algas poseen miembros unicelulares inmviles o que se desplazan por
mecanismos diferentes a los flagelos. Los desmidios, miembros de las Chlorophyta, presentan
clulas grandes, aplanadas, con simetra bilateral.
Las diatomeas (Chrysophyta) poseen paredes orgnicas impregnadas con slice, de arquitectura
muy compleja, con dos valvas superpuestas como las de una caja de Petri. La divisin es
longitudinal, cada clula hija retiene la mitad de la vieja pared y sintetiza una nueva mitad.
A pesar de estar desprovistos de flagelos, estos organismos pueden moverse lentamente sobre
sustratos slidos. El mecanismo en los desmidios no se conoce y en las diatomeas la locomocin
se realiza por modificacin del movimiento ameboide. Poseen un orificio en la pared, el rafe, a
travs del cual el protoplasma se adhiere al sustrato, empujando a la clula. Grandes depsitos de
paredes de diatomeas se han acumulado y se usan como abrasivos y en filtros.

Distribucin de las algas


La mayora son organismos acuticos, en donde habitan en vida libre o asociadas simbiticamente
con invertebrados, como esponjas, corales, larvas, en cuyas clulas crecen. En el suelo, su
nmero es inferior al de las bacterias, actinomicetes u hongos. Es precisamente su bajo nmero,
su nutricin autotrfica y su dependencia frente a la luz, humedad y nutrientes minerales, que
hicieron pensar a los microbilogos que su rol en los ecosistemas agrcolas no era muy
significativo. Los trabajos recientes permitieron comprender su importancia. Su desarrollo es
visible a simple vista en la superficie de suelos vrgenes o cultivados y su aislamiento es sencillo
en medio lquido, con sales minerales, a la luz. El enriquecimiento se puede seguir por el color de
los pigmentos. Los recuentos en suelos superficiales pueden variar desde algunos miles a
millones/gramo (biomasa entre 20-40 kg/ha). Valores ms altos se encuentran por perodos
breves, luego de una lluvia.

Nutricin
fototrfas, la fotosntesis es el mecanismo principal de obtencin de energa. Algunas
especies requieren vitaminas y en la naturaleza son las bacterias las que proveen estos
factores de crecimiento. Muchas algas tienen un tipo mixto de metabolismo, pudiendo emplear

fuentes orgnicas. Aun en la luz, ciertas algas no pueden emplear CO2 como su principal
fuente de carbono y dependen de acetato u otras formas orgnicas. Este hecho es causado por
un defecto en la maquinaria fotosinttica; si bien pueden obtener energa de su actividad
fotosinttica, no pueden obtener el poder reductor para convertir el CO2 en materiales
celulares.
osmotrfas, muchas algas que realizan fotosntesis normal en la luz, pueden crecer en la
oscuridad a expensas de variedad de compuestos orgnicos, derivando su metabolismo hacia
la respiracin. Las algas completamente encerradas en pared celular dependen
exclusivamente de sustratos orgnicos disueltos en la oscuridad
fagotrfas, aquellas clulas desprovistas de pared o que no estn completamente encerradas
en ella, pueden predar bacterias u otros microorganismos.
No es correcto, entonces, describir a las algas como grupo exclusivamente fotosinttico, ya que
muchos de sus miembros unicelulares poseen las caractersticas nutricionales de los protozoos y
de los hongos.
Los leucofitos que se forman por la prdida irreversible del cloroplasto, son organismos no
pigmentados derivados de grupos flagelados, de diatomeas y de formas inmviles de las algas
verdes unicelulares. No pueden fotosintetizar. En el laboratorio, esta transicin pudo ser
demostrada experimentalmente, en ciertas cepas de Euglena, al ser tratadas con estreptomicina o
cuando son expuestas a pequeas dosis de luz ultravioleta o a altas temperaturas. La clasificacin
de los leucofitos es un problema difcil: por su estructura pueden ser asignados a una divisin
particular de algas, como representantes no fotosintticos. Pero como son protistas unicelulares
no fotosintticos, pueden ser mirados como protozoos, y son incluidos entre ellos por los zologos.
Constituyen un grupo de transicin entre las algas y los protozoos.

Ecologa
Los principales factores que inciden en la distribucin de las algas en el suelo son: la humedad,
los nutrientes minerales, el CO2 y la luz. El CO2 y los elementos nutritivos no son limitantes. La
luz determina la distribucin de los organismos fototrofos: las algas son ms numerosas en los 510 cm del perfil y disminuyen marcadamente con la profundidad. Se pueden encontrar en
3
horizontes ms profundos (10 /g) llevadas por las prcticas culturales (arrastre mecnico), por la
fauna o el agua (nutricin hetertrofa o permanecen en estado latente).
En ambientes con insolacin muy intensa, las algas tienden a concentrarse algunos centmetros
debajo de la superficie. All se protegen debajo de minerales translcidos como cuarzo o dolomita,
de las radiaciones solares y de la desecacin (sobre todo la ficoflora de los desiertos) y contra el
fro intenso en las regiones polares. Las radiaciones ultravioleta no son perjudiciales y son
empleadas en su aislamiento, eliminando los contaminantes bacterianos.
La humedad: las algas verdes son muy exigentes en agua y a medida que aumenta la aridez, el
nmero de especies y su densidad disminuyen. Otras algas, por el contrario, soportan mal la
inundacin. El ptimo se sita, como para otros grupos de microorganismos, alrededor del 40-60%
de la capacidad de campo. En la superficie de suelos agrcolas de la zona templada, la
disponibilidad de agua para las algas suele ser limitante. Las clulas se recubren de capa
muscilaginosa muy higroscpica que puede retener 10-15 veces su volumen en agua, la que es
perdida muy lentamente.
El efecto de la estacin del ao es marcado, en primavera su nmero es bajo; el congelamiento
las perjudica y en invierno la poblacin declina.
El efecto del pH vara con el tipo de suelo; en general las algas son poco sensibles a las
variaciones de pH. Los valores prximos a la neutralidad o ligeramente alcalinos, son ms
favorables. En suelos cidos dominan las clorofceas, que se pueden encontrar a pH 5,0 y aun 4,0
(el ptimo para su desarrollo se sita entre pH 6,8 y 8,5), aunque se encuentran en pH 9,3-10 y
toleran hasta pH 13.
Antagonismos: muchas especies son sensibles al ataque por bacterias, hongos, estreptomices,
que con enzimas especficas destruyen la pared celular. Otros antagonismos ocurren con
nemtodos, termites.

Funciones
Aporte de materia orgnica: son productores primarios muy importantes en suelos desnudos,
pobres, erosionados, quemados, salinos o desrticos. Los lquenes (asociacin alga-hongo)
constituyen el estado inicial de vegetacin sobre rocas o suelos minerales.
Meteorizacin de rocas: una fina capa de clulas de algas recubre las rocas, y a la muerte de las
algas, esta materia orgnica posibilita el desarrollo de bacterias y ocasionalmente de hongos (los
colonizadores secundarios). La meteorizacin parece ser favorecida por la formacin de
bicarbonatos (del CO2 de la respiracin) o por metabolitos de los microorganismos hetertrofos y
de los lquenes.
Fijacin del suelo: en suelos minerales sin estructura, las costras de lquenes y algas, fijan el
suelo, retardando la erosin y modificando el rgimen hdrico. Se reduce la evaporacin y los
musclagos contribuyen a aumentar la estabilidad estructural.
Liberacin de oxgeno: por su fotosntesis oxignica aumentan la aireacin en suelos inundados
de arrozales y en suelos pesados. Por el consumo del CO2 y la liberacin de sustancias alcalinas,
tienden a elevar el pH combatiendo la acidez. Liberan vitaminas, auxinas, que favorecen a los
cultivos as como sustancias inhibidoras sobre parte de la microflora del suelo.

Los protozoarios
Constituyen un grupo muy heterogneo de protistas superiores, unicelulares y mviles, cuyo
tamao vara entre algunas micras hasta centmetros. Los habitantes del suelo son de talla ms
pequea y aplanados, ya que deben moverse en el film de agua que llena los poros. Presentan
semejanzas con varias divisiones de algas de las cuales derivan. Los varios tipos de leucofitos
proveen de pruebas sobre el origen de muchos grupos de protozoos.
La prdida de la capacidad fotosinttica reduce abruptamente la potenciabilidad nutricional y es
seguida de una serie de eventos a nivel celular que posibilitan al organismo el desarrollo de
nuevos mecanismos de nutricin osmotrfico o fagotrfico. Estos cambios pueden impedir el
reconocimiento del origen algal de estos microorganismos, los que se ubican entonces, entre los
protozoos.
El ciclo de vida de estos organismos consiste en una fase activa y una fase de reposo o cstica,
en la que el organismo segrega una espesa capa protectora, pudiendo resistir por muchos aos en
ambientes adversos. La reproduccin es usualmente por fisin longitudinal o transversal. Unas
pocas especies poseen reproduccin sexual.

Subdivisiones
1. Clase Mastigophora: flagelados, divisin longitudinal. Los Phytoflagelados-representantes de
varias divisiones de algas- y los Zooflagelados, no fotosintticos, no reconocibles como
leucocitos, poseen sobretodo nutricin osmoflica.
2. Clase Rhizopoda: ameboideos, mviles por seudpodos, pero muchos pueden presentar
flagelos. Fisin binaria y nutricin fagotrfica.
3. Clase Sporozoa: est integrado por un grupo diverso de organismos parsitos, inmviles o con
movimiento reptante. Se reproducen por fisin mltiple. Nutricin osmoflica.
4. Clase Ciliata: movimiento por numerosas cilias organizadas en un sistema locomotor
coordinado. Clulas con dos ncleos, diferentes en estructura y funcin. Divisin siempre
transversal. Nutricin sobre todo fagotrfica.
Los protozoarios de la clase Mastigophora poseen 1 a 4 flagelos. En el suelo poseen pequea talla
(5-20 micras) y son los ms abundantes (3.000 a 200.000/g de suelo) y los gneros ms comunes
son: Allation, Bodo, Cercobodo, Cercomonas, Entosiphon, Heteromita, Monas y los con clorofila
Euglena y Chlamydomonas.
Los Sarcodina o Rhizopoda emiten seudpodos que facilitan su desplazamiento y por lo tanto la
clula cambia constantemente de forma. Algunos poseen una envoltura rgida pero con orificio
para emisin de los seudpodos. Los gneros ms comunes en el suelo son: Amaeba, Biomyxa,
Englypha, Hartmanella, Lecytium, Naegleria, Trinema, Nuclearia.

Figura 1- Representantes de tres clases de protozoos

Los ciliados se mueven por numerosos apndices (cilias). Las especies terrestres son tambin
menores que las acuticas (10 a 80 micras) y los gneros ms comunes son: Balantiophorus,
Colpidium, Colpoda, Enchelys, Halteria, Pleurotricha, Tetrahymena, Vorticella.

Nutricin
Se distinguen tres formas de nutricin:
a. Fotosintticos: son los Phytomastigophora, con pigmentos clorofilianos difusos o localizados.
Su importancia prctica es muy limitada, el gnero ms extendido es Euglena y su aislamiento
se realiza en los medios para algas y en muchas clasificaciones se reconocen como tales.
b. Saprofitos: su nutricin depende de la provisin de sustancias orgnicas solubles
(osmotrficos); incluyen a los flagelados y a algunos ciliados. Se pueden desarrollar en medios
sintticos con peptona, glcidos, aminocidos o con extracto de suelo.
c. Holozoicos: representan sobre todo a los ciliados; se nutren por ingestin de partculas slidas
(fagotrficos) y otros microorganismos: bacterias, levaduras, algas, e incluso algunos
protozoos. Es una de las formas predominantes de nutricin en el suelo. Muchas clulas
bacterianas deben ingerirse en cada divisin celular. Sarcodina requiere cerca de 40.000
clulas bacterianas/divisin. La bacteria debe multiplicarse rpidamente para no ser eliminada
por los predatores.
El significado en el suelo del modo de vida saprofita es desconocido; los protozoos no se destacan
en las transformaciones de la materia orgnica. Se considera que el modo dominante de nutricin
es la fagocitosis, sobretodo entre los ciliados que representan la mxima diferenciacin a nivel
celular, y al mismo tiempo es un grupo evolucionario terminal. En efecto, el desarrollo de un
sistema biolgico ms complejo ocurre con el establecimiento de pluricelularidad, e involucra la
diferenciacin de clulas en el desarrollo del organismo (animales o vegetales).
Un rol muy importante lo realizan los protozoos del rumen, donde contribuyen a la degradacin de
sustancias orgnicas, como la celulosa a cidos grasos voltiles absorbidos por el animal.

Influencias del ambiente


Uno de los factores que limita el desarrollo de este grupo en el suelo es la distribucin discontinua
de la materia orgnica y de la microflora (nutrientes para los protozoos) en la solucin del suelo
dentro de los poros. El pequeo tamao de muchos puede reflejar esta deficiencia nutricional.
La mayora de los protozoos son cosmopolitas, distribuidos en todos los suelos del mundo, y es
difcil correlacionar su presencia con reas geogrficas particulares. Se los encuentra en suelos de
zonas rticas, templadas o tropicales. En suelos agrcolas el mximo nmero se encontr a los 10-

12 cm y pocas especies llegan al subsuelo. Los nutrientes que favorecen el desarrollo de las
bacterias, constituyen los factores ms importantes en la distribucin de los protozoos. Su
biomasa en bosques y pasturas de la regin fra puede llegar a 20 g/m2, pero en zona templada
no supera a los 5 g/m2.
La humedad es uno de los principales factores ecolgicos, esencial para su proliferacin, su
fisiologa y desplazamientos, pero pueden resistir la desecacin enquistndose.
En general, su metabolismo es aerobio, pero hay especies que soportan concentraciones bajas
de oxgeno y aun la anaerobiosis (por ejemplo, los patgenos del hombre y animales y los del
rumen).
El pH del suelo afecta poco el espectro de especies, los hay en ambientes cidos y tambin en
extremos alcalinos.
Existe evidencia de predacin por parte de hongos filamentosos sobre amebas y de otros
organismos que pueden parsita a los protozoos, pero su rol en la naturaleza, contribuyendo a la
declinacin de este grupo, no est claramente establecido.

Rol en el suelo
Limitacin en el nmero de bacterias, se han realizado experiencias con modelos
simplificados: suelo estril con protozoos y con bacterias y protozoos conjuntamente. Se demostr
que la densidad bacteriana disminuye en presencia de protozoos. Se pens que este hecho traera
aparejada una disminucin en la fertilidad del suelo, por disminucin de la actividad biolgica. Esta
idea no es mantenida actualmente, sino que ms bien se piensa que la destruccin de una parte
de la poblacin bacteriana estimula la actividad metablica de los sobrevivientes, que
compensaran la prdida del resto de la poblacin.
Una de las hiptesis ms aceptada postula un rejuvenecimiento celular, con sntesis de
sustancias estimulantes para las poblaciones de bacterias que resisten a la predacin.
Diseminacin de esporas fngicas, ya que muchos son incapaces de digerirlas y las
transportan en su superficie.
Su rol efectivo en el suelo es entonces difcil de determinar: tienen poco efecto en las etapas de
mineralizacin e inmovilizacin de la materia orgnica. Muchas especies son parsitas del
hombre, aunque no encuentran en el suelo ambiente apropiado.

Los hongos
Comprenden un grupo muy amplio de protistas superiores, incluidos por los botnicos entre las
Talofitas (vegetales, sin clorofila). Son todos hetertrofos y representan la ltima etapa en la
escala de evolucin de los protistas; su hbitat ms frecuente es el suelo, aunque los hongos ms
primitivos son acuticos.
El talo est constituido por el micelio (figura 2) -agregado de hifas filiformes-con tubos de paredes
delgadas que envuelven a la masa citoplasmtica continua (micelio cenoctico) y con tabiques
(micelio tabicado) aunque en este caso existe continuidad citoplasmtica por poros de
comunicacin.
Por su funcin se distinguen las hifas:
vegetativas, que penetran a los sustratos para absorber los nutrientes
frtiles, que dan origen a estructuras de fructificacin.
Los hongos primitivos tienen semejanzas con los protozoos flagelados, que luego han
evolucionado a estructuras biolgicas distintas, adaptadas al suelo. Su desarrollo est slo
limitado por la disponibilidad de nutrientes, pudiendo llegar en los Basidiomycetes hasta 10m de
radio.
Estructuras de resistencia: en condiciones desfavorables para la subsistencia o cuando los
parsitos rodean al organismo, aparecen estas estructuras especializadas:
esclerocios: bien delimitados, de corteza oscura, segn el grado de cutinizacin, conjunto
apretado de hifas con materiales de reserva. En condiciones favorables, entran en germinacin
dando origen a fructificaciones de menor tamao: son los bulbillos (menos de 1 mm) y menos
cutinizados.

Figura 2 - Formacin de micelio a partir de una espora

clamidosporas: elementos asexuados, de paredes gruesas,con materiales de reserva.


Pueden presentarse intercalares, laterales o terminales, de alto contenido lipdico, de
forma y tamao diverso (esporas asexuadas).

Estructuras de fijacin: estolones y apresorios, el estoln es una hifa area que se extiende a
gran distancia, luego por su peso se curva, encuentra un soporte con el cual se pone en contacto y
se convierte en rgano de fijacin ms complicado, el apresorio, unido firmemente al sustrato.
Haustorios: los hongos parsitos y simbiticos que penetran en las clulas vegetales aumentan la
superficie de absorcin, por ramificacin de las hifas. Su rol es muy importante en las micorrizas,
asociaciones simbiticas entre races y hongos. Tambin se los llama arbsculos.
Resumiendo: las estructuras de resistencia incluyen a los conidios (esporas asexuadas externas),
clamidosporas y esclerocios, las oosporas (sexuadas), los esporangios y esporangiosporas,
ascosporas y los rizomorfos. Los conidios de muchas especies son de vida breve y pierden
viabilidad rpidamente cuando se forman o penetran en el suelo (caso de los patgenos)
resultando difcil reaislarlos luego de algunas semanas. Otras especies poseen conidios muy
resistentes, pudiendo permanecer en suelo seco mucho tiempo y germinar cuando este se
rehumedece. Algunas especies requieren para germinar sustancias orgnicas o excreciones
radicales. Este hecho tiene importancia en los hongos patgenos cuyas clamidosporas pueden
sobrevivir hasta pocas favorables (Fusarium, Phytosphtora). Los esclerocios tienen un rol similar.
Las oosporas de Phytium permanecen en el suelo ms de 16 meses y se producen slo en
contadas ocasiones por los hongos.
Hay evidencia de que gran nmero de hongos surgen de esporas durmientes (ascosporas), que
son activadas por el calor. Ciertas sustancias previenen la germinacin de conidios y otros tipos de
esporas, fenmeno conocido como fungiostasis.
En general, la espora germina cuando se libera algn tipo de materia orgnica en su vecindad. La
fungiostasis depende tambin de la densidad de esporas. Entre los agentes antifngicos, se cita el
amonio en suelos alcalinos, los taninos del mantillo, el aluminio. Por este fenmeno la espora
queda protegida, pues si germina en condiciones desfavorables para su nutricin y desarrollo, es
fcilmente atacada por otros microorganismos.
Muchos hongos se protegen de la lisis provocada por enzimas liberadas por otros
microorganismos, mediante la produccin de pigmentos oscuros, del tipo de las melaninas y con
polisacridos formados por azcares resistentes a la degradacin.

Fisiologa y nutricin
Se reconocen tres categoras de hongos por su relacin con la materia orgnica:
saprfitos, utilizan los sustratos orgnicos inanimados;
parsitos atacan organismos vivos
simbiticos, asociados con otros organismos: alga o vegetal, para su nutricin.
Las fuentes de carbono son variables, emplean de preferencia azcares, almidn y algunos
celulosa y lignina. Con respecto al nitrgeno, asimilan formas minerales y/o orgnicas (las ltimas
de preferencia). Almacenan glucgenos y aceite. Especies de Penicillum (moho verde) y de
Rhizopus (moho negro) se desarrollan sobre cualquier tipo de sustrato hmedo (aun en el
refrigerador a 5C); otros utilizan sustratos ms especficos, encontrndose en el extremo de la
escala a los parsitos obligados, que requieren determinada variedad vegetal.
7

Habitat
Los hongos estn muy distribuidos en todos los ecosistemas, desde 0 a 25C, aunque pocos a 0C
y con un mximo de 50C. Para los hongos del suelo el ptimo se ubica entre 20-30C, en pH muy
variados: el ptimo para el grupo estara en la vecindad de pH 6 y dominan en ambientes
cidos, por falta de competencia por parte de las bacterias. La luz es esencial para la
esporulacin de muchas especies y para la dispersin de esporas fototrficas. Las esporas
permiten una amplia distribucin.
Como grupo son aerobios pero algunos soportan la anaerobiosis (los patgenos).
Su rol es muy variado, desde la degradacin de molculas orgnicas muy complejas hasta la
formacin de humus.
Mtodos de estudio: se emplean numerosas tcnicas, pero ninguna puede englobar a todas las
especies presentes ni a su biomasa. El ms empleado es el recuento en caja a partir de
suspensiones-diluciones de suelo. Acidificando el medio con cidos orgnicos dbiles (pH 4,2) o
con el uso de agentes bacteriostticos (penicilina, novobiocina, rosa de Bengala, estreptomicina)
se elimina la competencia de las bacterias. El problema radica en que el hongo puede
reproducirse a partir de fragmentos de micelio, y de esporas (asexuadas o sexuadas). Una sola
pieza de micelio puede disgregarse en la agitacin en innumerables porciones, cada una de las
cuales dar origen a una colonia. Resulta as muy fcil aislar especies de Penicillum o Aspergillus
que esporulan profusamente.
Los recuentos en caja deben ser tomados con precaucin.
La microscopa fluorescente ayuda mucho en la visualizacin en el suelo. Los datos obtenidos
por el empleo de distintas tcnicas varan mucho. Por recuentos en medio slido se tienen datos
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desde 20.000 hasta 10 o ms propgulos/(hifas, esporas, fragmentos de hifas capaces de dar
una colonia).
La biomasa puede ser mayor que la de las bacterias y su micelio se puede extender 10-100 m/g
de suelo superficial. Valores hasta de 500 a 1000 m (500-5.000 kg/ha) han sido citados, aunque
muchas de las hifas pueden estar vacas (no viables).

Reproduccin
La reproduccin asexual o somtica no incluye unin de ncleos y se realiza por fragmentacin
del talo, por fisin binaria y gemacin (caso de las levaduras) y por produccin de esporas. Esta
ltima es la forma ms frecuente de reproduccin; el nmero, disposicin, forma, color y origen de
las esporas son caractersticos de las especies.
Por el lugar en donde se originan, se distinguen las:
1. Talosporas, se forman en filamentos miceliales, no son caducas:
artrosporas: se producen por desarticulacin de la lmina media, los tabiques luego se
gelifican simultneamente y los distintos filamentos se separan y se redondean.
blastosporas: se forman por brotacin de elementos preexistentes, se pueden separar y luego
brotar; la separacin se efecta por constriccin del istmo y no del tabique (micelio
levaduriforme).
dictiosporas: son esporas pluricelulares, de ms de 50 clulas, con apariencia reticulada.
2. Fialosporas, se originan en fructificaciones asexuadas bien definidas, son caducas y externas
(terminales o laterales). Se distinguen las esporangiosporas, originadas dentro de estructuras
especiales, el esporangio, como en Rhizopus, Mucor y los conidios que se originan en extremos
de las hifas (externas) o bien lateralmente.
Los conidios pueden encontrarse en estructuras especiales (acrvula, esporodoquio) que los
protegen dentro de tejidos vegetales (se da en general en hongos patgenos).

Reproduccin sexual
Comprende las tres etapas fundamentales:
plasmogamia (unin de dos protoplastos y los ncleos haploides)
cariogamia (formacin de un zigote diploide)
divisin meitica (reduccin cromosmica).
Los hongos se dividen por su sexualidad en:
hermafroditas (rganos + y - en el mismo talo)
dioicos (en talos distintos)
indiferenciados (no se diferencian los sexos)

Por su compatibilidad en:


homotlico, cada talo es sexualmente autofrtil y se puede reproducir por s mismo
heterotlicos, que requieren la ayuda de otro talo compatible
La reproduccin sexual puede ser:
heterogmica, con gametos morfolgicamente diferentes y homotlicos (autofrtil)
isogmica (gametos iguales) y heterotlica (ubicados en talos distintos).

Taxonoma
Los criterios empleados en la clasificacin de este grupo heterogneo incluyen caracteres
morfolgicos casi exclusivamente:
naturaleza del micelio (tabicado o no)
tipo de reproduccin sexual
naturaleza de las esporas asexuadas (internas en gametangio) y externas (conidios) (cuadro
2 y figura 3).
Cuadro 2- Taxonoma de los hongos
Divisin
Mixomycota
Eumycota

Subdivisin
Mixomycotina
Mastigomycotina

Clase
Subclase
Plasmodiophoromycetes
Chrytridiomycetes
Oomycetes antiguos
Phycomycetes

Zygomycotina
Ascomycotina
Basidiomycotina
Deuteromycotina

Zygomycetes
Ascomycetes
Hemiascomycetidae
Heterobasidiomycetes
antiguos Basidiomycetes
Hyphomycetes
antiguos Deuteromycetes

Myxomycota
Subdivisiones: Myxomycotina: clases como Myxomycetes, sin pared celular, cuerpo ameboide
(plasmodios de vida libre), masa multinuclear de protoplasma sin paredes definidas. Diploides,
fructifican dando oosporas flageladas en la meiosis. Parecidos a los protozoos con nutricin
holozoica.
Eumycota Hongos verdaderos, con paredes de celulosa o quitina, estructura tpicamente
filamentosa, algunos unicelulares. Reproduccin sexual o asexual, esporas sin flagelos. Se
distinguen las clases:
Figura 3 - Esporas de hongos

a. Chytridiomycetes: variedad de talos, clulas mviles con un solo flagelo posterior tipo ltigo,
acuticos, parsitos.
b. Oomycetes: hongos con micelio cenoctico bien desarrollado, cuyas clulas mviles poseen
dos flagelos dirigidos en direcciones opuestas: uno de tipo ltigo y el otro cepillo. Reproduccin
sexual: se forma una espora de resistencia (oospora) a partir de la osfera fecundada, con
pared celulsica. Parsitos y saprfitos acuticos.
c. Plasmodiophoromycetes: hongos parsitos multinucleados, no celulares (sin pared celular),
viven en las clulas husped. Espora de resistencia en masa, pero no en cuerpos de
fructificacin especiales. Clulas mviles por 2 flagelos.
d. Zygomycetes: hongos saprfitos o parsitos con micelio cenoctico o septado bien
desarrollado. Reproduccin sexual por fusin de gametangios generalmente iguales que forma
una espora de resistencia (zigospora). No producen clulas mviles.
e. Trichomycetes: hongos con talo cenoctico filamentoso simple o ramificado adherido al tracto
digestivo y cutcula externa de artrpodos vivos. Reproduccin asexual por variedad de
esporas. Reproduccin sexual conocida como en los Zygomicetes.
f. Ascomycetes: hongos que forman esporas dentro de estructuras especiales en forma de saco
(Asca) como resultado de la cariogamia y meiosis. Las Ascas se presentan libres o en
fructificacin ms generalmente en el tejido infectado.
g. Basidiomycetes: hongos que forman esporas resultantes de cariogamia y meiosis sobre la
superficie de estructuras especiales llamadas basidios.
h. Deuteromycetes: grupo en el cual se coloca a los hongos que por su estructura general y
reproduccin asexual se parecen a los Ascomycetes, pero no se ha observado el estado
sexual. Tambin llamado Fungi imperfecti, incluyen a numerosas levaduras.

Funcin en el suelo
Activos degradadores de sustratos carbonados y su rol esencial es la mineralizacin de
fuentes complejas de carbono, atacando gran volumen de residuos con poco nitrgeno.
Predominan as en suelos pobres, sobre restos vegetales frescos y sobre todo en plantas maduras
donde la C/N puede ser muy alta.
Los hongos participan en la humificacin, degradando restos de animales y vegetales.
Contribuyen a la agregacin del suelo; la penetracin de sus hifas permite compactar agregados,
unir partculas.
Algunos forman asociaciones simbiticas con races de vegetales (micorrizas) que favorecen la
nutricin vegetal (captulo 17).
Segn los sustratos que emplean se distinguen los:
hongos glucoflicos, sobre todo al estado de esporas con alto poder germinativo y rpido
crecimiento. Son los primeros en atacar sustratos frescos; cuando las fracciones fcilmente
atacadas se agotan, el hongo fructifica y permanece en estado de latencia (Mucorales,
Penicillum).
hongos que degradan la lignina, las fracciones ms resistentes, sobre todo Basidiomycetes
patgenos verdaderos; slo una fraccin pequea de los hongos que crecen o sobreviven en
el suelo, como Fusarium, Phytium, Ophiobulus, Rhizoctonia, Sclerotium, Verticillum..
Hongos patgenos del hombre puede llegar al suelo, sobre todo en la zona tropical y la
infeccin se generaliza fcilmente en la poblacin. Una tcnica comn para detectarlos y
aislarlos es colocar una hebra de cabello estril en el suelo, el hongo lo coloniza, pues emplea
la queratina.
predatores: es practicada por muchos hongos, con protozoos, otros hongos, nemtodos. La
hifa penetra en la presa, disminuyendo la movilidad, el hongo digiere el contenido celular y
asimila las sustancias liberadas. Estos hongos participan en el equilibrio biolgico del suelo,
limitando el tamao y actividad de ciertos grupos (captulo 18).

Ecologa
Los factores ecolgicos ms importantes son: nivel y naturaleza de la materia orgnica, pH,
fertilizantes orgnicos y minerales, humedad, aireacin, temperatura, profundidad, estacin del
ao y cubierta vegetal.

10

El nmero de hongos filamentosos vara directamente con el contenido de materia orgnica. El


agregado de restos vegetales estimula la poblacin fngica y altera la composicn de la flora;
ciertos gneros se hacen dominantes: Penicillum, Trichoderma, Aspergillus, Fasarium, Mucor.
Algunas especies mantienen su nmero alto por perodos relativamente largos, en medios cidos
los hongos son la microflora dominante cuando se agrega materia orgnica y el nivel de nitrgeno
es adecuado.
El pH es uno de los factores principales que gobiernan su actividad y composicin. Muchas
especies se desarrollan en amplio rango de pH, en medio de cultivo lo hacen desde pH 2-3 hasta
9,0 o superior. Dominan en ambientes cidos por falta de competencia de bacterias. Algunas
especies son ms sensibles a la acidez que el resto de la comunidad y la acidificacin del suelo
puede ser un mtodo de lucha, cuando se trata de hongos fitopatgenos. Otros hongos prefieren
la neutralidad o bien ambientes alcalinos. El ptimo como grupo se sita en la vecindad de pH 6.
Humedad: si sta es muy excesiva y la difusin del oxgeno est limitada, los hongos son los
primeros perjudicados (mtodo tambin empleado en la lucha contra fitopatgenos). Como se
observa en el cuadro 3, en condiciones de sequedad, las especies que pueden esporular, lo hacen
y la mayor proporcin de estructuras fngicas las constituyen las esporas. La humedad favorece la
germinacin de stas y el desarrollo del micelio.
Cuadro 3 - Cambios poblacionales de hongos en suelo de pastura a varios niveles de
humedad
hongos (103/g)
esporas
H%
total
hifas
esporas % del total
8,9
99
60
39
79
18,9
142
113
29
20
24,2
149
133
16
10
27,1
173
153
20
12
Aereacin: algunas especies pueden desarrollarse a bajos niveles de O2, pero en general
extremo de la hifa accede al aire. Son aerobios y su dependencia frente a este gas explica
mayor concentracin en los primeros centmetros del suelo y su ausencia en niveles inferiores
suelos mal drenados, en barros y estuarios. Las esporas pueden soportar largos perodos
inundacin; al drenar el suelo, los hongos retornan rpidamente a su posicin de importancia.

un
su
en
de

Temperatura: la mayora son mesfilos, pero el desarrollo termfilo no es infrecuente. En el suelo


los termfilos son escasos, pero son abundantes cuando la temperatura asciende por
fermentacin (compost).
Profundidad: en suelos cultivados, los hongos son ms abundantes en las capas superiores, pero
pueden alcanzar gran densidad en los horizontes B de pasturas (ms de 1 m), siguiendo la
concentracin de la materia orgnica: son cepas adaptadas a bajas concentraciones de O2 o altas
de CO2. El efecto de la profundidad sobre la abundancia y composicin de la flora fngica est
asociado con la concentracin de materia orgnica y la composicin de la atmsfera del suelo.
Estacin del ao: los meses clidos de primavera son usualmente benficos pero el excesivo
calor y sequedad del verano y los extremos de temperatura del invierno los afectan.
La materia orgnica flucta con la estacin, es ms abundante en otoo, el recuento tiende a ser
alto en esta poca y en primavera y declina en perodos secos del verano, aunque algunas
localidades pueden tener ocasionalmente comunidades activas en verano. La accin de los
hongos es baja en regiones con inviernos fros.
La cubierta vegetal afecta cuali y cuantitativamente a la ficoflora, algunas especies estn
asociadas a ciertas comunidades vegetales, mientras que otras no parecen afectadas por ellas.

Levaduras
Si bien el trmino levadura no tiene significado taxonmico, es muy empleado para designar a
aquellos hongos de estructura unicelular y que se reproducen por fisin binaria o gemacin. Los

11

gneros ms encontrados en el suelo son: Cndida, Hansenula, Lipomyces, Pichia, Pullularia,


Rhodotorula, Saccharomyces, Sporobolomyces, Torula, Zygosaccharomyces.
Ciertas cepas tolerantes a altos niveles de azcares, capaces de realizar activas fermentaciones,
se describieron en el suelo, pero no parecen ser habitantes normales, sino que llegan a l con
3
frutos y restos vegetales. Generalmente se describen poblaciones de 10 /g en reas templadas,
pero no es posible correlacionar su nmero con caractersticas climticas o de suelo, y su rol en
las transformaciones de la materia orgnica o mineral no est definido.
Muchas levaduras realizan fermentacin alcohlica de azcares y han sido empleados desde la
antigedad por el hombre. Pertenecen a las tres clases de hongos superiores: Ascomycetes,
Basidiomycetes y Deuteromycetes.
Saccharomyces cerevisiae, principal agente de la fermentacin alcohlica, es una levadura
ascomicete. En cierto estado de su desarrollo la gemacin cesa y la clula vegetativa se
transforma en un asco, cada una con 4 ascosporas. La formacin del zigote tiene lugar en un
momento particular de su ciclo de vida, inmediatamente despus de la germinacin de las
ascosporas haploides: pares de stas se fusionan para formar clulas vegetativas diploides. El
estado diploide se mantiene en todo perodo de desarrollo vegetativo y la meiosis ocurre
inmediatamente antes de la formacin de las ascosporas. Otras levaduras ascomicetes forman
zigotes por fusin entre clulas vegetativas inmediatamente antes de la formacin de ascosporas,
que al germinar dan lugar ala progenie vegetativa haploide.
Levaduras del gnero Sporobolomyces forman basidiosporas y en este caso toda la clula
vegetativa se transforma en un basidio. La descarga de basidiosporas es un proceso violento, y
las colonias se detectan rpidamente en cajas incubadas en posicin invertida, la tapa de la caja
se cubre con las esporas descargadas formando una imagen como el espejo de la colonia sobre el
agar.
La mayora de las levaduras del suelo se multiplican solamente por gemacin: Cndida,
Cryptococcus, Rhodotorula, Torulopsis, Trichosporon. Son poco numerosas en el suelo y para
ponerlas en evidencia es necesario emplear tcnicas de enriquecimiento en medios selectivos
3
4
(10 -10 /g). Son abundantes en suelos con vid, llegan a ellos desde la superficie de frutos
(especies activamente fermentadoras) y pueden subsistir poco tiempo en el suelo, excepto las
ascosporas ms resistentes.
Las levaduras tpicas del suelo seran especies distintas a las epifitas, pero se conoce poco sobre
sus fluctuaciones y su reparticin; se sabe que son abundantes en suelos ricos en materia
orgnica fresca o poco descompuesta, y tambin en los mantillos forestales. En suelos turbosos
pueden representar hasta un 50% de la poblacin total (entre 20 y 50 cm de profundidad). Se
explica esta distribucin por la aptitud a desarrollarse en anaerobiosis (cuando fermentan).
El efecto de la vegetacin se manifiesta del punto de vista cuali y cuantitativo; ciertos especies
estimulan preferencialmente a algunos gneros, la rizosfera es tambin un ambiente favorable a
su multiplicacin.

Rol en el suelo
No es bien conocido: se los considera como organismos glucoflicos relacionados a la materia
orgnica poco transformada, utilizan nitratos y azcares simples u oligosacridos, pero son
incapaces de degradar glcidos complejos, tal vez con excepcin de las pectinas. Las levaduras
del gnero Lipomyces parecen una excepcin ya que pueden desarrollarse a dbiles dosis de
nitrgeno, con lo que pueden degradar mucho ms carbono orgnico, y parecen favorecidas por
cidos hmicos. En la naturaleza se las encuentra frecuentemente asociadas a bacterias fijadoras
de N2 aerobias, sobre las que ejercen efecto estimulante.
Bibliografa
ALEXANDER, M., 1977 Introduction to Soil Microbiology, Wiley & Sons, Nueva York.
BROCK, T. D. y M. T. MADIGAN 1993 Microbiologa, Prentice Hall Hispanoamericana, S. A.
Mxico
DOMMERGUES, Y y F. MANGENOT, 1970 Ecologie Microbinne du Sol, Masson & Cie, Pars.
STANIER, R. Y.; E. A. ADELBERG; y J. INGRAHAM, 1976 Microbial World, Prentice Hall Inc.,
Englewood Cliffs, Nueva Jersey.

12

Captulo 5
Los microorganismos en la naturaleza
Mtodos de estudio en ecologa microbiana
En este captulo analizaremos las actividades de los microorganismos en la naturaleza en algunos
ambientes de importancia para el hombre: el suelo, aire y aguas, las plantas, materiales en
deposicin.

Ecologa microbiana
El trmino ambiente se refiere a todo lo que rodea a un organismo: los factores fsicos, qumicos y
biolgicos. Los microorganismos desempean roles ms importantes de lo que podra inferirse por su
pequeo tamao. Desde una perspectiva ecolgica los microorganismos son parte de las
comunidades de los llamados ecosistemas. Cada organismo en un ecosistema interacta con su
entorno modificando marcadamente en algunos casos las caractersticas del ecosistema.
La ecologa microbiana estudia las interrelaciones entre los microorganismos y el ambiente y
determina las leyes generales que gobiernan estas interacciones. Se puede dividir en dos aspectos:
Sinecologa: que analiza las interacciones en un determinado lugar, considerando las especies, los
factores biticos y abiticos en ese lugar (suelo, mar, estanque).
Autoecologa: en contraste con la anterior, comprende el estudio de una especie y el efecto que sobre
ella en particular ejerce el ambiente (ejemplo: estudio de una cepa de Rhizobium, de patgenos
vegetales, etc.)Nociones de jerarqua ecolgica
Ecosistema: es el sistema limitado en el espacio constituido por el conjunto de condiciones
energticas, fsicas, qumicas y biolgicas que rodean a estos organismos (ambiente). La energa
penetra a los ecosistemas sobretodo en forma de luz solar y los organismos fototrfos la emplean para
sintetizar nueva materia orgnica. Esta contiene todos los elementos (C, N, S .P, Fe, etc.) y cuando el
organismo muere se libera la energa de sus constituyentes qumicos que queda disponible para el
ecosistema permitiendo el desarrollo de nuevos organismos. Estos realizan importantes procesos de
sntesis y degradacin, los auttrofos generan materia orgnica a partir de CO2 y los otros son
organtrofos y participan en la biodegradacin y reciclado de la materia orgnica e inorgnica.
Se define para los elementos un ciclo biogeoqumico, en el cual el elemento experimenta cambios en
su estado de oxidoreduccin a medida que se mueve en el ecosistema.
El trmino ecosistema puede aplicarse a conjuntos de extensin variable:
microecosistema, como un cultivo microbiano, agregado de un suelo
macroecosistema complejo, por ejemplo, un ocano
mesoecosistema, como el estudio de un suelo, un estanque y su vegetacin.
Comunidad o biocenosis: est constituida por todos los organismos que habitan el ecosistema
Poblacin: est formada por las especies u organismos de tipo distinguible, por ejemplo la poblacin
de bacterias, de esporulados
Individuo: componentes nicos de la poblacin: clulas, hifa, cuerpo de reposo de hongo, espora
microbiana
Resumiendo, un ecosistema est integrado por:
comunidad o biocenosis - poblaciones - individuos
factores abiticos
Los microorganismos se encuentran en hbitat extremos, la diversidad es enorme y especies de
bacterias, algas, hongos, protozoos, se aslan en todos los tipos de suelos, en alimentos, aguas, restos
orgnicos, animales. La proporcin relativa de las distintas especies est afectada en cierto grado por
el ambiente: los hongos dominan en medios cidos de bosques, las bacterias predominan en suelos
inundados, los actinomicetes en ambientes secos, las algas son las primeras colonizadoras en suelos
quemados, erosionados, cuando ste se humedece.
A pesar de su gran ubicuidad (los microorganismos son fcilmente transportados y dispersados, su
tiempo de generacin es generalmente corto y existen todos los tipos metablicos), las comunidades
de un ecosistema son caractersticas: el investigador, cuando busca un determinado microorganismo,
no analiza todos los ecosistemas, sino que tiene idea aproximada sobre donde hallarlo. Esto se debe a
1

que el ambiente regula la composicin de la comunidad bajo la presin de los factores fsicos, qumicos
y biolgicos.
El ambiente interacta con el microorganismo y se llega a un equilibrio dinmico, ya sea naturalmente,
por cambio de estaciones, por ejemplo, o artificialmente, por prcticas agrcolas como arado, aplicacin
de pesticidas, abonos, etctera. El ambiente selecciona a las especies que se adaptan a las
condiciones propias del ecosistema
Del punto de vista ecolgico, los habitantes de una comunidad se pueden agrupar en: indgenas o
autctonos e invasores o alctonos.
Criterio de autoctona:
posibilidad de aislamiento repetido de la especie en distintas muestras de un mismo ecosistema
habilidad para usar los nutrientes comunes del medio y para soportar variaciones del ambiente
alta densidad del organismo, que ser mayor en lugares con abundantes nutrientes y condiciones
favorables como en el suelo en la vecindad de races (aspecto cuantitativo).
Una comunidad puede ser poli o monopoblacional. Por ejemplo polipoblacional, en el suelo, en una
laguna, en el desierto, en cambio, una comunidad integrada por un patgeno vegetal es
monopoblacional; estas cualidades reflejan el aspecto cualitativo de la comunidad.
Especie dominante: es la que exhibe una alta poblacin o abundancia de filamentos. En general, la
comunidad puede poseer dos o ms especies codominantes.

Habitat
Es un rea que posee cierto grado de uniformidad y cuyas caractersticas se supone que son de
significado ecolgico: superficie de una hoja, plantas o animales, el mar, una parcela de suelo frtil,
porcin de arena de desierto, etc. Su tamao vara. Denota un conjunto de condiciones favorables o
desfavorables para la vida, y es ms especfico que el trmino ambiente.
Las superficies son de importancia considerable como habitats microbianos, los nutrientes se pueden
concentrar sobre ellas y estimular el desarrollo de numerosas especies. El empleo de lminas
experimentales est muy extendido: stas se sumergen solas o con algn aditivo nutritivo, en el suelo,
en aguas.
Luego de algn tiempo se aprecia en el microscopio la formacin de microcolonias, que se adhieren a
la pelcula, muy semejantes a las que se forman en superficies naturales.

Nicho ecolgico
Interesa conocer las actividades de los microorganismos. El que un organismo est presente en un
ecosistema no quiere decir que est activo. Asi, la existencia medible de una transformacin
bioqumica especfica es una buena prueba de que el grupo existe y est activo. Se aplica el trmino
nicho a las funciones que el organismo realiza. El ambiente es como la direccin y el nicho la funcin
del organismo.

Los microorganismos en la naturaleza


Los microorganismos se encuentran en todos ambientes naturales. En muchos ambientes donde los
organismos superiores estn ausentes, debido a extremos fsicos o qumicos, gran variedad de
microorganismos existen y se desarrollan como en los casos de acidez extrema, desecacin, salinidad.
Los factores del ambiente afectan a los microorganismos en la naturaleza tanto como lo hacen en el
laboratorio. En ambientes naturales, en general, es el nivel y la naturaleza de los nutrientes disponibles,
quien determinar los niveles de crecimiento bacteriano. Como estos niveles son en general mucho
menores que en el laboratorio, la produccin de clulas en la mayor parte de los ambientes naturales
es menor que en los cultivos de laboratorio.
En la naturaleza los microorganismos sufren perodos de abundancia (restos de cultivos, animales
muertos), seguido de perodos de limitacin, en los cuales aprovechan de los polmeros intracelulares
de reserva (cido beta-OH-butrico, polifosfatos, etc). Son escasos los perodos de crecimiento
exponencial.
Por ejemplo, el tiempo de generacin de Escherichia coli en el intestino es de unas 12 horas (dos
duplicaciones por da), mientras que en el laboratorio puede ser de slo 20 minutos.
Brock y Madigan (1993) estiman que ciertas bacterias del suelo se desarrollan a menos del 1% de la
tasa que muestran en medios de laboratorio, como reflejo de:
* bajo suministro de nutrientes

* la distribucin de los mismos no es uniforme


* los microorganismos no crecen solos, salvo excepciones, en los ambientes naturales y sufren
activa competencia de otros microorganismos.
En lugar de competir por el mismo sustrato, algunos microorganismos cooperan para realizar una
transformacin particular, que no realizaran si actuaran solos.
La figura 1 ubica a los organismos productores, consumidores y degradadores en el ecosistema sueloplanta y la figura 2 presenta un esquema de las interacciones entre los integrantes de la comunidad.
Las del tipo 1 ocurren entre la comunidad microbiana y los componentes del suelo, las del tipo 2 entre
los microorganismos entre si, las del tipo 3 entre las comunidades vegetales y microbianas y finalmente
las interacciones del tipo 4, que involucran al suelo y la vegetacin, interesan slo accesoriamente al
bilogo del suelo y son dominio de la fisiologa y patologa vegetal.
Figura 1 - Organismos en el ecosistema suelo-planta
energa solar

productores primarios
vegetales
bacterias fotosintticas
y quimioauttrofas
algas
cianobacterias

sustancias solubles

herbvoros
consumidores primarios

restos vegetales
materia orgnica
del suelo

consumidores
secundarios

microorganismos
degradadores

hombre
consumidor
terciario

Figura 2- Interacciones en el ecosistema suelo-planta


vegetales
3

2
microorganismos

4
1

suelo

(condiciones fsicas y qumicas)

microorganismos

Ambientes microbianos
Habitats acuticos
Los entornos tpicos son los ocanos, estuarios, pantanos, lagos, ros y manantiales. Difieren mucho
entre s en propiedades fsicas y qumicas en las especies microbianas activas. Los organismos
fotosintticos predominantes son cianobacterias y algas en las zonas aerbicas y bacterias
fotosintticas en las anaerobias
Las algas que flotan reciben el nombre de fitoplancton y las de los lechos se dicen algas bentnicas.
Son los productores primarios de estos ambientes. Los ocanos abiertos son muy bajos en
productividad primaria, mientras que las reas en los ocanos interiores son altas, siendo los lagos y
manantiales los de mayor productividad, donde la concentracin de nutrientes minerales requeridos por
las algas es abundante y facilitan el desarrollo de peces y mariscos.
Las relaciones del oxgeno en un ro son de inters, sobretodo cuando stos reciben mucha materia
orgnica como aguas servidas y desechos de la industria. Puede ocurrir un marcado dficit de O2,
como se ve en la figura 3, consecuencia del incremento en bacterias hetertrofas. Si hay mucho
amonio, ste es oxidado a nitratos por las bacterias nitrificantes. El incremento en algas y
cianobacterias es una respuesta primaria a los nutrientes inorgnicos, sobretodo el fosfato.
Figura 3 - Efecto de la llegada de aguas con materia orgnica a un ro

cantidad
relativa
de clulas
O2
cencentracin
de nutrientes

bacterias y C orgnico
algas y
cianobacterias
NH4+, PO4-3

O2
-

NO3

ingreso

distancia corriente abajo

A medida que el agua se aleja de la entrada del drenaje, la materia orgnica se consume
gradualmente y el contenido de O2 regresa a la normalidad. La disminucin del oxgeno es
indeseable ya que la mayora de los organismos superiores requieren este gas y mueren en
anaerobiosis. Se forman adems compuestos de mal olor (aminas, amidas, mercaptanes, H2S) por
bacterias anaerbicas, algunas de las cuales son tambin txicas para animales y plantas.

Ambientes terrestres
El comportamiento de una poblacin y sus efectos sobre el suelo estn gobernados en gran parte por
las caractersticas fsicas y qumicas de ste.
Del punto de vista edafolgico, el suelo es la capa ms externa de la superficie de la tierra,
diferente a la roca madre de la cual tom origen, por la accin combinada de factores muy
diversos como el clima, roca madre, vegetacin, microflora, en el transcurso del tiempo
pedolgico.
Del punto de vista agrcola, el suelo es la regin de la tierra que permite la vida de las plantas, del
cual obtienen el soporte mecnico y los nutrientes necesarios.
Del punto de vista del microbilogo, el suelo constituye un medio nico, ya que contiene gran
poblacin de bacterias, actinomicetes, algas, hongos, protozoos, virus, es uno de los lugares en
donde las interacciones biolgicas son ms intensas y donde ocurren los procesos bioqumicos
vinculados a la degradacin de la materia orgnica, las transformaciones de los elementos
minerales muy importantes para la nutricin de las plantas, como el N, P, S, Fe, Mn,etc.
De un punto de vista ms general, el suelo se describe como un organismo vivo, ya que nace por
la pedognesis de la roca madre, se desarrolla por mltiples procesos de degradacin y sntesis,
almacena reservas y puede llegar a morir por mineralizacin gradual si no se conserva su reserva
de materia orgnica: el humus.

Las actividades de los microorganismos en este ambiente altamente heterogneo, difieren


drsticamente del comportamiento manifestado en medios clsicos de laboratorio. Los
microorganismos no actan solos; otros microorganismos, la micro y meso fauna, la vegetacin y las
propiedades fsicas y qumicas del suelo y la accin del clima y el hombre, contribuirn a exaltar o a
inhibir un determinado proceso biolgico.

Descripcin general del suelo


Los componentes del suelo son: la fraccin mineral, la orgnica, agua, aire y organismos vivos. El
esquema siguiente resume las proporciones de cada uno, aunque los valores varan con los suelos y
con la profundidad. De la fraccin inanimada, la cantidad de materia orgnica y mineral es
relativamente constante en un sitio dado, mientras que el aire y agua fluctan (representan
aproximadamente la mitad del volumen del suelo y constituyen el espacio poroso) (figura 4)
Figura 4- Principales componentes del suelo

gases
minerales
lquidos

materia orgnica
biomasa microbiana (2-5% de C-total)

La fraccin mineral
Esta fraccin, generalmente menos que el 50% del volumen del suelo, se origin por
desintegracin de la roca madre, meteorizada en el curso del tiempo. Ejerce gran importancia en
la disponibilidad de nutrientes, la aireacin, la retencin y el movimiento del agua y afecta a la
microflora. Las partculas varan desde gravas de ms de 2 mm hasta las arcillas, menores a 2
micras, visibles slo al microscopio. Forman agregados con la materia orgnica que contribuyen a
la estructuracin del suelo. Qumicamente estn constituidos por aluminosilicatos, xidos y
carbonatos. Las arcillas presentan la mayor reactividad ya que poseen una gran relacin
superficie/volumen.
La fraccin mineral presenta propiedades qumicas y actividades variables segn el tamao de las
partculas. La arena y el limo estn formados por cuarzo, feldespatos, micas, y otros silicatos. Su
actividad qumica es casi nula a corto plazo. La arcilla est constituida por silicatos de estructura
folacea semejante a las micas y se caracterizan por presentar propiedades coloidales, con gran
relacin superficie a volumen con predominio de cargas electrostticas negativas. Estn formadas por
minerales secundarios del grupo de la montmorillonita, illita, caolinita, etctera.
Las arcillas y el complejo arcilla-humus retienen iones de signo contrario, generalmente cationes. Estos
estn en equilibrio con la solucin del suelo, con los que se pueden intercambiar. Cuando aumenta la
concentracin de un catin en la solucin, por ejemplo al agregar un fertilizante, el catin agregado
desplaza una parte de los otros cationes retenidos por el coloide, que a su turno pasan a la solucin.
La cantidad total de cationes que puede retener un suelo constituye su capacidad de intercambio (CIC),
que se expresa en miliequivalentes/100 g de suelo. Los cationes se pueden ordenar por su capacidad
de adsorcin:
+3
+
+2
+2
+
+
+
Al > H > Ca > Mg > K = NH4 > Na
Muchas sustancias asimiladas por los microorganismos son aninicas, como los bicarbonatos, nitratos,
fosfatos, sulfatos, molibdatos, pero la capacidad de intercambio aninico no es apreciable. El amonio
es fcilmente retenido por los coloides del suelo, pero los nitratos, formados por la oxidacin biolgica
de aquellos son, por el contrario, muy mviles, desplazndose tanto lateralmente como en profundidad.

La fraccin orgnica
Materiales orgnicos de origen animal o vegetal llegan o son formados en el suelo, donde son
descompuestos por las actividades microbianas. La materia orgnica que no es completamente
degradada contribuye a la formacin del humus, material amorfo, formado por una mezcla compleja de

sustancias altamente polimerizadas. Dentro de esta fraccin, una pequea proporcin es soluble en
agua (azcares, aminocidos), pero la mayor parte consiste en materiales oscuros, insolubles.
El humus constituye la reserva nutritiva de un suelo (captulo 8), por sus propiedades coloidales
retiene e intercambia cationes bsicos, se asocia a minerales coloidales y puede ser adsorbido en la
superficie de partculas minerales

Componentes lquidos y gaseosos


El agua del suelo est sujeta a fluctuaciones que afectan profundamente a las poblaciones
microbianas y a las races. Contiene solutos como sustancias minerales y orgnicas adems de gases
y constituye el medio nutritivo lquido para los microorganismos.
Si el suelo est saturado con agua, el exceso drenar por gravedad. La cantidad de agua retenida
luego de un escurrimiento de 2-3 das se denomina capacidad de retencin de agua o capacidad de
campo y segn la textura, esta tensin puede variar entre 0,1 y 0,5 barias para suelos de textura
gruesa o fina, respectivamente. En general, se toma como promedio una succin de 0,33 barias.
Cuando el suelo se seca, los espacios porosos se llenan progresivamente con aire, hasta que toda el
agua capilar es removida, quedando el agua ms fuertemente retenida: osmtica e higroscpica.
A medida que el suelo se seca, resulta ms dificultoso remover el agua residual. Es posible medir, por
variedad de mtodos, la presin de succin necesaria para llevar el suelo a un determinado nivel de
humedad. Esta presin es normalmente medida en cm de succin de agua, o ms convenientemente
como su log10, conocida como escala de pF, cuyos valores varan entre 0 y 7.
Algunos niveles de importancia biolgica:
400 barias (aproximadamente 400 atmsferas, pF 5,6), tensin sobre la cual cesa toda actividad
microbiolgica en el suelo
15 barias (aproximadamente 15 atm; pF 4,2), tensin en la cual la mayora de los vegetales
alcanza el punto de marchitamiento permanente
1/3 de baria (aproximadamente 1/3 atm; pF 2,5), humedad correspondiente a la humedad
equivalente en suelos de textura media a gruesa, es decir la humedad de una muestra de suelo
que luego de haber sido saturado, se somete por 30 minutos a una fuerza centrfuga de 1000 g
(aproximadamente 2.440 rpm).
La aireacin y la humedad estn directamente relacionados ya que la porcin del espacio poroso que
no contiene agua est ocupada por gases, que constituyen la atmsfera del suelo. Comnmente, la
concentracin de CO2 excede a la atmosfrica en un factor de 10 o 100 y el O2 es menos abundante.
Estas variaciones estn relacionadas con la actividad respiratoria de la poblacin del suelo: vegetal y
microbiana.
Un suelo bien aireado, desde el punto de vista microbiolgico, es aquel en el cual los procesos
que requieren O2 proceden a rpida velocidad.
Un suelo mal aireado est asociado a un mal drenaje y saturacin como ocurre en general en
suelos pesados, con muchas arcillas que poseen gran proporcin de microporos que retienen
fuertemente el agua. El oxgeno es poco soluble en agua y nuevos procesos ocurren, muchos de
ellos perjudiciales para los vegetales, por ejemplo, se libera N2 o CH4, aparecen inhibidores
=
++
++
orgnicos y se acumulan S , Fe , Mn .
Vemos as que las caractersticas del suelo determinan:
* el ambiente donde se encuentran los microorganismos
* la composicin de la poblacin microscpica tanto cuali como cuantitativamente.
Toman del suelo el agua, gases, nutrientes minerales y orgnicos, y el suelo les sirve como
tampn en los cambios bruscos que pueden ocurrir en el pH. Los microorganismos contribuyen,
con otros organismos, a la alteracin de la roca madre, formando la reserva orgnica (humus),
pero participan tambin a su degradacin.
El desarrollo microbiano ms extensivo ocurre como microcolonias en la superficie de las
partculas del suelo, como se aprecia en la figura 5.

Figura 5- Microorganismos en un agregado de suelo


microcolonias
cuarzo
materia orgnica
agua arcilla

aire

microcolonias

Mtodos de estudio en ecologa microbiana


La ecologa microbiana enfoca los estudios de los microorganismos en diferentes aspectos:
1. la determinacin de su forma y arreglo in situ
2. su aislamiento, identificacin y cuantificacin
3. evaluacin de actividades: biolgica global, enzimtica, metablica
4. evaluacin de la biomasa microbiana
5. reconocimiento y seguimiento de microorganismos en ambientes naturales por tcnicas
genticas y moleculares
Estos estudios brindan informacin sobre los tipos microbianos, biomasa (material vivo) y la funcin y
se realizan tanto en comunidades en su ambiente natural (sinecologa) como sobre especies aisladas
en condiciones de laboratorio (autoecologa). Pero, para lograr una comprensin completa de los
microorganismos, se combinan ambas aproximaciones. (Lynch, 1983; Campbell, 1983, Stotzky et al,
1993, Pepper et al, 1995).
El estudio de los microorganismos in-situ tiene la ventaja de permitir al eclogo microbiano medir los
efectos de cambios fsicos y qumicos en una muestra del ambiente aislado para su estudio. Sin
embargo, los estudios de identificacin y aislamientos de especies activas, contribuyen a completar
estudios sobre su nmero y actividades.
El hombre no estudia estos temas por simple curiosidad, sino por su vinculacin con la fertilidad del
suelo, depuracin de aguas, deterioro de alimentos, bioremediacin de ambientes. Puede luego
emplear estos conocimientos para dirigir estos procesos en su beneficio.
Determinacin de la forma y ordenamiento de los microorganismos in situ
Esta tcnica es la base de todo estudio ecolgico ya que nos ofrece evidencia directa de la presencia
de los organismos ambientes particulares. Se emplean procedimientos microscpicos para la
observacin in-situ, incluso se filman eventos en el tiempo.
El suelo no debe alterarse y la estructura se mantiene por impregnacin con gelatina o resinas. Cortes
finos permiten la observacin al microscopio luminoso o en el electrnico por transmisin o por barrido
de superficies.
La microscopa fluorescente permite visualizar las relaciones de bacterias y hongos con partculas
orgnicas e inorgnicas. Como algunos colorantes no daan a las clulas es posible efectuar
aislamientos con micromanipulador; las bacterias ofrecen ms dificultad por su pequeo tamao y
mayor espaciamiento. La rizosfera ofrece un hbitat muy favorable para su proliferacin y se han
desarrollado tcnicas muy precisas que muestran la relacin de clulas de la raz con microorganismos
de inters (Rhizobium, Azotobacter, etc.), empleando anticuerpos fluorescentes especficos.
La microscopa ptica: la clsica tcnica de Rossi y Cholodny (1930) de la lmina enterrada permite
observar cambios de la distribucin espacial de los microorganismos en el tiempo. Los portaobjetos se
tratan con gran variedad de sustratos orgnicos o inorgnicos. Son empleados otros materiales
transparentes como celulosa, cutina, quitina.

Aislamiento y recuento de los microorganismos en medios selectivos


Rara vez un ambiente natural contendr un slo tipo de microorganismo, en la mayor parte de los
casos existe una gran variedad. Los microorganismos se aslan de la naturaleza en cultivos puros para
su identificacin y el estudio de su autoecologa. Los medios empleados son muy numerosos:
no selectivos, o de amplio espectro que permiten el desarrollo de muchos microorganismos.
Como se supone, aislar la mayora de los organismos es tarea imposible. Se denomina microflora

total al conjunto de los hetertrofos capaces de crecer en medio con extracto de suelo y una
fuente de carbono y energa, como la glucosa (Anexo Prctico).
Otros medios son ms aptos para el desarrollo de los hongos: sales minerales, sacarosa, nitratos,
acidificado por cidos orgnicos y con antibiticos que inhiben la proliferacin de bacterias. Los
actinomicetes pueden atacar nutrientes ms complejos que las bacterias, como casena, quitina,
almidn, cidos hmicos, etctera.
selectivos, o de limitado espectro, estn formulados para favorecer el desarrollo de un grupo
particular de microorganismos a expensas del resto de la poblacin
As, la puesta en evidencia de los grupos fisiolgicos -conjunto de organismos taxonmicamente a
veces no relacionado, pero que presentan la misma aptitud para efectuar reacciones de
biodegradacin o de biosntesis-, como los celulolticos, los amonificantes, etc., se realiza por siembra
en medios selectivos apropiados.
El aislamiento puede ser:
directo: con ayuda de ansa se siembra la superficie del medio slido. Cuando la densidad es alta
(caso de la mayora de los hetertrofos) se logran colonias aisladas. La ayuda de
micromanipuladores permite aislar bajo el microscopio una clula o propgulos claramente visibles
como hongos muy pigmentados, pero resulta ms difcil en el caso de las bacterias.
por enriquecimiento previo: si la poblacin es baja se inocula la muestra en el medio selectivo
lquido y por libre competencia predominarn los grupos capaces de emplear los sustratos. Luego
de sucesivos pasajes por medio fresco se logra el aislamiento sembrando en la superficie del
mismo medio, pero slido.
Los medios se hacen selectivos por:
Contener un sustrato especfico, como fosfato insoluble, celulosa, sales de amonio como nica
fuente de nitrgeno y energa, N2, etc.
Cambio del pH, la acidificacin inhibe el desarrollo de la mayora de los neutrfilos y se posibilita
el crecimiento de especies resistentes (Lactobacillus, Thiobacillus, etc.).
Con sustancias inhibidoras selectivas: actidiona, antibiticos, p-nitroitrobenceno, que inhibe a la
mayora de los hongos, pero no a Fusarium sp.
Modificando las condiciones de incubacin (altas temperaturas, por ejemplo) se facilita el
desarrollo de termfilos, la anaerobiosis inhibe a los aerobios, etc. Estos procedimientos son
muy tiles para aislar bacterias difciles de identificar por simple examen microscpico. En cambio,
en otros grupos de protistas como hongos y algas, la diversidad morfolgica facilita su
reconocimiento.
Estos procedimientos permiten el aislamiento o bien el recuento de viables (medios lquidos o slidos).
El cuadro 1 presenta algunos ejemplos en el aislamiento de bacterias.
Se evalan actividades potenciales, ya que la presencia de una alta poblacin perteneciente a un
determinado grupo fisiolgico no significa que el proceso se est realizando. Una poblacin abundante
puede resultar inactiva, si no se renen las condiciones necesarias.
Las actividades reales se evalan in situ.
El xito del enriquecimiento requiere el uso de una fuente apropiada de inculo. Si bien los
microorganismos son muy ubicuistas se encuentran en todos lados, el investigador busca aquellos
ambientes en donde predomina el organismo deseado. La pasteurizacin del inculo (80C, 15
minutos) al matar clulas vegetativas permite aislar muchos organismos esporulados en distintos
medios de enriquecimiento.

Cuadro 1 - Tcnicas de enriquecimiento para aislar bacterias


Fototrfas a la luz, principal fuente de carbono: CO2
organismos
enriquecidos

Aerobiosis
N2 como fuente de
nitrgeno

inculo

cianobacterias

agua de pozo,
lodos, tierra
hmeda a la luz

H2,
c.orgnicos,N2

bacterias purpreas no
sulfurosas

lodos ricos en

H2S donador de e-

bacterias sulfurosas
purpreas y verdes

sulfuros

Anaerobiosis

Quimiautolitotrficas en la oscuridad: fuente de C, CO2


Aerobiosis
Donador de e-

aceptor de e-

.organismos

inculo

O2

Nitrosomonas

tierra, lodos

NO2

02

Nitrobacter

aguas
servidas

H2

02

bacterias
H2

02

Thiobacillus spp

O2

T. ferrooxidans

NH4

H2S, S, S2O3
+3

Fe , pH bajo

del

Anaerobia
S, S2O3=

NO3

T. denitrificans

suelos, lodos

H2

CO2

metanognicas

H2

biodigestor
lodos, rumen

NO3

Paracoccus
denitrificans

Quimiorganotrficas en la oscuridad, fuente de C compuestos orgnicos


aerobiosis, respiracin aerobia
-

aceptor de e

organismos

inculo

lactato, NH4

02

Pseudomonas
fluorescens

tierra,
lodo

Vegetacin en
descomposicin:

(80C) para
enriquecer en Bacillus

pasteurizar

Componentes
+

almidn, NH4

02

Bacillus polymyxa,
otros Bacillus spp

etanol (4%)+ 1%

O2

Acetobacter,
Gluconobacter

ext.levad.,pH 6
hidrocarburos
(ej.aceite mineral),
Amonio

02

Mycobacterium,
Nocardia

Celulosa, amonio

02

Cytophaga,
Sporocytophaga

Azcares, N2

02

Azotobacter

anaerobiosis, respiracin anaerobia


Componentes

aceptor e-

cido orgnico

KNO3(2%)

extrac.levadura

KNO3-10%

Bacillus

suelo

cidos
orgnicos

Na2SO4

Desulfovibrio,
Desulfotomaculum

suelo, aguas

CH3OH

Na2CO3

Methanosarcina
barkeri

suelo

CH3NH2

KNO3

Hyphomicrobium

suelo

organismos

inculo

Pseudomonas
(especies
denitrificantes)

anaerobiosis, fermentacin
Glutamato
Clostridium

tierra, lodo,
sedimentos de
lagos

lodo, sedimentos,

histidina

Tetanomorphum

vegetales en descomp.,
lcteos rumen, aguas
servidas

almidn, amonio

Clostridium spp

almidn, N2

C. pasteurianum

glucosa,

bacterias del cido


lctico, Lactobacillus

extracto de
levadura, pH 5

Streptococcus

Winogradsky (microbilogo sovitico, 1856-1953) fue el primero en evaluar la actividad de un grupo de


especies en el suelo mismo, en lugar de hacerlo con una especie aislada, en medio artificial. El suelo
se humedece convenientemente hasta formar una pasta (tcnica de la tierra empastada) con el

10

agregado de alguna sustancia nutriente para el grupo microbiano que se desea exaltar. El suelo se
incuba en cajas de Petri hasta el desarrollo de colonias en su superficie.
Esta tcnica se sigue
empleando actualmente, por ejemplo, para poner en evidencia rpidamente la carencia del suelo en
ciertos nutrientes como fsforo o calcio. Azotobacter, muy exigente en fsforo, crece alrededor de las
fuentes de este elemento.
La columna de Winogradsky se emplea aun para el aislamiento de bacterias fotosintticas purpreas
y verdes y otros anaerobios: un cilindro de vidrio se llena hasta la tercera parte con sustrato rico en
sustancias orgnicas, con fuente de sulfuro (lodos, tierra mezclados con papel, aserrn, hojas o races
molidas, carne, etc.) y CO3Ca y SO4Ca que actan controlando el pH y como fuente de S. Se coloca
una delgada capa de lodo en la parte superior, luego se llena con agua, se tapa con papel de aluminio
y se coloca a la luz indirecta durante unas semanas.
Las sucesiones microbianas que se apreciarn son:
algas y cianobacterias aparecen rpidamente en la parte superior de la columna de agua
(producen O2 y mantienen aireada esta zona)
las fermentaciones en el lodo producen cidos orgnicos, alcoholes e H2, sustratos para las
bacterias reductoras de sulfatos. El sulfuro producido se visualiza por precipitados negros de
sulfuro ferroso y permite adems el desarrollo de bacterias fotosintticas anaerobias en las
capas exteriores del lodo expuestas a la luz
en la interfase lodo-agua puede aparecer color rojo y verde de las bacterias fotosintticas
Este modelo se ha empleado mucho para enriquecer variedad de procariotes, tanto aerobios como
anaerobios: la columna se enriquece con un sustrato particular cuya degradacin se desea estudiar y
se deja un tiempo para que estos microorganismos se seleccionen. Al enriquecimiento en la columna
sigue el aislamiento en cultivo puro sobre agar, pudindose obtener especies de crecimiento lento,
quiz ecolgicamente ms importantes.

Cultivos puros
Todo aislamiento termina en medio slido, dando colonias originadas por la progenie a partir de una
sola clula. Se pueden obtener cultivos puros de varias maneras, pero los mtodos ms empleados
son:
la siembra en superficie (estras con ansa)
la siembra por inclusin en tubo con medio en agar sobrefundido o en caja de Petri vaca
(medio en sobrefusin sobre el inculo que se mezcla ntimamente)
los mtodos de dilucin en medio lquido
El primero es el ms empleado cuando el microorganismo se desarrolla bien sobre el agar. Siembras
repetidas permiten obtener cultivos puros a partir de una colonia bien aislada que se conservan en
heladera en tubos de agar inclinado o liofilizados.
El mtodo de siembra en inclusin consiste en la dilucin de un cultivo mixto en tubos con medio de
agar fundido, luego de la mezcla se siembra en caja de Petri. Aparecen colonias includas en el agar
ms que en la superficie de la placa.
Para organismos que no se desarrollan bien en o sobre el agar la purificacin se puede lograr por
diluciones sucesivas de una suspencin de clulas en medio lquido hasta ms all de la dilucin en
que no aparece crecimiento. Repitiendo la operacin se puede llegar a obtener cultivos puros al
sembrar en medios slidos.

Recuentos
Las densidades microbianas se evalan por diferentes mtodos (Anexo Prctico), entre ellos los:
recuentos de viables en medios lquidos o slidos o en plantas en caso de simbiosis. No
existe un medio de cultivo que permita el desarrollo de la poblacin microbiana hetertrofa. Se usa
medio con extracto de suelo y una fuente de carbono y energa (glucosa). Ms frecuentemente se
determinan las poblaciones de bacterias de acuerdo a los grupos fisiolgicos de inters para el
investigador, para los cuales es posible formular medios y condiciones de cultivo selectivos.
recuento directo (microscpicos o totales) son tambin empleados, reflejando poblaciones
8
9
viables y no viables de bacterias en suelos: en general 10 -10 clulas/g de suelo seco. Los
recuentos de viables no representan un 10% de estas cifras, y muchas veces menos del 1%
(Alexander, 1977).

11

Las bacterias del suelo raramente se encuentran aisladas, sino que se agrupan en colonias y muchas
veces resulta difcil separarlas al efectuar las suspensiones-diluciones, para los recuentos de viables.
Otra limitacin es la adsorcin sobre partculas de humus o arcillas, que disminuye los recuentos de
bacterias.

Actividad biolgica global


Sin detenernos en el estudio de grupos particulares de organismos de un ecosistema particular,
interesa muchas veces conocer globalmente su actividad mediante el empleo de tcnicas que
evalan la actividad de la micropoblacin en su conjunto:
Actividad respiratoria, por evolucin del CO2, absorcin de O2., en sistemas cerrados
Actividad enzimtica, por ejemplo, las deshidrogenasas, amplio conjunto de enzimas que
catalizan la transferencia de protones y electrones desde sustratos reducibles hasta el oxgeno o
en su defecto aceptores artifiales. Otras enzimas: proteasas, ureasa, celulasa, glucosidasas, etc.,
son tambin evaluadas
Actividad bioqumica global evaluada mediante ensayos de mineralizacin y/o percolacin

Actividad respiratoria
Son tcnicas comparativas empleadas para informar rpidamente sobre la potenciabilidad biolgica de
estos ambientes. En el caso del suelo se correlaciona esta actividad con el contenido de materia
orgnica, humedad y prcticas de manejo. Pero se incluye el CO2 de la mesofauna y de las races,
resultando difcil distinguir la contribucin de cada uno en ensayos de campo. La actividad in situ se
determina evaluando volmenes conocidos de la atmsfera sobre una superficie determinada de
2
terreno (m ).
La determinacin del CO2 se realiza por:
absorcin en solucin alcalina (KOH) y determinacin gravimtrica o volumtrica (Anexo Prctico)
conductividad elctrica en solucin alcalina
espectrometra en la zona del infrarrojo
cromatografa gaseosa, con detector de conductividad trmica
La absorcin del oxgeno se mide por electrodos especficos o en modificaciones del aparato de
Warburg, con recipientes internos que permiten muestras de suelos de 10-20 g, los cambios de
presin se miden a volumen constante, el CO2 se recoge en solucin alcalina.

Actividad enzimtica
Las actividades de los microorganismos requieren la participacin de un conjunto de enzimas. La
actividad de una de ellas, bien escogida, puede reflejar la actividad biolgica global.
Agregando un antisptico, como el tolueno, se logra en parte detener la proliferacin microbiana
durante el perodo de incubacin y pueden evaluarse las enzimas liberadas por los microorganismos,
los vegetales y animales.
Entre las hidrolasas se evalan la sacarasa, amilasa, celulasa, incorporando a muestras de suelo
solucin con el sustrato especfico. Luego de una incubacin apropiada en condiciones controladas, se
extraen los productos de la hidrlisis, determinndose los de azcares reductores, durante el tiempo
de incubacin. Es muy empleado el diacetato de fluorescena como sustrato para numerosas
hidrolasas. Se evala la fluorescena liberada.
Otras enzimas evaluadas son: fosfatasas, con glicerofosfato como sustrato, proteasas, ureasas,
ARNasa, ADNasa. En la evaluacin de enzimas que catalizan reacciones redox, se trabaja en
ausencia de antisptico, pues las enzimas son endocelulares.
La determinacin de la actividad deshidrogensica de los suelos es muy empleada por los distintos
grupos de trabajo, eliminando completamente el oxgeno y reemplazandolo por un aceptor artificial de
electrones, como el tricloro fenil tetrazolio (TTC) o el iodo nitrofenil tetrazolio (INT), que se reducen a
tricloro fenil formazn (TPF) o iodo nitroformazn (INP), rojos, que se extraen con acetona o metanol y
se evalan a 485 nm frente a curva patrn (figura 6).

12

Figura 6 - Actividad deshidrogenasa con triclorofeniltetrazolio (TTC) como aceptor artificial de


electrones

Es necesario trabajar al abrigo de la luz, pues estos aceptores de electrones son fotosensibles (Anexo
Prctico).
Se encontraron correlaciones significativas entre consumo de oxgeno y el nmero de bacterias con la
actividad deshidrogenasa. La evolucin de las deshidrogenasas y el CO2 fueron las determinaciones
que permitieron evaluar ms rpidamente respuestas de la microflora del suelo frente a diferentes
manejos del suelo (Frioni, 1986).

Actividad bioqumica global


Se compara la capacidad de degradacin de un sustrato particular midiendo su desaparicin por
prdida de peso o anlisis qumico o indirectamente siguiendo la produccin de metabolitos, o por
respirometra. La muestra (suelo, agua, restos orgnicos, alimentos) se incuba con la sustancia cuya
biodegradacin se desea evaluar: protena, cidos, hmicos, almidn, en condiciones controladas de
laboratorio (actividad potencial) o en el campo (actividad real) y se sigue la desaparicin de la sustancia
o la aparicin de productos del metabolismo: amonio, nitratos, sulfatos.
Estas tcnicas evalan la actividad de un grupo grande de microorganismos (grupos fisiolgicos) sin
detenerse en la caracterizacin de gneros o especies responsables.
El empleo de modelos computabilizados constituye una invalorable ayuda para el eclogo y su empleo
facilita las interpretaciones.
El empleo de radioistopos, microelectrodos e istopos estables ha contribuido mucho en la
evaluacin de la actividad microbiana en ambientes naturales.
14
As, en medidas de la fotosntesis se mide la captacin del CO2-C en las clulas, la reduccin del
35
sulfato a sulfuros con empleo de S . La metanognesis en ambientes naturales se puede evaluar por
15
la conversin del CO2 marcado a metano marcado en presencia de H2. El N es otra de las
herramientas ms empleadas en las transformaciones del N en ambientes naturales.
Como los ambientes microbianos son en general muy pequeos, microambientes, se emplean
=
microelectrodos (de O2, S , pH, amonio) para evaluar procesos biolgicos en la naturaleza.
La tcnica de percolacin se emplea en evaluacin de la cintica de algunos procesos de
mineralizacin o de oxidorreduccin. Se simula el perfil del suelo colocndolo en una columna de
vidrio. El metabolito en estudio se recicla a travs del suelo (cclica o acclicamente) y la poblacin se
investiga como una unidad biolgica. Se emple para el estudio de la oxidacin del amonio, pero su
uso est muy generalizado. Peridicamente se extraen muestras del lquido percolante y se analizan
metabolitos, en funcin del tiempo.
Figura 7 - Actividad bioqumica en suelos
Percolacin cclica de una sal de amonio
log N (NO2-+NO3-) g/ml
3,0
2.5
2.0
1.5

5
10
15
20
das
Nitrificacin de solucin de amonio (1780 g.N/ml)

13

La figura 7 indica que la reaccin de oxidacin del amonio es una actividad bacteriana ya que los
hongos o actinomicetes no exhiben incrementos logartmicos en la actividad bioqumica. La velocidad
de reaccin se puede medir mejor por la acumulacin de nitrito y nitrato, que por la desaparicin del
amonio, que puede ser adsorbido a los coloides.

Evaluacin de la biomasa microbiana


La fraccin de la materia orgnica de un ambiente presente en las clulas de la micropoblacin se
emplea mucho como parmetro de actividad biolgica ya que son los microorganismos los
agentes que catalizan los procesos biolgicos. Su determinacin constituye uno de los mtodos
ms interesantes propuestos en los ltimos aos para evaluar la fraccin viva de la microflora del
suelo y refleja variaciones debidas a prcticas de manejo, uso de pesticidas, etc.
La biomasa microbiana se determina por:
Recuento del nmero de clulas o midiendo la longitud de micelio presente en una muestra,
calculando el volumen y peso de tales propgalos, al multiplicarlo por el peso especfico, se puede
calcular el peso de los microhabitantes de una muestra de suelo, agua, alimentos.
Tcnica de fumigacin y reinoculacin. Jenkinson y Powlson (1976) encontraron que al
desinfectar el suelo con cloroformo la mayora de los microorganismos muere y sus restos son
mineralizados al reinocularlo con suelo fresco. Evaluaron los picos de CO2 de ambas muestras
luego de un perodo de incubacin.
Una pequea fraccin de la materia orgnica es rpidamente convertida en CO2 (2,3-3,4% del
carbono del suelo) y representa la biomasa. Tambin se emplea la tcnica de fumigacinextraccin: el C, N, P, lbil contenido en la biomasa es evaluado por procedimientos analticos
corrientes

Idea de biomasa de los diferentes grupos microbianos


Una forma til de expresar la densidad de los distintos grupos microbianos en el suelo, es sealando
su biomasa en kg materia viva/ha.
Ejemplo, por recuentos: 1 g de suelo frtil puede contener 5m de micelio fngico, 1x108 clulas
6
bacterianas, 1x10 esporas de actinomicetes. Si consideramos el peso de una bacteria o actinomicete
-12
-5
como 1,5x10 g y que 1m de micelio fngico puede alcanzar 9,4x10 g, la biomasa total de esta
-4
microflora llegara a 6,0x 10 g, la que representa menos del 0,06% del peso total del suelo (1 g). Este
dato puede ser en realidad menor, ya que el peso promedio celular se determin en ensayos de
laboratorio, en condiciones nutricionales ms favorables que las de campo.
2

Un suelo arenoso, con rea superficial de partculas baja (72 cm /g), tendra slo el 0,02% de la
superficie de sus partculas colonizadas por bacterias. Se comparan las imgenes al microscopio
electrnico de partculas de suelo colonizadas con la observacin de la vegetacin desde un avin, en
9
un desierto. En el ejemplo anterior vimos que 1 g de suelo frtil puede contener 10 bacterias/g; si el
3
3,
volumen de cada una de ellas es de 1 micra y su densidad media de 1,5 g/cm tenemos que su peso
ser:
-12
3
3
-12
P = V x d = 10 cm x 1,5g/cm = 1,5 x 10 g
y el de las contenidas en 1 g:
-12

-3

Biomasa de bacterias/g suelo = 1,5 x 10 x 10 =1,5 x 10 g


Este dato que representa 0,15% del peso del suelo, puede llevarse a kg/ha: una hectrea de suelo de
0,20 m de profundidad pesa:
2
3
10.000 m x 0,2 m = 2.000 m (d aprox. = 1), que equivale a un peso de 2.000.000 kg de suelo. La
biomasa bacteriana ser de:
6
-3
2,0 x 10 kg x 1,5 x 10 kg = 3.000 kg/ha
De esta forma se ha calculado para los distintos integrantes de la comunidad del suelo una biomasa
aproximada de:
bacterias: 1-10 ton/ha
hongos: 0,5-5 ton/ha
protozoos, nemtodos: ms de 100 kg/ha, estreptomicetes: 0,1-1 ton/ha.

14

Indicadores de la calidad del suelo


Los cambios en la calidad del suelo son avaluados por indicadores y stos deben ser comparados
con los valores deseables (niveles umbral o lmites crticos) a diferentes intervalos de tiempo, en el
agroecosistema seleccionado. El problema que se presenta, como se comprender, es determinar
cuales son los valores que se consideran deseables, los de un suelo saludable. En general el
umbral de comparacin se obtiene de los ecosistemas no perturbados, por ejemplo las actividades
de un suelo bajo bosque se comparan con las del mismo suelo no alterado (campo natural).
En reas donde ya no existen ecosistemas naturales, el establecimiento de los umbrales de
equilibrio o deseables de un indicador, se efecta a partir de los valores medios resultantes de
estudios realizados con anterioridad, en los mismos suelos. La determinacin de estos lmites de
comparacin constituye una limitante en muchos estudios
El cuadro 2 seala las determinaciones ms corrientes en la evaluacin de la actividad biolgica
de suelos y aguas, que incluyen anlisis fsicos, qumicos y biolgicos, a los cuales se van
agregando aquellos que analizan presencia de microorganismos sin aislarlos (biodiversidad).
La seleccin de parmetros como indicadores biolgicos de la calidad del suelo, sensibles a
cambios en el uso y manejo del mismo y que se correlacionen con las clsicas determinaciones
fsicas y qumicas, es motivo de numerosos estudios (Pankhurst et al, 1997, van Bruggen y
Semenov, 2000, Frioni et al, 2003, Albanesi et al, 2003, Sicardi et al, 2004).
Cuadro 2- Parmetros empleados como indicadores de la calidad del suelo
Indicadores fsicos
textura
capacidad de campo
profundidad

Indicadores qumicos
C-orgnico total
pH
conductividad elctrica

densidad

N, P, K, extrables

Indicadores biolgicos
Recuentos, biomasa microbiana
enzimas, respiracin
Medida de la biodiversidad: perfil
de cidos nucleicos, de cidos
grasos, perfiles metablicos
N-mineralizable

Reconocimiento de microorganismos por tcnicas genticas y moleculares


El reconocimiento de microorganismos en ambientes naturales se ha tornado un desafo en los ltimos
aos tanto en estudios ecolgicos como en el seguimiento de organismos que son liberados al
ambiente en el control biolgico de plagas (captulo 18), en la biorremediacin de sustancias txicas
(captulo 20), etc.
Histricamente una variedad de mtodos bioqumicos, serolgicos y fenotpicos se han empleado para
caracterizar bacterias, tales como rhizobios y otras asociadas a las plantas: perfil de protenas totales,
de plsmidos, anlisis de cidos grasos, resistencia intrnseca a antibiticos, sensibilidad a
bacterifagos e isoenzimas. Ms recientemente el desarrollo y la aplicacin de mtodos moleculares,
basados en estudios de cidos nuclecos, han permitido avances en la identificacin y determinacin
de relaciones filogenticas de organismos de importancia para la agricultura y el medio ambiente
(Schneider y De Bruijn, 1996). Los mtodos ms recientes pueden agruparse en dos categoras
(Jansson, 1995):
los protocolos basados en la caracterizacin de los cidos nuclecos, que permiten agrupar
cepas en grupos coherentes, pudiendo establecerse relaciones filogenticas y diferenciar
cepas de igual gnero y especie.
los basados en la deteccin fenotpica de marcadores genticos, como resistencia a
antibiticos, enzimas metablicas, protenas fluorescentes, perfil de cidos grasos, etc.

Caracterizacin de cidos nuclecos


Algunas de las tcnicas utilizadas para caracterizar cidos nucleicos incluyen: digestin total del ADN
genmico con endonucleasas, que producen fragmentos de restriccin cuyo polimorfismo se establece
luego de amplificacin con oligonucletidos iniciadores cortos y arbitrarios
(RAPD);
y
la
caracterizacin de la secuencia de genes en el ARN ribosomal 16S. Estas tcnicas se estn utilizando
ltimamente para obtener informacin en la clasificacin de los microorganismos a nivel
especie/subespecie/cepa.

15

Numerosos trabajos sealan la utilidad y limitaciones de estos mtodos basados en caracteres


genotpicos, sobre todo en estudios de microorganismos asociados a plantas. El aislamiento del cido
nucleico no siempre es requerido para la aplicacin de mtodos de deteccin molecular, que involucran
tratamientos enzimticos o amplificacin de trozos de ADN por la reaccin en cadena de la polimerasa
(PCR). Para este estudio puede utilizarse una colonia bacteriana entera, un trozo de planta colonizada
por un hongo micorrtico, o un ndulo entero en el caso de rhizobios (Schneider y De Bruijn, 1996).

Polimorfismo de fragmentos de restriccin (RFLP)


El mtodo emplea enzimas de restriccin que rompen el ADN en determinados lugares produciendo lo
que se llaman fragmentos de restriccin. Estos numerosos fragmentos pueden ser separados por su
tamao mediante electroforesis en gel de agarosa y ser comparados entre distintos microorganismos.
Posteriormente pueden ser transferidos a una membrana de nylon por la tcnica de Southern y uno o
ms fragmentos pueden ser detectados por hibridizacin con una sonda especfica. Este fragmento
puede ser de tamao diferente en los individuos de una poblacin, caracterizando un polimorfismo. Las
sondas son diseadas para detectar determinados fragmentos polimrficos, asociados a ciertos genes.
Algunas secuencias polimrficas se repiten innumerables veces una luego de la otra a lo largo del ADN
y el nmero de repeticiones vara de cromosoma a cromosoma.
Existen sondas especficas para estos loci que en anlisis por RFLP proporcionan bandas de ADN en
forma de cdigo de barras (DNA fingerprinting) (Hungra, Arajo, 1994).
Reaccin en cadena de la polimerasa (PCR, Polymerase chain reaction)
Constituye una reciente y poderosa tecnologa desarrollada en los ltimos aos de gran aplicacin en:
diagnstico clnico, microbiologa ambiental, inmunologa y muchos otros campos de investigacin.
La enzima aislada de Thermus aquaticus (Taq polimerasa), es capaz de polimerizar eficientemente el
ADN a 72C y no se desnaturaliza a altas temperaturas. Esta enzima puede alargar in vitro un pequeo
oligonucletido (primer), adicionando nucletidos en su secuencia si ste est hibridizado a una hebra
de ADN complementario llamado molde (template), siguiendo las reglas de complementariedad de
Watson y Crick. Para sto es necesario un exceso de nucletidos en solucin que sirven de unidades
de montaje de la hlice a complementar en el molde.
El proceso de polimerizacin del ADN en el PCR comprende, por lo tanto, 3 pasos:
El ADN contenido en la secuencia a ser amplificada es desnaturalizado por el calor,
generalmente a 95C
Los oligonucletidos (primers) se adhieren a secuencias complementarias del ADN molde. Este
paso se realiza a una temperatura menor, que varia segn el primer utilizado
La Taq polimerasa polimeriza el segmento flanqueado por dos primers contiguos, siguiendo el
orden dado por la hebra complementaria, en el sentido 5-3.
El ciclo se repite muchas veces hasta llegar al nivel deseado de amplificacin, la que ocurre
exponencialmente. Un ADN de doble cadena producir dos hlices dobles luego de un ciclo,
cuatro luego de 2 ciclos, 8 luego de 3, 1024 luego de 10 ciclos y as sucesivamente. De esta forma
se pueden conseguir muchas copias de una zona especfica de ADN. El producto de la
amplificacin se somete a separacin electrofortica en gel de agarosa, y es coloreado con
bromuro de etidio, que al intercalarse entre las bases del ADN puede ser fcilmente visualizado al
ser expuesto a luz ultra-violeta.
En el caso de bacterias, pueden utilizarse primers que reconocen secuencias repetidas en el genoma
(rep-PCR). Con esto se obtiene una serie de bandas de amplificacin de distinto tamao que son
caractersticas de cada cepa en particular. Esta tcnica ha permitido caracterizar rhizobios que nodulan
leguminosas arbreas nativas de Uruguay (Rodrguez y Frioni, 2003). La distribucin de las bandas se
analiza en programas de computacin que emplean el principio de la taxonoma numrica, agrupando
individuos segn relaciones de homologa, que aparecen en dendogramas (figura 8, Schneider y De
Bruijn, 1996).

Deteccin fenotpica de marcadores genticos


Un gran nmero de marcadores genticos se han descripto, entre ellos genes de resistencia a
antibiticos, como el nptII que codifica resistencia a kanamicina, que fue el primer gen usado como
marcador. Este mtodo presenta el riesgo de expandir resistencias a otros organismos en la
naturaleza.

16

Genes que codifican enzimas se usaron como marcadores no selectivos, como el xylE que codifica
catecol 2,3 oxigenasa, el lacZY (codifica beta-galactosidasa y lactosa permeasa) y el gusA (betagluconidasa GUS) muy usado en estudios de rhizobios en ndulos donde no existe produccin
endgena de GUS. Puede utilizarse la hibridizacin de ADN para detectar estos marcadores
fenotpicos.
Figura 8- Anlisis de fragmentos de restriccin en Rhizobium loti y Bradyrhizobium que
nodulan Lotus. (dendograma con las cepas ordenadas de 1 a 24).

El uso de marcadores que codifican para la protena luciferasa se ha extendido mucho ya que la
formacin de luz es fcilmente detectable. Bacterias marcadas con genes que codifican estas
protenas pueden ser monitorizados en el ambiente por varios mtodos, por ejemplo en Rhizobium
meliloti por siembra de contenidos nodulares, autoradiografa y visualizacin directa de colonias
luminiscentes.
El avance en la puesta a punto de todas estas tcnicas moleculares conducir a facilitar el seguimiento
de un microorganismo en ambientes altamente colonizados, como la rizosfera, restos orgnicos en
degradacin y seguramente conducir a importantes avances en los estudios de interacciones entre
microorganismos y entre microorganismos con plantas, animales y el hombre.

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18

Captulo 6
Fermentaciones lctica y alcohlica
Aplicaciones biotecnolgicas: leche y derivados, ensilados
Desde muy antiguo el hombre emple aun sin conocerlos a los microorganismos en la produccin y
conservacin de alimentos. Los mtodos ms antiguos, empleados antes de la introduccin de la
refrigeracin, radiaciones, aditivos, etc. son:
salado
secado al aire o ahumado
fermentaciones cidas
As, se conservaban frutas, hortalizas, pasturas, granos.
El empleo de otra fermentacin, la alcohlica, permiti la conversin de frutas en productos estables y
deriv en aplicaciones econmicamente muy importantes de otro proceso microbiano.

Fermentacin lctica
Es uno de los procesos microbianos ms empleados a nivel mundial ya que involucra a la leche y sus
derivados: manteca, yogur, leches cidas, quesos, produccin de casena, otros subproductos, en los
ensilados (forrajes, granos, pescado, etc.), en la conservacin de frutas y hortalizas. La fermentacin
lctica puede ser como vimos en el captulo 2, homo o heterofermentativa.
En la fermentacin homolctica, las bacterias degradan la glucosa por la va glicoltica y el producto
final es en un 90% cido lctico. En la fermentacin heterolctica los productos finales son cido
lctico, etanol y CO2, en cantidades equimoleculares. Las bacterias carecen de enzimas de la va
glicoltica (aldolasa y triosafosfato isomerasa) y la degradacin de la glucosa se realiza por la va de las
pentosas. El rendimiento energtico es menor: 1 solo mol de ATP, en lugar de 2 como en los
homofermentadores que producen el doble de biomasa por mol de azcar fermentado. No se acumula
poder reductor.
La produccin de CO2 es una forma sencilla de distinguir un grupo de otro.

Las bacterias del cido lctico


Pertenecen a la familia Lactobacteriaceae: Gram positivas, comnmente no mviles, no esporuladas
que producen cido lctico como producto final y nico del matabolismo fermentativo. Los integrantes
de este grupo carecen de porfirinas y citocromos, no realizan fosforilacin por transporte de electrones
y obtienen energa solamente por fosforilacin a nivel del sustrato. Todas las bacterias del grupo
crecen en anaerobiosis, pero la mayor parte de ellas no son sensibles al O2 y pueden crecer con o sin
O2, por lo que son anaerobios aerotolerantes.
Algunas cepas pueden tomar O2 por el sistema de flavoprotena oxidasa, dando H2O2, pero la
mayora carecen de catalasa y deben eliminar el agua oxigenada por otras enzimas, como las
peroxidasas.
La mayora de las bacterias acidolcticas obtienen energa slo del metabolismo de los carbohidratos y
su distribucin est restringida a ambientes con azcares. Exigen adems aminocidos, vitaminas,
purinas y pirimidinas.
Los gneros han sido definidos en base a la morfologa y al tipo de metabolismo fermentativo (cuadro
1).
Como se aprecia los gneros Streptococcus, Leuconostoc y Pediococcus presentan relaciones de
bases en su ADN bastante similares y existe pequea variacin entre cepas. El gnero Lactobacillus,
por el contrario posee miembros con diversa composicin del ADN y no constituye un grupo
homogneo.
Streptococcus: se presentan en cadenas de cocos, son mesfilos (ptimo entre 20 y 30C), por lo que
el calentamiento los destruye con facilidad, son homofermentativos y presentan una amplia variedad de
especies con habitats muy diversos, algunos son patgenos. Constituyen la flora normal de la leche.

Cuadro 1- Principales gneros de bacterias lcticas


gnero

forma y
agrupaciones

fermentacin

ADN
(mol
GC%)

Streptococcus

cocos en cadena

homofermentativo

34-46

Leuconostoc

cocos en cadena

heterofermentativo

38-41

Pediococcus

cocos en ttrada

homofermentativo

34-42

Lactobacillus

bacilos en cadena

homofermentativo

32-53

bacilos en cadena

heterofermentativo

34-53

Enterococcus

cocos en cadena

homofermentativo

38-40

Lactococcus

cocos en cadena

homofermentativo

38-41

Leuconostoc: son diplococos o en cadenas, heterofermentativos, por lo que son poco acidificantes.
Su habitat natural lo constituyen los vegetales y tambin se encuentran en la leche. Se emplean mucho
como cultivos iniciales en la industria lctica por sus propiedades aromatizantes (diacetil y acetona al
descomponer el citrato), aunque han sido desplazados por el S. diacetilactis. Algunas cepas producen
grandes cantidades del polisacrido dextrano (alfa 1,6-glucano), de uso mdico.
Lactobacillus: son bastones que varan de largos y delgados a cortos y curvos (figura 1). La mayora
son homofermentativos, pero algunas especies son heterofermentativas. El gnero se ha dividido en
tres subgrupos principales (cuadro 2). Se los encuentra en la leche, ensilados, frutas y hortalizas
conservadas, en la saliva, en el intestino humano y de animales. Producen grandes cantidades de
cido lctico, resisten altas temperaturas, son termodricos. L. delbrueckii se emplea en la produccin
de yogur, L. acidophilus en la de leche cida y otras especies participan en la produccin de repollo
fermentado, ensilaje y pickles. Resisten los pH bajos por lo que continan creciendo cuando el pH
descendi e inhibi a otras bacterias lcticas. Son, por lo tanto responsables de las etapas finales de
las fermentaciones acidolcticas. Raramente son patgenos.

Figura 1- Micrografa electrnica de barrido de un centrifugado de cultivo de Lactobacillus


spp (x 7.000)

Aplicaciones de la fermentacin lctica


La fermentacin lctica acidifica el medio a valores menores de 5,0, eliminando la posibilidad de
crecimiento de microorganismos que alteran los alimentos. Esta prctica se emplea en la preparacin
de alimentos para el hombre, como los derivados de la leche y en la conservacin de frutas y hortalizas
y en alimentos para animales, como los ensilados.
Cuadro 2 - Caractersticas del gnero Lactobacillus
caractersticas

especies

ADN
(mol%GC)

Homofermentativos
Ac.lctico principal producto
(ms 85% de la glucosa, no dan
gas,aldolasa)
1) crecen a 45C pero no a 15C
bacilos cortos

L.delbrueckii
L. acidophilus

50
32-37

2) crecen a 15C, variable a


45C, bacilos cortos y
coreniformes

L. casei
L. plantarum
L. curvatus

45-46
42-44

Heterofermentativos
producen cerca del 50% de c.
lctico, CO2 y etanol, sin aldolasa,
fosfocetolasa presente, bacilos
largos y cortos

L. fermentum
L. brevis, L.buchneri
L. kefir

53
45
41

Leche y derivados
La leche se define como el producto ntegro de ordee total de una hembra lechera sana, descansada
y bien alimentada, recogida higinicamente y sin calostro. Su composicin (g/L) indica que es un muy
buen sustrato para la microflora:
agua
905
sales
9
glcidos:lactosa
49
del cido ctrico 2
3

lpidos
materia grasa
lecitina
fraccin insaponificable
protenas
casena
protena soluble
N no proteco

35
34
0,5
0,5
34
27
5,5
1,5

del c. fosfrico 2,6


otras
4,4
compuestos diversos
extracto seco total 127
extracto seco desgrasado
92

Se deben incluir carotenoides, vitaminas, enzimas, esteroles, que se encuentran en pequeas


cantidades pero ejercen un efecto relevante. El pH neutro es adecuado para la mayora de los
microorganismos, por lo que este alimento es atacado por una micropoblacin variada. La temperatura
regular la composicin y velocidad de crecimiento de la misma.
A medida que aumenta la temperatura de conservacin de la leche hasta 35-40C se evidencia
mayor desarrollo microbiano.
Por encima de 40C se desarrollan especies termfilas como Bacillus, Clostridium y Steptococcus
Entre 20 y 40C prodominan mesfilos como Streptococcus. A bajas temperaturas predominan
sicrfilos como Pseudomonas, Alcaligenes y Achromobacter.

Alteracin natural
Por tratarse de un producto muy rico en nutrientes y poseer un azcar fcilmente degradable, la leche
es muy alterable.
Se evidencian 4 etapas:
Perodo germicida: luego de ordeada no se detecta crecimiento microbiano por la presencia de
sustancias inhibidoras como lactoperoxidasa y aglutininas. Este perodo vara de pocos minutos a 2
horas dependiendo de condiciones de temperatura.
Perodo de acidificacin, en el que se desarrollan activamente los microorganismos productores de
cido lctico a partir de lactosa hasta que su concentracin llega a un 1%. La figura 2 a) muestra la
variacin de pH del sustrato a medida que la fermentacin progresa. A pH cercanos a 4,0 la
acidificacin se detiene por autoinhibicin de la flora lctica. En la figura 2 b) se aprecia las variaciones
de la lactosa, azcar de la leche, y el cido lctico, en el tiempo.
Fase de neutralizacin: el cido estabiliza al producto pero pueden prosperar hongos y levaduras
si la temperatura es adecuada, que consumen el cido lctico. En la superficie se aprecia densa
capa de hongos. El producto se desestabiliza y el resto de las fracciones orgnicas son
degradadas.
Fase de putrefaccin llevada a cabo por bacterias y hongos que permanecieron al estado latente
a pH bajo y ahora atacan la casena (proteolisis) y luego los lpidos (lipolisis), descomponen
totalmente la leche dejando un lquido claro, que puede poseer sustancias txicas.
Figura 2 - a) Evolucin del pH del sustrato en el tiempo
b) Variacin en la concentracin del cido lctico y
lactosa

pH
9
8
7
6
5
4
3
1

concentracin

cido lctico

lactosa
tiempo

tiempo
b

Fermentaciones especficas de la leche

1. Fermentacin lctica, que como vimos es producida por enzimas microbianas que liberan
cido lctico de la lactosa. Las bacterias ms importantes son Streptococcus lactis y S.
cremoris, mesfilos y presentes en la leche. Se produce la precipitacin de la casena
(cuajada). Leuconostoc citrovorum tambin produce cido lctico, L. dextranicum produce
cido actico, etanol y CO2. Lactobacillus casei es usado en la preparacin de quesos, L.
acidofillus. L. bulgaricus y L. plantarum son importantes en la elaboracin de leches cidas.
2. Fermentacin gaseosa: otros microorganismos no deseables producen cidos y gases:
micrococus, coliformes. Escherichia coli y Aerobacter aerogenes liberan CO2 e H2 a partir de
lactosa. Otros microorganismos pueden ser Clostridium butyricum y levaduras como Candida y
Torulopsis.
3. Produccin de aromas y sabores agradables: Streptococcus citrovorus, S. paracitrovorus
que dan productos voltiles como el cido actico o el diacetilo a partir de cido ctrico.
4. Fermentacin proteoltica: producida por microorganismos que desdoblan protenas dando
olores y sabores desagradables. Los organismos son Streptococcus liquefaciens, Clostridium
butyricum, Bacillus subtilis, Serratia marcens, Pseudomonas putrefaciens.
5. Fermentacin lipoltica: causada por microorganismos que desdoblan las grasas en glicerol y
cidos grasos y en consecuencia se produce rancidez: Pseudomonas fluorescens,
Achromobactyer lipoliticum, levaduras (Candida lipolitica), hongos (Penicullum spp.,
Geotrochum candidum).

Derivados de la leche
Los productos fermentados son consecuencia de la actividad controlada de un conjunto de
microorganismos. Con la pasteurizacin de la leche fue necesario sustituir la microflora natural por
cepas seleccionadas y controladas que aseguren la estandarizacin de los productos.

La pasteurizacin elimina a la mayora de los microorganismos que alteran el producto.


Tipos: baja 62C durante 30
alta 72C durante 15
ultrapasteurizacin 140C durante 1
Esterilizacin: se incrementa la distribucin de leches esterilizadas (larga vida), las que son sometidas
a 143C durante 3 segundos, en tubos concntricos y enfriada rpidamente.
En la ltima parte del siglo 19 se aislaron por primera vez los microorganismos responsables de la
fermentacin lctica.
En la actualidad se emplean grandes volmenes de ellos como inoculantes, adecuadamente
seleccionados por criterios:
* temperatura de crecimiento y actividad
* acidificacin : nivel de cido lctico y velocidad de formacin
* actividad proteoltica, importante en la preparacin de quesos
* estabilidad gentica de las cepas
* resistencia a bacterifagos
Muchos de estos microorganismos empleados como iniciadores (starter) contienen numerosos
plsmidos de particular importancia porque codifican propiedades esenciales como: fermentacin de la
lactosa, actividad proteinasa, metabolismo del citrato, propiedades antagonistas, resistencia a
bacterofagos. Algunas especies poseen estos genes en el cromosoma. La prdida de estos plsmidos
explica la inestabilidad de algunas de estas propiedades esenciales (Varnam, 1993). El anlisis
molecular de los plsmidos que albergan los genes que codifican estas propiedades hace posible
aplicar los conocimientos de la gentica de las bacterias lcticas para mejorar cepas existentes o
producir nuevas. La inclusin de estos genes en el cromosoma es otra de las orientaciones para
incrementar la estabilidad de los cultivos.
Los inculos se producen en la actualidad en general en laboratorios especializados y se comercializan
como cultivos liofilizados:
La ampolla que los contiene se llena con leche estril descremada, se agita enrgicamente para
suspender el cultivo y se incuba a 23-24C por 16-18 horas
Estos cultivos se repican en leche descremada (1 litro) en condiciones aspticas y se incuban 12
horas a 23-25C (primer subcultivo), luego se logran subcultivos a razn del 2% de inculo y 18
horas de incubacin. Uno de ellos se usa para mantener la cepa en el refrigerador
5

Un cultivo puro no se puede repicar indefinidamente sin que se alteren sus caractersticas. Debe
procurarse nuevamente un cultivo puro. El cuadro 3 resume algunos de los productos obtenidos por
fermentaciones a partir de la leche.

Leches cidas
Yogur
Se prepara a partir de leche con poca grasa inoculada con cultivo mixto de:
Streptococcus thermophillus, para la produccin de cido lctico y Lactobacillus bulgaricus, que
contribuye al sabor y aroma
La fermentacin se realiza a 45C durante varias horas, (figura 3) la acidez coagula la leche
produciendo tambin la digestin parcial de la casena que facilita su asimilacin. Las formas
slidas se preparan con leche concentrada y se fermentan durante 2-3 horas en los envases de
venta. El yogur lquido se incuba a una temperatura ms baja y por un tiempo mayor, luego se
mezcla y se enfra antes del envasado.

Leche cida
Es otro tipo de leche fermentada preparada con cultivos de Lactobacillus acidophillus a la que se
le atribuye mayor efecto diettico debido a que la bacteria sobrevive en el estmago y produce
cido lctico en el intestino lo que inhibe el desarrollo de microorganismos de la putrefaccin.
Crece ms lentamente y coagula la leche dentro de las 4 a 8 horas.
Cuadro 3 - Alimentos obtenidos por fermentacin lctica
producto

materia prima

microorganismo

queso

cuajo de leche

Streptococcus spp.
Leuconostoc spp.

Kefir

leche

Streptococcus spp.
Saccharomyces kefir

yogur

leche desnatada y
leche en polvo

Streptomyces thermophillus
Lactobacillus bulgaricus

leche cida

leche

Lactobacillus acidophillus

manteca

crema de leche

Lactobacillus bulgaricus

Figura 3- Esquema en la preparacin de yogur


leche tipificada

leche desnatada

seleccin de la leche
homogeneizacin
pasteurizacin

leche en polvo

concentracin

leche concentrada

siembra

cultivo 2-5%
S. tehermophillus

45C 2-5 horas


pH 4,6

incubacin

L. bulgaricus (aroma)

refrigeracin

conservacin (aprox. 1 semana a 7C)

Kefir

Esta leche cida se consume mucho en Europa Oriental. Las bacterias lcticas se suplementan con
una levadura fermentadora de la glucosa que le proporciona a esta bebida contenido alcohlico de 12%. La levadura es Saccharomyces kefir y las bacterias Lactobacillus caucasicus y Streptococcus spp.
El alimento se prepara agregando a la leche grnulos de kefir de una fermentacin anterior.

Manteca
Su preparacin es en parte microbiolgica ya que el agriado inicial de la leche por Streptococcus es
necesario para la separacin de la grasa. Estos organismos producen pequeas cantidades de
acetona que es oxidada a diacetilo (CH3-CO-CO-CH3), compuesto responsable del sabor. Es comn
inocular crema pasteurizada con cultivos puros de S. lactis, S. cremoris, L. citrovorum y L. diacetylactis.
Esquema
NATA

pasteurizacin

refrigeracin

Maduracin
(inculo)

suero
batido
grnulos

lavado, salado,
armado envasado

Quesos
Es el producto resultante de la concentracin de la materia seca de la leche por coagulacin a travs
de la accin de microorganismos lcticos. La leche posee microorganismos propios y provenientes del
ambiente. Algunos son perjudiciales y otros se usan para elaborar quesos en forma artesanal.
La leche pasteurizada asegura la estandarizacin de la produccin al destruir microorganismos
patgenos y saprofitas, colibacterias, levaduras y enzimas de la leche.
Etapas
Fermentacin, con o sin inoculacin con S. lactis, S. cremoris, S. casei, Lactobacillus spp.
Aunque hay innumerables tipos de quesos todos requieren la formacin de la cuajada, que se
separa de de la fraccin lquida o suero. La casena sufre cambios fsico-qumicos y precipita
como paracaseinato de calcio.
Como coagulante se puede usar cuajo o cido. El primero es ms usado y se obtiene de
estmago de terneros lactantes y su principio activo es una protena, la renina, que es activa a pH
cidos (pH 3,8) que se logra por el cido lctico de las lactobacterias al fermentar la lactosa. El
cido lctico produce adems sabores caractersticos de estos productos.
La cuajada pasa por un proceso de maduracin, excepto en algunos quesos frescos o ricotta. La
dureza del queso se obtiene en esta etapa: cuanto ms agua pierda la cuajada y ms se
comprima, ms duro ser el producto. Tambin ocurre hidrlisis de de grasas por enzimas
microbianas y la renina.
Los quesos livianos maduran por enzimas de bacterias, levaduras y hongos que crecen en su
superficie
Los semiblandos como Limburger maduran por bacterias y otros contaminantes de su superficie.
El Roquefort lo hace por accin de mohos del gnero Penicillum cuyas esporas se inoculan en la
suferficie, luego se aprecia el color de las hifas (verde, azul, blanco) penetrando en la pasta. El
Camambert madura en pequeos envases para que las enzimas del Penicillum que ha crecido
aerbicamente en la superficie, difundan a interior para realizar la maduracin. Propionibacterium
produce en el queso tipo suizo los tpicos ojos producidos por la liberacin de gases.
Los quesos de pasta dura, como Cheddar o Suizo, las bacterias lcticas crecen
anaerbicamente en su interior, mueren y se autolizan.
El cuadro 4 muestra caractersticas de procesos microbiolgicos y bioqumicos y los microorganismos
responsables de la produccin de distintos tipos de quesos.

Cuadro 4 - Microbiologa de distintos tipos de queso


tipos

proceso

microorganismo

quesos
(en general)

temperatura de
fermentacin: 35C
42C

S. lactis o cremoris
Lactobacillus (termfilo)

quesos duros
(Chedar, suizo)

proteolisis, lipolisis

bacterias lcticas dentro del


queso

quesos frescos
(Camambert)

proteolisis, lipolisis

crecimiento superficial de
hongos: Penicillum spp.
Seguidos de bacterias
Bacterium

queso suizo

ferm. propinica,
lipolisis y produccin
pigmento azul

Propionibacterium spp.
Penicillum roqueforti

Esquema general:
Leche
seleccionada

em paque

Ferm entacin
con o sin
inoculacin

m aduracin

Coagulacin
(con cuajo )

salado

Corte y
desuerado
trabajo
m ecnico y
cocido

m oldeado

Para finalizar, los subproductos lcteos se pueden agrupar segn su contenido de agua:
* con alto porcentaje de agua: la leche
* con alto contenido de gasa: la manteca y crema de leche
* con alto porcentaje de protenas: el queso.

Conservacin de frutas y hortalizas por fermentacin lctica


Por fermentacin cida se conservan hortalizas de hoja, hortalizas subterrneas y frutas, las ms
usadas son: pepinos, repollos, cebollas, tomates verdes. El producto resultante se denomina pickle o
encurtido.

Pickle
Producto acidificado resultante de la fermentaci6n lctica de ciertos vegetales.
La fermentacin lctica la realizan las bacterias que se encuentran en la superficie de los vegetales. En
el proceso de conservacin se procura favorecer el desarrollo de las bacterias lcticas e impedir el
desarrollo de otros microorganismos que pueden alterar la calidad del alimento. Las condiciones que
favorecen el desarrollo de la flora lctica son: anaerobiosis y concentracin de sal a 5%. Se produce la
siguiente secuencia de microorganismos:
Leuconostoc mesenteroides, Pediococcus cereviseae, Lactobacillus plantarum, Lactobacillus brevis
Leuconostoc mesenteroides realiza fermentacin heterolctica y los productos finales son cido lctico,
cido actico, alcohol y CO2. El CO2 desaloja el 02 del medio y asegura la anaerobiosis. El cido
lctico baja el pH del medio, lo que inhibe la actividad de la restante microflora presente en los
vegetales. Se estimula asi la accin de las bacterias lcticas completndose la secuencia. Pediococcus
cereviseae fermenta manitol y dextranos producido por Leuconostoc mesenteroides. Lactobacillus
plantarum es el principal productor de cido lctico de esta secuencia microbiana.

Chucrut
Es otra tcnica de conservacin de vegetales por acidificacin. En este caso el vegetal usado es el
repollo que se corta en tiras, se sala en seco y se deja fermentar en recipientes adecuados. El iniciador
del proceso fermentativo es Leuconostoc mesenteroides que produce las condiciones necesarias para
la actuacin de las restantes bacterias lcticas.

Alimentos vegetales conservados por fermentacin lctica


alimento

materia prima

microorganismo

pickle

ciertas hortalizas
y frutas

Leuconostoc mesenteroides
Pediococcus cereviseae
Lactobacillus plantarum
Lactobacillus brevis

chucrut

repollo

Leuconostoc mesenteroides
Lactobacillus plantarum

Ensilados
La conservacin de forrajes o alimentos, granos, tubrculos, pescado, etc. en ausencia del aire, ha sido
empleada por el hombre desde hace miles de aos. En el caso de alimentos para el ganado, la
finalidad del proceso es conservar los forrajes con la mayor calidad posible, por un lapso ms o menos
prolongado, de forma de emplearlos en el momento en que se los necesite. Conserva el valor nutritivo
del forraje a diferencia del proceso de secado al aire (heno).
El forraje verde que se desea conservar por va hmeda es cosechado por una mquina especial, que
lo corta y pica en trozos pequeos que se transportan y acumulan sobre el terreno o se coloca en
construcciones especiales, llamados silos.
Primera fase: respiracin aerobia, los carbohidratos presentes en el forraje cortado son respirados
en presencia de aire; la fotosntesis contina mientras las plantas estn expuestas al sol.
azcares + 02 CO2 + H2O + calor

Efectos: disminucin de carbohidratos


produccin de CO2 y H2O
aumento de la temperatura
disminucin del 02 en la masa
Si esta etapa se prolonga el forraje ser degradado por una variedad de microorganismos. La
intensidad de la misma se puede evaluar por el calor liberado. La detencin de la respiracin y la
muerte rpida de las clulas se puede lograr por distintas vas:
artificialmente, por el agregado de cidos (cido clorhdrico, sulfrico, actico, etc.) naturalmente,
permitiendo la evolucin de los procesos naturales, como es la fermentacin. La rapidez y eficacia
de la eliminacin del aire depende de varios factores; estado de madurez, contenido de humedad,
sistema de cosecha del forraje, mtodo empleado. Cuando el silo est bien construido, sin
posibilidad de entrada de aire, esta etapa es breve, se anula la actividad de microorganismos
aerobios, se liberan los jugos celulares y la temperatura comienza a disminuir.
Segunda fase, fermentacin, en ausencia de aire: si el forraje est bien compactado en los silos se
elimina rpidamente el exceso de aire y comienza el proceso de ensilaje. En esta etapa se desarrollan
microorganismos fermentadores, favorecidos por la baja disponibilidad de 02 y la difusin del contenido
celular con azcares fermentescibles. Los principales productos son cidos lctico, actico, butrico,
que acidifican el medio.
Un buen ensilado se caracteriza por poseer (figura 4):

* alta proporcin de cido lctico


* niveles variables, pero bajas de cido actico
* muy bajo o nula cantidad de cido butrico
* nfima proporcin de N-amoniacal, su presencia significa que las protenas han sido degradadas
con disminucin del valor nutritivo del silo
Los microorganismos fermentadores se encuentran en la superficie de los vegetales, en el suelo y
se desarrollan una vez que las condiciones les son favorables. Cada grupo posee condiciones
ptimas de temperatura, humedad y presencia y/o ausencia de aire para su mejor desarrollo
(cuadro 5).
La fermentacin lctica homo y heterofermentativa es realizada por la microflora presente en forraje,
granos, etc.

La figura 5 (Jonsson, 1989) esquematiza las fases del proceso en forrajes: una fase aerbica en el
campo, una fase de fermentacin inicialmente aerobia, una de almacenamiento y descarga que resulta
en estabilizacin o deterioro, dependiendo del nivel de pH obtenido y el grado de entrada del aire.
Figura 4- Etapas en la produccin de un ensilado a partir de un forraje verde
exclusin del aire

bacterias butricas
bacterias acticas

bacterias lcticas
forraje picado y compactado

hidratos de C

humedad,
jugos
vegetales

ausencia de O2
desarrollo de bacterias lcticas

ricos en azcares

pobre en azcares

fermentacin

buen ensilado

mal ensilado
aditivos

Cuadro 5 - Procesos microbianos en el silo


fermentacin

temperatura

pH

lctica

5 a 60C
ptimo 35C

3y4

actica

18-25C

butrica

20-40C

organismo
L. plantarum
L. brevis
L. casei
S. lactis
grupo coliforme

4y5

Clostridium

La produccin de cido actico, causada por microorganismos del grupo coliforme es de escaso
significado en los silos. La fermentacin butrica no es deseada, pues causa sabores desagradables,
sobre todo para el hombre. Los animales pueden tolerarlo. Se puede producir tambin mezcla de cido
actico, etanol e H2. La temperatura ms favorable para especies de Clostridium es entre 20 y 40C y
no soportan pH inferiores a 4,0.

Ventajas de la fermentacin lctica

asegura alta concentracin de cido lctico, elemento nutritivo y conservador, sin la formacin
de productos secundarios no palatables o innecesarios.

10

Figura 5- Principales cambios en el ensilaje y fases crticas en el deterioro


y anaerobio
segn el pH, nivel de O2 y concentracin de cido lctico

aerobio

conservacin de un mayor porcentaje de elementos nutritivos, al desarrollarse a bajas


temperaturas se minimizan las prdidas por respiracin. Los microorganismos responsables se
encuentran normalmente en nmero suficiente en el exterior de forrajes y su sabor y olor son
apetecidos por el ganado
no causa efectos secundarios o perjudiciales en la salud del ganado, ni altera sabor o apariencia
de derivados de la leche, como manteca, queso.

Condiciones para un rpido ensilaje


Medio anaerobio: se debe excluir rpidamente el aire atrapado en la masa
Temperatura entre 5 y 60C; entre 5 y 20C las nicas bacterias que pueden desarrollarse son las
lcticas, impidiendo la fermentacin butrica. El cuadro 6 muestra las proporciones relativas de
ambos cidos.
Cuadro 6 - Ensilados a distintas temperaturas
temperatura C

% c. lctico

% c. butrico

45
30
22

0,4
1,9
1,2

3,7
0,1
0,1

Facilitar rpido contacto entre las bacterias y los carbohidratos; el picado o triturado de los forrajes
permite la exclusin del aire y el contacto con las bacterias. El proceso se acelera.
Contenido de humedad de los forrajes entre 60 y 75% asegura una alta concentracin de azcares
fermentescibles, como por ejemplo 60% en sorgo, 70% en maz y 75% en pasturas. Debajo de
estos niveles se corre el riesgo de alcanzar altas temperaturas por mala compactacin y expulsin
del aire con la consiguiente prdida de carbohidratos y digestibilidad de protenas.
Mantener en la masa un pH de 3 a 4, que asegura la permanencia del cido lctico e impide la
proliferacin de otros organismos.
Impedir la entrada de aire al silo una vez terminado el proceso, pues se creara un ambiente
favorable para el desarrollo de organismos butricos.

11

Cultivos a ensilar
Dentro de la gran variedad de plantas aptas para ensilar, debemos sealar sus diferencias en cuanto a
su disponibilidad en azcares:
forraje

carbohidratos

protenas

maz o sorgo
gramneas (pasturas)
gramneas +leguminosas
leguminosas

elevado
alto
mediano
muy bajo

muy bajo
regular
mediano
elevado

Valores vlidos cuando los cultivos se cosechan en el momento aconsejado para ensilar. El forraje a
ensilar deber contener elevado contenido de glcidos y bajo de protenas, ya que stas al ser
degradadas producen amonio que neutraliza al cido lctico, restndole calidad al producto. El cuadro
7 muestra caractersticas de silos a partir de diferentes plantas.
Cuadro 7 - Caractersticas de los materiales iniciales y de los tres silos obtenidos
forraje
materia protena azcares
azcares/
seca %
bruta %
solubles % protenas
alfalfa
sorgo
maz

24,4
35,2
24,1

25,2
9,4
8,6

%M.S.

%
Prot

sorgo

34,7

maz
alfalfa

silo

3,9
10,4
15,9

0,15
1,10
1,80

%
Azcares

pH

cidos %
A
P

8,5

2,8

4,2

1,8

0,6

0,0

0,0

22,4

10,2

3,8

3,9

1,7

0,6

0,0

0,0

21,2

16,7

1,3

5,7

0,0

1,1

0,5

1,9

cidos: L=lctico, A=actico, P=propinico, B=butrico


En el momento del corte, el maz y sorgo presentan entre 30 y 40% de materia seca, que coincide
con el estado fenolgico de grano lechoso a grano pastoso y la produccin de carbohidratos es
elevada asegurando el desarrollo de microorganismos fermentadores.
Aditivos
Se recomienda el uso de estas sustancias cuando la escasez o el exceso de algn elemento en la
planta hace insegura la conservacin del silo, o cuando se desea mejorar el valor nutritivo, la
apeticibilidad, o ambos. La correcta distribucin de estas sustancias en toda la masa del silo
asegura su eficacia.
Productos ricos en carbohidratos: se agregan a materiales pobres en ellos, como las
leguminosas:
melaza, subproducto de la refinera de la caa de azcar, se presenta como un lquido oscuro,
espeso, con olor caracterstico que es muy empleada por su bajo costo. Se mezcla en partes
iguales con agua y puede agregarse a la cosechadora que va regando el forraje (3-5% en peso),
con este aditivo.
granos: poseen almidn, poco empleado por la flora lctica hasta
desdoblamiento enzimtico en azcares. Se aconseja ms la harina
de granos (70 a 100 kg/ton forraje).
suero de leche: posee entre 4 y 5% de lactosa, pero los
volmenes a manejar son
grandes (250 l/ton forraje). Se usan ms sueros desecados (20-30 kg/ton)
papas, remolacha azucarera, desechos de frutas, etc. son tambin
empleados.
Conservadores: agregado de cidos directamente al forraje
hasta bajar su pH a menos de 4,0. Mtodo AIV: 4 partes de cido sulfrico y 6 de cido
clorhdrico, que se mezcla en el momento de ensilar diluyendo en 5-6 veces su peso en agua. Se

12

detiene la actividad de las clulas, que se marchitan y el desarrollo de microorganismos


indeseables. Se usa en pases nrdicos, muy fros, donde cuesta establecer la fermentacin.
Inhibidores: se agregan para evitar el desarrollo de organismos
indeseables, como el SO2 que es gas, metabisulfito de sodio, CO2 al
1%.
Complementos: la sal comn ha sido empleada como agente
conservante. Tambin se agrega urea, sales orgnicas, etc.
Cultivos bacterianos en algunos pases se inoculan los silos
con productos comerciales con bacterias lcticas seleccionadas por su rpida produccin de
cido. Si bien la microflora activa est presente en los vegetales, puede encontrarse en bajo
nmero o las condiciones pueden no ser las ptimas. La inoculacin puede acelerar el proceso.

En resumen:
La obtencin de buenos ensilados puede lograrse si se toman en cuenta ciertas condiciones:
cosechar en el momento oportuno
no ensilar forrajes mojados por la lluvia
picar o macerar el cultivo
extraer el aire
agregar melazas en el ensilado de leguminosas
marchitar los forrajes con alto contenido de humedad
utilizar sales inorgnicas, inoculantes, otros aditivos previamente evaluados

Fermentacin alcohlica
glucosa

(gliclisis)

pirvico

acetaldehdo

etanol

CO2

Los productos finales de la fermentaci6n alcohlica son etanol y CO2 y es realizada por levaduras
entre ellas la ms conocida es Saccharomyces cerevisiae. Estas levaduras tienen ms de un tipo
metablico, son aerobias y respiran en presencia de 02, pero en condiciones anaerobias fermentan.
Este tipo de levaduras soportan mayores concentraciones de alcohol que otros microorganismos. Por
esto, la fermentacin alcohlica se emplea en la conservacin o produccin de alimentos.
El mecanismo de conservacin se basa en la produccin de alta concentracin de alcohol no tolerado
por la mayora de los microorganismos, en especial los degradadores de la materia orgnica que
deterioran el producto. El cuadro 8 muestra diferentes usos de estos microorganismos.
El proceso de fermentacin alcohlica es empleado en:
* la elaboracin de bebidas alcohlicas
* la producci6n de pan
* el etanol, que se usa en muchos pases como combustible
Cuadro 8 - Uso de las levaduras
Produccin de clulas de levaduras:
levadura del pan
levadura seca como alimento y suplemento proteico
Productos de las levaduras:
extracto de levadura usado en la preparacin de medios de cultivo
vitaminas A y D
enzimas para la industria alimenticia (invertasa, galactosidasa)
Productos obtenidos por fermentacin:
etanol, glicerol
Bebidas alcohlicas:
vino, cerveza
Bebidas destiladas: whisky, brandy, vodka, ron

13

Vinificacin
El vino se produce por la fermentacin alcohlica del mosto de uva y el microorganismo responsable
es la levadura Saccharomyces cerevisiae. La uva colectada debe tener un contenido adecuado de
azcar (160 a 180 g/l) para posibilitar un buen sustrato para la fermentacin. En la superficie de las
uvas existen levaduras salvajes que estn naturalmente presentes, pero que no hay que dejar
prosperar porque no producen buenas fermentaciones. Para eliminarlas se trata la superficie vegetal
con sustancias como dixido de azufre o metabisulfito de potasio. Luego de formado el mosto se le
agrega el cultivo de Saccharomyces cerevisiae aereando el contenido de la cuba para que la levadura
se reproduzca rpidamente por respiracin.
Luego se debe obtener la anaerobiosis dejando en reposo el contenido de la cuba, para que se
produzca la fermentacin. Se debe tener en cuenta el pH, temperatura y concentracin de azcar del
medio, para posibilitar el buen trabajo de las levaduras. El alto contenido de alcohol y bajo pH, hacen
al vino un medio inapropiado para el crecimiento de la mayora de los microorganismos pero a veces
se puede alterar (cuadro 9).
Pasteur fue el primero que describi estas alteraciones:

1. si el vino queda expuesto al aire pueden actuar levaduras no deseadas y bacterias que
producen cido actico transformando al vino en vinagre
2. si el vino se mantiene en condiciones de anaerobiosis pueden actuar bacterias lcticas que
fermentan azcares residuales produciendo mal gusto. Hay levaduras que pueden crecer en
vinos dulces que no alteran el sabor pero enturbian el producto. Para prevenir las alteraciones
se puede pasteurizar, pero este proceso disminuye la calidad, pues se alteran los azcares y
disminuye el contenido alcohlico. Tambin se puede esterilizar el producto por filtracin o
agregando aditivos qumicos (S02).

Elaboracin de cerveza
Esta bebida se produce por fermentacin de granos sin azcares fermentables. El almidn debe
ser hidrolizado a azcares como la maltosa y glucosa, antes de usarse como sustrato por las
levaduras para su fermentacin. Este proceso se llama sacarificacin. Los granos usados
pueden ser de cebada, arroz o maz. Granos de arroz se usan en Asia, mientras que el maz es
utilizado en algunas regiones de Amrica. La ms comn es la cebada. Etapas en la produccin
de cerveza:
Malteado: es la conversin de los granos de cebada en malta. Los granos se dejan germinar,
luego son secados y molidos. La malta contiene amilasas que son las enzimas necesarias para
degradar el almidn en azcares fcilmente fermentables. Posteriormente se muele la malta y se
deja hidrolizar su suspensin en agua. Algunos productos incluyen la hidrlisis de protenas,
entonces esta mezcla se somete a altas temperaturas para detener estos cambios enzimticos y
se filtra
Agregado de lpulo (inflorescencia del vegetal Humulus lupus), a la malta para impartirle el
caracterstico sabor amargo de la cerveza por la presencia de una resina soluble que adems
acta previniendo el desarrollo de microorganismos no deseados.
Fermentacin: la maltosa y la glucosa son fermentados por cepas seleccionadas de
Saccharomyces cerevisiae conocidas como levaduras cerveceras. Este proceso se realiza a baja
temperatura por espacio de 5 a 10 das producindose etanol y CO2.
Maduracin: luego de la fermentacin la cerveza se almacena a 0C y precipitan las protenas,
resinas y el lquido se aclara.
Enfermedades
Se pueden producir durante el proceso de fermentacin, en la maduracin y en el
embotellamiento. Un agente nocivo muy comn lo constituye la levadura salvaje Saccharomyces
pasteurianus que provoca un sabor amargo y desagradable. Si la temperatura se hace demasiado
alta durante el proceso de maduracin y almacenamiento se desarrollan bacterias lcticas
produciendo cido lctico y enturbiamiento. Las enfermedades pueden evitarse por pasteurizacin
o esterilizacin por filtracin antes del embotellado.

Panificacin
En la elaboracin de pan se usan levaduras para leudar la masa. La levadura usada es
Saccharomyces cerevisiae que por fermentacin alcohlica de los azcares produce etanol y

14

dixido de carbono. En el caso del pan lo que interesa es la produccin de dixido de carbono que
hace que aumente el volumen de la masa.
Cuadro 9 - Lista parcial de microorganismos involucrados en la produccin y alteracin
del vino
organismo
rol en produccin y/o
cambios
alteracin
Saccharomyces
1. ferm.lica primaria
glucosa y/o fructosa
cerevisiae var
2. carbonatacin de
etanol y CO2
ellipsoideus
vinos espumantes en
fermentacin secundaria
3. enturbiamiento en
vinos dulces
fermentacin
I. c.mlico
Pediococcus,
malolctica
c. Lctico y CO2
Leuconostoc y
II. mejor sabor
Lactobacillus
I.
Levaduras
pesado crecimiento
etanol,acetaldehido
superficiales
superficial y produccin
II. sabores
de sabor a Jerez
Saccharomyces
beticus
Botrytris cineres
crecen en ciertas
I. deseca la uva
regiones (Sautemes) en II. oxida mlico a
superficie de uvas que
CO2 y H20
dan vinos dulces
III. agrega color y
sabor
Bacterias del
alteran vinos expuestos
oxidan etanol a
cido actico y
al aire
cido actico
levaduras
superficiales
Bacterias lcticas
alteran el vino
mal gusto
Lactobacillus
anaerbicamente
trichodes
El etanol se volatiliza en el horneado. La levadura se obtiene a partir de un cultivo puro original
que se repica a nuevos medios de cultivo para aumentar la biomasa. Con esos cultivos se
inoculan medios adecuados para la reproduccin del cultivo a escala industrial. Mediante
centrifugado se elimina el lquido y se obtienen los pellets celulares a los que se les agrega aceites
vegetales y se forman los panes de levadura.

Los microorganismos como fuente de protenas


Por su rpido crecimiento, alto contenido proteico y capacidad para emplear sustratos carbonados
de bajo costo, los microorganismos constituyen una importante fuente de alimento. Se desarroll
una industria basada en el cultivo de levaduras para uso como suplemento en alimento animal. Se
usan levaduras estrictamente aerobias, como las del gnero Candida en lugar de las
fermentativas, para lograr maximizar el crecimiento en condiciones de aireacin forzada.

Produccin de levaduras a partir de derivados del petrleo


Primeramente se emplearon melazas y residuos de cosechas. Actualmente se emplea petrleo,
que resulta ms barato que otras fuentes carbonadas. Existen unidades industriales en pases
petroleros para el cultivo de Candida lipolytica en emulsin acuosa de petrleo crudo (la levadura
puede oxidar hidrocarburos alifticos de cadena larga, de C12 a C18). El petrleo que queda es
ms fcilmente refinado. Otro sustrato potencial es el gas metano, derivado de la industria
petroqumica. Las velocidades de crecimiento son relativamente lentas en las bacterias oxidantes
del metano y tienen tendencia a acumular musclagos extracelulares.

Produccin de aminocidos especficos


Las protenas sintetizadas por los microorganismos son deficientes en ciertos aminocidos
requeridos por los mamferos. Las protenas vegetales carecen tambin de estas sustancias: la de
trigo es baja en lisina, la de arroz, en lisina y treonina. La suplementacin con estos aminocidos
15

es prctica corriente y la produccin microbiana de aminocidos especficos ha sido muy


estudiada. Muchas cepas microbianas o sus mutantes son defectivas en los mecanismos de
regulacin de los metabolismos especficos de biosntesis y por lo tanto, excretan grandes
cantidades de algunos aminocidos al medio. Este ejemplo constituye una importante aplicacin
de un proceso microbiano.

Uso de bacterias del cido actico


Es conocida la acidificacin que sufren bebidas alcohlicas expuestas al aire: se oxida el etanol a
cido actico, por bacterias estrictamente aerobias. De este hecho deriv la industria del vinagre,
que permanece bastante emprica, sobre todo en los vinagres de mayor calidad, la conversin
lleva varias semanas y la limitante del proceso es la lenta difusin del aire en el lquido (gruesa
pelcula superficial de bacterias). Se airea y regula la temperatura pero no es controlado
microbiolgicamente. Actualmente se produce vinagre en grandes fermentadores con circulacin
de lquido y aireacin. Esta oxidacin es un ejemplo de respiracin aerobia incompleta.
Otras bacterias acticas son usadas en industria: el cido glucnico (uso farmacutico) se produce
por oxidacin de la glucosa. Muchos azcares-alcoholes son convertidos en los azcares por
estas bacterias (sorbosa producido a partir del sorbitol).

Los hongos comestibles


Varias clases de hongos se emplean como fuentes de alimento humano, de los cuales los ms
importantes son las setas. Estos hongos filamentosos forman grandes cuerpos de fructificacin,
llamados setas. Durante la mayor parte de su vida estos hongos se propagan como micelio simple
en el suelo, madera en descomposicin, pajas. Cuando las condiciones son favorables se inicia la
formacin de este cuerpo de reproduccin que emerge del sustrato y son cosechados,
producindose sucesivos ciclos sobre sustratos lignocelulsicos (rastrojos, maderas)
complementados con nutrientes, no se emplean medios ricos para evitar el desarrollo de hongos
contaminantes saprofitas. Hongos hipogeos globulosos como las trufas, son muy codiciadas por
su sabor y aroma particular, su cultivo requiere suelos alcalinos. Muchos de estos hongos son
adems ectomicorrticos (captulo 17), de modo que el productor forestal los recoge en la vecindad
de los rboles, como pino, eucalipto, roble.

Bibliografa
BROCK, T. D. y M. T. MADIGAN, 1991 Microbiologa, Prentice Hall Hispanoamericana, Mxico
FRAZIER, W. C. , D. C. WESTHOFF 1985 Microbiologa de los Alimentos, Ed. Acribia, Barcelona
JONSSON, A.
1989
The role of yeasts and clostridia in silage deterioration, Sveriges
lantbruksuniversitet, Inst. fr Mikrobiologi, Rapport 42, Uppsala: 1-51
NATIONAL ACADEMY of SCIENCES, 1979
Developing Countries, Washington DC

Microbial processes: Promisiong Technologies for

PEAGARICANO, J. A. , W. ARIAS y N. J. LLANEZA Ensilaje, Ed. Hemisferio Sur


SALMINEN, S. y A. von WRIGHT, 1993 Lactic Acid bacteria, Marcel Dekker, New York
VARNAM, A. H. 1993 The exploitation of microorganisms in the processing of dairy products, en :
Exploitation of Microorganisms, D. Gareth Jones (ed), Chapman & Hall, London,: 273-296

16

Captulo 7
Transformacin de la materia orgnica y mineral por
procesos microbianos
Caractersticas de los ciclos del carbono y del nitrgeno
Introduccin
Los microorganismos participan en las transformaciones de los elementos en la naturaleza. Si bien
cuando un sustrato complejo llega a un ambiente particular, aguas, suelos, aire, comienza a
degradarse en su globalidad, es frecuente realizar el estudio en base a los ciclos biogeoqumicos
de los distintos elementos. Asi, realizaremos esta abstraccin mental para estudiar las
transformaciones que sufren los compuestos carbonados, nitrogenados, azufrados, fosforados, con
hierro, etc., en ecosistemas naturales, en particular en el ecosistema suelo-planta-hombre.
Un ciclo biolgico abarca todas las posibles vas que un elemento puede seguir en la naturaleza
(figura 1) aunque no obligatoriamente todas las etapas deben cumplirse en un ecosistema dado. Asi,
la nitrificacin de sales amoniacales puede detenerse por falta de oxgeno, el pH puede limitar la
entrada del N2 a la tierra por fijacin biolgica, la solubilizacin de fosfatos puede inhibirse por escasa
actividad biolgica.
Los microorganismos cuando actan sobre la materia orgnica y mineral lo hacen con el propsito de
obtener:
energa
subunidades para sus macromolculas

Procesos microbianos
Los microorganismos participan en los ecosistemas naturales de una serie de 4 pares de procesos
simultneos y opuestos que podemos resumir:

Mineralizacin-inmovilizacin
Mineralizacin
(m)
Sustancia orgnica
(azcares,
protenas,etc)

Sustancia inorgnica

Inmovilizacin
(i)

(CO2,NH4+,NO3-,SO4=, etc)

Figura 1 - Esquema general de un ciclo biogeoqumico


vegetales

fijacin

animales
atmsfera
CO2, N2, N20, CH4, H2

volatilizacin
oxidacin
minerales oxidados

minerales reducidos
reduccin

precipitacin
minerales insolubles
minerales solubles
solubilizacin
mineralizacin
inmovilizacin
fijacin

materia orgnica
biomasa microbiana
restos vegetales, animales
HUMUS

La mineralizacin, pasaje de formas orgnicas a minerales, es un proceso muy general y ocurre


prcticamente en todas las condiciones ecolgicas. No hay sustancia orgnica de origen biolgico
que no sea degradado por algn grupo de microorganismos. Existen sustancias naturales de
mineralizacin muy lenta, llamadas recalcitrantes, caso de la lignina, algunos biocidas naturales.
Numerosas sustancias orgnicas producto de las actividades del hombre llegan a los ecosistemas
naturales y son muy difcilmente degradadas, caso de los pesticidas. Estas sustancias que producen
serias poluciones, se denominan xonobiticas y sern analizadas en el captulo 20.
Se habla de inmovilizacin cuando las sustancias inorgnicas son asimiladas por los
microorganismos para integrarlos a su biomasa (protenas, fosfolpidos, etc.). Se produce una
competencia con las plantas y animales, quienes pueden sufrir carencias temporales. La biomasa
microbiana a su turno ser biodegradada y los nutrientes vuelven a formas inorgnicas.

Oxidacin-reduccin
Oxidacin
(o)
Sustrato oxidado
=

(SO4 , NO3 ,
CO2, c.org.)

Sustrato reducido
reduccin
(r)

(S , NH4 , CH4, H20


azcares)

Numerosos procesos de este tipo involucran a elementos importantes para ecosistemas naturales
(N,S,P,Fe) como la nitrificacin, sulfooxidacin, desnitrificacin, sulfatoreduccin, metanognesis,
oxidacin y reduccin de compuestos con hierro, carbonados, etc. Las plantas dependen de estos
procesos para obtener los nutrientes asimilables a partir de la reserva orgnica del suelo (humus), si
no existen aportes exgenos. Estos cambios en el estado de oxido-reduccin de ciertos elementos
pueden convertirlos en formas no disponibles para los cultivos e incluso perderlos a la atmsfera.
materia orgnica + NO3 CO2, H20, N2 (N2O) gases

Fijacin-volatilizacin
fijacin
(f)

Sustancia gaseosa

Sustancia no gaseosa
Volatilizacin
(v)

La fijacin es la conversin de sustancias voltiles en no voltiles y los ejemplos ms tpicos son:


fijacin biolgica del C (fotosntesis o quimiosntesis)
fijacin biolgica del nitrgeno (FBN), muchas veces realizados en la misma clula
(cianobacteria y bacterias fotosintticas fijadoras de N2):
Fotosntesis bacteriana:
CO2 + SH2 (CH2O)n + S + H2O
gas
no gaseoso
FBN
-

8e , 8H
N2 2 NH3 + H2
gas Nitrogenasa
+ esqueletos carbonados--->aa--->protenas
no gaseosos
La volatilizacin es un proceso fsico que puede llevar a la atmsfera productos formados por va
biolgica. Un ejemplo es el caso del amonio producido por amonificacin, que en suelos alcalinos, de
baja capacidad de intercambio catinico, puede perderse a la atmsfera. Otros ejemplos son las
prdidas de nitrgeno como N2, N2O, por desnitrificacin. Compuestos azufrados se pueden perder
tambin como H2S, mercaptanes, etc.

Solubilizacin-precipitacin

La solubilizacin es un proceso muy importante ya que permite hacer disponible a muchos elementos
insolubles, como el caso del fsforo. Por el contrario, la precipitacin elimina de la solucin del suelo
nutrientes de las plantas, como el caso del hierro. Son tambin procesos fsico-qumicos pero
involucran pasos previos de accin microbiolgica.
Solubilizacin
(s)
Sustancias insolubles

Sustancias solubles
Precipitacin
(p)

Estas reacciones se observan en el caso de compuestos con P, Fe, etc.:


+

H (cidos de origen biolgico)


P insoluble P soluble (PO4 H)Ca y (PO4H2)2 Ca
(PO4)2 Ca3
hidroxiapatita, etc.
polvo de huesos, etc.
Fe++ + O2 Fe(OH)3 (hidrxido frrico,puede obstruir caeras)
soluble
insoluble
disponible

Ciclos biolgicos del C y del N


Analizaremos brevemente en este captulo los ciclos del carbono y del nitrgeno, los detalles sobre la
poblacin microbiana activa, el efecto del ambiente (ecologa) sern analizados en prximos
captulos.

Ciclo del carbono


La figura 2 muestra las transformaciones que sufre este elemento en ecosistemas terrestres.
A nivel mundial, el carbono se cicla a travs de los 4 depsitos principales de C: la atmsfera, los
suelos, los ocanos y otros ambientes acuticos, as como los sedimentos y las rocas. El mayor
depsito se encuentra en los sedimentos y las rocas de la corteza terrestre, pero el tiempo de
3

renovacin es demasiado largo, insignificante a escala humana. Desde el punto de vista de los
organismos, una gran cantidad de carbono se encuentra en las plantas terrestres (fijacin del CO2).
Sin embargo hay ms carbono en la materia orgnica muerta (humus) que en los organismos vivos.
Las formas ms rpidas de transferencia global del carbono son por va del CO2 de la atmsfera.
Este constituye un depsito muy importante, pero su tiempo de residencia es muy corto.
Este ciclo no es muy complejo: la fotosntesis y la quimiosntesis auttrofa y la respiracin y/o
fermentacin son los principales procesos en que estn involucrados los compuestos carbonados.

Figura 2- Transformaciones biolgicas de molculas carbonadas


(CH20)n
comp. orgnicos
fotoauttrofos :
vegetales, algas
cianobacterias
bact. fotosintticas
quimioauttrofos
nitrificantes, etc.
aerbicos

respiracin
plantas, animales,
microorganismos

CO2

bacterias oxidantes
del metano
CH4

anaerbicos

respiracin
anaerobia
fermentacin

bacterias
(CH20)n
comp.orgnicos

metanognicas

Carbono en suelos, agua y atmsfera


El contenido de carbono de los suelos vara, como es de suponer, con los tipos pedolgicos, regiones
climticas, prcticas de manejo, vegetacin, etc. Los valores oscilan entre 1-3% en suelos minerales,
entre 6-10% en praderas y en turbas, los valores superan 30-40% del peso seco. En las clulas, el
carbono constituye un 40 al 50% del peso seco de las mismas.
La fuente principal de este elemento se encuentra en la atmsfera, la que a pesar de contener bajo
14
nivel de CO2 (0,03%) alberga sobre la tierra cantidades enormes de este gas (4,0x10 kg).
Carbono en aguas: su contenido vara con la naturaleza de los causes de aguas y con la deposicin
que vierten sobre ellos. As, en los ros la cantidad de materia orgnica puede ser muy grande y llegar
a polucionarla si recibe aguas servidas domiciliarias, efluentes de la industria, desechos agrcolas.
Una parte del carbono puede depositarse como carbonatos insolubles, constituyendo verdaderos
depsitos de este elemento.

Primera etapa del ciclo: fijacin del CO2 o CH4


La reduccin del CO2 la realizan los organismos autotrficos:
(foto y quimiosintticos)
en primer lugar los vegetales
las algas
las cianobacterias, las bacterias fotosintticas anoxignicas
bacterias quimioauttrofas
Estas ltimas emplean la energa liberada en la oxidacin de los compuestos minerales, como el
amonio, sulfuros, iones ferrosos, para reducir el CO2. Si el ambiente fuera rico en CH4 consecuencia
de procesos de anaerobiosis, sern los microorganismos metanoflicos los encargados de convertirlo
en metanol para luego asimilarlo en su biomasa.
Estos productores primarios de materia orgnica contribuyen a incrementar su nivel en ecosistemas
naturales que constituye la fuente de nutrientes y de energa para la mayora de los habitantes del
suelo, que son heterotrfos.

13

Los valores citados sobre el aporte del carbono en la tierra por la fotosntesis vegetal (9,0x10 kg) son
seguramente superados en lagos y ocanos.

Segunda etapa: mineralizacin


La materia orgnica que llega al suelo a travs de residuos de cosechas, la percolacin en el follaje,
las races y sus productos de descamacin y exudacin, los restos animales y microbianos, sufre una
serie de procesos de degradacin, que aseguran la continuidad de los ciclos geoqumicas (captulo 8).
Los procesos degradativos realizados
por los microorganismos dependern del nivel de O2:
aerobiosis: respiracin y algunas fermentaciones, como la lctica que no se afecta por el O2
anaerobiosis: fermentaciones y respiraciones anaerobias (sulfatos, nitratos, C02, Fe+++, como
aceptores de electrones)
La actividad de los organismos del suelo devolveran a la atmsfera
un 40-75% del carbono fijado (Dommergues, Mangenot, 1970). La diferencia con la productividad
13
primaria, o sea la productividad neta, podra llegar a 2,0x10 kg de C orgnico/ao.
Esta cifra debe mineralizarse en el mismo perodo, de otro modo la gran reserva de la atmsfera se
agotara rpidamente. Son los consumidores primarios (herbvoros) y los secundarios (carnvoros) y
finalmente el hombre, los que aseguran una dbil mineralizacin. Los consumidores primarios no
mineralizan ms de un 10% de la productividad primaria, devolviendo al suelo importantes fracciones
de materia orgnica, como producto de desecho, y los carnvoros, slo mineralizan 1/100 de ella.
Se presume que la cantidad de materia orgnica proveniente de animales y microorganismos es
pequea en el suelo en relacin a la biomasa vegetal. La biomasa de los principales grupos de
invertebrados en suelos de pastura ha sido calculada en unos 2.300 kg/ha, mientras que se ha
estimado en 4.500 kg/ha la biomasa de bacterias u hongos en la capa arable.
La distribucin de estos grupos difiere; la microfauna se localiza ms en el mantillo, mientras que los
microorganismos migran a todo el perfil.
Resumiendo: en las transformaciones de este elemento en la naturaleza encontramos los pares de
procesos (captulo 8):
mineralizacin-inmovilizacin
xido-reduccin
solubilizacin-precipitacin (caso de los carbonatos depositados en suelos y aguas)

El ciclo del nitrgeno


De los nutrientes fundamentales para el desarrollo vegetal, el nitrgeno constituye uno de los
elementos sobre cuyas transformaciones en el suelo se han realizado ms investigaciones en los
ltimos aos. Se presenta frecuentemente como limitante del crecimiento vegetal ya que es removido
en cantidades superiores al resto de los nutrientes y adems su nivel en los suelos es generalmente
bajo. Se emplea en la sntesis proteica, de cidos nucleicos, aminoazcares y de otras molculas de
importancia en la clula. Favorece el crecimiento vegetativo, el tamao de los granos y su porcentaje
de protenas; aumenta la absorcin del fsforo y potasio.
Importancia del nitrgeno en:
la agricultura, incrementando los rendimientos, modificando la composicin qumica y calidad de
los vegetales
el ambiente: los problemas ambientales asociados a los compuestos del nitrgeno son variados y
abundantes. Las principales fuentes de contaminacin de aguas y suelos con dichos compuestos
es la atmsfera y las prcticas agrcolas. La industria vierte aguas con elevada concentracin de
xidos de N o amonaco que contamina los cursos de agua. Se puede llegar a la eutrificacin de
las mismas y a la contaminacin de fuentes de agua potable con nitratos, muy txicos.
Las transformaciones del nitrgeno en la naturaleza se aprecian en la figura 3.

Formas de nitrgeno en el suelo

En la capa arable se encuentran valores entre 0,02 a 0,4%, y ms de 2% en suelos muy orgnicos.
En suelos minerales en clima templado puede medirse 2-3% de materia orgnica en 0-20 cm y 0,120,15% de nitrgeno, cantidad equivalente a 2000-3000 kgN/ha que asegura las necesidades de los
vegetales por muchos aos.
Figura 3 - Ciclo biolgico del nitrgeno
vegetales

animales

fijacin
atmsfera
N2, N20

denitrificacin

NO3-

nitrificacin
NO2-

volatilizacin

NH4+

inmovilizacin

amonificacin

biomasa
materia orgnica fresca
humus

f = fijacin biolgica del N2 (FBN)


m = mineralizacin

i = inmovilizacin

n = nitrificacin

a = amonificacin

v = volatilizacin
d = desnitrificacin
-

Sin embargo el agregado de 100 kgNO3 /ha, que corresponde a menos del 1% del N de la capa
arable, puede favorecer el desarrollo vegetal. Este fenmeno se atribuye al hecho de que la mayor
parte del nitrgeno no puede ser asimilado directamente por los vegetales. Gran proporcin del
humus es resistente al ataque microbiano y solamente una pequea fraccin del N orgnico (1-3%)
se mineraliza cada ao.
La estabilidad del nitrgeno del suelo se explica por la formacin de compuestos con constituyentes
orgnicos (taninos, fenoles, lignina) o por adsorcin a arcillas.
La mayor proporcin del nitrgeno del suelo es orgnica (98% del total) y menos del 2% son formas
minerales, de las cuales depende la nutricin vegetal.
De la fraccin orgnica:
20-40% se reconoce como aminocidos
5-10% como aminoazcares
las bases pricas y pirimdicas no exceden al 1%.
La naturaleza qumica del resto del nitrgeno del suelo es difcil de determinar, integra los heterociclos
de las molculas hmicas, lentamente degradadas. Es probable que el N-aminocidos provenga de
peptidoglicanos y cidos teicoicos, constituyentes de paredes bacterianas y slo se detectan trazas
en los suelos, pues son rpidamente biodegradados. En la fraccin de los cidos hmicos, un 2050% del N est constituido por aminocidos, un 3-10% de aminoazcares y una pequea cantidad de
bases derivadas de ADN y ARN bacteriano, sobre todo. En la fraccin flvica, un 20-30% es Naminocido y 8-10% son aminoazcares.
La fuente primaria de nitrgeno para el suelo la constituye la atmsfera, en donde el N2 representa
un 79%. En el cuadro 1 (Burns, Hardy, 1974) se observa que la mayor reserva de nitrgeno la
constituyen las rocas primarias (98% de todo el N2), le sigue la atmsfera, luego las rocas
sedimentarias, los sedimentos marinos y el reservorio ms pequeo lo constituye el suelo (sobre cada
2
hectrea de suelo se acumulan 80.000 ton de N2), de la litsfera (37 kg/cm ) y de las rocas
2
sedimentarias (872 kg/cm ).

Cuadro 1 - Reservas de nitrgeno en el ecosistema terrestre


rocas primarias
atmsfera
rocas sedimentarias
mar

15

40-190 x 10

ton N2 (97,8%)

15

3,9 x 10

ton N2 (2%)

14

0,8-4 x 10
12

22 x 10

ton N2

11

5,4 x 10
6,5
5,5
11
1

suelo

11

ton N2 (0,2%)

x 10
11
x 10
9
x 10
9
x 10

ton N2 en sedimentos
-

ton N-NO3
ton N en restos vegetales y animales
ton de N en vegetales
ton de N inorgnico soluble

Como se observa, existe una gran masa de nitrgeno atrapado en las rocas pero no directamente
aprovechable por los vegetales. El cuadro 2 cuantifica procesos que involucran a compuestos con
nitrgeno.
Cuadro 2 - Procesos biolgicos y abiolgicos que involucran al N
naturaleza del proceso
biolgico

fsico-qumico

denominacin

estmacin cuantitativa
6

fijacin biolgica del N2


175 x 10 tonN/ao
asimilacin, inmovilizacin
mineralizacin, desnitrificacin
6
fijacin industrial
30-35 x 10 ton N/ao
6
lavado
15 x 10 ton N/ao
6
sedimentacin
15 x 10 ton N/ao
6
solubilizacin
5 x 10 ton N/ao
6
volatilizacin
165 x 10 ton N/ao
6
precipitacin
60 x 10 ton N-NO3,/ao

Entradas de N a los ecosistemas


1. de naturaleza biolgica: constituye la fijacin biolgica del nitrgeno (FBN), realizada por protistas
inferiores dotados de un complejo equipo enzimtico, la nitrogenasa, capaz de reducir los triples
enlaces de la molcula del N2 a amonio, el que luego es incorporado en cetocidos para formar
aminocidos y luego protenas.
La ecuacin global no refleja cabalmente los mecanismos involucrados y los intermediarios
que se postulan.

N2

8e- 8H+
2 NH4+ + H2
N2asa

Los requisitos para que el proceso ocurra se resumen:


nitrogenasa: enzima responsable de la reduccin
energa: en forma de ATP que el organismo debe generar a partir de molculas orgnicas
(hetertrofos) o de la luz (fottrofos). En asociaciones simbiticas el hospedante fotosinttico
brinda la energa y dems requisitos
minerales: la enzima posee Mo, Fe, se requiere tambin Mg para el complejo Mg-ATP
poder reductor: los electrones que salen del sustrato y pasan por los distintos componentes de la
N2asa para reducir el triple enlace del N2 por pasos de 2 electrones por vez
esqueletos carbonados: requeridos para fijar el NH3 que no se detect libre ya que rpidamente
pasa a aminocidos o uredos. Tambin brindan la energa y poder reductor
El proceso es patrimonio de algunas bacterias, que fijan en vida libre o se asocian con races, tallos,
hojas, en combinaciones simbiticas o en asociaciones rizosfricas y filosfricas (captulos 14,15 y
16).

2. De naturaleza no biolgica: las aguas de lluvia aportan nitrgeno combinado como amonio, nitrito,
sustancias albuminoides, que provienen del suelo o aguas, de la contaminacin en zonas industriales
o de la fijacin no biolgica por radiaciones o reacciones fotoqumicas.
El hombre ha logrado la reduccin del N2 (proceso Haber-Bosch)
Fijacin industrial (FI)

N2 + 3H2 2NH3

catlisis inorgnica, 200-300 atm, 1000C


Este proceso se realiza a altas temperaturas y presiones en plantas industriales muy sofisticadas que
pueden producir unas 1000 toneladas de N por da (Hardy y Havelka, 1975). Pero resulta un proceso
oneroso para los pases sin reservas petroleras o de gas. El H2 proviene de reservas de gas natural o
del petrleo, que se agotan rpidamente.

Mineralizacin-inmovilizacin
Las formas inorgnicas minerales: amonio, nitrito y nitrato se producen continuamente en el suelo por
procesos de mineralizacin y son la fuentes de nutrientes para los vegetales: amonio y nitratos, los
nitritos resultan txicos. La mayor parte es soluble en agua y son desplazados con sta a horizontes
no alcanzados por las races. La fraccin ms retenida es el amonio que puede estar adsorbido en
forma intercambiable en el complejo arcilla-humus o fijado dentro de las hojuelas y puede representar
importante fraccin en horizontes inferiores y hasta 3,5-8% del N-total en la capa arable.
Las determinaciones de estos iones poseen un valor relativo ya que son mltiples las vas que
pueden seguir en el suelo:
volatilizacin del NH3
desnitrificacin de nitratos
asimilacin por vegetales
inmovilizacin en clulas microbianas
fijacin a coloides
lavado, erosin
Slo las mediciones peridicas pueden proveer informacin sobre la dinmica de las formas del
nitrgeno en ecosistemas naturales.
La mineralizacin del nitrgeno orgnico comprende dos etapas:
amonificacin que libera NH3 a partir de molculas orgnicas
nitrificacin, proceso por el cual se liberan nitritos o nitratos, iones solubles en agua a partir de
combinaciones minerales u orgnicas.
Este proceso es contrabalanceada por la inmovilizacin, por la cual las formas minerales: amonio,
nitrito o nitrato entran a formar parte de combinaciones orgnicas en el citoplasma microbiano.

Salidas de N del ecosistema


La desnitrificacin es una de las causas ms importantes de prdida de nitrgeno por va biolgica y
consiste en una respiracin anaerobia de sustratos orgnicos, con nitrato como aceptor de electrones
en la cadena respiratoria. El producto final: N2, N2O, se pierde a la atmsfera (captulo 9). El amonio
tambin se puede volatilizar en condiciones de pH y temperaturas altas.

Resumiendo: este elemento sufre numerosas transformaciones de origen biolgico: mineralizacininmovilizacin, xido-reduccin, fijacin-volatilizacin. No se encuentran las etapas de
solubilizacin-precipitacin ya que los compuestos nitrogenados minerales son solubles en agua
El hombre incide en estas transformaciones por el manejo que realiza de los ecosistemas, por la
tecnologa de depuracin de efluentes altamente contaminados y en el caso de suelos, por la
aplicacin de fertilizantes y sustancias biocidas, la inoculacin de microorganismos fijadores de N2.

Bibliografa
BURNS, R. C., R. W. F. HARDY, 1974 Nitrogen Fixation in Bacteria and Higher Plants, SpringerVerlag, Nueva York.
DOMMERGUES, Y. y F. MANGENOT, 1970 Ecologie Microbinne du Sol, Ed. Masson et Cie, Pars
HARDY, R. W. F., U. D. HAVELKA, 1975 Nitrogen fixation research: a key to world food, Science,
188: 633-643.
FRENCHEL, T. G.M. KING & T.H. BLACKBURN 1998 Bacterial Biogeochemistry, Academic Press,
NY
STEVENSON, F. J. & M. A. COLE, 1999 Cycles of Soil: Carbon, Nitrogen, Phosphorus, Sulfur,
Micronutrients. Wily & Sons, N. York
SYLVIA, D. M., J. J. FUHRMANN, P. G. HARTEL, D. A. ZUBERER
Applications of Soil Microbiology, Prentice Hall, New jersey

1998, Principles and

Captulo 8

Degradacin de la materia orgnica. Humificacin


Biosntesis
Los organismos autotrfos son los responsables de la sntesis de materia orgnica a partir de CO2
o CH4 por actividad: quimiosinttica de bacterias autotrficas aerobias y anaerobias fotosinttica
de plantas, algas, cianobacterias, bacterias fotosintticas anaerobias.
Son los productores primarios de materia orgnica: en los ecosistemas terrestres los vegetales son los
principales responsables mientras que en mares y ocanos lo hace el fitoplancton (algas y
cianobacterias).

Biodegradacin
Para facilidad en el estudio dividiremos a la materia orgnica en dos categoras.
La materia orgnica fresca, constituida por los aportes de la vegetacin, hojas, tallos, races,
exudados, clulas microbianas muertas y restos de animales. Todos estos componentes, de origen
biolgico, son sometidos a una serie de procesos que conducen a su biodegradacin con participacin
de equipos enzimticos especializados de los microorganismos.
La fauna ejerce un efecto acelerador del proceso, reduciendo el tamao de las partculas (accin
abrasiva o de molienda).
La materia orgnica nativa o humus, formada por procesos de descomposicin y resntesis
posee estructura diferente a la materia orgnica original. Su estabilidad frente a la descomposicin
es mayor que los dems componentes orgnicos del suelo.
Analizaremos las distintas categoras de molculas contenidas en la materia orgnica fresca, cuya
complejidad qumica condicionar en parte la actividad biolgica y por lo tanto, su biodegradacin
y ms adelante aspectos de la humificacin y mineralizacin de estas complejas molculas.
El cuadro 1 presenta composicin qumica de algunos organismos y tejidos. Las mayores diferencias
se encuentran entre las sustancias encargadas de mantener la estructura celular.
Cuadro 1 - Composicin qumica de algunos organismos y tejidos

g/100 g peso seco

Mananos y
glucanos
Quitina
Celulosa
Hemicelulosas
Lignina
Protenas y cidos
nuclecos
Aminocidos
cidos alifticos
Azcares solubles
Glicgeno
Lpidos
Cenizas
no determinados

Clulas
levadura

Tejido
vegetal

Msculo
mamfero

Tegumento
insecto

28

?
24

15-60
10-30
5-30
2-15

80

25-55
25-37

1,3
?
0,5
18
9
17
2,2

?
5-30
?
1-25
1-13
?

?
4,8
?
2,0-7,2
5,2
4,4
?

?
?
?
4-5
1
pigmentos,
fenoles,etc

Glcidos
Azcares simples y oligsidos que llegan al suelo o se originan en l por sntesis y degradacin de
polisidos. Representan menos del 2% del carbono total del suelo y su presencia es muy efmera,
excepto tal vez, el caso de la sacarosa (remolacha o caa). Su concentracin refleja el equilibrio entre
las velocidades de aparicin y degradacin. Distintas vas metablicas han sido reconocidas en los
suelos: la de la gliclisis (exosa di-fosfato), el ciclo de la exosa monofosfato (Enter-Doudoroff), que
originan azcares de 3, 4, 5 o 6 carbonos. En la clula microbiana, los glcidos proveen de energa y
subunidades para su biosntesis. La gran mayora de los microorganismos del suelo pueden emplear
los cidos orgnicos producidos por oxidaciones de hidratos de carbono y protenas, de modo que el
nivel de cidos orgnicos de cadena simple es muy bajo y slo pueden acumularse en condiciones de
anaerobiosis.
Polisidos de reserva como almidn, glucgeno o los provenientes de paredes celulares: celulosa,
hemicelulosas y compuestos pcticos, polmeros de aminoazcares, como la quitina.
Sustancias aromticas: simples como los fenoles, o polimerizadas como los taninos o la lignina.
Constituyentes hidrfobos: ceras, cutina, grasas.

Mtodos de estudio
El anlisis de la biodegradacin de una sustancia orgnica se realiza por alguno de los mtodos de
estudio discutidos en el captulo 5: actividad respiratoria, anlisis de enzimas involucradas en el
proceso, prdida de peso de los sustratos incorporados al suelo, aparicin de productos del
metabolismo, recuentos de grupos fisiolgicos (Anexo Prctico, Frioni, 1990).
Los estudios se realizan en:

* in vitro, en condiciones controladas, cuando se desea conocer el efecto de algn factor de


inters, en recipientes estticos o mediante la tcnica de percolacin
* in situ, en el campo, siguiendo desaparicin de sustancias y/o aparicin de productos finales

Almidn
Representa una reserva para los vegetales que se encuentra transitoriamente en hojas y es movilizado
hacia los tallos, bulbos, rizomas, frutos y semillas. Integra en pequea proporcin las paredes de algas.
Como es movilizado en las clulas antes de la muerte llega al suelo en poca cantidad. Est formado
por amilosa y amilopectina; el primer componente posee estructura lineal, con varios cientos de
unidades glucosa unidas por enlaces glucosdicos alfa 1-4. En la amilopectina se presenta esta misma
organizacin, pero la molcula est ramificada, con cadenas laterales unidas por enlaces alfa 1-6. El
almidn contiene un 70-90% de amilosa, pero esta proporcin vara en distintas especies vegetales.
La biodegradacin en el suelo es rpida, superando a la velocidad de la desaparicin de la celulosa,
hemicelulosa y otros polisacridos, y se realiza tanto en aerobiosis como en anaerobiosis (liberacin de
cidos orgnicos y metano).

Microflora
La microflora amiloltica de los suelos es abundante, los recuentos en medio slido presentan valores
5
7
de 10 a 10 /gramo de suelo. Una multiplicidad de bacterias poseen las enzimas especficas, y son
Gram positivas o negativas, esporuladas o asporgenas, aerobias o anaerobias. Numerosos
actinomicetes pueden emplear este polisacrido as como muchos hongos filamentosos. Otros
sustratos pueden ser empleados por estos microorganismos, includa la celulosa.
La hidrlisis es catalizada por amilasas (alfa glucosidasas) inducibles: se reconocen tres tipos: la alfa,
la beta amilasa y una glucosidasa.
La alfa amilasa es una endoenzima que acta al azar sobre amilosa y amilopectina. Con amilosa se
acumulan grandes cantidades de maltosa y pequeas cantidades de glucosa y del trisacrido
maltotriosa. En la amilopectina esta enzima detiene su hidrlisis en las ramificaciones, acumulndose
fracciones de alto peso molecular (dextrinas). La beta amilasa es exoenzima, actuando desde los
extremos de la molcula, liberndose maltosa y dextrinas. Al llegar a una ramificacin se detiene la
hidrlisis.
Otros organismos poseen otra exoenzima, la alfa amilo 1-6 glucosidasa (glucoamilasa) capaz de
hidrolizar la molcula en puntos de ramificacin, liberando al medio dextrinas y oligosacridos; los que
no permanecen mucho tiempo en el suelo pues otras enzimas los llevan a glucosa, asimilada por las
clulas.
Estas enzimas son inducibles, pero la habilidad para producirlas depende del tipo de almidn de
diferentes especies vegetales. La naturaleza exocelular las hace sensibles al ambiente y pueden ser
muy adsorbidas por los coloides. Los azcares simples solubles penetran en la clula donde son
metabolizados.

Ecologa
Fuera de los casos descriptos de inhibicin de la degradacin por adsorcin de enzimas, el almidn es
descompuesto en todos los ambientes por accin de una microflora poco especfica. Los productos
finales dependern no solamente de la microflora dominante sino tambin de las condiciones
ecolgicas. Algunos autores han sealado velocidades diferentes de degradacin segn el origen del
almidn: el de arroz parece ser atacado por un gran nmero de microorganismos.

Inulina
Constituye otro polisacrido de reserva, formado por unidades de fructosa (25-28) o fructosano, unidos
a la cadena lateral por enlaces 2-1. Numerosos microorganismos: bacterias, actinomicetes, hongos,
poseen inulasa, enzima extracelular y exoenzima que libera un disacrido de fructosa. Su degradacin
ocurre simultneamente con la del almidn.

Glcidos de paredes celulares


Las paredes celulares de los vegetales superiores poseen una estructura compleja que al ser tratada
con leja de soda (NaOH al 17,5%) libera glcidos secundarios: las mal llamadas hemicelulosas y
compuestos pcticos, dejando un residuo insoluble formado por celulosa y distintas proporciones de
lignina, la que a medida que la planta envejece va invadiendo las paredes primarias y secundarias a
partir de la lmina media.
Los restos vegetales cuando llegan al suelo estn formados en gran parte, salvo en el caso de la
incorporacin de abonos verdes, por paredes celulares. La celulosa, hemicelulosas, pectinas y lignina
representan aproximadamente el 45% de la materia seca en centeno joven y alfalfa en floracin, 55%
en acculas de pino, alcanzando un 75% en paja de centeno luego de la cosecha, como se aprecia en
el cuadro 2 y en la figura 1.
Las paredes de los microorganismos contienen distintos polisacridos: los hongos primitivos poseen
celulosa que luego es reemplazada por quitina y otros polisidos con o sin nitrgeno, comparables por
su solubilidad a las hemicelulosas de los vegetales. Especies filamentosas contienen en sus paredes
pigmentos amorfos y oscuros, las melaninas. En las bacterias, el pptidoglicano formado por
aminoazcares y pptidos est acompaado en las Gram positivas por steres fosfatados, los cidos
teicoicos y lipoprotenas y lipopolisacridos en las Gram negativas.
Cuadro 2 - Composicin qumica de distintos vegetales
Constituyentes
Grasas y ceras
Solubles
en
agua
Hemicelulosas
Celulosa
Lignina
Protenas
Cenizas

% materia seca al aire


centeno jven
Alfalfa acculas de pino
2,35
29,54

10,41
17,24

23,92
7,29

12,67
17,84
10,61
12,26
12,55

13,14
23,65
8,95
12,81
10,30

18,98
16,43
22,68
2,19
2,51

Figura 1- Efecto de la edad en la composicin qumica de la cebada

Celulosa
Como vimos, la celulosa es uno de los constituyentes vegetales ms importantes, representando un
15% del peso seco de leguminosas y gramneas jvenes y ms de 50% en materiales leosos (en
promedio representa 1/3 del CO2 fijado por las plantas).
Sin embargo, los anlisis de suelos indican que slo representa una pequea fraccin (menos del 1%)
de la materia orgnica.
La celulolisis tal vez constituya la etapa mejor conocida del ciclo del carbono. Las investigaciones en
estos aspectos han sido estimuladas por los graves problemas ocasionados por los microorganismos
celulolticos en la industria textil y papelera. Se calcula que anualmente unas 10 millones de toneladas
de carbono se fijan como celulosa, cantidad que los suelos deben degradar en el mismo perodo.
La celulosa est constituida por unidades de glucosa, unidas en largas cadenas por enlaces beta 1-4
glucosdicos. Pueden presentarse entre 2.000 a 10.000 y hasta a veces ms de 15.000 unidades de
glucosa en la molcula, segn la especie vegetal. La estructura fsica tambin vara, las cadenas se
renen en microfibrillas entre las cuales se distinguen mallas cristalinas separadas por regiones
amorfas. Las mallas estn fuertemente unidas por puentes H o por fuerzas de Van der Waals. Segn la
estructura, la orientacin de las fibrillas, la proporcin de constituyentes secundarios, la celulosa se
comporta diferentemente frente a la biodegradacin. Adems, los tratamientos mecnicos a que se
somete a las preparaciones industriales afectan la biodegradacin: papel, celofn, celulosa precipitada,
carboximetilcelulosa (CMC) son empleados en los medios de cultivo, o llegan al suelo. Estos
preparados difieren en estructura y propiedades fsicas de la celulosa natural.

Microorganismos
Este polisacrido es hidrolizado por un complejo enzimtico, no completamente caracterizado,
conocido como celulasa, presente en una variedad de bacterias, actinomicetes, hongos y protozoos.
Las especies celulolticas no son muy numerosas dentro de cada grupo. El cuadro 3 presenta las
caractersticas de los microorganismos celulolticos.
La celulosa es en ocasiones degradada ms rpidamente en cultivos mixtos, aun cuando los
organismos asociados sean incapaces de atacar el polisacrido. La microflora primaria se favorece por
la remocin de los productos de la degradacin o por la eliminacin de sustancias inhibidoras
(comensalismo).
Las bacterias son activas degradadoras, algunas especies actan como celulolticos
verdaderos (atacan a la celulosa nativa) como los gneros Cytophaga y Sporocytophaga.
Dentro de los Actinomycetales numerosos Streptomyces son capaces de emplear celulosa como
fuente de carbono y energa, pero actan como pobres competidores frente a otros grupos
microbianos.
Los hongos son activos degradadores en ambientes desfavorables para las bacterias: pH cidos,
alta humedad. Numerosas especies participan en la degradacin del resto lignocelulsico de
restos vegetales.
Los protozoos son activos degradadores en el rumen, en anaerobiosis; en el suelo y aguas
prefieren la fagocitosis de pequeos organismos.

Celulolisis
Las bacterias se observan a nivel de las regiones amorfas, pero no penetran en el lumen de las
fibras salvo que stas estn lesionadas. Los hongos pueden atravesar las paredes a nivel de
puntuaciones o fisuras: las fibras se hinchan y se observan estras profundas. Cambia la reaccin
frente al iodo, se altera la estructura fsica y el material se transforma en una masa mucilaginosa
hasta su desaparicin total.
La celulasa cataliza la conversin de la celulosa insoluble en mono, di, tri o tetrasacridos. Los dos
primeros son solubles en agua y penetran en la clula integrando las vas metablicas que rinden
energa o proveen de subunidades para sus macromolculas. La figura 2 (Dommergues, Mangenot,
1970) esquematiza la degradacin. Se han determinado hasta 14 componentes en el complejo
enzimtico, arreglados en cuatro tipos bsicos de enzimas:
C1, pobremente caracterizada, acta sobre la celulosa nativa y la contienen los organismos
denominados celulolticos verdaderos. Est integrada por protenas con ligeras diferencias
estructurales. entre los distintos grupos microbianos.
El complejo conocido como Cx es de accin beta 1-4 glucanasa, no hidroliza la celulosa nativa sino
que ataca a los polmeros parcialmente degradados y est muy distribuida entre los hongos,
bacterias y actinomicetes. La hidrlisis incluye adicin de agua al sustrato insoluble con rupturas de
enlaces entre azcares.
La accin se realiza al azar (accin endoglucanasa), liberndose productos solubles como la
celobiosa, aunque los productos finales dependen del tipo de organismo (otros oligosacridos y a
veces glucosa)
Si el ataque se produce desde los extremos de la molcula (accin exoenzimtica), la celobiosa es el
producto dominante. Estos trminos no deben confundirse con la accin a distancia de la clula
productora (la C1 y Cx deben actuar extracelularmente dada la insolubilidad de los sustratos y sus
grandes dimensiones). La beta glucosidasa que cataliza la ltima etapa de la degradacin, es una
hidrolasa que lleva la celobiosa, celotriosa y otros oligosacridos de bajo peso molecular hasta glucosa.
El antiguo trmino de celobiasa es inapropiado pues la celobiosa no constituye su nico sustrato.
En la mayora de los organismos el sistema celulasa es inducible y se sintetiza en presencia de
celulosa y carbohidratos relacionados y est sometida a represin catablica, los productos de la
reaccin inhiben o reprimen la sntesis de la enzima. Por la accin extracelular, esta enzima est
muy sometida a factores del medio. Un alto contenido de arcillas puede inactivarla, fenmeno que
junto a la adsorcin del sustrato puede explicar en parte el efecto protector de la montmorillonita
sobre materiales celulsicos.
Cuadro 3 - Microflora celuloltica
grupo
orden
gnero
Pseudomonadales, Vibrio
bacterias
Cellvibrio
Eubacteriales Cellulomonas
Bacillus
Clostridium

aerobios, en mantillos, mesfilos


y termfilos, con pigmentos
aerobias, G- bacilos pigmentados
aerobios, a veces pleomrficos
anaerobios, en suelos inundados,turbas

Mixobacteriales Cytophaga
Sporocytophaga
Actinomycetales Streptomyces

protozoos

ecologa

Micromonospora, Nocardia
Hertmella

bacilos aerobios, en suelos con


pajas o abonos orgnicos.
crecen en agar mineral y celulosa con
halo de hidrlisis, pigmentos
descomponen celulosa en cultivo puro.

Importantes en el rumen, menos en el suelo


hongos

Ascomycetes

Basidiomycetes
Deuteromycetes

Rhizoctonia, Humicola, Botrytrichum,


Alternaria, Rhizopus
innumerables especies principales
agentes en suelos hmedos, mantillos
5

Ecologa
Entre los factores ms importantes que afectan a este proceso en la naturaleza citaremos el nivel de
nitrgeno disponible, la temperatura, aireacin, humedad, pH, presencia de otros carbohidratos en los
restos.
Nitrgeno: la aplicacin de N-inorgnico estimula la celulolisis, hecho explicable ya que la celulosa no
contiene este elemento y la microflora lo requiere junto a otros minerales para satisfacer sus
necesidades plsticas.
La figura 3 publicada por Frioni, 1990, muestra el empleo de diferentes fuentes de nitrgeno por la
microflora celuloltica y la figura 5 el efecto de dosis crecientes de fertilizante nitrogenado. Altas dosis,
donde el nitrgeno agregado supera el requerido, no incrementan la degradacin, pues otros son los
factores limitantes del proceso.
Los microorganismos requieren una parte de nitrgeno por cada 35 partes de celulosa, datos que
reflejan el hecho de que 3 partes de nitrgeno se incorporan al citoplasma microbiano por cada 100
partes de celulosa descompuesta (5-10% N) posibilitando la sntesis de 30-60 unidades de biomasa
(Alexander, 1977). En algunos suelos el fsforo puede ser factor limitante del proceso.
Figura 2- Degradacin de la celulosa

Figura 3- Efecto de agregado de nitrgeno en la celulolisis


O2 consumido

celulosa + amonio
celulosa y c.hmicos
celulosa sola
suelo solo

150

300 horas

Temperatura: el proceso ocurre desde temperaturas cercanas al punto de congelamiento hasta


aproximadamente 65C. Los aumentos de temperatura inducen variaciones en la composicin de la
poblacin con incrementos de la velocidad de degradacin. En el rango termfilo son Clostridium,
actinomicetes y hongos, las poblaciones dominantes, aunque estos organismos son considerados ms
bien como mesfilos resistentes. En el suelo la mayora de las especies son mesfilas.
pH: los microorganismos celulolticos menos afectados por los cambios de pH son las bacterias
anaerobias. En general se puede decir que la celulolisis es ms activa en suelos bien provistos de

bases, neutros y que la composicin de especies dominantes vara con este factor. En ambientes
cidos son las bacterias anaerobias y los hongos los grupos dominantes, mientras que los
actinomicetes prefieren la neutralidad o escasa basicidad.
Resulta evidente que el encalado de suelos cidos estimula el proceso.
Figura 4- Efecto de dosis creciente de N mineral en la celulolisis
% celulosa
degradada

100
80
40

20
40
60
N-mineral (mg/kg)

80

Humedad y aereacin: como vimos, la microflora especfica puede ser aerobia o anaerobia, de
modo que el nivel hdrico de los suelos condicionar la actividad de cada uno de estos grupos. Por su
rendimiento energtico el proceso es ms lento en ambientes anegados o en suelos con pobre
intercambio de gases.
El cuadro 4 muestra el efecto del pH y de la aereacin del suelo en el coeficiente de mineralizacin del
carbono (a) y del cultivo y la profundidad (b). Como puede apreciarse, un pH neutro y condiciones de
buena aireacin en los suelos favorecen este proceso.
Las bacterias sern en estas condiciones los agentes dominantes de la celulolisis. El proceso
disminuye con la profundidad en correlacin directa con el descenso de la actividad biolgica y del nivel
de materia orgnica. Los cultivos son fuente permanente de celulosa a nivel rizosfrico por la
decamacin y muerte de tejidos.
Cuadro 4 - Efecto de algunos factores en la celulolisis
a) pH y aereacin
pH
4,5

aireacin
Aerobiosis
Anaerobiosis
Aerobiosis
Anaerobiosis

7,0

% celulosa
Coeficiente de
degradada
mineralizacin
en 15 das
62,5
3,6
14,0
0,1
81,2
11,2
21,0
0,15

b) profundidad del suelo y cultivo


% celulosa descompuesta
profundidad (cm)

no cultivado

cultivado

0-20
20-40
40-60

48
91
16
72
0
34
Otros nutrientes: se pensaba que los celulolticos verdaderos (con la enzima C1) no podan emplear
otra fuente de carbono y energa que no fuera la celulosa. Pero actualmente se sabe que la presencia
de otras fuentes de carbono ms simples favorece a estos microorganismos.
Los azcares simples, los compuestos pcticos o las hemicelulosas, incrementan la actividad
celuloltica. La microflora estimulada por el sustrato simple induce la celulasa al agotarse el mismo.
La proporcin de lignina en los restos es otro de los factores que afectan a la celulolisis. El cuadro 5
presenta el efecto de dosis crecientes de lignina.
El efecto inhibidor sobre la celulolisis se debera al problema fsico resultante de la estrecha unin entre
estos dos polisacridos en las paredes celulares. Las enzimas encontraran una barrera mecnica. A
medida que los restos se enriquecen en lignina la celulolisis se hace ms lenta.
7

Cuadro 5 - Degradacin de preparaciones de yute con diferentes cantidades de celulosa y


lignina (a los 21 das)
Preparado

celulosa

Lignina

% celulosa descompuesta

A
99,2
0,0
100,0
B
95,5
3,3
95,6
C
89,3
6,3
83,1
D
82,7
11,9
37,9
E
75,6
12,6
17,7
En resumen: este importante proceso biolgico que asegura la degradacin de la gran masa de
celulosa que cada ao llega a suelos y aguas es realizado por una microflora variada (bacterias y
actinomicetes, hongos, protozoos), aunque el nmero de especies celulolticas no es muy amplio. El
proceso ocurre en todos los ambientes tanto en condiciones de aerobiosis como de anegamiento.
En ambientes cidos dominan los hongos; en los cultivados y neutros, las bacterias; bajo desecacin y
ligera alcalinidad, los actinomicetes.
La fauna: caros, colmbolos, termites, acta moliendo y macerando a la celulosa nativa, pero no
poseen celulasas. La microflora de su tracto digestivo puede iniciar la degradacin. En aguas el
proceso es activo.

Otros polmeros: mananos, xilanos, pectinas


(Las hemicelulosas)
Este grupo incluye a las mal designadas hemicelulosas: un conjunto heterogneo de compuestos
formados por una cadena principal polisida, ms o menos larga y en general formada por una misma
unidad elemental (pentosa, hexosa). Puede haber ramificaciones en la molcula, a veces muy
numerosas, con unidades diferentes a las de la cadena principal (hexosas, pentosas, metiladas o no,
cidos urnicos).
Es ms correcto hablar de:

* xilanos (unidades de xilopiranosa con enlaces beta 1-4 con o sin cadenas laterales de arabinosa
o cido glucnico unidas al carbono 3)
* mananos, glucanos, galactanos, en lugar de emplear el trmino hemicelulosas
* compuestos pcticos (figura 1) formados por unidades de cido galactournico unidos por
enlaces beta 1-4
Resulta difcil aislar y purificar cada uno de estos compuestos por su ntima asociacin con otras
sustancias en los restos vegetales y son muy frecuentes las alteraciones en la estructura durante la
extraccin. Cuando restos vegetales se incorporan al suelo la fraccin hemicelulsica desaparece
inicialmente a alta velocidad, pero luego el proceso se hace ms lento (cuadro 6).
Cuadro 6 - % de descomposicin de algunos
constituyentes de la paja de cebada, en aerobiosis
das

hemicelulosa

celulosa

0-4
4-8
8-16

43,5
6,5
5,4

2,3
9,1
25,0

La heterogeneidad de esta fraccin puede explicar este hecho, las sustancias clasificadas como
hemicelulosas no son igualmente lbiles: los xilanos y mananos desaparecen primero, mientras que los
galactanos son ms resistentes. Adems, la microflora sintetiza sustancias de este tipo: glucanos y
pentosanos en las paredes de los hongos, mananos en levaduras, glucanos y levanos en cpsulas
bacterianas, poliurnidos en Cytophaga. Esta sntesis microbiana puede reflejarse en una aparente
disminucin en la degradacin de los polisacridos vegetales. La degradacin puede dificultarse
cuando estn muy unidas a otras sustancias como a la celulosa.
Muchas enzimas estn involucradas:

xilanasas, arabanasas, etc., actuando tanto sobre cualquier punto de la molcula (endoenzimas)
o desde los extremos de aquella (exoenzima). Las xilanasas pueden liberar el dmero xilobiosa o
8

xilosa que penetra en las clulas glicosidasas actan sobre los disacridos u oligsidos resultantes
de la accin de las enzimas anteriores, liberando azcares simples o cidos urnicos
metabolizables dentro de las clulas.
La degradacin de esto polmeros est ms extendida que la celulolisis. Las glucanasas han sido poco
estudiadas a pesar de su rol importante en la lisis de los micelios fngicos. Para aislar a los
microorganismos responsables se introducen en el suelo trampas de caolinita con paredes de diversos
hongos. La microflora dominante est formada por hongos y actinomicetes.
Las mananasas son producidas extracelularmente por hongos y bacterias, en algunos es constitutiva,
en otros inducible y atacan a heteroglicanos con manosa.
Estas enzimas extracelulares sufren degradacin biolgica y son altamente inhibidas por adsorcin a
arcillas y como las celulasas, estn sometidas a represin catablica cuando la hidrlisis excede la
magnitud de asimilacin.
Microflora
Es muy variada: hongos, actinomicetes y bacterias tpicas atacan a alguna fraccin de este complejo
grupo en cultivo puro, empleando el polisacrido como fuente de carbono y/o energa. Trabajos que
inoculan microorganismos sobre materiales vegetales esterilizados demostraron que sta es una
actividad muy extendida entre los microorganismos del suelo. La actividad es estimulada cuando
adems del polisacrido se incorporan azcares simples y la ecologa es similar a la de la celulolisis.

Sustancias pcticas
Se encuentran en la lmina media de las paredes vegetales y su rol es unir las clulas, aunque
tambin se localizan en paredes primarias y secundarias. Existen diferencias en longitud de la cadena
y solubilidad:
* la protopectina es insoluble en agua
* la pectina, soluble y parcialmente esterificada con metanol
* los cidos pcticos, son solubles en agua pero no esterificados
Tres enzimas estn involucradas en la degradacin de estos materiales:
* protopectinasa, que convierte protopectina en pectina soluble
* pectin-metil esterasa, que ataca las uniones metil ster de la pectina para dar cido pctico y
metanol
* poligalactouronasa, que ataca uniones entre unidades de cido galactournico tanto de la
pectina como de los cidos pcticos
Muchos organismos del suelo poseen estas enzimas: Erwinia, Clostridium, Pseudomonas, Rhizobium y
numerosos patgenos que pueden penetrar los tejidos.
La diversidad de grupos microbianos y la habilidad para colonizar una variedad de suelos y sustratos,
5 6
indica que la microflora pectinoltica es amplia (10 -0 /g de suelo), aerobia y anaerobia.
Los hongos y actinomicetes parecen ser los grupos ms extendidos. Estas sustancias son atacadas
desde el momento en que los restos vegetales llegan al suelo por los primeros colonizadores. Su
asociacin a otros constituyentes de las paredes pueden protegerlos (celulosa, polifenoles).

Quitina
Este polisacrido est constituido por largas cadenas de glucosamina, a diferencia de la celulosa que
contiene glucosa (figura 1). Constituye un elemento importante del exoesqueleto de artrpodos,
paredes de hongos y de algunas algas y huevos de nemtodos. La degradacin no est limitada como
en los polisacridos anteriores por el nitrgeno, ya que su molcula posee 6,9% de este elemento. Se
obtiene fcilmente glucosa y amonio. Los quitosanos han perdido los grupos acetilos -COCH3 y estn
formados por largas cadenas glucosamina (C6H9O4NH2). La quitina llega al suelo por aporte de
insectos, hongos y otros integrantes de la comunidad. Si se compara el ataque de pelculas de quitina y
celofn se observa que este ltimo permanece sin degradar por largos perodos de tiempo, mientras
que la quitina es colonizada rpidamente (12 das en medio acutico y 12-32 semanas en suelo de
bosque).
Numerosos hongos, bacterias y actinomicetes son responsables de la degradacin. Los
actinomicetes dominan en suelos agrcolas, las bacterias en los inundados y los hongos en clima
templado y ligera acidez.

Las sustancias aromticas


El suelo recibe cantidades importantes de sustancias aromticas que son aportadas por la vegetacin
o sintetizadas por la microflora, sobre todo por hongos. Estas sustancias estn, sobre todo, constituidas
por hetersidos con aglicona variada:
* con un solo anillo bencnico: fenoles, cidos bencnicos de molcula tipo C6-C1 o C6-C3, como
en cumarinas y cidos cinmicos
* con dos anillos bencnicos unidos por una cadena de tres carbonos o un heterociclo oxigenado
(C6-C3-C6): antocianos, flavonas, chalconas
* compuestos fenlicos condensados: lignina, taninos, sustancias hmicas
Entre los productos de sntesis microbiana se encuentran fenoles simples, pigmentos de estructura
variada y ciertos antibiticos.
El anillo bencnico es una estructura bastante estable:
* su oxidacin puede conducir a la apertura del ciclo dando cidos alifticos que sern
metabolizados en el ciclo de los cidos tricarboxlicos
* su condensacin da lugar a la formacin de sustancias coloreadas, del tipo del humus.
Las enzimas son oxigenasas que catalizan la fijacin del oxgeno al sustrato y oxidasas que
transfieren al oxgeno los electrones del sustrato con formacin de agua. Los compuestos aromticos
simples son llevados al estado de difenoles. La degradacin de flavonoides en C6-C3-C6 es menos
conocida y son ms resistentes a la degradacin.
La apertura del anillo est asegurada por dioxigenasas que fijan los tomos de una molcula de
oxgeno al sustrato; la ruptura puede hacerse entre dos funciones fenol en posicin orta o bien en
meta. La figura 5 publicada por Dommergues, Mangenot, (1970) muestra algunos de los posibles
caminos en la degradacin.
Los procesos de condensacin oxidativa son de importancia considerable pues conducen a la
formacin de taninos, melaninas, sustancias hmicas. Las enzimas, no bien caracterizadas, se
clasifican en dos grupos: la lacasa y la tirosinasa que oxidan fenoles con formacin de radicales
libres que pueden condensarse entre ellos dando origen a productos oscuros, muy polimerizados.
Bacterias, levaduras, hongos filamentosos producen en el laboratorio sustancias condensadas del
tipo de las molculas hmicas.
En resumen: la apertura del ciclo conduce a mineralizacin y la condensacin oxidativa a la
acumulacin de polmeros resistentes que protegen a otras sustancias de la biodegradacin. El nivel
de oxgeno es de gran importancia:
* en anaerobiosis el anillo bencnico no es degradado, Arthrobacter no produce pigmentos pardos
si no es cultivado en baja presin de O2
* en aerobiosis la degradacin puede ser completa
La importancia de los fenoles en el suelo es ms cuali que cuantitativa: el nivel de carbono involucrado
en estas combinaciones es bajo, pero constituyen molculas de gran actividad biolgica. Los
polifenoles son responsables de la resistencia de vegetales a hongos parsitos y estn involucrados en
fenmenos de alelopata -una especie vegetal inhibe la germinacin o el crecimiento de otra-. Por
ejemplo, pocos ppm de cumarina en el suelo pueden inhibir el desarrollo de races de numerosas
especies. Tambin ejercen efectos txicos sobre la microflora del suelo.

Lignina
La lignina constituye otro polmero natural muy importante responsable del 25% de la fitomasa seca
producida anualmente en la biosfera (Reddy, 1984). Se encuentra en tejidos esenciales como el xilema
y el esclernquima y tambin en hongos como Humcola, Aspergillus y Gliocladium.
Representa un 60% del peso de la celulosa, con la cual est ntimamente asociada. Las dificultades
para su extraccin y purificacin son enormes por lo que los datos cuantitativos presentados en la
bibliografa son aleatorios. Dommergues, Mangenot (1970) citan valores de 18-35% en bosques, 2131% en pajas, 10-24% y hasta 35% del peso seco en mantillos forestales. Como se aprecia,
importantes cantidades de esta sustancia fuertemente polimerizada e insoluble en agua, deben ser
degradadas cada ao.

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Figura 5- Modalidades de apertura del anillo bencnico

+CO2
HOOC

H 3C

O
HOOC

OH
OH

cido protocatquico

COOH

COOH

COOH

COOH

COOH

COOH
COOH

cido cetoadpico

cido carboximucnico

cido actico
cido succnico

N
COOH

cido picolnico

+NH3

CHO
OH

COOH
HCOOH

OH

OH
CH3

apertura en meta
del catecol

+
COOH

HO

CH3 CHO
+

CH3 -CO-COOH
O
H

cido frmico y
c. OH cetovalrico

acetaldehdo y
cido pirvico

Las ligninas no constituyen un grupo homogneo de compuestos y su estructura vara con los
vegetales y dentro de una especie, con su grado de madurez. Resisten la hidrlisis cida, en agua
caliente y solventes orgnicos, pero se solubilizan en lcalis.
El espectro de absorcin en el ultravioleta (mxima absorcin en la vecindad de los 280 nm) indica que
la lignina es un derivado modificado del benceno y contiene slo 3 elementos: C, H y O. La estructura
bsica es aromtica, formada por polmeros de unidades de fenilpropano (C6-C3) (figura 6), con
grupos alifticos hidroxilos y carbonilos. Pertenecen a la misma familia de compuestos que ciertos
pigmentos flavonoides y antocianos en C6-C3-C6 y de los aminocidos fenilalanina y tirosina.
La biosntesis de la lignina se realiza en tejidos jvenes por hidrlisis de hetersidos aromticos con
liberacin de agliconas, las que se transforman en radicales libres por accin de oxidasas,
condensndose al azar para dar complejos tridimensionales muy ramificados, de peso molecular difcil
de determinar, en general superior a los 10.000.
Se han publicado numerosos modelos tendientes a explicar la complejidad de estos compuestos con
unidades bsicas de fenilpropano, con ncleos aromticos, grupos metoxilo, puentes de oxgeno, ricos
en C (67,5%), en grupos metoxilo (15-16% en conferas y ms de 25% en dicotiledneas) y en -OH
alcohlicos y fenlicos (Adler, 1977).
Figura 6 - Unidad bsica de la molcula de lignina
R1
CH2

CH2

CH2OH

R2
n
Se designan como
protolignina o lignina natural a los polmeros insolubles en agua formada por polimerizacin
deshidrogenativa de alcoholes coniferil, cumaril o sinapil, iniciada por enzimas

11

las ligninas industriales, maderas modificadas qumica o fsicamente, altamente


polimerizadas. Difieren como sustratos de las naturales; poseen en general menor peso
molecular, mayor solubilidad, con lo que aumenta su biodegradacin: los lignosulfonatos se
obtienen por tratamientos con soluciones cidas de NaHSO3, las lcali ligninas son el resultado
de la extraccin con soda y sulfuro de sodio, las fenol ligninas o etanol ligninas aluden al
procedimiento de extraccin, contienen una variedad de compuestos orgnicos (azcares,
polisacridos, aldehidos, etc.) y pueden variar considerablemente en estructura fsica. Los
trabajos que estudian la degradacin de la lignina emplean estos preparados, dada la
imposibilidad de obtener la protolignina en estado inalterado (en solucin acuosa y en
autoclave a 100C se logr solubilizar slo un 10% en 50 das)
los modelos de lignina, compuestos aromticos solubles en agua sintetizados a partir de
derivados del alcohol cinamlico que poseen uniones intermonmeras presentes en la lignina
natural.
Los residuos de industrias papeleras y de las que preparan pulpa para papel, las aguas servidas y los
desechos resultantes de una ganadera extensiva, presentan serios problemas de polucin por su alto
contenido en lignina, lignocelulosa, celulosa, de lenta biodegradacin.
Estos productos deben ser descompuestos antes de su deposicin en gran escala en el ambiente: los
ros que reciben afluentes de la industria del papel se colorean intensamente y poseen grandes
sedimentos de lignina.
A diferencia de los otros biopolmeros, los estudios microbiolgicos han avanzado poco por la
complejidad de esta molcula: el producto natural ms recalcitrante, es decir escasamente
biodegradable por su alto PM y estructura tridimensional aromtica, que en algunos ambientes origina
lignitos y carbn, las principales formas de materia orgnica fosilizada.
Es tambin importante precursor de las molculas hmicas al incorporarla a un slico-gel nutritivo, la
lignina se transforma espontneamente por desecacin en sustancias pardas, del tipo del humus.
La lignina es considerada por algunos eclogos microbianos como un plstico natural ya que la
polimerizacin de los precursores no est mediatizada por enzimas y el polmero posee muchos
enlaces intermonmeros, que no son directamente hidrolizables por enzimas (Zeikus, 1981). Se le
considera como un producto de desecho que la clula deja de eliminar y lo deposita en paredes
secundarias y lmina media de plantas superiores, como metabolito secundario (no es esencial para el
crecimiento, a pesar de beneficiar al organismo que lo posee). El mismo autor sostiene que la lignina
actuara de un modo similar a las envolturas protectoras de la piel, de los vegetales y animales y quiz
como las capas protectoras de las esporas.

Microflora ligninoltica
Entre los organismos estudiados, slo los microorganismos eucariticos mostraron capacidad para
degradar completamente a la protolignina. La accin de los distintos organismos en el proceso son
variados, como muy bien los resume Zeikus (1981). Los mtodos empleados para cuantificar la
14
degradacin incluyen estudios con especies aisladas sobre ligninas especficamente marcadas con C
(en fracciones alqulicas, arlicas o en los grupos metoxilo) y anlisis qumico y estructural de maderas
en decaimiento inoculadas y no inoculadas con especies fngicas de inters. La degradacin de la
celulosa es cerca de tres veces superior a la de la lignina.
Por la dificultad en la preparacin de medios selectivos, el aislamiento de especies responsables es
muy dificultoso. Incluso, una disminucin en la concentracin del sustrato, no siempre es ndice de
degradacin. La molcula puede ser adsorbida a micelios o clulas microbianas, e incluso la
degradacin puede enmascararse por la sntesis de sustancias del tipo de la lignina por numerosos
hongos.
Los organismos ms activos son los hongos responsables de las podredumbres de la madera: blanca,
parda y blanda, que han sido muy estudiadas por sus consecuencias en el deterioro de postes, vigas,
de madera. Son sobretodo Basidiomycetes y algunos Ascomycetes.
Los hongos de la podredumbre blanca son los ms activos degradadores de la lignina,
pudiendo convertir la madera en CO2 y H2O. Degradan lignina y otros polisacridos, con prdida
de peso rpida: Pleurotus ostreatus, Phanerochaete chrisosporium , Polyporus anceps
Los hongos de la podredumbre parda degradan extensivamente polisacridos y causan
modificaciones qumicas limitadas de la lignina. Son incapaces de metabolizar anillos aromticos y
son ms eficientes en la degradacin de celulosa y hemicelulosas. Atacan cadenas laterales,
dejando fenoles que se oxidan dando pigmentos marrones o pardos.
12

Estudios con Lenzites trabea demostraron que la descomposicin es sobre todo oxidativa y que la
demetilacin de unidades fenlicas y no fenlicas de la madera constituyen las principales reacciones
degradativas. Otros hongos activos: Poria cocos, Lentinus lepideus, Poria monticola.
Los hongos de las podredumbres blandas degradan los principales componentes de la madera.
El material se transforma en una masa oscura, desorganizada, con poca prdida de peso y la
ligmina sufre alteraciones parciales. Se comprob con algunas especies, como Preussia fleshhkii y
Chaetomium piluliferum, descomposicin de anillos marcados (3% a CO2 en 25 das) y
demetoxilacin significativa. Son sobretodo Ascomycetes y Hongos Imperfectos.
Pocas referencias se encuentran sobre la actividad degradativa de la lignina entre otros organismos
eucariotas. El moho Fusarium solani crece sobre ligninas sintticas y las degrada. Es interesante
examinar la capacidad de otros hongos para degradar ligninas naturales o industriales.
Entre los organismos procariticos, algunas bacterias han sido referidas como ligninolticas, sobre todo
en cultivos mixtos, en el suelo. Especies de Azotobacter son capaces de degradar tanto los anillos
como los grupos metoxilo cuando crecen con compuestos aromticos solubles, aunque a velocidad
menor que la actividad de poblaciones mixtas de bacterias.
Algunos actinomicetes poseen capacidad de degradar lignina, rompen enlaces beta-aril ter, presentes
en ligninas naturales, pero se requieren mayores conocimientos sobre los mecanismos de degradacin
de estos organismos. Las bacterias atacan sobretodo las cadenas laterales alifticas.
El rol que juegan los animales en la descomposicin de la lignina no puede ser ignorado, aunque su
principal actividad sea una disminucin del peso molecular como consecuencia de destruccin
mecnica. Insectos, invertebrados y rumiantes contribuyen a la despolimerizacin fsica de la lignina e
incrementan la digestibilidad de la lignocelulosa, atacada por los microorganismos asociados a sus
tractos gastrointestinales (anaerobiosis).
Slo los microorganismos son capaces de degradar completamente este polmero.
En resumen: son sobre todo los hongos imperfectos y los basidiomicetes, los organismos ms activos
en la degradacin de ligninas naturales. Algunas bacterias y actinomicetes demostraron habilidad para
atacar ligninas sintticas marcadas (cadenas laterales) (Martin et al., 1982). Las interacciones
microbianas estimulan frecuentemente la degradacin y el proceso es realizado por poblaciones
complejas.

Degradacin
La mayora de los estudios se realizaron con cultivos de hongos de la podredumbre blanca, por su
reconocida habilidad de degradar completamente a este polmero. Los trabajos no son sencillos; se
emplearon ligninas libres de otros compuestos carbonados, como madera molida, o ligninas sintticas
marcadas. En Phanerochaete chrysosporium, uno de los hongos mejor estudiados, se encontr que
ste no poda crecer con lignina sola y requera un sustrato rpidamente metabolizable, como celulosa
o glucosa. Incluso en la naturaleza, la presencia de celulosa estimula la actividad ligninoltica de este
hongo en mayor grado que el succionato o glicerol. P. chrysosporium prefiere pH cidos: 4,0-4,5,
temperaturas ptimas relativamente altas, las fuentes de nitrgeno pueden ser amonio, nitratos o
aminocidos, pero altas concentraciones en medio de cultivo inhiben la degradacin de la lignina y se
requieren altas presiones parciales de O2 (Ghosh y Singh, 1993).
La figura 7 (Keyser et al., 1978) presenta las relaciones entre el crecimiento, el agotamiento en las
fuentes de nitrgeno y la actividad ligninoltica de P. chrysosporium. El sistema ligninoltico de este
hongo es: i) constitutivo, ii) se expresa slo en el metabolismo secundario, iii) afectado por limitaciones
en carbono, sulfato y nitrgeno, iv) es marcadamente afectado por la concentracin de oxgeno. Si bien
el crecimiento no es afectado por el nivel de O2, la degradacin de la lignina fue 2-3 veces superior a
100% de O2 que en el aire (21%), lo que corrobora la creencia de que la degradacin es un proceso
oxidativo.

13

Figura 7- Agotamiento de nutrientes, crecimiento y degradacin de la lignina por el hongo


Phanerochaete chrysosporium
variaciones
relativas

glucosa

micelio

actividad
ligninoltica
N extracelular
0 1

2
3
4
5
6
edad del cultivo (das)

Como se observa, la lignina es descompuesta en la fase estacionaria (crecimiento nulo), en presencia


de un co-sustrato, pero en ausencia de fuentes de nitrgeno (la adicin de amonio retarda la aparicin
de la actividad ligninoltica).
El agotamiento de las fuentes de nitrgeno inicia un segundo metabolismo en el hongo asociado a la
degradacin de la lignina. Se entiende por metabolismo primario el que est directamente acoplado a
actividades del crecimiento, mientras que los denominados secundarios (cometabolismo) estn
asociados a la sobrevivencia. Zeikus (1981) ejemplifica muy bien el rol de la actividad ligninoltica con
una expresin que dice: los hongos degradan lignina para alimentarse de la celulosa de la madera.
Se piensa que la degradacin de la lignina brinda energa al microorganismo en muy bajo nivel,
suficiente para sobrevivir, pero no para crecer. Esto explica la ausencia de un mecanismo enzimtico
especfico para la despolimerizacin de la lignina. Se piensa que tambin intervienen procesos
degradativos de naturaleza qumica. El nivel de enzimas que participan es bajo y algunos autores
comparan el proceso con una erosin del polmero mediatizada por enzimas:
oxigenasas, que rompen anillos aromticos, fenol oxidasas, incluyendo lacasas, tirosinasas y
peroxidasas. La formacin de radicales libres por accin de fenol oxidasas pueden ocasionar
ruptura de enlaces entre anillos aromticos y la cadena lateral con propano.
celobiosa-quinona oxidorreductasa, activa en la degradacin de celulosa y lignina por hongos
de la podredumbre blanca.
No se conoce bien la naturaleza de las enzimas que son activas en los enlaces C-C y C=O, que
contribuyen a la despolimerizacin.
Como resumen analizaremos la figura 8 donde se muestra las relaciones del complejo lignocelulosa en
el ciclo del carbono. En efecto, la mayora del carbono orgnico de la tierra est en forma de
compuestos lignocelulsicos, sintetizados a partir del CO2 y en productos de su degradacin (humus,
turba, lignitos y carbn), lentamente mineralizada en la naturaleza ya que la lignina, comparada a un
material plstico, aunque de naturaleza biolgica, acta como efectiva barrera que impide la
degradacin de los otros componentes.
En ambientes aerbicos, el polmero de lignina es erosionado biolgicamente por enzimas
microbianas no especficas a productos ms simples y CO2 o sufre una complexacin con otros
constituyentes para formar humus.
En ambientes anaerbicos, la lignina y el humus son productos difciles de degradar
(recalcitrantes), se acumulan y contribuyen a la formacin de turbas, lignitos y carbn. La madera,
producto de la fotosntesis en bosques, posee tiempos de renovacin tan largos como 35-45 aos,
ya que contiene un 25% en peso de lignina, que limita su biodegradacin.

Los taninos
Son compuestos muy abundantes en ciertas plantas, sobre todo en las conferas. Son molculas de
gran tamao con mltiples funciones fenoles que les permiten formar complejos estables con
protenas, celulosa, etctera.
Los taninos pueden ser:

solubles en agua que poseen molcula glucdica con funciones alcohlicas esterificadas por cido
glico o sus derivados; son hidrolizables qumica o enzimticamente por tanasas
condensados: son molculas de alto peso molecular
insolubles en agua, algunos resisten la hidrlisis cida y recuerdan a los flavonoides que se
polimerizan para dar pigmentos pardos

14

Figura 8-

Complejo lignocelulsico y sus transformaciones


CO2
CH4

aerobio humus
anaerobio

lignina -celulosa

turba
lignito
carbono

interfase
suelo-sedimento
CO2
CH4

Un alto nivel de taninos en el suelo puede disminuir la degradacin de molculas orgnicas, sea por
toxicidad directa sobre la microflora activa o por la inactivacin de enzimas o formacin de complejos
resistentes con el sustrato.
Su degradacin es obra sobre todo de los hongos y los mecanismos enzimticos no han sido del todo
dilucidados.

Constituyentes hidrfobos
Numerosas sustancias de carcter lipdico llegan al suelo con los restos vegetales y animales: ceras,
grasas, cutina. En su conjunto se extraen con mezclas de alcohol-benceno, representan un escaso
porcentaje de la materia seca de vegetales (1-2%) pero son ms abundantes en ciertos
microorganismos (10%).
Las grasas son steres complejos de cidos grasos y glicerol, mientras que las ceras constituyen
steres con alcoholes superiores. Aparecen rpidamente en el suelo los cidos y alcoholes por accin
de esterasas (lipasas) de una variedad de microorganismos, sobre todo bacterias. Los productos de la
degradacin son empleados como fuentes de nutrientes y energa por los microorganismos, pero
muchos de los cidos grasos son incorporados como lpidos de reserva (cido poli beta-OH-buttico).
Ms informacin se posee en la degradacin de los lpidos de la superficie vegetal, como la cutina,
que es secretada a partir de clulas epidrmicas oxidndose por el O2 atmosfrico. Puede recubrirse
con ceras. Tambin puede formarse sobre la lmina media pctica o estar mezclada con la celulosa,
protegiendo a esas sustancias de la biodegradacin.
La composicin qumica de la cutina no se conoce acertadamente, se sabe que la molcula contiene
16-18 cidos grasos unidos por enlaces ster y puentes de O.
Se reconocen dos enzimas: la cutin-esterasa que ataca los steres y la carboxicutina peroxidasa, que
rompe los puentes de oxgeno. Levaduras y hongos son activos degradadores en la filosfera, pero
bacterias, includos los actinomicetes tambin participan.

Los hidrocarburos
La sntesis de sustancias hidrocarbonadas y su degradacin en el suelo son etapas importantes del
ciclo del carbono. Muchos pesticidas estn formados por hidrocarburos modificados y de su
biodegradacin depende la duracin de su accin biocida. Detergentes sintticos poseen tambin esta
estructura molecular.
La formacin de metano (CH4) en los suelos es frecuente en la descomposicin anaerobia de rastrojos
en donde se produce abundante cantidad de H2 empleado por las metanobacterias como fuente de
energa: CO2 + 4H2 CH4 + 2H2O
Los cidos orgnicos simples acumulados en estos ambientes anaerbicos son empleados tambin
por las metanobacterias (captulo 18). La biosntesis de metano est limitada a un grupo especializado
de bacterias anaerobias que habitan suelos inundados, pantanos, abonos en fermentacin, sedimentos
marinos y tracto intestinal de animales superiores. Son difciles de aislar en cultivo puro y la produccin
de CH4 es muy activa en poblaciones mixtas. Methanobacterium, Methanosarcina y Methanococcus,
son los principales gneros encontrados en el suelo y actan al final de una cadena trfica.
Otro hidrocarburo simple liberado por el suelo es el etileno, liberado por numerosas especies de
hongos, bacterias esporuladas y actinomicetes. Produce elongacin de races y desarrollo de races
laterales.
Otros hidrocarburos voltiles: etano, propano, propileno, son formados en atmsferas anaerobias, a
partir de miembros de la microflora del suelo. Los de mayor importancia son el metano y el etileno.

15

Hidrocarburos de alto peso molecular


Son formados por bacterias, algas y esporas fngicas, o llegan a los ecosistemas naturales con el
petrleo, parafinas y sus derivados. Los solventes de muchos pesticidas tienen estructura de
hidrocarburos y llegan al suelo o aguas donde deben ser degradados.
Los compuestos de cadena aliftica son atacados por una variada micropoblacin muy extendida en
5
los suelos: densidades de 10 /g suelo son referidas por Alexander (1977) cuando se emplea parafina
como sustrato. La velocidad de la degradacin est relacionada con la longitud de la cadena y al grado
de ramificacin de la molcula. Muchos microorganismos degradan hidrocarburos alifticos pero no los
pueden usar como fuentes de carbono. Este fenmeno conocido como cometabolismo implica que las
clulas deben metabolizar una segunda fuente orgnica. Los productos de la descomposicin del
hidrocarburo, al no ser asimilados, quedan en el medio: alcoholes, aldehidos, cidos grasos. El cido
actico se origina desde un extremo de la cadena por beta-oxidacin. Pueden acumularse tambin
cetonas.
Los hidrocarburos aromticos: benceno, tolueno, xileno y sus derivados son atacados por
numerosos microorganismos del suelo. La ausencia de toxicidad en un ambiente dado indica que los
organismos hetertrofos estn actuando como agentes desintoxicantes. La evolucin del CO2 o la
consumicin del O2 verifican estos hechos en ensayos de laboratorio.
Una microflora ms especializada descompone molculas como fenol, naftaleno, antraceno, con 1, 2 y
3 anillos bencnicos. Son sobre todo bacterias tpicas y actinomicetes. Los organismos filamentosos
son importantes en la degradacin de constituyentes aromticos derivados del humus. El O2 es
fundamental en los procesos de apertura del anillo.
Las primeras etapas del metabolismo comprenden la remocin de cadenas laterales y la introduccin
de grupos -OH. Los grupos metilo se convierten en carboxilo antes de la apertura del anillo.
Resumiendo: La degradacin de la materia orgnica (MO) es un proceso muy complejo y se han
propuesto modelos matmaticos para estudiar su dinmica. As, Jenkinson y Rayner (1977) separaron
la MO en varios componentes en funcin de su estabilidad qumica y determinaron la vida media
(tiempo para reduccin a la mitad) de cada fraccin:
a. material vegetal descomponible, vida media 0,16 aos
b. biomasa microbiana, vida media 1,69 aos
c. material vegetal resistente, vida media 2,31 aos
d. MO estabilizada fsicamente, vida media 49-50 aos
e. MO estabilizada qumicamente, vida media 1980 aos
f. humus en suelos alofnicos, vida media 2-5000 aos.
El cuadro 7 (Burns 1983) resume la accin microbiana en la degradacin de diferentes fracciones de la
materia orgnica.

Humus
La materia orgnica fresca desaparece rpidamente en ambientes naturales. El siguiente esquema
muestra las posibles vas metablicas en el suelo (figura 9).
El humus est constituido por mezcla de sustancias amorfas, que es originado de la fitomasa
parcialmente descompuesta y de la sntesis microbiana. Son molculas elsticas, de carcter cido, de
alto peso molecular y naturaleza coloidal, de gran superficie interna y externa, originadas por la accin
de procesos fsico-qumicos y biolgicos a expensas de productos de la degradacin de la materia
orgnica.
Su lenta mineralizacin (1-2% al ao) hace de estas sustancias el verdadero reservorio de nutrientes
del suelo, liberndose lentamente los iones minerales aprovechables por los vegetales.
El contenido y calidad de estas sustancias est en relacin directa con la fertilidad del suelo por sus
propiedades (cuadro 8) y es inclusive empleado en formulaciones comerciales de los llamados
bioestimulantes orgnicos.

Caracterizacin de las sustancias hmicas


La naturaleza de estas sustancias vara con los suelos, el clima, la cubierta vegetal, las prcticas
agrcolas. La extraccin del humus sin provocar alteraciones resulta muy difcil. Algunos autores
emplean solventes de alta densidad (bromoformo-benceno de densidad 2) para separar la materia
orgnica poco transformada y ms liviana, del humus y la fraccin mineral, que decantan. Los
compuestos hmicos se extraen con soluciones alcalinas, aunque se corre el riesgo de extraer tambin
el humus libre que puede condensarse (neoformacin). Otros solventes empleados incluyen oxalato de
amonio, FNa, pirofosfato de sodio.
16

Cuadro 7Principales componentes de la fraccin orgnica del suelo, las enzimas


responsables y los productos formados
Componentes

enzimas

productos

Celulosa
Hemicelulosa

celulasa, glucosidasas
hemicelulasas

Pectina

pectinmetilesterasa
galactouronasa

Almidn
Quitina

amilasas, glucosidasas
quitinasa, quitinobiasa

c.nuclecos

nucleasas, nucleosidasa
nucleotidasa,
aminohidrolasa
proteinasa, peptidasa,
deshidrogenasas y
oxidasas
fosfatasas, fitasas

c. Orgnicos,
azcares cidos
urnicos
c. pctico, etanol
c. Galactournico,
glucosa, arabinosa
glucosa, maltosa
glucosamina, c.
Actico glucosa, NH3
bases nitrogenadas,
-3
PO4

Protenas y
pptidos
steres
fosfatados
steres
sulfatados
Lignina

aminocidos, cidos
orgnicos, NH3
-2

alcohol, inositol,HPO4
=

arilsulfatasa

alcohol, SO4

lacasa, peroxidasa
cidos aromticos,
fenoloxidasa
compuestos fenlicos
Por hidrlisis cida se liberan aminocidos, azcares, aminoazcares y una fraccin permanece no
hidrolizable, con ncleos parecidos a los de la lignina, slo degradados por tratamientos muy drsticos
como pirlisis cida o alcalina, fusin alcalina, H2O2 en caliente, etc.
Los anlisis elementales indican en promedio:

45-65% en carbono, 30-40% en oxgeno, gran abundancia de grupos metoxilo (-0CH3), fenoles (OH), carboxilo (-COOH), poco nitrgeno (para algunos autores se tratara de impurezas) y S, P,
Fe, etc.
Esta composicin elemental se parece a la de la turba, pero el origen y la actividad difieren mucho.
Figura 9- Degradacin y humificacin de restos vegetales
mineralizacin rpida
restos vegetales

estructuras
an organizadas

CO2, NH3, SO4


-3
++
PO4 , Fe

N2 atmosfrico
reorganizacin

sntesis de complejos
hmicos coloidales
humificacin

mineralizacin lenta

17

Cuadro 8 - Principales efectos del humus en el suelo y las plantas


mejora condiciones fsicas, como agregacin, aireacin, retencin de agua, intercambio calrico y
permeabilidad del suelo
aumenta la superficie especfica, la CIC o el efecto tampn
acta como agente de complexacin, quelacin y retencin de nutrientes y xenobiticos
ejerce efectos fisiolgicos, como aumento en la permeabilidad de membranas, absorcin de
nutrientes, actividad enzimtica y fotosntesis
ejerce accin protectora y acta como fuente de nutrientes para los microorganismos
acta como reservorio de N, P, S, micronutrientes

Se distinguen varias fracciones:


los cidos flvicos que quedan dispersos o disueltos luego de acidificar el extracto alcalino con
HCl o H2SO4
los cidos hmicos, extrables en lcali pero que precipitan a pH 2,5 y dan una fraccin
soluble en etanol
los cidos himatomelnicos
Los cidos hmicos pardos estn poco polimerizados y dbilmente ligados a la fraccin mineral,
los cidos hmicos grises son muy polimerizados y estn ligados a los himatomelnicos

la humina residuo insoluble en cidos y bases, materia orgnica muy evolucionada y difcil de
separar de la materia orgnica fresca: una fraccin es soluble en HCl 5N; el resto se une a arcillas, por
lo que se requiere el empleo de HF para su extraccin
En las sustancias hmicas ms condensadas predominaran los ncleos, con iso o heterociclos, como
derivados del benceno, antraceno, furano, piridina, que pueden condensarse por puentes alifticos,
oxgeno, nitrgeno o por unin directa entre anillos. Estos enlaces le dan a la molcula gran estabilidad
qumica y biolgica.
El nitrgeno: -de las cadenas laterales representa un 30-35% del total, es fcilmente hidrolizable y es
de origen proteco, el resto de N del humus estara condensado como pirrol, indol,etc. o bien formara
puentes entre bencenos y es ms resistente a la degradacin.
Precursores del humus y proceso de humificacin
Varias hiptesis tratan de explicar los procesos que conducen a la formacin de estas macromolculas:
Las sustancias rpidamente degradables como la celulosa, hidratos de carbono simples, juegan
14
un importante rol en la formacin del humus. Luego de 7 das en el suelo, un 70-75% del C de la
14
glucosa se localiz en fracciones hmicas, mientras que el C de acetato se distribuy luego de 69 horas en la humina, cidos flvicos y hmicos, en forma similar al carbono de la paja.
La lignina se reconoce como precursora del humus que se condensa con materiales proteicos de
origen microbiano. Su participacin ha sido sealada en numerosos trabajos: un 34% de la
radioactividad de los cidos hmicos se origin en la lignina, mientras que slo un 6% lo hizo a
partir de la celulosa.
El carbono de clulas microbianas contribuye a la fraccin ms simple del humus, los
aminocidos.
La figura 10 presenta un esquema de formacin de molculas hmicas. En los ltimos 50 aos se han
realizado numerosos estudios sobre la sntesis de la fraccin orgnica del suelo. En el laboratorio una
serie de reacciones condujeron a distintos tipos de humus artificial (Allison, 1973). Los
microorganismos se consideran intermediarios en estos procesos; los restos de sus clulas y sus
productos metablicos constituyen etapas en una serie de reacciones. Los pigmentos microbianos
como las melaninas son muy estables a la degradacin, son parcialmente solubles en soda y se
extraen en la fraccin humus.
En el suelo los procesos son ms lentos que en el laboratorio, pero las reacciones se aceleran por:
la gran actividad superficial de las partculas (catlisis inorgnica)
los sinergismos microbianos que posibilitan la formacin de los mismos productos finales
La estabilidad del humus es muy grande. En turbas congeladas de Alaska se estim la edad de estas
molculas entre 1.775 +/- 110 y 11.005 +/-350 aos (a 1 m de profundidad). A los 2 metros esta edad
podra llegar a 25.300+/-300 aos. En suelos templados esta edad es menor como consecuencia del
mayor reciclamiento de la materia orgnica.

18

En resumen, se piensa que el humus es el producto de neosntesis a partir de compuestos ms o


menos solubles originados en la descomposicin de la materia orgnica fresca, mediante la
combinacin de procesos biolgicos y fsicoqumicos.
La adicin de materia orgnica al suelo puede provocar estimulacin de la descomposicin de la
materia orgnica nativa. Este fenmeno se refiere como efecto renovador (priming effect) y fue
observado luego del enriquecimiento del suelo con materia orgnica simple o restos vegetales.
Figura 10- Esquema del proceso de humificacin
Hidr. de carbono

sust.aminadas

de restos vegetales
50-60% de la MS

celulosa
hemicelulosa
aminocidos
aceites
ceras

1-3%

descomposicin
microbiana

cidos
azcares
alcoholes

lignina

residuos no descompuestos

10-30%

oxidacin
apertura:
p-OH benzaldehido,
c. vanllico

ncleos
del humus

aa
amonio

sntesis microbiana
compuestos con N
polisacridos
quinonas, melaninas

compuestos hmicos
heteropolicondensados

Microbiologa de la humificacin
Los microorganismos participan en la formacin de molculas hmicas, catalizando distintas
reacciones bioqumicas. Algunos autores discuten si su rol es directo o indirecto y una de las preguntas
es cmo se concilia la rpida mineralizacin de las sustancias vegetales con su humificacin.
Hiptesis:
se postula la humificacin de los restos que quedan en microporos donde no llegan las
bacterias, pero s sus enzimas, aunque no se puede olvidar la adsorcin que pueden sufrir las
enzimas en su camino hacia el sustrato
las molculas son rpidamente policondensadas o polimerizadas a partir de radicales
libres formados por la accin enzimtica a altas concentraciones de sustancias monomricas,
cuando los organismos capaces de atacarlos estn ausentes. Se puede seguir la humificacin de
hojas al microscopio
se sostiene que la humificacin comienza en los restos inmediatamente luego de la
muerte celular, cuando las enzimas autolticas estn activas, pero la destruccin an no ha
comenzado (condensacin de aminocidos de la hidrlisis proteca con quinonas y polifenoles).
Las sustancias pardas aparecen en las clulas antes que los tejidos lignificados presenten alteraciones
visibles. Cuando las clulas se descomponen, estas sustancias se liberan al suelo, pudiendo
adsorberse a arcillas y protegerse del ataque microbiano.

Rol de los microorganismos


Se seala la importancia de los microorganismos y de la fauna en los distintos procesos que conducen
a la humificacin (Kirk et al, 1980):
mineralizacin de materiales originales, formacin de subunidades estructurales y su
posterior condensacin
Especies de Penicillum, Aspergillus y Actimomyces en medios con azcares acumulan sustancias
oscuras del tipo del humus, con pptidos y polifenoles. Los tipos ms maduros se formaran a partir de
estas molculas por accin microbiana y procesos qumicos y fisicoqumicos.
La condensacin es estimulada por oxidasas producidas por microorganismos del suelo o aguas o del
tracto digestivo de la fauna. La acumulacin de pigmentos marrones oscuros es evidenciada en
bacterias como Pseudomonas sp. en medio con extracto de levadura, glucosa y tirosina. Sustancias
fenlicas y quinonas se transforman en polmeros tipo humus en las mismas clulas bacterianas por
19

accin de fenoloxidasas. El espectro IR de las mismas es similar a los de los cidos hmicos sintticos
y se fraccionaron en cidos hmicos y flvicos.
Tanto la biosntesis como la biodegradacin de molculas del tipo de las del humus ocurren
simultneamente por accin de una variada micropoblacin que pone en juego un complejo y no bien
identificado equipo enzimtico.

Factores que afectan a la humificacin


Entre los principales factores que afectan el proceso citaremos: vegetacin, actividad biolgica del
suelo, clima, tipos de suelos, actividad del hombre.
La vegetacin aporta materias primas y es fuente de energa y nutrientes para los microorganismos. El
cultivo afecta el microclima del suelo, la estructura por accin de las races y la atmsfera del suelo, por
respiracin de rganos subterrneos.
C/N de los restos
Relacin C/N menor de 25/1 estimulan rpida mineralizacin, limitando el potencial de
humificacin
Relaciones altas conducen a acumulacin de humus libre, la relacin ms favorable para la
formacin de humus estable parece ubicarse en la vecindad de 20/1 (los mantillos mejoradores,
ricos en nitrgeno que se descomponen rpidamente)
Es necesario tambin tener en cuenta la relacin entre los constituyentes lbiles y estables, as como
que un predominio de compuestos solubles estimulan una rpida mineralizacin, y que altos
contenidos de lignina facilitan la humificacin.
Los abonos verdes, ricos en nitrgeno y constituyentes solubles y pobres en lignina, son
rpidamente metabolizados, enriqueciendo poco en carbono al suelo y activando la mineralizacin
de la materia orgnica nativa.
Los cultivos anuales enriquecen menos al suelo en carbono que los perennes. Un monocultivo de
maz posee menos poder de humificacin al compararlo con gramneas forrajeras.
Las pajas de cereales con alto contenido de lignina favorecen la humificacin.
El clima influye en la productividad (cantidad y calidad del material vegetal) y directamente en la
actividad biolgica. La degradacin del N del humus disminuye 2-3 veces por cada 10C de
disminucin de la temperatura. En regiones fras aumenta considerablemente el nivel de humus. El
congelamiento y descongelamiento disminuyen la estabilidad de las molculas hmicas. Por el
contrario, un congelamiento prolongado aumenta la estabilidad. La desecacin favorece la
polimerizacin de sustancias prehmicas (maduracin). Suelos permanentemente hmedos presentan
formas poco condensadas y mviles (cidos flvicos).
Suelos: el contenido y calidad de las arcillas facilita la humificacin. Un pH alto favorece la actividad
mineralizante y la humificacin por bacterias. El calcio facilita la floculacin y maduracin de las
molculas prehmicas.
La humedad ms favorable para la humificacin se sita en la vecindad del 60% de la capacidad de
campo. La saturacin no favorece al proceso; los suelos saturados son pobres en humus. Un
insuficiente drenaje conduce a humus bruto o a turba.
Ocurrir mxima humificacin cuando los procesos aerobios y anaerobios estn correctamente
balanceados. Si la anaerobiosis es permanente, la humificacin es prcticamente nula. El proceso
parece tener el ptimo en microaerofilia o en condiciones de alternancia de perodos de aerobiosis y
anaerobiosis.
Actividad del hombre: el laboreo disminuye el nivel de materia orgnica al romper los agregados y
exponer la materia orgnica a la biodegradacin, pero el efecto de mezclado favorece la calidad.
Alternancias de cultivo y barbecho favorecen la humificacin. Los suelos cultivados presentan un
humus ms evolucionado, pero menos abundante, que puede descender por debajo de niveles
crticos.
Enterrar restos vegetales activa su mineralizacin y una aplicacin ms profunda favorece la
humificacin (condiciones micraeroflicas).

Deshumificacin
Se encuentran gran nmero de dificultades en la investigacin de biodegradacin del humus: los
microorganismos pueden crecer con cidos hmicos pero emplean solamente los compuestos
asociados, como los aminocidos, dejando la estructura aromtica intacta, hecho que sumado a la falta

20

de datos sobre la estructura exacta de la molcula (si es que tienen una estructura bsica comn),
tornan las comparaciones muy difciles.
Adems, las zonas claras alrededor de las colonias desarrolladas en medios con cidos hmicos no
indican necesariamente la degradacin de los mismos; muchas veces, ellos son precipitados alrededor
de las clulas.
A pesar de estos inconvenientes parece correcto afirmar que ciertos hongos, sobre todo Ascomycetes
y Basidiomycetes, pueden degradar cidos hmicos en el laboratorio por reduccin enzimtica de
grupos aromticos carboxilo a aldehido y luego hasta alcoholes. Los sistemas enzimticos son
adaptativos. En filtrados de cultivos de hongos creciendo sobre cidos hmicos se detectaron alcohol
saliclico y salicilaldehido.
Las tcnicas respiromtricas son muy tiles en el estudio de la mineralizacin del humus.
Se cuenta con poca informacin sobre la descomposicin de los cidos hmicos en la naturaleza.
Intervienen poblaciones complejas con especies que atacan sustancias aromticas, reuniendo en su
conjunto al equipo enzimtico necesario para degradar a las sustancias hmicas.
Las bacterias son activas sobre todo atacando las cadenas laterales alifticas. Los actinomicetes
pueden adems degradar molculas aromticas provocando decoloracin del medio.
Los hongos son activos degradadores de molculas hmicas. Entre los productos de la degradacin
de los cidos hmicos se han detectado residuos de la degradacin de la lignina bastante
incambiados, como cidos vanllico y sirngico. En suelo donde la lignina est ausente, caso de suelos
antrticos cubiertos de helechos, no se encontraron estos productos. Otras sustancias que aparecen
en la degradacin, como flavonoides, pueden derivar de sntesis microbiana o de la vegetacin.

Ecologa
Carbono: fuentes de carbono fcilmente degradables (0,5-2%) estimulan el crecimiento microbiano
favoreciendo la degradacin del humus en el laboratorio. Para otras especies la celulosa es ms
eficiente. El efecto sobre la humificacin es el mismo que analizamos en la degradacin de otros
biopolmeros: el aumento microbiano provoca agotamiento de nutrientes y la poblacin induce el
equipo enzimtico para degradar molculas ms complejas.
Nitrgeno: el de las cadenas laterales es asimilado por los microorganismos aunque en menor grado
que las formas inorgnicas u orgnicas simples del suelo. Otras fuentes nitrogenadas ejercen efecto
variable segn las especies.
Calcio: los humatos clcicos son ms fcilmente degradados in vitro que los de sodio (efecto tampn
favorable para la actividad enzimtica).
Arcillas: ejercen efecto protector: la oxidacin de los cidos hmicos es ms lenta con illita y
montmorillonita. El aluminio refuerza el efecto estableciendo enlaces ms estrechos entre los coloides
orgnicos y minerales.
La tasa anual de descomposicin de la materia orgnica es del orden de 1,8% en suelos
pesados y de 2,2% en livianos, en el Norte de Francia (Dommergues, Mangenot, 1970).

Resumen y conclusiones
Aumentar y/o mantener el nivel de materia orgnica de un suelo es un objetivo prioritario en todo
manejo agrcola. La aplicacin de abonos orgnicos (restos de cosechas, subproductos industriales)
contribuye a evitar la prdida de humus en suelos sometidos a intensa explotacin.
Los principales factores a tener en cuenta para elevar el contenido de materia orgnica de los suelos
son:
1. cantidad de materia orgnica aplicada
2. tipo de abono orgnico empleado,
3. duracin de la experiencia.
Para finalizar y a modo de resumen se presentan las figuras 11 y 12 publicadas por Siquiera y Franco
(1988).

21

Figura 11- Velocidad de degradacin de restos orgnicos en el


suelo.

* molculas recalcitrantes

% descomposicin 100

glucosa
protenas
restos de leguminosas
restos cereales

80
60

estircol
lignina

40
20

madera
cido hmico*
0

12

28 semanas

Figura 12- Cintica de la degradacin de restos vegetales en el


suelo

azcares
tasa de
degradacin

almidn

protenas

celulosa

lignina

menos de 1 ao
6-8 aos
ms de 100 aos
tiempo

La figura 11 muestra las tasas de descomposicin de diferentes materiales orgnicos en el suelo y en


la figura 12 se esquematiza la cintica de esta degradacin. Se verifica que la fraccin activa del
residuo, La figura 11 muestra las tasas de descomposicin de representada principalmente por
azcares, protenas, amidas y celulosa es descompuesta en menos de un ao, en tanto que otras
fracciones resisten la degradacin.

Bibliografa
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23

Captulo 9
Mineralizacin e inmovilizacin del nitrgeno
Biomasa microbiana
Perdidas de nitrgeno
Mineralizacin
La mineralizacin del nitrgeno es el proceso biolgico que convierte formas orgnicas de este
elemento a combinaciones minerales. Se distinguen dos procesos: amonificacin y nitrificacin. La
amonificacin es realizada por un gran nmero de microorganismos hetertrofos que atacan distintas
molculas orgnicas: urea, aminocidos, protenas, aminoazcares, cidos nuclecos, sustancias
hmicas. La nitrificacin es la produccin biolgica de nitritos o nitratos a partir de amonio o de
combinaciones orgnicas.

Amonificacin
Sustrato: es muy variado, cualquier tipo de molcula orgnica nitrogenada
Microflora: est integrada por innumerables especies de bacterias, includos los actinomicetes,
hongos, protozoos, algas
Ambiente: como consecuencia de la falta de especificidad de sustratos, la amonificacin es uno de
los procesos menos sensibles a los cambios del ambiente y se realiza tanto en aerobiosis como en
anaerobiosis, bajo un rango de pH compatible con actividad biolgica, en regiones fras, como en el
rango termfilo.
Cmineralizado/Nmineralizado: en ecosistemas en equilibrio, la relacin C-CO2/N mineral es
aproximadamente 10/l. Con aportes de sustancias orgnicas, esta relacin se altera de acuerdo a la
relacin C/N de las mismas: una relacin alta provocar ms liberacin de CO2, si el N% de los restos
vegetales es alto, la proporcin de amonio y nitrato ser mayor.
Amonio: se considera un producto de desecho celular. Una vez satisfecha la demanda
microbiolgica por el nitrgeno, el resto metabolizado es eliminado como NH3.
Energa: la desaminacin no provee de energa al microorganismo, pero la misma puede obtenerse
del catabolismo del esqueleto carbonado de la molcula: protena, cidos hmicos, etc.
Evaluacin: La evolucin del amonio en suelos y aguas, enriquecidos o no con sustancias orgnicas
nitrogenadas se determina en el campo o en el laboratorio. Como el amonio puede seguir distintas
vas en la naturaleza lo que evaluamos es la amonificacin neta, o sea la diferencia entre el amonio
15
producido y el que sigui otras vas en el suelo. El empleo de compuestos con N permite evaluar
amonificacin real.

Amonificacin de aminocidos y protenas


Las protenas constituyen un buen sustrato para la microflora, a la que brindan la mayora de los
elementos para la sntesis de macromolculas: C, H, O, N, S. Son atacadas por enzimas
extracelulares segn el siguiente esquema:
aerobiosis: NH3,
CO2, agua, SO4=
protena

peptona

pptido

aminocido

anaerobiosis : NH3, CO
aminas,cidos orgnico
indol, mercaptanes, SH
Los aminocidos son degradados rpidamente en suelos y aguas. Se encuentran libres en pequea
proporcin, producto de la actividad microbiana sobre protenas, o son excretados por las races. La

actividad es mayor en capas superficiales, en las ms profundas la adsorcin a coloides puede ser
importante y la nitrificacin menor.

Amonificacin de cidos nuclicos


Numerosos microorganismos del suelo poseen enzimas extracelulares capaces de degradar cidos
nucleicos, ADNasa y ARNasa, provenientes de clulas vegetales, animales y microbianas con
liberacin de los mononucletidos, que son fcilmente atacadas por la microflora.
Pi
ARN, ADN

mononuclotido

azcar

purinas
pirimidinas

NH3,aa,

urea

Se liberan fosfatos por accin de fosfatasas vegetales o microbianas. Las bases pricas o pirimdicas
y el azcar resultante son empleados por una variada microflora apareciendo en el medio amonio,
aminocidos, cidos orgnicos, urea, dependiendo de las condiciones y de los organismos
dominantes. Acidos orgnicos y alcoholes acompaan a aminas, amidas, CO2 y agua, en
anaerobiosis.
Otros sustratos: urea, cianamida y fertilizantes de amonificacin progresiva
La urea se encuentra frecuentemente en los ecosistemas naturales (fertilizantes, excreciones de
animales o de la hidrlisis de los cidos nuclecos). Su degradacin es muy rpida y la microflora
ureoltica es muy numerosa: comprende aerobios y anaerobios facultativos, cocos y bacilos que
soportan pH elevados resultantes de la liberacin de amonaco:
NH2

NH2

C= O + H2O

COO

NH2

NH4

2NH3 + CO2

La cianamida clcica es otro fertilizante empleado comnmente. Por hidrlisis no biolgica se forma
urea, la que es mineralizada por la poblacin ureoltica:
CaCN2 + 2H2O

H2CN2 + Ca(OH)2
+
H2O

ureasa
CO(NH2)2

2NH3 + CO2

A los efectos de retardar esta hidrlisis y permitir que los cultivos dispongan del nitrgeno a medida
que lo requieren, se emplean complejos a base de urea, como la urea-formaldehido y la oxamida:
(HC = N - C - N = CH -) n

O
urea-formaldehido

H2N - C - C - NH2

O O
oxamida

La aplicacin de estos fertilizantes, as como el empleo de inhibidores de la nitrificacin, posibilitan la


toma gradual de amonio por los cultivos, evitando su rpida oxidacin a nitratos, muy mviles en
suelos donde el rgimen hdrico es intenso. El amonio es adsorbido en forma intercambiable en el
complejo coloidal del suelo, disminuyendo su lixiviacin y resultan fertilizantes ms seguros que los
ntricos.

Ecologa
Como hemos visto este es un proceso muy poco especfico, realizado por gran nmero de
microorganismos hetertrofos adaptados a las ms variadas condiciones ecolgicas.
La amonificacin ocurre en todas aquellas condiciones compatibles con la vida.
Temperatura: como con todas las reacciones biolgicas, una elevacin de temperatura estimula el
proceso. El ptimo del amplio grupo de amonificantes se ubica en el rango termfilo.

pH: puede llevarse a cabo desde pH muy bajos (3,5-4,0) a superiores a 9,0. Una fuerte acidez
retarda el proceso y son sobre todo las bacterias anaerobias y los hongos los activos en esas
condiciones. A pH superiores dominan los actinomicetes y algunas algas que pueden emplear fuentes
de nitrgeno orgnicas.
Cultivos vegetales: ejercen un doble efecto, por un lado proveen restos orgnicos nitrogenados por
descamacin de races, exudados, percolados a travs de las hojas y follaje, estimulan la
amonificacin real o bruta, pero tambin absorbe a los iones amonio: la amonificacin neta se ve as
inhibida.
En resumen: la actividad sera mxima en aerobiosis, temperaturas en el rango termfilo, neutrofilia y
humedades medias.

Estabilidad de compuestos nitrogenados orgnicos


Numerosos investigadores han remarcado la estabilidad de la fraccin nitrogenada orgnica del suelo.
En efecto, en una estacin de crecimiento se mineraliza entre 1 y 5% del N total; pero al agregar al
suelo una protena, aminoazcar u otras formas de nitrgeno orgnico, stas desaparecen muy
rpidamente. Diversas hiptesis tratan de explicar esta estabilidad y han sido analizadas por
Dommergues, Mangenot (1970).
Formacin de complejos entre protenas y fracciones orgnicas del suelo, como lignina,
compuestos fenlicos o sustancias del tipo del humus.
Complexacin con minerales arcillosos: la adsorcin externa al complejo de intercambio del
suelo (ms firmemente si en la protena dominan las cargas electropositivas) o la inclusin dentro
de las hojuelas, posibilitan un retardo en la biodegradacin. Esta hiptesis explica tambin la
inhibicin de enzimas extracelulares.
Toxicidad del ambiente: la vegetacin o el metabolismo microbiano producen sustancias
inhibidoras cuya concentracin aumenta con la concentracin hidrogeninica del medio y la
anaerobiosis: cumarinas, taninos, resinas, contribuyen a estabilizar la materia orgnica en suelos
forestales.
La liberacin se realiza gradualmente a medida que la vegetacin las requiere, evitando prdidas
importantes por lavado o desnitrificacin. Pero en algunos ecosistemas este bloqueo puede ser
negativo para la nutricin de las plantas, como ocurre en horizontes superficiales (Ao) de formaciones
forestales.

Nitrificacin
La nitrificacin se define como la reaccin o conjunto de reacciones que conducen a la formacin de
nitrito o nitrato.
Representa la conversin biolgica del nitrgeno en compuestos orgnicos o inorgnicos
desde un estado reducido a otro ms oxidado, por microflora auto y hetertrofa.
Es un proceso biolgico conocido desde hace mucho tiempo que se realiza en el suelo, en ambientes
marinos, abonos, y en los procesos de depuracin de aguas servidas. Ya en la poca napolenica se
produca el nitro de Chile en pilas de suelo, con abonos orgnicos y carbonato de calcio. Pasteur
postul la naturaleza microbiana del proceso y hacia 1890 Winogradsky aisl a los microorganismos
responsables. Confirm la naturaleza biolgica calentando una columna de suelo o tratndola con
cloroformo: el proceso cesaba y los nitratos volvan a formarse al reinocular este sistema con
suspensin de suelo frtil.

Efectos sobre:
cultivos: constituye un proceso fundamental para la nutricin vegetal, los nitratos son fcilmente
absorbidos, en menor grado el amonio y los nitritos resultan txicos.
ambiente: una intensa nitrificacin resulta muchas veces perjudicial para la poblacin. Los iones
nitrito y nitrato son solubles y por lo tanto mviles con el agua que puede llevarlos lejos de la zona
de absorcin radical. El amonio, al ser fijado en el complejo de intercambio, resulta menos mvil.
La polucin de las aguas por los nitratos resulta un problema en los pases que emplean grandes
dosis de fertilizantes.
Los nitratos se reducen a nitritos en la sangre, unindose a la hemoglobina que se convierte en
metahemoglobina que no funciona en la transferencia del O2, enfermedad conocida como

metahemoglobinemia. Los estndares para consumo humano son inferiores a 10 mg/L de N-NO3
para el agua potable.

Nitrificacin auttrofa
La nitrificacin auttrofa puede dividirse en dos pasos, cada uno realizado por un grupo particular de
organismos:
Nitritacin: NH4+ + 1,5 O2 NO2- + 2H+ + H2O G = 84 cal/mol
Nitratacin: NO2- + 0,5 02 NO3-

G = 17, 8 cal/mol

Son procesos metablicos generadores de energa (ATP): respiraciones aerobias con sustratos
inorgnicos (amonio y/o nitrito). Los microorganismos son quimiolitoauttrofos que aprovechan la
energa y las coenzimas reducidas en la cadena respiratoria para sus necesidades plsticas, sobre
todo para reducir el CO2 a material celular.
Por los rendimientos energticos se aprecia que ms de cuatro veces de concentracin celular se
pueden originar de la oxidacin de una cantidad equivalente de N oxidado por el grupo I. Esto se
verific en columnas de suelo percoladas con amonio. En la naturaleza, en general, las densidades
para ambos grupos no difieren tanto.

Nitrificantes auttrofos
Bacterias muy relacionadas pertenecientes a la familia Nitrobacteriaceae, gram negativas,
asporgenas, bacilos, cocos o espirilos, en general mviles por flagelos polares. Auttrofos
obligados, muchos compuestos orgnicos les resultan txicos, por alteraciones producidas en la
esterilizacin en autoclave
Carbono: del CO2, bicarbonatos y carbonatos
Energa: de la oxidacin de sales amoniacales o nitrosas El cuadro 1 (Focht y Verstraete, 1977)
resume las caractersticas de los 4 gneros de bacterias oxidantes de amonio y de los 3 oxidantes del
nitrito.
Especies ms representativas: son Nitrosomonas europea y Nitrobacter winogradsky. Los
nitrificantes autotrficos secundarios, es decir, el resto de los que figuran en el cuadro 1 aparecen en
general en bajo nmero y presentan rangos ms estrechos de temperatura y pH para su desarrollo.
Otra importante diferencia la constituye la habilidad para crecer heterotrficamente de algunas
especies del segundo grupo. Nitrobacter agilis puede crecer heterotrficamente y es estimulado por
extracto de levadura. Nitrobacter winogradsky posee mayor potencial para crecer heterotrficamente
que Nitrococcus y Nitrospina. Piruvato y aminocidos estimulan el crecimiento de Nitrosomonas
europea.
Velocidad de crecimiento: comparada con la de la mayora de las bacterias heterotrficas, la vc de
las bacterias nitrificantes es baja. Tiempos de generacin de 8 horas han sido informados en medio
de cultivo. Se piensa que en la naturaleza se sobrepasan las 20-40 horas. El desarrollo en medio de
cultivo se acelera con sales de bicarbonato solubles o de lcali para contrarrestar la cada del pH. El
+
rendimiento celular es tambin bajo (0,15 kg biomasa/kg N-NH4 oxidado para la nitritacin y de
0,02kg de biomasa/kg N-NO2 oxidado para la nitratacin).
Eficiencias bioqumicas (N inorgnico oxidado/C-CO2 asimilado) de 14-70/1 para Nitrosomonas y
de 76-135/1 para Nitrobacter (gran capacidad sinttica, la mayora no requieren factores de
crecimiento). Como vimos, los oxidantes del amonio obtienen ms energa de la reaccin y deben
metabolizar menos nitrgeno por unidad de carbono asimilado.
Aislamiento: resulta difcil y la presencia de contaminantes muy relacionados morfolgicamente es
frecuente: Pseudomonas, Hyphomicrobium, Mycobactrium, Flavobacterium. El crecimiento lento
dificulta la eliminacin de estos contaminantes. El aislamiento puede ser:
Directo: en slico-gel nutritivo con solucin salina, sales de amonio o nitritos, carbonato de calcio. Las
microcolonias se detectan por el halo transparente por disolucin del carbonato por los cidos
producidos

Cuadro 1 Bacterias nitrificantes autotrofas


gnero

morfologa

G+C%

crecimiento

Nitrosomonas bacilos rectos, 1-2 flagelos 47,4-51


subpolares o inmviles

5-40C
pH 5,8-9,5

Nitrospira

25-30C

habitat

oxidantes del amonio

espirales, flagelos
peritricos o inmviles

54,1

Nitrosococcus cocos en pares o


55,5-51
ttradeas, mviles con
un flagelo o peritricos
o inmviles
Nitrosolobus
pleomrficos, membranas 53,6-55,1
internas, flagelos peritricos

2-30C
pH 6,0-8,0

aguas frescas
suelo, mar
suelo

suelo, mar
agua fresca

15-30C
pH 6,0-8,2

suelo

oxidantes del nitrito


Nitrobacter

bacilos cortos, mviles


con flagelo polar o inmvil

60,7-61,7

5-40C
pH 5,7-10,2

Nitrospira

bacilos largos, inmviles

57,7

20-30C

Nitrococcus

cocos con citomembranas


muy ramificadas

57,7

20-30C
pH 7-8

suelo, mar
aguas frescas
mar
mar

Por enriquecimiento previo en el mismo medio selectivo lquido y varios pasajes a medio fresco,
facilita el aislamiento en medio slido (Anexo Prctico). La actividad es estimulada por burbujeo o
agitacin de los cultivos lquidos ya que son aerobios estrictos. El pH ptimo es ligeramente alcalino,
pero pueden tolerar rangos ms amplios de pH en el suelo. Son mesfilos, la temperatura ptima se
sita entre los 24 a 30C.

Mecanismo de la nitrificacin auttrofa


La oxidacin del amonio a nitrato implica la transferencia de 8 electrones (-3 a + 5). La conversin de
amonio a nitrito ocurre en por lo menos dos pasos:
NH4+ + 0,5 O2 NH2OH + H+

G = -0,7 kcal/mol

NH2OH + O2 NO2 + H2O + H


-

G = -83,3 kcal/mol

Como se observa, la disminucin de la energa libre en la oxidacin del amonio es pequea


comparada con la de oxidacin de la hidroxilamina. El proceso se estudi en clulas intactas y en
extractos libres de clulas. Se aisl una oxidasa de la hidroxilamina relacionada al citocromo c. Se
sugiere que la hidroxilamina es convertida en un intermediario que se descompone espontneamente
en xido nitroso, no oxidado por N. europea:
NH3

NH2OH

(HNO)

NO
NO20,5 N2O + 0,5 H2O

En la nitratacin participa una nitrito oxidasa, inhibida por cianuro e involucra el sistema citocromos:
cit c Fe + NO2 cit c Fe + "NO2" (radical libre) cit a1 Fe + "NO2" + NO2 + 0,5 O2 cit a1
+3

+3

+2

+2

Fe + NO3

globalmente: NO2 cit c cit a1 O2


-

El poder reductor (NADH) se genera en estas bacterias por transporte de electrones en sentido
inverso en la cadena respiratoria, con consumo de ATP ya que el potencial redox de los pares
+
amonio-nitrito y nitrito-nitrato no son suficientemente negativos para reducir el NAD .

Nitrificacin hetertrofa
Nitrificantes hetertrofos: grupo menos especializado lo que requieren medios con sustratos
orgnicos con amonio o nitritos y pueden acumular nitritos o nitratos cuando el crecimiento ces. Los
organismos son bacterias y actinomicetes, y hongos. Aspergillus flavus es reconocido en la oxidacin
5

del amonio hasta nitrato, a partir de nitropropionato con un equipo enzimtico especializado, con
nitrito intermediario:
peroxidasa
3 nitropropionato NO2
Energa: su principal fuente proviene de sustratos orgnicos pero la energa liberada es escasa y no
satisface los requerimientos plsticos de los microorganismos (no est acoplada a procesos de
biosntesis)
Sustratos: pueden ser amonio, nitrofenoles, oximas, amidas, hidroxilamina, nitropropionato.
Algunos de ellos tienen carcter de factores de crecimiento, sobre todo los cidos hidroxmicos,
involucrados en la toma de hierro, por formacin de quelatos (siderforos). Otro grupo tiene carcter
biocida como la actidiona, cido asperglico (lucha biolgica) y otros poseen carcter mutagnico
como nitrito, hidroxilamina y derivados nitrosos.
El cuadro 2 (Focht y Verstraete, 1977) resume datos sobre la nitrificacin hetertrofa, comparndola
3
4
con la auttrofa. Como se aprecia, la velocidad del proceso auttrofo es 10 -10 veces mayor que el
2
3
hetertrofo y la capacidad de formacin de productos finales es del orden de 10 a 10 veces inferior.
El rol de los nitrificantes hetertrofos en la provisin de nitratos para los vegetales es controvertido. Si
bien su eficiencia es baja, su densidad puede ser alta en ciertas condiciones, acumulndose
cantidades importantes de nitrgeno mineral. Pueden adems, actuar cuando los auttrofos no
pueden sobrevivir: altas temperaturas, bajo nivel de O2, pH cidos.

Ecologa
Se analizarn aspectos ecolgicos de la nitrificacin auttrofa por su importancia cuantitativa y por el
hecho de estar ms afectada por las condiciones del medio. La gran similitud fisiolgica de las
especies actuantes explica en parte la sensibilidad a condiciones ecolgicas: el proceso puede no
ocurrir o ser extremadamente lento en suelos anegados, de pH muy bajo, o bajo temperaturas muy
altas. Como la amonificacin es un proceso menos especfico, en el suelo se acumular amonio.
Analizaremos el efecto de los principales factores (Schmidt, 1982, Walker, 1978).

Nivel de nutrientes: el sustrato energtico puede ser el factor limitante: amonio o nitrito.
Nitrosomonas generalmente oxida 35 unidades de nitrgeno y Nitrobacter unas 100 unidades de
nitrgeno por cada C-CO2 asimilado. La produccin de nitratos es proporcional al amonio disponible.
El carbono no es una limitante ya que lo toman del CO2, carbonatos, bicarbonatos. El nitrito puede
acumularse cuando se inhibe la actividad de los oxidantes del nitrito, como ocurre luego de aplicar
altas dosis de urea, amonaco anhidro o sales de amonio, a pH alto.
La autoecologa de estos grupos nos explica ya esta inhibicin (cuadro 3). Se observa que el primer
paso de la oxidacin es ms verstil. Condiciones adversas de pH, temperatura o dosis altas de
fertilizantes amoniacales, conducen a la acumulacin de nitritos, txicos para los vegetales y la mayora
de los microorganismos.

Cuadro 2

Nitrificacin hetertrofa y auttrofa

organismo

sustrato

producto final

velocidad
ugN/da/g clula

NH4 , succuinato hidroxilamina


nitrito
nitrato
NH4 y N-orgnico nitrito
nitrato

Arthrobacter spp.

NH4 y acetato

hidroxilamina
nitrito
nitrato
c. hidroxmico
1-nitroetanol
nitrito

12
375
250
-

conc.mxima
gN/ml
0,2
0,2
1,6
14,1

4.500
9.000
650
600
300
2.000

15,0
18,0
2,0
6,0
10,0
150,0

Pseudomonas
acetaldoxina
aeroginosa
Hansenula marakii nitroetano
nitrito
1.680
nitropropano
Aspergillus flavus
NH4 y sacarosa c.3 nitropropinico 1.400
nitrato
1.350

2,8
45,0
75.0

Nitrosomonas spp.

NH4

nitrito

1,3 x 106

2-4 x 10 3

Nitrobacter

NO2-

nitrato

5,7 x 10 6

2-4 x 10 3

Cuadro 3 - Autoecologa de Nitrosomonas y Nitrobacter


pH

temperatura

Namoniacal

Nitrosomonas

tolera pH
altos y bajos

aun activo a
bajas temperat.

tolera altas
dosis

Nitrobacter

inhibido a pH:
superiores a 9,0
inferiores a 5,0

inactivo
sobre40 e
inferior a 5C

inhibido a
altas dosis

Muchos suelos fijan grandes cantidades de amonio en los coloides. El potasio, catin que tambin es
fijado, interfiere en la nitrificacin del amonio atrapado entre las hojuelas de las arcillas. A medida que
se incrementa el nivel de potasio agregado, disminuye la nitrificacin del amonio fijado. Los nutrientes
que afectan a la amonificacin, como el nivel y calidad de la materia orgnica, afectan indirectamente
a la nitrificacin.

pH: existe alta correlacin entre la nitrificacin y el pH del suelo. En medios cidos, la nitrificacin
est inhibida o es muy lenta (debajo de pH 6,0). Mientras que el pH ptimo de Nitrosomonas se ubica
en el rango de 7 a 9 y an ms alcalino, para Nitrobacter se sita en la neutralidad o ligeramente
alcalino. La nitrificacin a bajos pH se explica por:
cepas adaptadas a pH cidos
el proceso se realiza en microhabitats donde el pH es neutro a diferencia del resto del suelo.
La poblacin nitrificante auttrofa es mayor en suelos neutros o ligeramente alcalinos y el encalado
favorece el proceso en suelos cidos (ejemplo de la incidencia favorable del hombre sobre un proceso
microbiano). Morril y Dawson (1967) trabajando con 116 suelos cuyos pH variaban desde 4,4 a 8,8,
determinaron 4 modelos tpicos de oxidacin del amonio agregado: (figura 1)
1. el amonio es rpidamente oxidado a nitrito el que se acumula un largo perodo antes de oxidarse a
nitrato
2. el amonio y el nitrito producidos son rpidamente oxidados
3. el amonio es oxidado lentamente a nitrato sin aparicin de nitritos
4. no se detecta oxidacin del amonio por aparicin ni de nitrito ni de nitrato (pH 5,12)
Los autores modificaron el comportamiento nitrificante de los suelos que respondan al modelo 3) y al
4), los que mediante encalado se comportaron como los del tipo 2) y el tipo 1) en el 2) al prepercolarlos con sales amoniacales o inoculando con microorganismos nitratantes. El bajo nmero de
estos organismos en estos suelos explica la fase de latencia en la aparicin de nitratos.

La figura 2 presenta resultados de percolacin con diferentes sustancias:


un aminocido, que presenta una fase de latencia en la aparicin de los nitratos requerida para la
amonificacin previa
la nitrificacin de sales amoniacales presenta un perodo de corta latencia correspondiente a su
oxidacin a nitrito
los nitritos son inmediatamente oxidados
Figura 1 Modelos de nitrificacin y pH del suelo
100
N
mg/l de
solucin
percola

NO3NO2-

NO3-

80
60
40
NH4

20

NH4+

NH4
0

10

20

NO210

20

NO310

20

das de percolacin de sales de amonio

Oxgeno: es un requerimiento obligado en el proceso. La estructura del suelo tiene gran efecto: la
nitrificacin es inversamente proporcional al tamao de los agregados
Humedad: es otro de los factores que afectan profundamente a la nitrificacin auttrofa ya que regula
el nivel de oxigenacin del suelo. La formacin de nitratos cesa cuando el nivel de humedad es
inferior al punto de marchitamiento permanente, mientras que la amonificacin es an activa.
Figura 2- Nitrificacin de varios sustratos
NaNO2
3,0

log N-NO3mg/litro

NH4Cl

aminocido

2,0
1,0

10

15

20

das

La figura 3 publicada por Frioni (1990) presenta la nitrificacin en suelo franco limoso con 500 mg/kg
+
de N-NH4 como fosfato diamnico y sometido a diversas tensiones de succin desde 0 (saturado)
hasta 15 barias e incubado a 21C. En general, se podra aceptar la siguiente escala de tensiones de
humedad para una mxima acumulacin de nitrato:
0,1 > 0,33 > 1 > 5 > 15 > 50 > 0 barias
Figura 3- Nitrificacin a diferentes tensiones de humedad (barias)
0,1
0,33

300
N-NO3mg/kg

200

1
5
15

100

saturado

0
0

10

15

20 das

Temperatura: la temperatura ptima tanto en el suelo como en medios de cultivo se ubica entre 28 y
36C, aunque pueden aparecer nitratos por encima de 40C por accin de cepas adaptadas. Varios
autores determinaron que an a temperaturas tan bajas como 2C la nitrificacin puede alcanzar
valores considerables si el amonio y la densidad de microorganismos nitrificantes no son limitantes.

Efecto rizosfrico: la atmsfera en la vecindad de las races es ms pobre en 02 y ms rica en CO2


que la atmsfera sobre el suelo, debido a la actividad respiratoria de la mayora de los hetertrofos. La
nitrificacin, por lo tanto, ser menor. Se cita tambin la inhibicin de algunos cultivos sobre este
proceso, sobre todo de los bosques de conferas, ricos en sustancias fenlicas. La intensa
inmovilizacin de formas minerales del nitrgeno por microorganismos hetertrofos explica tambin la
disminucin de nitratos en rizosferas. Se evitan as prdidas por lavado o desnitrificacin de los
nitratos formados, en ambientes de baja tensin de O2.
Estacin: el efecto de la estacin est condicionado por la interaccin de numerosos factores como
la disponibilidad de nutrientes, la temperatura, la humedad, la aireacin, etc. No puede predecirse en
que pocas del ao el nivel de nitratos ser mayor. En general, en la regin templada la produccin
de nitratos es ms activa en primavera y otoo, ms lenta en verano e invierno (Giambiagi, 1969).
Pero las fluctuaciones de temperatura y humedad y las prcticas culturales pueden alterar este
comportamiento.
En resumen: la nitrificacin es rpida en suelos hmedos, bien drenados y de buena estructura, lenta
en suelos pesados. El ptimo de humedad vara considerablemente con los suelos, se citan ptimos
entre 1/2 y 2/3 de la capacidad de campo.
El rehumedecimiento de suelos secos estimula la nitrificacin. Se explica este hecho por la accin de
enzimas liberadas por clulas muertas en la desecacin, que permaneceran adsorbidas a la fraccin
organo-mineral del suelo que se sumaran a las presentes en las clulas vivas (Giambiagi et al, 1992).
La temperatura favorece el proceso.

Inhibidores de la nitrificacin
Para disminuir prdidas de nitrgeno por lavado o desnitrificacin en suelos sin cubierta vegetal
importante o que sufre frecuentes perodos de anegamiento, se han desarrollado investigaciones
tendientes a inhibir la nitrificacin.
Es sabido que:
los herbicidas e insecticidas empleados en dosis normales no afectan al proceso
los fungicidas y fumigantes ejercen gran accin como inhibidores de la nitrificacin, aun en dosis
normales
otras sustancias son empleadas como el 2 C1 6 (tri Cl metil) piridina, conocido comercialmente
como N-serve; 2-amino-4 Cl-6 metilpiridina (AM); dicianodiamida; tiourea; 2-sulfanilamidotiazol
(ST); los tiazoles; triazinas; isocianatos, etc. El N-serve es uno de los ms frecuentemente
empleados que inhibe a los auttrofos pero no a los nitrificantes hetertrofos y se usa mucho en
reas arroceras sometidas a alternancias de secado e inundacin.
El inhibidor es con el tiempo degradado y la nitrificacin recomienza. Lo ideal es que esto coincida con
el activo desarrollo del vegetal. El xito del mtodo est vinculado a la velocidad a la que la microflora
degrada al inhibidor.

Ciclo interno del nitrgeno (mineralizacin-inmovilizacin)


Biomasa microbiana
El nitrgeno mineral es asimilado por los microorganismos y pasa a formar parte de combinaciones
orgnicas en las clulas. Como deja de estar por un tiempo disponible para los vegetales, se dice que
ha sido inmovilizado. Este bloqueo del N mineral es transitorio, ya que las molculas orgnicas son
liberadas al ecosistema por procesos de excrecin o a la muerte celular, donde son rpidamente
mineralizadas.
La biomasa microbiana producida representa una inmovilizacin temporaria de energa, carbono y
elementos minerales.
A las transformaciones cclicas de mineralizacin-inmovilizacin que ocurren simultneamente se les
agrupa en el llamado ciclo interno del nitrgeno, ya que ocurren en el interior de los
microorganismos, mientras que las transformaciones que ocurren con la participacin de los
vegetales, la atmsfera, etc. se agrupan en el ciclo externo o ciclo biogeoqumico. La figura 4
presenta un esquema de las transformaciones de los nutrientes en ecosistemas terrestres (Siqueira y
Franco, 1988)

Mineralizacin bruta o real: es la cantidad total de nitrgeno mineral producido. Se puede evaluar
tambin la amonificacin y/o nitrificacin bruta. Estos iones no constituyen productos finales estables
y pueden seguir mltiples vas en el suelo (cuadro 4) y resulta difcil evaluar estos procesos si no se
15
emplean elementos marcados (N ).
Mineralizacin neta: se evalan las cantidades presentes en el ecosistema en el momento del
anlisis que resultan de la diferencia entre lo producido (mineralizacin bruta) y aquellos procesos que
se detallan en el cuadro 4. Globalmente, se puede representar el N mineral evaluado como:
N mineral evaluado =N total producido -(Ni + Na + Nv +Nd +Nl + ...)
(donde: Ni = inmovilizado; a = lavado; v = volatilizado; f = fijado;

d=denitrificado; l = lavado, etc.).

El N mineral disponible para los vegetales en un momento dado depende de la magnitud relativa de
procesos simultneos y opuestos : la mineralizacin y la inmovilizacin. La competencia entre
vegetales y microorganismos por el N mineral es importante cuando stos disponen de abundante
sustrato energtico. La mayor parte es entonces incorporado al ciclo interno (biomasa) ya que los
microorganismos son activos competidores de las plantas.

Agregado de restos vegetales


Pajas de cereales
Analizaremos los procesos que ocurren cuando se incorpora al suelo un resto vegetal con bajo nivel
de N%, por ejemplo una paja de cereal (C = 40% y N = 0,5%). La relacin C/N es alta, 80/1 y la
microflora del suelo degrada este resto con el objeto de obtener subunidades para sus
macromolculas y energa. La velocidad de degradacin y los productos finales dependern de las
condiciones del suelo, clima, dosis, forma de aplicacin (en superficie, enterrado, picado, molido, etc.).
Figura 4 - Descomposicin de restos vegetales y ciclo interno de nutrientes en suelo agrcola

CO2
luz

descomposicin de los
restos vegetales

lpidos hidratos de C protenas lignina

rizosfera

azcares

aminoazcares

CO2

compuestos

inorgnicos
PO4
=

SO4
+

-3

CO2

NO3

inmovilizacin
temporaria en
la biomasa

+2

Mg

nutrientes

CO2

disponibles

lavado
adsorcin

10

Cuadro 4 - Procesos biolgicos y abiolgicos con N mineral


NH4+

NO2-

NO3-

nitrificacin(NO2 ,NO3 )
inmovilizacin(Norg)
asimilacin(Norg)
adsorcin a coloides
Fijacin a coloides
lavado, menos
Erosin
volatilizacin

nitratacin(NO3 )
idem
idem
lavado
reduccin(N2)
lavado
idem
-

denitrificacin(N2)
idem
idem
lavado
+
idem (NO2 , NH4 )
lavado
idem
-

Como el nitrgeno est en baja proporcin, los microorganismos inmovilizarn el amonio y nitrato
surgidos de la mineralizacin, que conjuntamente con formas minerales de S, P, Fe, etc. integrarn
las molculas de las nuevas clulas.
Por algn tiempo no se detectar N mineral en el suelo ya
que la demanda biolgica excede al aporte (domina la inmovilizacin neta). Con la fraccin
carbonada la situacin es diferente, pues ocurren prdidas gaseosas como CO2, CH4, a partir de
respiraciones, fermentaciones, decarboxilaciones.
La figura 5 (publicada por Alexander, 1977) presenta la evolucin de la relacin C/N en residuos
pobres en N% a medida que se van degradando. La C/N disminuye y llega asintticamente a valores
del orden de las de la microflora dominante y del humus de ese ambiente (10-15/ 1).
Figura 5 - Cambios en la relacin C/N y en el N% durante la
descomposicin de paja de cebada
C/N

80/1
60/1
40/1
20/1
10/1

1,5

N% en el
resto vegetal

1,0
0,5
0

30

60

90

120 das

El N% de los restos (vegetal y microbianos) aumenta a medida que la degradacin procede, ya que
no existen prdidas importantes de este elemento que se mineraliza y pasa inmediatamente a
molculas orgnicas en las clulas de la poblacin que hizo eclosin con el agregado del sustrato
orgnico.
Relacin C/N de equilibrio o crtica, la degradacin de las fracciones carbonadas y nitrogenadas
proceden paralelamente, la demanda iguala a la oferta y en el medio aparecen iones amonio y
nitrato. Se citan relaciones crticas de 20-25/1, es decir, ms altas que las relaciones C/N
frecuentes de los suelos.
Relaciones ms altas que la crtica favorecen la inmovilizacin neta
Relaciones ms bajas favorecen la mineralizacin neta
La naturaleza qumica de las fracciones carbonadas y nitrogenadas puede hacer variar esta relacin.
As, restos ricos en lignina, difcilmente degradables, pueden considerarse con relaciones crticas
superiores.
En el cuadro 5 se efecta un clculo terico, para predecir cul de los procesos (mineralizacininmovilizacin) dominar en un suelo cuando el resto de paja es atacado por poblaciones puras, por
ejemplo, por bacterias aerobias, actinomicetes, u hongos, cuya C/N promedio y la eficiencia en la
asimilacin del carbono, se determin:
Eficiencia = (C celular formado/C total atacado) x 100
Las poblaciones ms ineficientes en la asimilacin del C son las bacterias anaerobias (liberan cidos,
alcoholes, gases). A partir de estos datos se pueden calcular las unidades de C asimiladas, las de N
necesarias y si el resto vegetal provee de este nitrgeno o si, por el contrario, las clulas deben
tomarlo tambin del ambiente.
Ejemplo: los hongos al atacar 100 partes de la paja asimilarn 30-40% del carbono que representa
40 partes en 100 partes del resto (C= 40%). O sea que incorporarn 12 a 16 unidades de carbono al
11

citoplasma, lo que requerir 1,2 a 1,6 partes de nitrgeno, si su C/N es en promedio 10/1. La paja
provee slo de 0,5 partes, de modo que habr dficit y el resto debe tomarse del ambiente. Dominar
la inmovilizacin (i neta) del N y el proceso ser lento.
Como ejercicio complete el resto del cuadro.
Cuadro 5 - Clculo terico en la degradacin de paja de cereal (C=40% y N=0,5%), por cultivos
puros de microorganismos
organismo

eficiencia

C/N

C asim

N asim

dficit/exceso

Hongos

30-40%

10/1

12-16

1,2-1,6

-0,7, -1,1
(i neta)

bacterias
aerobias

10-30

10/1

actinomices

15-30

5/1

Abonos verdes
Materiales ricos en N% como los abonos verdes, las leguminosas (2-3% N%), no presentan esta
limitante y el nitrgeno mineral puede aparecer en el suelo desde el comienzo de la degradacin.
Estas consideraciones tericas basadas en datos de nutricin microbiana resultan difciles de aplicar a
la poblacin microbiana en ambientes naturales ya que all la heterogeneidad es enorme, en tipos de
organismos, estado fisiolgico y resulta difcil calcular las relaciones C/N y la eficiencia media en la
utilizacin del carbono.
En general se admite que sustratos con ms de 1,8% de N favorecen la mineralizacin neta;
niveles entre 1,2 y 1,8% representan relaciones C/N entre 20 y 30/1 y contenidos entre 0,5 y
1,2% N favorecen la inmovilizacin neta.
Como dato, recordemos que las maderas contienen entre 0,1-0,5% de nitrgeno, las pajas de
cereales y tallos de maz entre 0,5 y 1,5% y restos de leguminosas entre 1,5 y 3%.
La figura 6 muestra los cambios de inmovilizacin neta en materiales descompuestos con distinto
contenido de N%. Para acelerar el proceso es frecuente fertilizar con nitrgeno.
Figura 6- N inmovilizado en el suelo en la descomposicin
de algunos restos vegetales
inmovilizacin neta
del N (mgN/g vegetal
original

12

maz

10

avena

alfalfa
aserrn

6
2

16

32

semanas

Como consecuencia de la predominancia de la inmovilizacin sobre la mineralizacin en la primera


etapa, el N mineral desciende (inmovilizacin neta). Luego y a medida que la C/N disminuye y se llega
a la relacin crtica, el N mineral comienza a aumentar, pudiendo incluso superar el nivel inicial (etapa
de mineralizacin neta). Se acostumbra a medir el tiempo de renovacin o reciclaje del N mineral,
o sea el tiempo que transcurre entre la inmovilizacin y la aparicin de N mineral nuevamente en el
suelo. Este perodo es variable, se citan datos del orden de una jornada hasta varios aos.
Con los dems elementos minerales ocurren procesos similares, pero las relaciones crticas C/P, C/S
son ms altas que para el nitrgeno.
La figura 7 publicada por Siqueira y Franco (1988), esquematiza los flujos de N, S, P en sustratos
orgnicos ricos y pobres en nutrientes, en la descomposicin y su disponibilidad para los cultivos.
La inmovilizacin de nutrientes en la biomasa microbiana puede alcanzar valores elevados, del orden
de 100 kg de N, 80 kg de P, 70kg de K y 11 kg de Ca por ha. Como la biomasa es reciclada cerca de
12

10 veces ms rpido que la fraccin orgnica muerta, gran parte de estos nutrientes son liberados en
su reciclamiento. El cuadro 6, de los mismos autores, presenta valores de esta fraccin como % del
carbono total.
Figura 7- Flujo de nutrientes a travs de la biomasa microbiana
02

CO2

enzimas

enzimas

extracelulares
sustrato

biomasa
microbiana

extracelulares

compuestos

rico en N,P,S
C/N <20/1
C/P<200/1
C/S<200/1

compuestos

simples

simples

m neta

aumentada

i neta

sustrato
pobre en N
P,S, C/N>30/1
C/P>300/1
C/S>400/1

disponibilidad de

disminuda

nutrientes en el
ecosistema(NH4+,
-3,
++)
NO3 , PO4 Fe
Cuadro 6 - Valores medios estimados de parmetros relacionados a la dinmica del carbono
orgnico del suelo, en diferentes ecosistemas
ecosistema
bosque tropical
bosque templado
savana tropical
pradera
suelo cultivado

5,0
2,2
0,9
1,4
5,0

50
40
45
35
40

2,5
0,8
0,4
0,5
2,0

2,7
0,7
1,2
0,4
7,0

4,2
2,0
0,8
3,0
2,0

C-biomasa
4.0
3,0
1,5
3,0
2,0

b MO fresca adicionada al suelo cada ao (t/ha)


m tasa de conversin (%) de b para el Corgnico del suelo (COS)
a adicin anual de C al humus = b.m (t/ha)
k tasa anual de descomposicin de COS (%/ao)
C carbono en el suelo en equilibrio (%)
C biomasa- proporcin del COS en la biomasa microbiana

Factores que afectan el ciclo de mineralizacin-inmovilizacin del nitrgeno


Estado del resto orgnico: el material fresco y picado favorece su mineralizacin mientras que el
secado provoca un aumento en la C/N de la fraccin soluble en agua.
Temperatura, las bajas temperaturas no afectan de la misma manera las distintas etapas de la
mineralizacin. As, vimos que las bajas temperaturas afectan ms a la nitrificacin que a la
amonificacin, que puede ocurrir en suelos a 5C y se duplica a 10C.
La humedad: conjuntamente con la temperatura constituye una de
las variables que ms afecta al ciclo de mineralizacin-inmovilizacin del nitrgeno. La mayora de los
estudios analizan aisladamente el efecto de estos factores sobre la nitrificacin y pocos sobre el
proceso global de mineralizacin. La nitrificacin es muy lenta a humedades cercanas al punto de
marchitamiento donde se acumula amonio o nitrito. El ptimo se sita alrededor de 0,1 baria de
tensin. El amonio se acumula tanto en sequedad como en inundacin, mientras que a valores
intermedios la produccin de nitratos supera a la de amonio.
En suelos secos, la menor actividad biolgica trae aparejada menor inmovilizacin, al igual que en
suelos sumergidos.
Fertilizacin nitrogenada: la inmovilizacin es mayor en suelo cultivado dado que ms
materiales energticos (races, exudados) y microorganismos, estn presentes. Los primeros
15
estudios con N ya mostraron que gran proporcin del fertilizante permaneca en el suelo
inmovilizado en combinaciones orgnicas. Es necesario tener en cuenta la adsorcin del amonio a los

13

coloides del suelo; en muchos ensayos todo el amonio no recuperado se atribuye a la inmovilizacin.
El amonio es ms inmovilizado que el nitrato ya que es fuente preferencial de N para los
microorganismos.
pH: la inmovilizacin del nitrgeno es escasa en suelos cidos, en donde los procesos de
mineralizacin se detienen en amonio. El encalado del suelo favorece la mineralizacin en detrimento
de los procesos de reorganizacin, aunque es necesario tener en cuenta la interaccin de este factor
con otros como la humedad, la temperatura, etc. Los pH neutros favorecen ambas etapas del ciclo de
mineralizacin-inmovilizacin.
La vegetacin: es frecuente observar nivel de nitratos inferior en la rizosfera en relacin al suelo
sin cultivos. Los procesos de inmovilizacin son all estimulados por accin de la poblacin hetertrofa
aumentada. Pero los nitratos tambin disminuyen por aumento de la actividad desnitrificante y la
presencia de sustancias inhibidoras de los nitrificantes excretadas por ciertos cultivos o producidas en
la incubacin del suelo.
En resumen: la degradacin de los restos vegetales en el suelo es un fenmeno complejo y la
dominancia de las etapas de mineralizacin o de inmovilizacin del nitrgeno depende de muchos
factores, entre ellos, de la complejidad qumica de los sustratos, de las interacciones de la
temperatura y la humedad, del tipo de suelo, del pH, de la incorporacin simultnea de fertilizantes
nitrogenados y otros nutrientes.
En el campo ocurre inmovilizacin que afecta el desarrollo de cultivos posteriores, pero la magnitud y
la duracin de la misma son menores que las evaluadas en ensayos de laboratorio e invernculo, y el
nitrgeno puede ser aprovechado por los cultivos desde las primeras etapas de la descomposicin.

Prdidas de nitrgeno
En esta seccin analizaremos las causas ms importantes por las cuales las distintas formas
qumicas del nitrgeno son volatilizadas o convertidas en formas no aprovechables por los vegetales y
la mayora de los microorganismos.

Abiolgicas
Volatilizacin del NH3, puede ocurrir a partir del agregado de abonos a base de urea, amonio
anhidro, sales amoniacales, pero tambin luego de la incorporacin de restos vegetales. Las prdidas
son particularmente importantes a:
pH superior a 8,0 (suelos calcreos o aquellos cuyo pH local se eleva por amonificacin intensa)
temperatura elevada y desecacin
aplicacin de fertilizantes en la superficie del suelo
suelos de baja capacidad de intercambio catinico.
Las mayores prdidas ocurren en suelos livianos, arenosos. Conviene mezclar los fertilizantes que
liberan amonio con los primeros 5 cm del suelo.

Reacciones que involucran a los nitritos


3 HNO2 2 NO + HNO3 + H2O
Ciertos elementos, Cu y Mn, en suelos cidos, reaccionan con los nitritos, liberando NO (xido nitrico),
que es bastante estable y puede pasar a la atmsfera: NO + O2 NO2 o N2O4, o ser absorbido
por el suelo.
Los xidos de nitrgeno reaccionan con el agua del aire, a pH inferior a 5,5: N2O4 + H2O + 0,5 O2
2 HNO3
Estas causas de prdidas de N no son importantes, ya que poco nitrito puede formarse en pH cido.
HNO2 + RNH2 N2 + H2O + ROH (reaccin de Van Slyke). Tambin poco importante pues
requiere acidez y aerobiosis.
HNO2 + NH3 NO2NH4 2 H2O + N 2
14

Reaccin importante a pH alcalino.


Lavado, como vimos, parte del amonio, los nitritos y nitratos son solubles en agua y pueden por lo
tanto ser llevados a horizontes fuera del contacto con las races.
Erosin, constituye en ciertas zonas una causa importante de prdida de nitrgeno para el suelo, por
voladura de suelos superficiales (erosin elica) o por anegamiento con el consiguiente lavado y/o
desnitrificacin (erosin hdrica).

Biolgicas- Desnitrificacin
Los nitratos sufren una serie de procesos microbianos en ambientes naturales (aguas, suelos, barros)
conocidos genricamente con el nombre de reduccin de los nitratos. Pueden dividirse en dos
grandes categoras:
a. Reduccin asimilativa, realizada por microorganismos y vegetales y que conduce a la formacin
de amonio empleado en la biosntesis de constituyentes nitrogenados de la clula. No implica prdida
de N para el ecosistema, sino una inmovilizacin transitoria hasta que se mineralicen las cluas o
los productos nitrogenados excretados.
b. Reduccin desasimilativa o respiracin del nitrato: muchos microorganismos en anaerobiosis
total o parcial sustituyen el O2 por los nitratos como aceptor de electrones en respiraciones
anaerobias, generando ATP y poder reductor. De acuerdo al organismo y a las condiciones del
medio, los productos finales pueden ser: NO, N2O, NO2 , N2 y an otras formas del nitrgeno, que
sern excretados por las clulas al medio. Si el N2 o el N2O son los productos formados en la
respiracin de los nitratos, el proceso recibe el nombre de desnitrificacin. Las reacciones pueden
iniciarse con nitritos o nitratos y los productos finales se pierden a la atmsfera.
La cromatografa de gases permite seguir con mucha precisin el contenido de N2 y N2O en la
15
atmsfera del suelo y el empleo de N -NO3 permite evaluar con exactitud estas causas de prdidas
de nitrgeno.

Efectos en la naturaleza
los vegetales se perjudican ya que los nitratos son su principal fuente de nitrgeno
el ambiente se beneficia ya que los nitratos altamente txicos y solubles son lavados del suelo y
llevados a cauces de agua. La desnitrificacin es vital en la continuidad del ciclo del nitrgeno. Si no
ocurriera este proceso, el nitrgeno de la tierra, incluyendo el N2 atmosfrico, se acumulara en los
ocanos, impidiendo la vida terrestre. La desnitrificacin mantiene tambin la potabilidad de las
aguas, ya que altas concentraciones de nitratos son txicas.

Microorganismos responsables
Los microorganismos vinculados a la desnitrificacin no dependen de los nitratos para su desarrollo.
Muchos de ellos son tambin activos en la proteolisis, amonificacin y otras transformaciones
biolgicas. La presencia de una alta poblacin desnitrificante en suelos, aguas, no implica que las
condiciones sean las ptimas para el proceso; se refleja solamente un gran potencial
desnitrificante.
6

As, la capa arable de suelos contiene ms de 10 desnitrificantes/g suelo seco. La poblacin es


mayor en la vecindad de las races y el potencial de volatilizacin es grande, pero deben reunirse las
condiciones para que los organismos cambien su metabolismo aerobio por una respiracin anaerobia,
con nitrato como aceptor final de electrones.
Son bacterias anaerobias facultativas, con dos cadenas transportadoras de electrones, auto y
heterotrficas que:.
en aerobiosis realizan respiraciones aerobias del sustrato, por ejemplo, glucosa
en anaerobiosis degradan el mismo sustrato por respiracin anaerobia con nitrato como aceptor
de electrones.
Un 85% de las especies testadas pueden reducir nitratos a nitritos. El grupo que reduce los nitratos
hasta amonio es tambin amplio, un 45% del total, e incluye a la mayora de las especies
amonificantes, que tambin pueden reducir nitratos. Estos grupos no ocasionan prdidas de N, ya que
nitrito y amonio son empleados por la microflora.

15

Los desnitrificantes verdaderos que reducen nitratos hasta N2 u xido nitroso, slo representan un
4% de las especies testadas y son bacterias tpicas. Ningn protista superior es capaz de obtener
energa de esta reaccin Son especies de pocos gneros: Pseudomonas, Achromobacter, Bacillus,
Spirillum, Micrococcus.
Son anaerobias facultativas, que emplean nitratos en condiciones de anaerobiosis o de muy baja
concentracin de O2 (0,2 mg/l en medio lquido). El O2 reprime la formacin nitrato, nitrito y xido
nitroso reductasa y adems inhibe la funcin de la que ya est sintetizada.
Aislamiento: en condiciones de anaerobiosis, con nitrato y donadores de electrones, en general
orgnicos, ya que la mayora de las especies son hetertrofas. Luego de un enriquecimiento producen
gran cantidad de gas y alcalinizan la solucin. Muchas especies de Bacillus son termfilas y se aislan
a 55-65C.

Hetertrofos
CH3 COOH + NO3 CO2 + N2 + H2O + OH
Sustrato: innumerables molculas resultantes de la degradacin de polmeros: celulosa,
hemicelulosas, almidn se usan como fuente de carbono, as como algunos compuestos aromticos y
sintticos.

Las asociaciones comensalasticas entre los degradadores de estos polisacridos y las bacterias
desnitrificantes han sido descriptas como muy frecuentes. Con raras excepciones los denitrificantes
son incapaces de fermentar azcares y no pueden crecer en anaerobiosis sin nitratos ni nitritos.
Ninguno es anaerobio estricto.

Auttrofos
Se citan en la bibliografa unas pocas especies de bacterias auttrofas facultativas, que realizan
desnitrificacin oxidando un sustrato mineral, H2, S, que se desarrollan en el aire o anaerbicamente
con compuestos inorgnicos como fuente de energa y O2 o NO3 como aceptores de electrones,
respectivamente.
Thiobacillus denitrificans oxida S, H2S y difiere de los otros tiobacilos por su capacidad para crecer
anaerbicamente cuando estn presentes los nitratos:
S, S2O3= + NO3- + H2O SO4= + N2 + H+
Hidrogenomonas agilis y Micrococcus denitrificans oxidan el H2 con reduccin de nitratos. Sporovibrio
ferrooxydans reduce nitrato en anaerobiosis, oxidando Fe++.
El rol de estos organismos en naturaleza no se puede inferir a partir de estudios en cultivo puro. De
todos modos, su nmero no es nunca alto en ecosistemas naturales y las mayores prdidas de
nitratos se producen por los hetertrofos.

Ecologa
La restriccin de la actividad desnitrificante a pocos gneros hace que la magnitud el proceso est
marcadamente afectada por el ambiente. Los cambios en ste pueden estimular o bien inhibir las
prdidas de nitratos.
Las condiciones que deben reunirse para que el proceso hetertrofo sea estimulado:
alto nivel de nitratos
sustancias donadoras de electrones (materia orgnica)
anaerobiosis
Los nitratos se producen por nitrificacin o son aportados en fertilizantes ntricos, amoniacales u
orgnicos que pueden ser llevados a nitratos. Tambin pueden provenir de otros horizontes
arrastrados por el agua. Incluso en suelos de arrozales donde en general se fertiliza con amonio, ste
puede oxidarse a nitrato en las capas superiores del agua y luego ser desnitrificado ms abajo.
La anaerobiosis se logra fcilmente en aguas, a unos pocos centmetros de la superficie y en los
suelos existen microagregados en los cuales la demanda biolgica agota rpidamente el O2 y como
ste es un gas que difunde lentamente por los poros del suelo y es poco soluble en agua, se crean
ambientes anaerobios en el seno de suelos bien estructurados. Pero el oxgeno ejerce adems un
rol indirecto, ya que es requerido para la produccin de nitratos. La desnitrificacin se favorece en
agregados de ms de 4 mm de dimetro ya que resulta difcil al O2 llegar por difusin hasta el centro

16

donde ocurrir la desnitrificacin. El suelo est constituido por un mosaico de habitats, coexistiendo
los oxigenados para la oxidacin del amonio y los anaerobios, donde se reducen los nitratos.
La alternancia de perodos de buena y mala aireacin, o perodos de lluvia intermitentes pueden
facilitar la formacin y la reduccin consiguiente de los nitratos.
El cuadro 7 muestra la relacin entre el nitrgeno perdido como gas y la atmsfera de incubacin de
los nitratos.
Cuadro 7 - Efecto de la composicin de la atmsfera en la desnitrificacin
-

N perdido como % del N-NO3


agregado
atmsfera

agitado

estacionario

aire
oxgeno
nitrgeno
vaco

28,2
0,0
80,1
78,6

81,0
28,0
79,2
80,0

La materia orgnica estimula la desnitrificacin, pues como ya vimos la mayora de las especies
activas son hetertrofas. Ejerce doble rol:
directamente, acta como fuente de carbono y de electrones
indirectamente, provoca una eclosin de microorganismos en su mayora aerobios, que disminuyen
el nivel de oxgeno facilitando las prdidas por desnitrificacin.
-

La figura 8 presenta las prdidas de N en el suelo incubado con nitratos (5 mg de N-NO3 ) en


anaerobiosis a 25C y diferentes dosis de paja de trigo. Las sustancias rpidamente descomponibles
favorecen el proceso: azcares simples, cidos orgnicos. Los abonos verdes estimulan el proceso y
las pajas en menor proporcin.
Otros factores
Humedad: en suelos bien drenados la desnitrificacin se correlaciona con el nivel de humedad. Los
nitratos se reducen en altos niveles de agua y en suelos mal drenados. Pueden coexistir, como vimos,
habitats anaerobios (interior de agregados, rizosfera) en suelos aereados.
La alternancia de perodos de buena y mala aireacin ejerce un efecto acelerador de las prdidas de
N por desnitrificacin. La figura 9 publicada por Frioni (1990) muestra la evolucin del nitrgeno total
(Nt) y del N-NO3 en un suelo incubado a 35C durante 60 semanas en tres condiciones:
Figura 8- Efecto de la materia orgnica en la desnitrificacin
(mg/kg)
N perdido
%del N-NO3
agregado

100

1000

75

800
400

50

200

25
0

50
0

10

14

18

22

das de incubacin

a. mantenido constantemente a 16-20% de humedad


b. mantenido siempre saturado en agua
c. saturado en agua la primera mitad del ciclo (3 semanas) y secado hasta 18% de humedad y
mantenido as la segunda mitad del ciclo (3 semanas).
Se repite el procedimiento en cada uno de los ciclos. El suelo permanentemente saturado volatiliza
los nitratos pero no puede producirlos ms en anaerobiosis. La alternancia de saturacin y drenaje

17

causa la mayor prdida de Nt: en saturacin el humus se mineraliza lentamente a amonio, que es
oxidado a nitrato en la segunda parte del ciclo, perdindose en el perodo de anegamiento.
Como consecuencia parte del N del humus se volatiliza.
Este principio se aplica en las plantas de tratamientos de aguas servidas; ciclos de aerobiosis y
anaerobiosis eliminan prcticamente todo el nitrgeno orgnico por nitrificacin y desnitrificacin. En
columnas de suelo se observ que en ciclos de 10 das hmedos y 10 das secos se pueden remover
un 67% del N de la materia orgnica.
pH: la desnitrificacin es sensible a la acidez y las prdidas en ambientes muy cidos no pueden
atribuirse directamente a causas biolgicas. Sobre el pH 6,0 se forma N2O pero se reduce a N2 que
es el gas dominante. Debajo de pH 6,0 la reduccin es inhibida y predomina el xido nitroso: la
produccin de N2O es mxima en suelos cidos y mnima en neutros. La reduccin ulterior N2O a N2
se produce en todos los casos. El ptimo del grupo se sita en el rango neutrfilo: 7,0 - 8,2
coincidente con la mxima actividad bacteriana, pero los rangos se extienden desde pH 4,5 a 10,0.
Figura 9- Prdidas de N en suelo sometido a distintos tratamientos
-

N-NO3
mg/kg

150

100
50

1000

Nt
800
mg/kg
600

400
ciclos de 6 semanas

ciclos de 6 semanas

Temperatura: el proceso ocurre lentamente a bajas temperaturas (2C) y la velocidad de prdida de


nitratos aumenta con la temperatura. El ptimo para algunos autores se sita en el rango termfilo
(40-75C). La desnitrificacin a bajas temperaturas tiene gran significado agrcola ya que posibilita
prdida de nitrgeno en las estaciones fras cuando el suelo no posee una cubierta vegetal que
absorba a los nitratos. Es aconsejable mantener una vegetacin extendida que puede luego ser
enterrada evitando prdidas de nitrgeno.
El cuadro 8 muestra el efecto de la temperatura de incubacin en la desnitrificacin de nitratos en 30
das en suelo inundado con glucosa. Se verifica el ptimo en el rango termfilo.
Cuadro 8 - Prdidas de N en un suelo inundado con nitratos y glucosa a distintas temperaturas
(% N-NO3- agregado)
temperatura C
N-perdido

10

13

16

20

25

30

40

50

60

70

20

80

80

83

85

87

92

91

90

92

La vegetacin ejerce tambin un doble efecto sobre la desnitrificacin: aporta donadores de


electrones por exudacin, restos de races, mantillo y, por otro lado, compite con las bacterias por el
nitrato disponible, reduciendo las prdidas por volatilizacin. El efecto neto parece ser estimulante y
el nmero de bacterias desnitrificantes es elevado en la rizosfera. La profundidad limita el proceso
por disminucin de la materia orgnica.
En resumen
La desnitrificacin requiere aporte de compuestos orgnicos rpidamente
++
metabolizables, o bien minerales, para los auttrofos (S, Fe , H2), alto nivel de nitratos y pobre
drenaje. Pero la magnitud del proceso est tambin gobernada por la temperatura, el pH, la humedad,
que regula la aireacin. La volatilizacin es importante en aguas estancadas y en suelos bien
drenados y con activa nitrificacin, que sufre perodos de anaerobiosis parcial en pocas de lluvias o
luego de la aplicacin de restos orgnicos. Es menor en suelos permanentemente anegados por la
imposibilidad de formacin de nitratos. Las prdidas son importantes en zona tropical y en la zona
templada en praderas. Cerca de la superficie del suelo el nivel de materia orgnica, nitratos y
microflora activa es mayor y se sugiere que all es donde se forma mayor cantidad de nitratos que se
pueden desnitrificar antes de llegar a la zona radical, en anaerobiosis.

18

Como prctica agrcola conservacionista se aconseja agregar los donadores de electrones:


materia orgnica como abonos verdes, rastrojos, etc. fraccionadamente en el tiempo, evitando su
acumulacin y el empleo de fertilizantes amoniacales y no ntricos e incluso el empleo de inhibidores
de la nitrificacin.

Bioqumica de la desnitrificacin
El esquema siguiente presenta los posibles mecanismos:
NO3N02NO
HNO

H2N2O2

N2O

NO2NH2

N2

La reduccin de nitrato a nitrito es catalizada por un nitrato reductasa. En bacterias esta conversin
constituye la primera etapa de dos vas metablicas diferentes: una respiratoria que conduce a N2O o
N2 (desnitrificacin) y la otra asimilativa que lleva a NH3. Algunas especies asimilan y respiran los
nitratos: Aerobacter aerogenes, Micrococcus denitrificans. La nitrato reductasa de P. aeruginosa es
una sulfihidril molibdo flavoprotena especfica para NADH y funciona con el citocromo c:
NADH

FAD

citc

NO3- reductasa

cit. oxidasa

O2

NO3-

NO2-

H2O

La nitrato reductasa (Mo-Fe protena no hemnica) es inhibida por el O2 que reprime su biosntesis. El
paso siguiente: NO2 NO es mediatizado por una nitrito reductasa, que segn el organismo es una
hemoprotena con dos hemos de tipo c y d o una cuproprotena, ambas solubles, que emplean el
NADH o FADH. Se formara un intermediario hipottico, el nitroxilo, tal vez en forma de complejo con
la enzima.

Bibliografa
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19

Captulo 10
Ciclos biolgicos del azufre, fsforo, hierro
Ciclo biolgico del azufre
El azufre es otro elemento esencial para los organismos, integra la composicin de:
protenas en los aminocidos, metionina (21% de S) y cistina (27% de S), formando adems
puentes de azufre
factores de crecimiento, como la biotina y tiamina.
En el suelo, la mayor reserva de este elemento es orgnica y en muchos casos constituye un factor
limitante al desarrollo vegetal, que presentan claros sntomas de deficiencia. La respuesta a
fertilizantes azufrados es rpida en esos casos. Los vegetales se nutren de preferencia de sulfatos,
pero pueden asimilar tambin ciertos aminocidos y formas voltiles de azufre por las hojas.
La atmsfera puede contener compuestos con azufre: SO2, SH2, provenientes de la actividad
industrial, de la polucin en las grandes ciudades y tambin de una actividad biolgica intensa (Freney
et al, 1983). La figura 1 presenta las transformaciones biolgicas que sufren los compuestos con
azufre que incluyen procesos de:
mineralizacin-inmovilizacin
xido-reduccin
Los procesos de fijacin-volatilizacin no son importantes en el suelo, excepto las prdidas de H2S o
anhidridos de azufre, en ciertas circunstancias. Tampoco son citadas reacciones de precipitacinsolubilizacin de compuestos con azufre.
Como se observa las transformaciones que sufre este elemento en el suelo tienen mucha
similitud con las del nitrgeno:

la reserva en el suelo es orgnica


la nutricin vegetal depende de la actividad mineralizante de la microflora del suelo
la sulfooxidacin es un proceso similar a la nitrificacin en el plano bioqumico y ecolgico
la sulfhidrizacin, mineralizacin de compuestos azufrados orgnicos hasta sulfuros o H2S, es
muy similar a la amonificacin
la sulfatorreduccin es una respiracin anaerobia, como la desnitrificacin, con las mismas
consecuencias negativas en la nutricin vegetal pero importante para eliminar a la atmsfera
sulfatos en aguas.
Sin embargo, ambos ciclos presentan algunas diferencias:
la fuente primaria del nitrgeno del suelo lo constituye la atmsfera y en el caso del azufre, es la
roca madre la que al meteorizarse provee de este elemento al suelo.
el del azufre es considerado un ciclo ms complejo; muchas de las transformaciones, sobre todo
la sulfooxidacin de innumerables compuestos con grado de oxidacin intermedio entre sulfuros y
sulfatos, no estn bien dilucidadas.
El azufre retorna al suelo en residuos vegetales, animales, fertilizantes, lluvia; ciertos gases, como
SO2, H2S llegan al suelo en cantidades importantes en zonas fabriles. Alexander (1977) cita valores
de 100 kg/ha/ao en regiones industrializadas de Europa y Estados Unidos.

Figura 1 - Transformaciones biolgicas del azufre

vegetales

animales

fijac.
SO4=, SO3=, S3O6=, S4O6=,S2O3=

So
oxidac.

SO2
atmosfrico

reduccin
S=
m

m
voltil.

materia orgnica, fresca,


humificada, microbiana

Mineralizacin-inmovilizacin
Los vegetales requieren sulfatos como fuente de azufre, el que deben reducir a forma sulfhidrilo (-SH)
en sus clulas. La mineralizacin de las formas orgnicas de este elemento es un importante
proceso microbiolgico que asegura la provisin de sulfatos en la zona radical. Formas orgnicas
como protenas, aminocidos, antibiticos como la penicilina, compuestos hmicos, steres sulfricos,
etc. son transformados en compuestos cada vez ms simples por una micropoblacin muy variada,
en condiciones muy amplias de aireacin, temperatura, pH, liberando finalmente compuestos
inorgnicos, sulfatos y/o sulfuros.
La inmovilizacin incorpora estos iones a las clulas microbianas que compiten por ellos con los
vegetales.
Como en el caso del nitrgeno, las combinaciones del azufre en el humus, conducen a una
estabilizacin. Los productos finales estn en parte gobernados por las condiciones del medio:
en aerobiosis el producto final es el sulfato, acompaado de nitratos, CO2, H2O, fosfatos, etc.
en anaerobiosis, como ocurre en el caso de la putrefaccin de protenas, se acumula H2S y
productos de mal olor como los mercaptanes: metilmercaptn (CH3-SH), metil-etil-mercaptn
(CH3S-C2H5), txicos para los vegetales, junto a aminas, amidas, NH3, fosfatos, sales ferrosas, CO2,
CH4, cidos orgnicos, alcoholes.
Los aminocidos son rpidamente degradados en suelos bien aereados, con liberacin de sulfatos.
Los microorganismos hetertrofos pueden tambin liberar sulfatos de compuestos de estructura RSH. La cistena desulfhidrasa es responsable de la liberacin de sulfuros a partir de cistina:
HSCH2CHNH2COOH + H2O CH3COCOOH + H2S + NH3
En el caso de la metionina puede aparecer sulfato luego de su incorporacin al suelo, o bien la
degradacin puede ocurrir con formacin de productos finales voltiles, metilmercaptn (CH3-SH) y
dimetildisulfuro (CH3SSCH3), realizado por bacterias y hongos.
La mineralizacin de compuestos azufrados y la liberacin de formas minerales, reducidas u oxidadas
(mineralizacin neta) depende, como en el caso del nitrgeno, del contenido de S%, de la relacin
C/S y a veces de la N/S.
La relacin crtica C/S debajo de la cual el azufre excede las necesidades de la microflora y se libera
al medio, vara como en el caso ya considerado del nitrgeno, con los materiales orgnicos que llegan
al suelo, pero se puede establecer valores entre 100 a 150/1 (Dommergues, Mangenot, 1970). En
general, las relaciones crticas son altas y slo excepcionalmente los vegetales se ven perjudicados
por la accin microbiana. En ese caso resulta favorable fertilizar con compuestos con azufre. Algunos
microorganismos, sobre todo los anaerobios, que no pueden emplear sulfatos, porque no son

formados en ambientes carentes de oxgeno, pueden asimilar formas orgnicas del azufre, como los
aminocidos, protenas, etc.
Las condiciones que favorecen a la inmovilizacin son las mismas que afectan a la mineralizacin,
pero en sentido inverso:
pH y temperatura bajas, humedades elevadas, restos vegetales con menos de 0,1-0,2% de S.
La microflora activa en la mineralizacin es muy amplia, una multiplicidad de especies de bacterias,
hongos, protozoos, algas. Es la misma poblacin que interviene en la mineralizacin de restos
vegetales y animales que llegan al suelo y actan en todas las condiciones compatibles con la
actividad biolgica.
Los factores que favorecen el crecimiento microbiano, favorecern la liberacin de sulfatos:
aumento de temperatura en el rango mesfilo, la liberacin de sulfatos es escasa debajo de 10C
y se eleva con la temperatura hasta 35C
encalado en suelos cidos, una mejor aireacin y humedades medias
la desecacin provoca liberacin de sulfatos de la materia orgnica por vas no biolgicas
En general, se piensa que el azufre se mineraliza al mismo rango que el nitrgeno, es decir entre un
1 al 3% al ao en suelos de la zona templada.

Sulfooxidacin
Numerosos compuestos inorgnicos del azufre con estado de oxidacin menor que el sulfato (+ 6)
pueden ser oxidados biolgicamente o qumicamente hasta sulfato:
sulfuros (-2); S (O); tiosulfato (+ 6 y -2); sulfitos (+ 4)
A diferencia de lo que ocurre en la nitrificacin, en donde slo un grupo pequeo de microorganismos
auttrofos muy eficientes y una multiplicidad de hetertrofos poco eficientes son los responsables de
la formacin de nitratos, en la sulfooxidacin intervienen:
1. organismos quimioauttrofos del gnero Thiobacillus aerobios y anaerobios
2. bacterias quimiolitotrofas filamentosas y sobre todo acuticas de la familia Beggiatoaceae
3. bacterias fotosintticas sulforosas purpreas y verdes de las familias Chromatiaceae y
Chlorobiaceae
4. un amplio nmero de microorganismos quimiohetertrofos variados.
En el suelo son los thiobacilos y los organismos hetertrofos los que desempean un rol
cuantitativamente ms importante, los otros dos grupos son sobre todo acuticos y las bacterias
fotosintticas requieren anaerobiosis y dosis altas de sulfuros.
1. Thiobacteriaceae: estas bacterias sulfooxidantes poseen la capacidad de obtener energa y poder
reductor para su biosntesis celular de la oxidacin de compuestos inorgnicos del azufre. La actividad
metablica de las bacterias oxidantes del azufre y del hierro juega importante rol en distintos campos
de importancia econmica como son la purificacin de minerales con uranio, cobre y otros metales, la
corrosin de caeras metlicas, en la tecnologa del petrleo, polucin de aguas y fertilidad de
suelos.
Adems de la habilidad para producir cido sulfrico, algunos de sus integrantes son capaces de
reducir nitratos y otros xidos del N hasta N2, limitando la provisin de uno de los ms importantes
nutrientes nitrogenados. Mucha atencin han recibido las transformaciones realizadas por miembros
del gnero Thiobacillus, pero an restan sin dilucidar mecanismos enzimticos y la naturaleza de
muchos intermediarios en la oxidacin.
Los thiobacilos son:
Gram negativos
no esporulados
algunos mviles por flagelo polar
depositan el S fuera de la clula.
El gnero comprende 9 especies, de las cuales 5 son bien conocidas:
4 son auttrofas: T. thiooxidans, T. thioparus, T. denitrificans y T. ferroxidans
el T. novellus es auttrofo facultativo, que puede oxidar compuestos orgnicos e inorgnicos con
azufre.

Aleem (1975) analiza las transformaciones de compuestos reducidos:


(kcal/mol)
1. H2S + 22 H2SO4

- 160

2. + 1,5 O2 + 2H H2SO4

- 118

3. S2O3 + O2 + H2O 2SO42 + 2H


=

- 211

4. 5S2O3 + 8NO3 + H2O 10SO4 + 4N2 + 2H

- 893

5. SO3 + 0,5 O2 SO4

- 60

6. + HS + H2S) +3H2O+ 3NAD(P) ! SO3 +


+
3NAD(P)H +5H

+ 186

7. SO3 + H2O + NAD(P) SO4 + NAD(P) + H

+ 34

T. thiooxidans y T. novellus pueden realizar la reaccin 3), T. thiooxidans, la 2). T. denitrificans obtiene
energa de la reaccin 4) utilizando tambin en anaerobiosis el S como donador de electrones. En
aerobiosis (es anaerobio facultativo) puede oxidar segn las ecuaciones 2) y 3).
T. ferroxidans puede realizar las reacciones 2) y 3) pero puede desarrollarse empleando la energa de
la oxidacin de sales ferrosas, en lugar de las formas reducidas del azufre:
12 FeSO4 + 3O2 + 6 H2O Fe (SO4)3 + 4 Fe(OH)3
Todos los thiobacilos, con excepcin del T. novellus, emplean CO2 como fuente de carbono y sales
amoniacales como fuente de N, incluso el T. denitrificans que no es capaz de asimilar nitratos.
El pH ptimo de las especies vara:
para T. thiooxidans y T. ferroxidans en la vecindad de pH 2,0 a 3,5
para el resto predominan las preferencias en la neutralidad o ligeramente alcalino.
Salvo el T. denitrificans son aerobios obligados.
Se han propuesto diferentes esquemas metablicos en la oxidacin de compuestos con azufre.
Algunos autores suponen pasajes por politionatos:
S S2O3= S4O6= S3O6= SO3= SO4=
tiosulfato

tetrationato

tritionato

sulfito

sulfato

El rpido crecimiento de estos organismos, 2 horas de tiempo de generacin cuando crecen a


expensas de tiosulfato, y la relativa versatilidad del grupo, los hacen muy tiles para estudios
fisiolgicos asociados a modos quimioauttrofos de vida.
La autotrofia obligada, ms extendida entre los nitrificantes, es una propiedad variable entre los
oxidantes del azufre y est completamente ausente entre las bacterias del hidrgeno. Muchos
estudios se realizan para tratar de explicar esta caracterstica distribuida al azar entre los principales
grupos de procariotas:
la incapacidad de estos organismos de emplear fuentes orgnicas exgenas puede deberse a la
ausencia de permeasas especficas que incorporen a las molculas orgnicas. Pero esta teora ha
14
sido cuestionada pues se observ que muchos thiobacilos pueden incorporar el C -acetato cuando
metabolizan sulfuros, aunque esta fuente contribuye con muy poco del carbono recientemente
sintetizado
la explicacin ms aceptada se basa en la ausencia de un ciclo de cidos tricarboxlicos
funcional por falta de la enzima alfa-cetoglutarato deshidrogenasa y a niveles muy bajos de
succnico y mlico deshidrogenasas. Al no poder mediatizar la oxidacin de la acetil-CoA, el ciclo
funciona como dos metabolismos separados puramente biosintticos.
los electrones en los organismos quimioauttrofos con excepcin de las bacterias del hidrgeno,
entran en la CTE por los citocromos con la intervencin de piridn nucletidos. La oxidacin de la
mayora de los compuestos orgnicos es va NADH, que podra estar impedida en estos organismos.

La cadena transportadora de electrones de los microorganismos auttrofos es poco conocida en


detalle.
2. Las bacterias filamentosas deslizantes del grupo Beggiatoa-Thiotrix son caractersticas de
medios ambientes acuticos ricos en sulfuros o suelos hidromrficos. Contienen frecuentemente
inclusiones de azufre en sus clulas que pueden oxidar a sulfato.
3. Las bacterias fotosintticas sulfurosas purpreas de la familia Chromotiaceae y las sulfurosas
verdes de la familia Chlorobiaceae emplean sulfuros y acumulan S en las clulas que puede ser
luego oxidado a sulfatos. Dominan en barros y en anaerobiosis donde se acumulan sulfuros.
4. Microorganismos hetertrofos: numerosas especies de bacterias aerobias, hongos y levaduras
pueden oxidar formas reducidas de azufre, aunque la energa liberada slo representa una pequea
porcin de la que la clula necesita. Numerosos hongos pueden liberar sulfatos de molculas
orgnicas como protena-tiourea, con rendimiento energtico menor que los thiobacilos. Se discute el
rol de los microorganismos hetertrofos en la oxidacin de compuestos azufrados pues si bien su
rendimiento es bajo, ste puede ser compensado por su alta densidad en algunos ambientes.

Ecologa de la sulfooxidacin
En suelos inundados son las bacterias fotosintticas y las Beggiatoaceae los principales
organismos en la oxidacin del azufre
En aireacin estos grupos no son los dominantes y los thiobacilos y los organismos hetertrofos
son los responsables del proceso.
La humedad debe favorecer los intercambios gaseosos ya que la microflora es aerobia, excepto el
T. denitrificans que debe encontrar alto nivel de nitratos y anaerobiosis para reducir sulfuros y otros
compuestos reducidos.
El encalado de suelos cidos favorece la accin de la poblacin sulfooxidante. En general el pH no
desciende demasiado en los suelos pues la vegetacin se encarga de asimilar los sulfatos a medida
que stos se van produciendo. Existen situaciones en las cuales la acumulacin puede ser importante
y entonces el pH puede descender algunas unidades con el consiguiente inconveniente en el
desarrollo vegetal.
El suelo puede recibir grandes cantidades de azufre en polvo cuando se desea corregir suelos
alcalinos o en la lucha contra actinomicetes patgenos de papa o batata, como el Streptomyces
scabies. En ambos casos la actividad de los thiobacilos asegura rpida formacin de cido sulfrico
que baja el pH a niveles no soportados por estas especies. Ciertos ambientes anegados, ricos en
materia orgnica y sulfuros de pirita (FeS2), cuando son drenados y expuestos al aire los oxidan
hasta sulfatos, el pH cae debajo de 4,0 y los vegetales pueden perjudicarse.
La aplicacin de inoculantes granulados con azufre elemental y fosfato de roca inoculado con
thiobacilos permiten aportar a las pasturas sulfatos y fosfatos ms rpidamente en el trpico hmedo
que en regiones templadas y ridas. El cido sulfrico formado ayuda en la solubilizacin de:
fosfatos triclcicos, llevndolos a fosfato di y monoclcico, asimilables por las plantas
compuestos de manganeso (a partir de Mn+4), K, Ca, Al, Mg
La sulfooxidacin tiene consecuencias nefastas en la corrosin aerobia de diversos materiales,
como cemento, piedra y metales por la intervencin de un conjunto de especies que llevan la
oxidacin hasta la formacin de cido sulfrico. Estos materiales se disuelven literalmente con el
consiguiente deterioro en monumentos, edificios, etc. Los sulfuros provienen del suelo o de la
polucin atmosfrica.

Sulfatorreduccin
La reduccin asimilativa de sulfatos es similar a la de los nitratos y es realizada por la biomasa
microbiana.
La reduccin desasimilativa la realizan las bacterias sulfatorreductoras, que oxidan compuestos
orgnicos e H2 y emplean a los sulfatos como aceptores de electrones en la cadena transportadora
anaerobia. Su rol en el ciclo del azufre es similar al de las bacterias desnitrificantes, con la diferencia
que stas son estrictamente anaerobias y aqullas, anaerobias facultativas. Esta actividad es muy

evidente en zonas de barros, en el fondo de estanques y lagos y a lo largo de la costa del mar. Signos
de este proceso son:
fuerte olor a sulfhdrico
manchas negras de los barros y suelos donde ocurre a causa de la precipitacin del sulfuro
ferroso (SFe)
En ciertas zonas donde la acumulacin de materia orgnica es importante y el nivel de sulfatos en
aguas freticas es muy alto, la sulfatoreduccin puede convertir en inhspita la regin para la
vegetacin a causa de la toxicidad del H2S.
La rizosfera de muchos cultivos puede favorecer el proceso por la exudacin de materiales
carbonados. Estos cultivos no se desarrollan normalmente en suelos salinos, con alto nivel de
sulfatos, anegados y donde la temperatura es alta, y los pH neutros. El proceso es retardado por
aereacin o el agregado de nitratos, sales frricas o mangnicas, que permiten elevar el potencial de
xido-reduccin.
La microflora responsable est confinada a dos grupos de anaerobios estrictos: formadores de
esporas del gnero Desulfotomaculum y asporgenas del gnero Desulfovibrio. Son tpicos
habitantes de sedimentos anaerobios con materia orgnica y sulfatos, resultando en una masiva
generacin del gas H2S. Esta actividad permite, tambin en anaerobiosis, la actividad de las bacterias
fotosintticas sulfurosas (prpuras o verdes) que emplean el H2S como donador de electrones en la
fotosntesis, reoxidndolo en anaerobiosis y a la luz, constituyendo un verdadero ciclo.
Los sulfatorreductores del gnero Desulfovibrio son Gram negativos, asporgenos, bacilos curvados o
vibrioides, con flagelos polares. No pueden emplear el acetato, que se acumula como producto final
en la oxidacin de sustratos orgnicos. Emplean malato y lactato, obtenienen energa por fosforilacin
a nivel del sustrato con participacin de la acetil Co-A. En ausencia de sulfatos, algunos de estos
microorganismos pueden fermentar piruvato, malato o fumarato.
Las especies ms conocidas son D. desulfuricans; D. vulgaris; D. africans y algunos pueden emplear
adems de los donadores de electrones orgnicos, el H2, aunque son incapaces de crecer en medio
estrictamente mineral con CO2 y requieren adicin de acetato. La ecuacin general es:
2 CH3CHOH-COOH + SO4= 2 CH3COOH + 2CO2 + S= + 2H2O
4 H2 + SO4= 4 H2O + S=
Los compuestos menos oxidados que los sulfatos (sulfitos, politionatos, tiosulfatos, S) son reducidos
ms fcilmente que los sulfatos, ya sea en la va asimilativa o en la desasimilativa.

Mecanismo enzimtico
=

La reduccin de SO4 a S implica la transferencia de 4 pares de electrones y en la va desasimilativa


se reconocen tres enzimas:
ATP sulfurilasa SO4= + ATP APS + P-P
pirofosforilasa
P-P + H2O 2P
=
APS reductasa
APS + 2e AMP + SO3
=
=
La conversin es similar a la oxidacin de SO3 a SO4 por thiobacilos y bacterias sulfurosas
purpreas, con el APS intermediario, mientras que la va asimilativa emplea adenilsulfato. La
=
=
reduccin del SO3 a S ha sido establecida recientemente con la identificacin de una sulfito
reductasa:
3 SO3= + 2e- S3O6=
=

Otras dos enzimas (tritionato y tiosulfato reductasas) reducen tritionito a S con produccin de sulfito:
=
=
=
S3O6 + 2e S2O3 + SO3

S2O3= + 2e- S= + SO3=


Los esporulados del gnero Desulfotomaculum realizan los mismos metabolismos, difiriendo
solamente en la composicin qumica de la sulfito reductasa. La va que conduce a la asimilacin de
los sulfatos es ms sencilla y no se acumulan intermediarios entre sulfito y sulfuro. La sntesis de ATP
en la sulfatorreduccin desasimilativa se forma en una cadena transportadora de electrones de la cual

se conocen varios componentes: citocromo c3, citocromo del tipo b, quinonas, una
flavoprotena, la ferrodoxina.

Ecologa del proceso


Las condiciones que deben reunirse para que el proceso ocurra son similares a las de la
desnitrificacin:
alto tenor en sulfato
donadores de electrones orgnicos
anaerobiosis que se logran en suelos sometidos a hidromorfismo muy reductor, en suelos salinos
con alto nivel en sulfatos y en la rizosfera.
Se aprecia el precipitado negro caracterstico del sulfuro ferroso. El proceso es de consecuencias
desfavorables para las plantas pues consume sulfatos, uno de los principales nutrientes y adems el
H2S es txico para la mayora de las especies. La precipitacin como SFe elimina esta toxicidad. El
suelo se alcaliniza localmente, los sulfuros dan origen a bases que forman carbonatos o bicarbonatos
de sodio. En aguas, se favorece la eliminacin de sulfatos, depurando los cauces de agua.
La figura 2 presenta resultados en suelo no rizosfrico salino y en la rizosfera de plntulas de maz
creciendo en el mismo suelo. Se observa el efecto positivo en la interaccin de un factor biolgico:
presencia o ausencia de races y factores fsicos del suelo: saturacin y compactacin. Los donadores
de electrones y las condiciones de anaerobiosis se reunieron en el suelo rizosfrico, naturalmente
salino.
Figura 2 - Sulfatorreduccin en la rizosfera de maz en suelo salino
suelo no rizosfrico
suelo saturad saturado y
compactado

suelo rizosfrico
saturado saturado y
compactado

4.2

4.0

4.6

(0.1)

(0.2)

(0.1)

5.7
(10.7)

( ) sulfuros (10-6 moles/g)


en histograma: N sulfato reductores (log 10/g de suelo)

Este proceso es responsable tambin de la corrosin anaerobia de metales. Los desulfovibrios


actuaran como agentes de despolarizacin, al consumir el H en las zonas catdicas de los metales,
facilitando la reduccin de los sulfatos a sulfuros.

Volatilizacin de compuestos azufrados


La carencia de mtodos sensibles apropiados para la determinacin de las distintas formas: H2S;
SO2; metanotiol (CH3SSCH3), etanotiol (CH3CH2SH), disulfuro de carbono (CS2), carbonil sulfuro
(COS) de origen microbiano a partir de descomposicin de restos vegetales, abono de granja,
limitaron los estudios.
La cromatografa de gases permite determinaciones y mostr que la liberacin se produce
sobretodo en condiciones de anaerobiosis y no en todos los suelos. Dimetilsulfuro y pequeas
cantidades de carbonil sulfuro, S2C, metilmercaptn y dimetildisulfuro, fueron los principales
productos.
En condiciones normales de campo pequeas prdidas pueden atribuirse a esta causa. Gran
cantidad de SO2 llega a la atmsfera, pero proviene de fuentes de polucin, industrias, automviles,
etc. Algo de SO2 toma origen en la oxidacin del H2S liberado biolgicamente. Este gas es muy
txico para ciertas cianobacterias y lquenes y son empleados como indicadores biolgicos de
polucin.

Las actividades del hombre contribuyen con ms de la mitad de los compuestos azufrados en la
atmsfera, con incrementos en los prximos aos. En zonas industrializadas esta polucin superar a
la originada por va biolgica.

Ciclo biolgico del fsforo


La figura 3 presenta los procesos de origen biolgico involucrados en las transformaciones de este
elemento. No son importantes los movimientos desde y hacia la atmsfera y en ciertas ocasiones, los
compuestos fosforados pueden migrar hacia el mar donde se depositan como sedimentos insolubles.
El P constituye el segundo elemento en importancia para los vegetales y microorganismos, slo
superado por el nitrgeno. Forma molculas ricas en energa (ATP, UTP, etc.). En el suelo es la
fraccin orgnica la que contiene la mayor proporcin de fsforo (30 al 85% del P total), ms alto en
suelos cidos:
entre un 30-50% consiste en fitina, sobre todo como fosfato de inositol
un 3% se encuentra en cidos nucleicos
un 1% en fosfolpidos, los ms comunes: lecitina, cefalina, el fosfato es esterificado con una
base.
Los cultivos agrcolas contienen aproximadamente 0,05 a 0,5% de P en sus tejidos y alrededor del 1%
de todo el P de un ecosistema se encuentra en componentes vivos. En todas las combinaciones
orgnicas e inorgnicas el P se encuentra como fosfato (P+5) de modo que los vegetales, animales o
microorganismos no deben reducir a este elemento como lo hacen con compuestos oxidados de N o
S.
Figura 3- Transformaciones biolgicas de compuestos con fsforo
vegetales

animales

PO4-3 en
solucin

PO4-3 adsorbido
i

solubilizacin

fosforo mineral
insoluble

materia orgnica - microflora

La mayora del P orgnico integra molculas hmicas formadas a partir de fracciones orgnicas de
la vegetacin, de los microorganismos y animales. En general se observa una buena correlacin en
los suelos entre los contenidos de C, N y P orgnicos (aproximadamente 100/10/1) y las relaciones
C/P orgnicos varan entre 100-300/1 y el N/P vara entre 5-20/1 (Alexander, 1977).
Los procesos microbianos involucrados en las transformaciones del fsforo son:

mineralizacin-inmovilizacin
solubilizacin-precipitacin

Mineralizacin-inmovilizacin
Un grupo amplio de microorganismos posee las enzimas necesarias (fosfatasas) para liberar fosfatos
de molculas orgnicas. Escasos estudios se han realizado con compuestos individuales fosforados y
se cuenta con pocos detalles sobre la descripcin de la microflora involucrada. Numerosas evidencias

indican importante rol del P orgnico (Porg) en la nutricin vegetal, se ha observado que esta fraccin
es la que disminuye en mayor proporcin, por procesos de mineralizacin.
La parte del ciclo de mayor importancia para las plantas est resumida en el siguiente equilibrio (Tate,
1984):
Porg del suelo Pi lbil P no lbil
muy rpido

muy lento

La mineralizacin del P-orgnico depende en primer lugar de la actividad de los microorganismos,


pero tambin de los invertebrados, sobre todo lombrices, que ejercen importante funcin acelerando
hasta 2-3 veces la liberacin de Pi en materiales vegetales por molienda y humectacin. El flujo de P
-1
-1
a travs de la biomasa microbiana ha sido calculado en 4,6 kg P ha ao , del mismo orden del
removido en grano y paja, en un suelo arable no abonado.
Se observa correlacin entre la conversin del N y P a formas inorgnicas (8-15 partes de N mineral/1
de fosfato) y tambin se correlacionan la liberacin de CO2 y la mineralizacin de P (100-300 / 1);
valores vinculados a las proporciones de estos elementos en el humus.
Las fosfatasas catalizan reacciones cuyo esquema general es:
0
0

ROPOH + H2O ROH + HOPOH

OH
OH
Los sustratos pueden ser: etilfosfato, glicerofosfato, fenilfosfato. Las molculas con disteres
(fosfolpidos, cidos nuclecos) requieren diferentes enzimas para su degradacin. Por comodidad,
estas fosfatasas son designadas de acuerdo a los sustratos que atacan:
Fitasas: hidrolizan la unin ster-fosfato de sales solubles de cido ftico o de sus sales de Mg o Ca:
la fitina, liberando inositol y ortofosfato. Los fosfatos se liberan de a uno, dando penta, tetra, tri, di y
monofosfato, para liberar finalmente inositol libre. Esta actividad enzimtica est ampliamente
distribuda entre los microorganismos del suelo: hongos, bacterias, actinomicetes.
La adicin de materia orgnica aumenta la actividad por incremento de la poblacin especfica. El pH
cido y la adsorcin a arcillas limitan la degradacin. Fitasas vegetales contribuyen a la degradacin
de la fitina y cido ftico.
Nucleasas: estn ampliamente distribuidas y la liberacin de ortofosfato es rpida en el suelo a partir
tanto de ARN como de ADN. Para muchos microorganismos hetertrofos los cidos nuclecos pueden
ser empleados como nica fuente de nutrientes y de energa y la liberacin de Pi ocurre luego de la
accin de enzimas despolimerizantes.
Fosfolipasas: los fosfolpidos ms comunes en el suelo como la lecitina (fosfatidil colina) y la
fosfatidiletanolamina, liberan Pi luego de hidrlisis enzimtica, la poblacin emplea el esqueleto
orgnico de la molcula y el P necesario, el que excede la demanda microbiolgica, es liberado.
Es frecuente evaluar la actividad fosfatasa incubando el suelo con sustrato apropiado como
glicerofosfato, fenilfosfato y se determina el ortofosfato liberado por distintos procedimientos, como por
colorimetra. La actividad es pronunciada en la rizosfera y es afectada tambin por la profundidad, la
estacin.
La presencia de fosfatasas y fitasas ha sido verificada en ectomicorrizas de rboles y en
endomicorrizas V-A, que absorben ms P-orgnico. a partir de suelos deficientes en este elemento
(captulo 17).
Las formas ms solubles son directamente asimilados por las plantas. Los inositol-polifosfatos son
considerados resistentes al ataque enzimtico en el suelo por su capacidad para formar derivados
insolubles con hierro y aluminio. Amonio y aminas pueden, sin embargo, formar complejos solubles
con fitatos frricos.

Los cidos orgnicos producidos por bacterias y otros microorganismos pueden ser tambin causa de
liberacin de fosfatos a partir de P-orgnico.
Las bacterias y actinomicetes acumulan mayor proporcin de P (1,5-2,5%) en peso seco que los
hongos (0,5-1%) o los vegetales (0,05-0,5%). En suelos cultivados se estima que las bacterias solas
inmovilizan entre 4 y 10 kg P/ha. Si se considera que tambin lo toman hongos y actinomicetes, se
aprecia que los valores inmovilizados son similares a los que son removidos por los cultivos. Las
relaciones crticas C/P en los restos son altas, 100 a 300/1, aproximadamente 0,2% en P
(Alexander, 1977, Stevenson, 1986).
La deficiencia puede aparecer en caso de incorporacin de grandes cantidades de restos
carbonados, en donde una fertilizacin puede evitar la falta de este nutriente en los cultivos
posteriores, pero en general los problemas graves de inmovilizacin se presentan en contadas
situaciones con la incorporacin masiva de rastrojos de muy pobre contenido en fsforo.

Procesos de xido-reduccin
Poca atencin se ha prestado a los procesos de xido-reduccin llevados a cabo por la microflora del
suelo en compuestos fosforados. Este elemento, como en nitrgeno, puede encontrarse en
-3
+5
combinaciones desde fosfina (P ) a ortofosfato (P ). Algunos microorganismos hetertrofos pueden
-2
asimilar fosfita (HPO3 ) y oxidarlo a fosfato. En suelos hmedos, Clostridium butyricum puede reducir
fosfato a fosfita e hipofosfita. Estas reacciones son biolgicas ya que no ocurren al agregar inhibidores
como el tolueno, al suelo.
En presencia de nitrato o sulfato la reduccin de fosfato es ms lenta ya que los primeros iones son
empleados de preferencia como aceptores de electrones. Como estas reacciones no son importantes
en la naturaleza, no han recibido mayor atencin y son muy pocas las referencias bibliogrficas.

Solubilizacin
Una proporcin importante de fosfatos solubles agregados a suelos cidos puede insolubilizarse o
fijarse a coloides (adsorcin). Muchos suelos contienen minerales, como la fluorapatita (Ca10
(PO4)6F2) o hidroxiapatita que se usan como fertilizantes, como el polvo de huesos, roca molida. Sin
embargo, estas formas insolubles del fsforo pueden ser aprovechables por los vegetales luego de la
accin solubilizadora de una microflora variada.
Gran nmero de especies bacterianas, de hongos y actinomicetes son capaces de solubilizar fosfato
5
7
triclcico y otras formas insolubles y su nmero puede alcanzar 10 -10 /g. En la rizosfera la actividad
puede ser muy intensa como consecuencia de la activa proliferacin microbiana que puede disolver
los fosfatos a lo largo de la raz los que son inmediatamente absorbidos.
Los cidos pueden ser:
orgnicos y CO2 (cido carbnico) producidos por la microflora y por las races
inorgnicos, como ntrico, sulfrico, tambin producidos por procesos microbianos
Se aislaron microorganismos solubilizadores de fosfatos en semillas y races de diferentes plantas. Un
halo que rodea a la fuente insoluble de Pi en la superficie de cajas de Petri permite reconocer a los
organismos solubilizantes. La deteccin de la accin de hongos puede ser dificultosa; el agregado de
estreptomicina (50 mg/L) permite evidenciarlos sin la interferencia de las bacterias.
Mecanismos: la quelacin (formacin de complejos organo-metlicos) del calcio, hierro y aluminio
por cidos orgnicos, la formacin de complejos fosfohmicos y la competencia entre iones humatos
y fosfatos por superficies adsorbentes, explican la solubilizacin.
La figura 4 muestra los resultados de una experiencia en la que se incorpor a un suelo azufre
elemental y sulfato de amonio y se compar el nivel de fsforo soluble por la absorcin de este
elemento en un cultivo.

10

Figura 4 - Asimilacin de P por vegetales a partir de


fosfato triclcico
suelo + So
suelo con
SO4(NH4)2

Fsforo en
los tejidos

suelo solo

12
tiempo (das)

Thiobacillus producen cido sulfrico a partir de azufre elemental y se emplea este principio en la
formulacin de un fertilizante fosforado, el "biosuper", en grnulos con 5 partes en peso de fosfato de
roca molida, una parte de S y un inculo de thiobacilo (0,1%), de gran xito en climas muy hmedos
y resulta una alternativa en pases que no pueden preparar superfosfato en cantidades importantes.
La produccin de cido ntrico por los microorganismos nitrificantes es otra manera de incrementar la
solubilizacin de fosfatos, como se observa en la experiencia de la figura 3 y de cido sulhdrico en
condiciones anaerobias facilita la solubilizacin ya que se forma sulfuro ferroso insoluble y se libera
cido fosfrico. Este proceso explica la gran disponibilidad de fosfatos en suelos inundados de arroz.
El efecto rizosfrico favorable a la solubilizacin ha sido puesto en evidencia en numerosos trabajos.
La inoculacin de vegetales con cultivos solubilizantes del fsforo ha sido aplicado en algunos pases
como Espaa (Azcon et al., 1976) quienes inocularon con hongos micorrticos y bacterias
solubilizadoras del fsforo. No hubo respuesta en otros ensayos, debido presumiblemente a la
abundancia natural de organismos solubilizadores en los suelos.
Conclusiones: La mineralizacin est asegurada por una micropoblacin poco especfica que
emplea al P en sus necesidades plsticas y libera el exceso como ortofosfato. La inmovilizacin,
proceso simultneo y opuesto, no es un peligro de competencia con los vegetales salvo en el caso de
la incorporacin de grandes cantidades de rastrojos con muy bajo nivel de P%. El nivel crtico se
considera 0,2% en P total, y las relaciones C/P crticas son altas.
Los procesos de oxidorreduccin no tienen gran importancia en la naturaleza. El proceso ms
importante lo constituye la solubilizacin de formas insolubles del P como fosfato triclcico,
hidroxiapatita, etc., que es realizado por una poblacin inespecfica por la liberacin de cidos
orgnicos o minerales.

11

Ciclo biolgico del hierro


Las transformaciones microbiolgicas de gran nmero de minerales tienen gran importancia en la
recuperacin de subproductos de la minera, actuando como verdaderos concentradores de metales
que se encuentran en pequeas dosis. Procesos microbianos transforman nutrientes minerales en
formas disponibles para otras formas de vida.
El hierro sufre una serie de procesos de naturaleza fsica, qumica o biolgica y a pesar de ser uno de
los principales constituyentes de la corteza terrestre, se presenta frecuentemente en forma no
+++
disponible para los vegetales como (Fe ) y los ejemplos de carencias son frecuentes. La figura 5
presenta las transformaciones de origen biolgico que ocurren entre los compuestos con hierro.
Figura 5 - Transformaciones biolgicas del hierro

animales

vegetales

reduccin
Fe+++

Fe++
oxidacin
m

materia orgnica
microflora

Los procesos biolgicos de compuestos con hierro pueden resumirse:


mineralizacin inmovilizacin
+++
oxidacin reduccin (el Fe precipita como hidrxido)
solubilizacin precipitacin
Resultante de la actividad biolgica el hierro puede ser: precipitado en la naturaleza por accin de
++
bacterias oxidantes del Fe , por la accin de hetertrofos que degradan la fraccin orgnica de
complejos organo- metlicos, por la liberacin de O2 por algas y por la creacin de medios alcalinos
solubilizado por la formacin de cidos, la presencia de condiciones de reduccin o por la
formacin de ciertos complejos.

mineralizacin e inmovilizacin son procesos realizados por variada microflora hetertrofa activa
en amplios rangos de condiciones ambientales. No se sealan casos de problemas en la
inmovilizacin de iones ferrosos en parte por el hecho de que los restos vegetales requieren este
elemento en pequeas cantidades.

12

Oxidacin
Qumicamente, el in ferroso predomina en solucin debajo de pH 5 y el frrico sobre 6. Los cambios
de pH de la solucin del suelo pueden alterar el estado de oxidacin de este elemento. El potencial de
oxidorreduccin tambin determina la forma dominante: debajo de 0,2 voltios es el ion ferroso el que
predomina. Es difcil entonces, en este elemento, determinar cundo los procesos son biolgicos o
simplemente fsico-qumicos.
Las llamadas bacterias del hierro oxidan sales ferrosas con generacin de ATP en CTE aerobia.
Precipita hidrxido frrico alrededor de las clulas, frecuentemente en cpsulas o vainas dando
colonias floculentas que tpicamente crecen adheridas a las paredes de tubos con medio lquido. Se
desarrollan de preferencia en aguas pobres en materia orgnica soluble, provistas de O2 y con sales
ferrosas o manganosas.
Los gneros ms conocidos son: Sphaerotilus en cuyas vainas se deposita xido frrico. Pueden
crecer rpidamente como quimiohetertrofos y as se aslan en cultivo puro. No se conoce el rol de la
deposicin de hidrxido frrico: si es un proceso de significado fisiolgico y si pueden desarrollarse
quimiautotrficamente. La quimioautotrofia es ms evidente en otra bacteria no relacionada a la
anterior: Gallionella que no crece en medios orgnicos y s en medio mineral con depsito de SFe
++
como fuente de Fe . Resulta difcil obtenerla en cultivo puro. La mayora de las colonias algodonosas
obtenidas estn formadas en su mayor parte por hidrxido frrico y las bacterias estn localizadas en
ramificaciones terminales de los depsitos de Fe (OH)3.
Otros microorganismos comprometidos en la oxidacin: Leptothix, quimioauttrofo facultativo, puede
obtener energa tambin de la oxidacin de compuestos orgnicos; Thiobacillus y Ferrobacillus.
Obtienen energa de la oxidacin:
+++

4 Fe

+ O2 + 4 H -
4 Fe
+

+++

+ 2 H2O

El organismo est frecuentemente recubierto por vaina de Fe (OH)3 que se origina posiblemente por
va biolgica:
Fe2 (SO4)3 + 6 H2O -
2Fe (OH)3 + 3 H2SO4
=

Muchas cepas pueden emplear en lugar de sales ferrosas, compuestos de azufre reducidos: S, S o
=
S2O3 . La oxidacin del hierro es realizada por sistema transportador de electrones localizado en la
membrana e incluye citocromos del tipo c y a. No se sabe si la actividad est confinada en la
membrana interna o si reside en ambas: externa e interna. Ciertos thiobacilos (formalmente llamados
=
Ferrobacillus) son incapaces de oxidar tiosulfato, y otros son incapaces de oxidar S . Otras cepas que
aparentemente estn adaptadas a crecer con glucosa, pierden la habilidad para crecer
autotrficamente con hierro. Esta variabilidad entre bacterias relacionadas estara ligada a la
presencia de un plsmido.
Microorganismos hetertrofos estn tambin vinculados a la oxidacin y precipitacin del hierro, pero
resulta difcil determinar si el proceso es biolgico y puramente fsico-qumico. Poco o nada de la
energa liberada es utilizada por los organismos. Muchas veces el hidrxido frrico se deposita en la
superficie creando una masa compacta mezclada con materia orgnica en desages instalados en
suelos mal drenados. El mismo proceso ocurre en el interior de gasoductos produciendo serias
oclusiones.

13

Reduccin
En suelos mal drenados o sometidos a perodos de anaerobiosis el hierro al estado ferroso se hace
predominante. El proceso de reduccin del ion frrico a ferroso es casi exclusivamente biolgico, ya
que no se detectan mayores cambios en suelos estriles o con agregados de inhibidores metablicos.
La figura 6 publicada por Frioni, (1990) muestra lo que ocurre en ambientes sometidos a
anegamiento: el potencial de xido-reduccin (Eh) desciende provocando la reduccin rpida del
hierro y del manganeso. La materia orgnica estimula el proceso, comparable desde el punto de vista
metablico con la denitrificacin y la sulfatorreduccin, es decir respiraciones anaerobias con
sustratos orgnicos. En medios cidos no se requieren potenciales redox tan bajos para solubilizar el
hierro.
Figura 6 - Potencial redox e iones Fe++ y Mn++ en suelo anegado
Fe++
(mg/100g)
200

Mg++
(mg/100g)
20

Eh(v)

0.4

100

10

Mn

0.2
Eh

Fe

0.0

-0.1
0

10

20

30

das

Otro mecanismo biolgico indirecto est relacionado a la liberacin de sustancias orgnicas de


carcter reductor por parte de los microorganismos del suelo: cidos orgnicos, aldehidos, que
provocaran ligera reduccin del hierro. El consumo de O2 por microorganismos aerobios, provoca
descenso del potencial redox del suelo y reduccin del hierro.
La microflora responsable de la reduccin de iones frricos en anaerobiosis es muy numerosa en el
4
6
suelo y su densidad puede alcanzar valores de 10 - 10 clulas/g. Entre las bacterias se citan
especies de Bacillus, Clostridium, Klebsiella, Pseudomonas y Serratia. Muchas son anaerobias
facultativas y pueden emplear adems del oxgeno, nitratos y manganatos como aceptores de
electrones.
Consecuencia de este fenmeno es la corrosin anaerobia de materiales de hierro o acero
enterrados en perodos de deficiencia en O2. Gasoductos, oleoductos y caeras pueden inutilizarse
en pocos aos. Cuando se renen condiciones de anaerobiosis, temperaturas medias pH superiores
a 5,5 y presencia de sulfatos, las consecuencias son ms graves. Bacterias anaerobias del gnero
Desulfovibrio contribuyen a la corrosin produciendo H2 y electrones libres:
=
4 Fe + SO4 + 4H2O -
FeS + 3Fe (OH)2 + 2OH

Otra consecuencia del proceso es la aparicin en suelos hidromrficos de horizontes de reduccin, o


gley, de coloracin gris verdosa o azulada, debida fundamentalmente al hierro ferroso. Puede
precipitar sulfuro ferroso, de color negro. La presencia de donadores de electrones orgnicos es
necesaria en la reduccin. Este fenmeno puede reproducirse en una columna de suelo enriquecida
con un azcar en anaerobiosis parcial o completa (columna de Winogradsky, captulo 3).
El lquido toma las coloraciones tpicas del hierro al estado reducido y la velocidad de desaparicin
++
del azcar y la aparicin de Fe tienen la forma sigmoide tpica del crecimiento bacteriano.

Formacin de complejos orgnicos


Productos del metabolismo microbiano: cidos orgnicos, aminocidos, etc., metabolitos de origen
vegetal y microbiano y molculas derivadas del humus pueden formar una variedad de complejos con
14

iones metlicos entre ellos, con el hierro. Estas molculas tienen mucha importancia en el plano
pedolgico pues explican la migracin en el perfil de ste y otros elementos. Las molculas como
citrato frrico, lactato o succionato frrico pueden migrar en un suelo a pH 5,0 mientras que en
estado libre, este ion es insoluble.
Las sustancias complexantes de origen microbiano: cidos ctrico, oxlico, fumrico, 2-cetoglucnico,
lctico, pueden solubilizar diversos elementos, como el potasio, calcio, fsforo, hierro y numerosos
oligoelementos, sobre todo acumulados en suelos en anaerobiosis o microaerofilia.
+++

producidos por microorganismos y


Los siderforos son molculas de gran afinidad por el Fe
plantas y contribuyen a la toma de este elemento en ambientes de baja disponibilidad. Protenas de
membrana permiten la entrada del compelejo organo metlico. En la clula ste se desdobla
liberando el ion frrico que es oportunamente reducido por enzimas microbianas y asimilado. Estas
sustancias juegan importante rol en la lucha biolgica, en competencia por el hierro con
microorganismos fotopatgenos (captulo 18).
Cuando el complejo organometlico se mineraliza por accin de hetertrofos, el hierro es liberado y
precipita como sales insolubles frricas. La reaccin puede ocurrir tanto en anaerobiosis como en
ausencia de aire y es realizada por un gran grupo de bacterias, actinomicetes y hongos.

Bibliografa
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Repblica, Montevideo, 517 pp.
STEVENSON, F.J. & M. A. COLE 1999 Cycles of Soil-Carbon, Nitrogen, Phosphorus, Sulfur,
Micronutrients, J.Wiley & Sons, New York
TATE, K. R., 1984: The biological transformation of P in soil, Plant and Soil, 76: 245-256.

15

Capitulo 11
Procesos microbianos en el rumen
Los microorganismos que habitan el tracto gastrointestinal de vertebrados herbvoros son los
principales agentes de la asimilacin de hidratos de carbono complejos ingeridos por el animal. La
biologa y ecologa de esta poblacin microbiana es muy similar en la mayora de las especies
animales. La seleccin de especies y la adaptacin de las poblaciones microbianas est
determinada ms por la dieta y el tiempo de retencin que por el husped, sea ste rumiante o norumiante.
Analizaremos en forma sumaria el rol de la microflora en un ambiente muy particular, con muchos
caracteres de un sistema de cultivo continuo y conocido como rumen, los principios de la
degradacin anaerobia por fermentaciones de materiales vegetales, principalmente celulsicos y
amilceos contenidos en la alimentacin y el rol de varias especies de bacterias, protozoos y
hongos, en este proceso.
Todos los animales herbvoros poseen una porcin dilatada en su tubo digestivo donde los
alimentos fibrosos voluminosos, que forman gran proporcin de su dieta, pueden ser detenidos y
sufrir una serie de fermentaciones, que los hacen disponibles para su asimilacin.
En los rumiantes, esta porcin est representada por el rumen, que es un pre-estmago complejo
de tamao considerable, y en menor grado por el ciego y el colon. Otros herbvoros, como el
conejo y el caballo presentan un ciego muy agrandado, donde ocurren los procesos microbianos.
El rumen ha sido comparado a un fermentador: su temperatura y estado anaerobio son estables,
las fluctuaciones de pH son limitados. Pero se diferencia de un dispositivo industrial en que la
composicin qumica y la estructura de los sustratos ingeridos, varan amplia y rpidamente.
El rumen, es en esencia, un sistema anaerobio muy reductor en un medio ligeremente cido, de
pH fijo, isotrmico, de una temperatura de unos 39C y con una fase gaseosa compuesta
principalmente de CO2, metano y nitrgeno. El pH se mantiene relativamente constante (6-7) por
la absorcin de de los cidos grasos por la pared del rumen o por neutralizacin por sistemas
tampones de la saliva.
Los microorganismos que colonizan a los jvenes animales por la ingesta, saliva, aire, heces son
estrictamente anaerobios, aunque algo de 02 es tolerado y si la fermentacin es activa el Eh se
mantiene en lmites normales (-250 a -450mV).
Las enzimas para la fermentacin son provistas por un significativo nmero de especies de
bacterias, hongos y protozoos y el nmero relativo de las distintas especies vara con la
composicin y estructura del alimento. Por otra parte, las interacciones biolgicas que se dan entre
ellas son altamente complejas.
La proliferacin continua de los microorganismos est asegurada por la ingestin peridica de los
alimentos y el flujo continuo de saliva, el paso del contenido a lo largo del tracto digestivo y por la
absorcin de los productos finales del metabolismo a travs de la pared del rumen. La autolisis de
microorganismos asegura el desarrollo de otros microorganismos que se nutren de los productos
liberados (canibalismo).
En general, los organismos sobreviven en este ecosistema si su tiempo de generacin es menor
que el tiempo de retencin en este rgano. Muchos microorganismos pueden sobrevivir en
situaciones de rpido trnsito por adhesin a las paredes o a partculas grandes de alimentos.
Generalmente, las especies dominantes en el rumen convierten la energa del sustrato en
biomasa, resultando en menor formacin de cidos por unidad de sustrato. La seleccin natural
tambin favorece el mximo trabajo bioqumico (Hungate, 1966), en general en relacin inversa
al tamao celular.
Si bien la proporcin de los productos finales vara, ellos consisten principalmente en: CO2, CH4 y
tres cidos grasos voltiles (AGV): actico, propinico y buttrico, junto a amonio, trazas de
otros cidos grasos y algunas veces, cido lctico.

Microorganismos anaerobios con adaptaciones ecolgicas y requerimientos nutritivos similares


existen en silos, aguas servidas, en la biodegradacin anaerobia de restos orgnicos. La
diferencia ms marcada es que en la biodegradacin anaerobia en silos o aguas el tiempo de
retencin es mayor, con ms eficiencia en la extraccin de la energa del sustrato y proliferacin
de bacterias metanognicas que poseen un tiempo de generacin mayor (4 das) que el tiempo
de retencin de los sustratos. El resultado es que en estos ambientes no se acumulan cidos
grasos y los productos se degradan a CH4 y CO2 (captulo 8).
Metodologa de estudio
Se han empleado numerosas tcnicas para estos estudios. Suspensiones lavadas: un gran
volumen de contenido ruminal se filtra por tela y luego se centrifuga primero lentamente para
eliminar los protozoos grandes y luego a mayor velocidad por 30 y se incuba con solucin de
fosfatos para regular el pH, en anaerobiosis con el sustrato a analizar. Se siguen procesos como
la decarboxilacin del cido succnico y la reduccin de los nitratos. Se aprecia generalmente
correlacin con los resultados obtenidos in-vivo. Esta tcnica constituye un medio til para estudiar
con detalle las propiedades de la flora mixta del rumen luego de la eliminacin de complicaciones
como la absorcin a partculas y la presencia de varios sustratos.
Rumen artificial: existen numerosos dispositivos para realizar los estudios in-vitro que tienden a
similar las condiciones fsico-qumicas y ambientales del rumen natural. Estos se perfeccionan de
modo de analizar efectos de poblaciones microbianas, condiciones vinculadas a la nutricin y
factores ambientales. Constituyen verdaderos reactores con controles de entrada y salida de
metabolitos, regulacin de condiciones de incubacin, como temperatura, pH, presin osmtica,
etc. y permiten estudiar la degradacin de diferentes sustancias por poblaciones microbianas solas
o asociadas.
Aislamiento y cultivo de bacterias del rumen
La mayor dificultad en estos estudios radica en el mantenimiento de las condiciones de
anaerobiosis durante el muestreo, siembra y cultivo de los microorganismos, muchos de los cuales
viven asociados entre si lo que dificulta su aislamiento.
Muestro y cultivo
El contenido ruminal se obtiene por succin luego de efectuar una homogeneizacin manual y
despus de una agitacin suave bajo CO2 y se filtra por gasa y se liberan las clulas
adheridas a las partculas (0,1% de Tween 80, con 6-8 horas a 0, o 0,1% de metilcelulosa). Se
efectan suspensiones-diluciones decimales en diluyente en anaerobiosis las que se inoculan e
incuban en los medios escogidos para efectuar el recuento de bacterias, manteniendo siempre la
anaerobiosis.
Se usan diferentes cmaras de incubacin con atmsfera controlada, en general con suficiente
CO2, que mantiene el pH a niveles adecuados y es empleado por numerosas bacterias. Una
mezcla con 95% de CO2 y 5% de H2 ha sido tambin empleada.
Stewart y Bryant (1988) resumen la composicin de los medios no selectivos ms empleados
para recuento, aislamiento y mantenimiento de bacterias del rumen. Los recuentos se hacen en
tubos con medio slido, previamente fundido a 45C antes de inocular, girado sobre las paredes
hasta que el agar solidifica (roll-tubes). Las colonias quedan incluidas en el agar, a lo largo del
tubo.
Adems de los medios no selectivos, se emplean gran nmero de medios selectivos, que
permiten evaluar grupos particulares, como amilolticos, pectinolticos, lipolticos, metanognicos.
Poblacin microbiana
El cuadro 1 (van Soest, 1994) presenta los organismos descriptos en el rumen. Las bacterias
pequeas constituyen la mitad de la biomasa en rumen normal, pero son responsables de la
mayor actividad metablica (generalmente en relacin inversa al tamao celular).

Bacterias del rumen


Las bacterias del rumen son integrantes de un consorcio que realiza varias funciones vitales para
el desarrollo del husped (Stewart, y Bryant, 1991):
1) Las fibras y otros restos de polmeros vegetales no degradados por enzimas del animal, son
fermentados a cidos grasos voltiles, CO2 y CH4. Los AGV pasan las paredes del rumen hacia el
sistema circulatorio y son oxidados en el hgado, constituyendo la mayor parte de la energa
requerida por el husped. Tambin se usan en la sntesis de materiales celulares.
2) La fermentacin est acoplada al crecimiento microbiano y las protenas de la biomasa
constituyen la principal fuente de nitrgeno para el animal.
Cuadro 1. Nmero y volumen relativo de microorganismos en el rumen
grupo

N/mL

vol celular
3

10

Bacterias pequeas
1x10
8
Selenomonas
1x10
6
Oscillospira flagellates 1x10

Protozoos,ciliados
5
Entodinia
3x10
4
Dashytricha + Diplodinia 3x10
4
Isotricha + Epidinia
1x10
Hongos

1x10

biomasa
tg %de biomasa
mg/100ml
total

1
30
250

1.600
300
25

20min

300
300
1100

8h

60-90

10-40

1x10
5
1x10
6
1x10

36h

1x10

24h

5-10

3) Los microorganismos del rumen sintetizan vitaminas, sobretodo del complejo B, empleadas por
el husped.
4) Algunas bacterias degradan componentes txicos de la dieta. Ejemplo son los aminocidos
mimosina y sus derivados, componentes del forraje de Leucaena, fenoles vegetales, como la
cumarina (1,2 benzopirona), la canavanina, anloga de la arginina, componente de la
leguminosa Canavalia ensiformis, que inhibe a algunas bacterias del rumen, pero es hidrolizada
por otras.
10

11

El rumen incluye frecuentemente entre 10 y 10 bacterias/ml, y ms del 75% se asocia con


partculas alimenticias. La densidad general no vara mayormente con la dieta pero el nmero
relativo de las diferentes especies es afectado por la disponibildad de sustratos para la
fermentacin. Orskov y Ryle (1990), sealan que probablemente varios cientos de especies de
7
bacterias ocurren en este ambiente, pero slo un 30% est presente en densidades de 10 ml, en
una o ms especies de rumiantes.
Las bacterias del rumen son predominantemente anaerobioas estrictas, pero coexisten
anaerobias facultativas, adheridas a las paredes del rumen, que usan el O2 que difunde del
torrente cirulatorio. Son ms fciles de aislar, aunque no son importantes en las funciones del
rumen, pero se hacen dominantes en disfunciones de este sistema. Las ms importantes son las
que fermentan la celulosa.
Las actividades bioqumicas de las bacterias del rumen han sido estudiadas con cierto detalle.
Los estudios in-vivo brindan informacin sobre el tipo de fermentacin dominante, pero no sobre
las actividades de cada especie. El examen microscpico directo del contenido ruminal
proporciona considerable informacin, pero poca sobre las actividades de los microorganismos.
Muchas bacterias del rumen son muy especializadas con numerosos requerimientos nutricionales
que deben ser aportados por el sistema. Gran nmero de ellas han sido aisladas en cultivo puro
(Hungate, 1966). Algunas emplean pocas fuentes de energa, pero otras son ms verstiles.
Microorganismos que emplean productos liberados por otros pueden representar ms del 60% del
nmero de especies y constituyen un importante grupo funcional. Productos liberados en cultivo
puro no han sido detectados en el rumen: como etanol, succinato y formiato, debido al
metabolismo compartido, relaciones sintrficas.

El concepto de sintrofia difiere del de simbiosis, en que ms de 2 especies estn involucradas y el


beneficio mutuo se relaciona a las fuentes nutritivas de energa. Los grupos sintrficos
relacionados a la degradacin de fibras, incluye, por ejemplo, a los celulolticos, hemicelulolticos y
microorganismos que los suceden, como las bacterias metanognicas. Las ms competitivas
presentan adhesin al sustrato y almacenamiento efectivo de la energa dentro de la clula.
Las Eubacterias del rumen se caracterizan en base a : morfologa y Gram, productos de la
fermentacin, rango de sustratos usados, relacin molar (G+C)% de su ADN y en menor grado por
la composicin de cidos grasos en los fosfolpidos. El cuadro 2 presenta las caractersticas de
bacterias Gram negativas y Gram positivas del rumen (Stewart, 1991).
Veillonela parvula, por ejemplo, crece principalmente en lactato y Anaerovibrio en glicerol
(liberado de los lpidos por lipasas) y fructosa. Las celulolticas, como Ruminococcus y Fibrobacter
crecen sobretodo en celulosa, aunque muchas especies hidrolizan hemicelulosas, pero en general
no emplean los productos de la hidrlisis. Bacteroidamylophilus degrada almidn y azcares
derivados del almidn.
Bacterias verstiles incluyen Butyrivibrio, algunas de cuyas especies son celulolticas, Bacteroides
ruminicola y Selenomonas. Clostridium polysaccharolyticum es uno de las pocas bacterias del
rumen capaces de emplear celulosa y almidn como sustratos.
Cuadro 2 Algunas bacterias G+ y G- del rumen
especie
Bacteroides
ruminicola
Ruminobacter
amylophilus
Fibrobacter
succinogenes
Selenomonas
ruminantium
Butyrivibrio
fibrisolvens
Anaerovibrio
lipolytica
Veillonella
parvula
Succinimonas
amylolytica

morfologa
(G+C)% productos
Gram positivas
bacilo
49-50
AS

nicho

40-42

FAS

amplio:
hidrol.proteinas
almidn

47-49

AS

celulosa

variada

54

LPA

amplio

bac. curvo

36-41

FBA

amplio

bacilo

ND

PSA

lipoltico

cocos

38-41

AP H2

lactato

cocos

ND

almidn

Gram negativas
Ruminococcus cocos
42-46
A2 H2 CO2
celulosa
albus
R. flavefaciens cocos
39-44
AS H2
celulosa
Streptococcus cocos
37-39
L CO2
almidn
bovis
Lachnospira
bacilos
ND
FAL H2 CO2
pectina
multiparus
Eubacterium
bacilos
ND
FBL CO2
xilano
riminantium
E. oxidoreducens
36
L H2
aromticos ?
Lactobacillus
bacilos
44-47
L
azcares
ruminis
L. vitulinus
bacilos
34-37
L
azcares
Clostridium
bacilos
FBA H2
polysaccharolyticum (esporas)
celulosa/almidn
F=formiato; A=acetato; P=propionato; B=butirato; V=valerato;
S= succinato; L= lactosa; ND= no determinado

Las bacterias pequeas constituyen ms de la mitad de la biomasa y son muy activas: digieren
hidratos de carbono: celulosa, hemicelulosa, pectina, almidn y azcares. Otras emplean
celulodextrinas, pentosas, glucosa, lactato, succinato, formiato, H2, como fuentes de energa.
Bacterias celulolticas
La degradacin de la celulosa es definida usualmente como la principal funcin del rumen. Las
enzimas responsables de la degradacin de la celulosa la presentan principalemnte en bacterias.
Los vertebrados carecen de estas enzimas.
Las bacterias activas en el rumen incluyen: Ruminococcus albus, Ruminococcus flavefasciens y
Bacteroides succinogenes, que se adhieren firmemente a fragmentos vegetales y segregan las
enzimas hidrolticas que liberan oligosacridos solubles, sobretodo celobiosa, empleada por la
microflora celuloltica y por otros microorganismos que no degradan a la celulosa. Si sta no se
hidroliza puede llegar a inhibir la adhesin de B. succinogenes a la celulosa y suprimir la actividad
celuloltica de R. albus. La glucosa, otro producto de la celulolisis, puede inhibir tambin la
actividad de algunas enzimas.
Muchas de las especies celulolticas pueden tambin degradar la fraccin mal llamada
hemicelulosa.
En medios de cultivo, las bacterias producen metabolitos diferentes que en el rumen, ya que all
las bacterias estn asociadas y los productos finales de una son empleados por otras. As, B.
succinogenes libera succinato a partir de celulosa, pero in vivo, ste es convertido por otras
especies en propionato, uno de los principales productos de la fermentacin.
Las bacterias celulolticas colonizan la superficie de restos vegetales en los 5 minutos de su
entrada al rumen. Como existe amonio, ellas se multiplican rpidamente. El agregado de urea al
alimento, favorece esta multiplicacin. Sin embargo, si el pH del rumen. cae debajo de 6,0 el
crecimiento de las bacterias y la celulolisis se hacen ms lentas. Debajo de 5,6 su desarrollo cesa,
de modo que la presencia en la dieta de productos que favorecen la acidez, inhiben la digestin de
materiales fibrosos. Disminuyen tambin en presencia de sustratos competitivos, como el almidn.
Bacterias amilolticas
La mayora de las bacterias amilolticas son incapaces de usar celulosa. Las enzimas amilolticas
estn muy distribudas entre las bacterias y son ellas la que aseguran la conversin de materiales
amilceos, como granos de cereales, en cidos grasos voltiles.
Con amonio, el proceso es ms eficiente. Asi, Streptococcus bovis produce acetato y etanol
cuando se multiplica lentamente, pero forma lactato si crece rpidamente. Esta especie es ms
tolerante a la acidez que la mayora de las bacterias del rumen. No son muy abundantes, pero se
hacen dominantes si la acumulacin de cido lctico sobrepasa la capacidad tampn del rumen.
Severa acidosis (pH 5,0) puede ocurrir cuando la dieta se cambia abruptamente de celulosa a
almidn o sacarosa.
La microflora que convierte lactato en acetato y propionato no est presente en nmero suficiente
o se multiplica ms lentamente que el S. bovis y es inhibida cuando el pH cae.
Hidratos de carbono solubles
Oligosacridos y azcares solubles, productos finales de la degradacin de la celulosa, son
empleados por numerosos microorganismos que los degradan obteniendo energa, de modo que
la biomasa crece rpidamente. Se forma ATP, poder reductor (NADH) y ferredoxina reducida, que
se reciclan por oxidacin con liberacin de H2, que puede inhibir a las enzimas responsables.
Otros mecanismos biosintticos ocurren, con produccin de propionato y butirato. pero esta
diversificacin puede limitarse en el rumen por las bacterias metanognicas (CO2 + H2= CH4).
Este grupo puede producir ms de 200 litros de CH4 por da en una vaca de 500 kg. Este gas es
expelido, en parte con el CO2 por el animal. Condiciones que restringen la metanognesis
favorecen la produccin de propionato e incrementan la relacin propionato/acetato en los
productos finales de la fermentacin.
La metanognesis promueve la sntesis de ATP, el crecimiento microbiano y la produccin de
acetato, con la prdida de ms de 15% de la energa del alimento, como metano.

Otras fuentes de energa


Lpidos
Slo bajos niveles de lpidos (7%) son adecuados en la dieta del rumiante. A niveles ms altos, la
liberacin de cidos grasos por su hidrlisis inhibe la digestin de las fibras, posiblemente por
recubrimiento superficial de las partculas que limita la adhesin bacteriana. Algunas bacterias
convierten el glicerol liberado en AGV, otras hidrogenan cidos no saturados convirtindolos en
saturados

Protenas
El catabolismo de protenas y aminocidos que libera amonio en el rumen es de gran inters en la
nutricin del animal, aunque su exceso puede ocasionar problemas. El amonio es tambin
requerido por microorganismos fermentadores, algunos de los cuales pueden tambin usar
aminocidos o pptidos.
Las proteinas de la microflora constituyen la fuente primaria de N para el animal.
La mayora de las protenas contenidas en la dieta son rpidamente hidrolizadas en el rumen.
Parte de los aminocidos son inmovilizados por bacterias y protozoos, los restantes son fuente de
energa y son degradadas a AGV y amonio. El exceso de amonio es absorbido por el aminal y
convertido en urea en el hgado.

Acidos grasos voltiles


En el rumen existen bacterias que usan AGV, pero como ellos son rpidamente asimilados por el
animal, su nmero permanece bajo. Entonces, de los productos finales de la fermentacin del
rumen:
a) los AGV son metabolizados slo por microorganismos que no prosperan en el ambiente del
rumen,
b) el CO2 se produce ms rpido que lo que se usa y constituye (dependiendo del tipo de
fermentacin) cerca de 65% de los gases expelidos por el animal y
c) el metano, que constituye el resto del 35%, no puede aportar energa a los microorganismos
en las condiciones anaerobias del rumen.

Hongos del rumen


El aporte de hongos Phycomycetes en las fermentaciones del rumen ha sido reconocido
recientemente y pueden constituir hasta el 8% de la biomasa intra-ruminal. Los flagelados, con sus
zoosporas mviles, se confundieron mucho tiempo con protozoos y colonizan regiones daadas
de los tejidos vegetales en las 2 horas de la ingestin en respuesta a materiales solubles. En las
22 horas ms del 30% de las partculas mayores se aprecian invadidas por rizoides.
En cultivo puro algunos de estos hongos fermentan celulosa, liberando acetato, lactato, CO2 e H2.
La celulasa liberada al medio incrementa la degradacin. Hemicelulosas, xilanos, almidn y
azcares son tambin fermentados. La lignina no parece ser degradada por los hongos
anaerobios del rumen.
Su principal rol parece relacionado a facilitar la desaparicin de la pared celular.
Han sido identificadas especies de 4 gneros: Neocallimastix, Caecomyces (formalmente
Sphaeromona), Pyromyces (formalmente Phyromonas) y Orpinomyces (Theodorou et al, 1992).
Resultan ms fciles de cultivar que los protozoos y su ciclo de vida involucra un cuerpo de
fructificacin (esporangio), originado a partir de una zoospora mvil que se adhiere a las fibras y
desarrolla esporangios y filamentos rizoidales, que penetran la matriz lignocelulsica, donde
actan las enzimas.
Los hongos liberan un complejo celulsico ms soluble que el de las bacterias y atacan partculas
rugosas a las que fermentan ms rpidamente que las bacterias. Alimentos finamente molidos o
altamente concentrados presentan menos hongos. Existe evidencia de que su inoculacin puede
incrementar la digestin de las fibras asi como el desarrollo de jvenes rumiantes.
Los hongos producen AGV, gases y trazas de etanol y lactato. Su contribucin a la biomasa
microbiana puede ser baja, como la de los protozoos, ya que se ubican en la ingesta de lento
movimiento, evitando su rpido lavado. No son esenciales para la sobrevivencia de los rumiantes,

estn presentes en bajo nmero o an ausentes en animales con dieta baja en fibras, pero se
piensa que contribuyen a la digestin de forrajes de baja calidad.
Se necesitan mayores estudios para evaluar las funciones de los hongos en el rumen, sus
interacciones con los protozoos, bacterias celulolticos, metanognicas y otras especies que
emplean H2.

Protozoos del rumen


Constituyen los organismos ms conspicuos en el rumen y en el tracto digestivo de algunos
monogstricos hervboros y su rol ha sido debatido por dcadas. Forman gran proporcin de la
biomasa (20-40% del N microbiano), pero su contribucin es menor por la gran retencin y menor
actividad metablica. Su tiempo de generacin es grande y la sobrevivencia en el rumen depende
de las estrategias que reducen el lavado.
Un problema en la determinacin del rol que cumplen en el rumen es la dificultad de crecimiento
fuera de las bacterias que predan. Esta constituye su principal funcin: ingieren partculas del
tamao de las bacterias, como almidn, fibras, cloroplastos. Se piensa que la actividad celuloltica
se realice por la flora bacteriana asociada. Algunos autores los consideran minirumiantes que
albergan bacterias celulolticas y otras que metabolizan lo que ellos ingieren.
La mayora de los componentes son Ciliata, los organismos unicelulares ms complejos. Su
biomasa es en general similar a la de las bacterias, pero pueden sobrepasarla ms de 3 veces
5
6
segn la dieta, o incluso desaparecer. Su densidad es del orden de 10 -10 /ml. Las distintas
especies
varan en tamao entre 25 a 250 micras, agrupados en 17 gneros de la sub-clase
Entodiniomorphes y 2 gneros de la sub-clase Holotriches, que difieren en su morfologa y
metabolismo. Las especies presentes varan con la especie animal, la localidad, la dieta.
Los tiempos de generacin varan entre 0,5 a 2 das. Los ms lentos pueden desaparecer con los
fludos del rumen, pero varios permanecen adheridos a fragmentos de alimento, por lo que son
ms retenidos que las bacterias y una gran proporcin (ms de 2/3) pueden ser lisados en el
rumen.
Los ciliados difieren de las bacterias en varios aspectos:
a) son muy mviles e invaden a los alimentos recin ingeridos tan rpidamente como las bacterias,
a pesar de su menor nmero.
b) son capaces de almacenar hidratos de carbono adicionales en forma de un polmero insoluble,
la amilopectina
c) son ms fcilmente destrudos por la acidez, los Holotriches son los ms sensibles y los
Entodiniomorphes , menos.
d) no pueden sintetizar aminocidos a partir de compuestos simples de nitrgeno y dependen de
las bacterias, cuyos aminocidos emplean luego de fagocitarlas (1% de las bacterias del rumen
pueden ser fagocitadas por cilados en cada minuto). Son responsables de la produccin de gran
parte del amonio en el rumen
e) a diferencia de las bacterias, los ciliados del rumen no son esenciales para los procesos de
fermentacin, pero contribuyen a su eficiencia.

Ciliados celulolticos
Pocos gneros de Epidinium estn involucrados en la fragmentacin de los restos vegetales.
Secretan enzimas que promueven la separacin de las clulas y la fragmentacin del material.
En condiciones adecuadas ms de la mitad de la actividad celuloltica del rumen se asocia con los
ciliados. La mayor actividad se da cuando la enzima es liberada luego de la lisis celular que ocurre
por exposicin al O2 en la ruminacin o por hipotona causada luego de la ingestin de agua.

Ciliados amilolticos
Todos los Entodiniomorphes emplean almidn, cuyo exceso almacenan como amilopectina. Sin
embargo, uno de los dos gneros de Holotriches no puede usar almidn. La mayora prefiere
azcares solubles y se mueven rpidamente hacia ellos. Se estima que ms de 1/3 de los
azcares ingeridos por el animal puede convertirse en amilopectina.
Otras fuentes de energa: Los ciliados son responsables de del 30-40% de la lipolisis.
Incrementan el contenido de cidos grasos saturados. Un 75% de los lpidos microbianos estn
7

normalmente asociados con los ciliados, por lo que su contribucin al husped puede ser
significativa. No son muy importantes en la degradacin de protenas de la dieta, usan las de las
bacterias fagocitadas.
El nivel proteco del rumen se incrementa cuando se eliminan los protozoos.
Eliminacin de los protozoos: se logra por varios procedimientos: cambios en la dieta,
agregando varios agentes qumicos o aislando jvenes animales. No se afecta mucho el
metabolismo del rumen, pero puede alterar el balance de los productos: una dieta de granos con
protozoos presentes produce alto nivel de butirato, mientras que sin ellos, domina el propionato.
Las funciones de los protozoos en el rumen son complejas. Su eliminacin parece aumentar el
rendimiento microbiano y la absorcin de aminocidos por el animal, que en dietas con pajas
pobres, resultara benfico. Mientras que en dietas ricas en almidn, los protozoos tendran otro rol
benfico controlando la acidosis: al englobar partculas indiscriminadamente, inducen una
latencia en la fermentacin del almidn, limitando la acidificacin.
Obtencin de energa por microorganismos del rumen
El rumen es un ambiente estrictamente anaerobio, los AGV son sus productos de excrecin y son
absorbidos directamente desde el rumen hacia el husped constituyendo la principal fuente de
energa. La fermentacin de hidratos de carbono es la principal fuente de energa para los
microorganismos anaerobios del rumen. Las protenas contribuyen con menos del 1% del total de
energa y el aporte por el glicerol es menor.
La fermentacin de glucosa en los 3 principales AGV conduce a:
cido actico:
C6H12O6------ 2CH3COOH+ CO2
cido propinico: C6H12O6------2CH3-CH2-COOH + 2H20
cido butrico:
C6H12O6-------CH3CH2CH2COOH + 2CO2
Etapa final: metano (respiracin anaerobia):
4H2 +CO2-----CH4 + 2H20

El animal obtiene ms energa cuando se produce cido propinico en relacin al cido actico.
La liberacin de H2 y CH4 (producto de desecho) es mayor cuando se forma cido actico.
La principal prdida de energa se da por la liberacin de H2 y CH4. Vemos que la produccin de
2 moles de cido propinico a partir de un mol de hexosa, requiere H2 adicional. El cido
propinico acta como ligando del H2 y reduce la prdida de energa por formacin de metano.
Se aprecia la complejidad de este sistema biolgico, muchos de cuyos aspectos han sido
estudiados extensivamente, otros restan por investigarse.
Interacciones microbianas en el rumen
Las interacciones entre los numerosos microorganismos se comprenden mejor al comparar al
rumen con un sistema dinmico y cambiante. Es precisamente la flexibilidad de este complejo
sistema que hace posible la conversin de un amplio rango de sustratos en AGV de los cuales
depende el rumiante para obtener energa.
Las interacciones metablicas entre las distintas poblaciones del rumen resultan esenciales para
sostener a la comunidad microbiana y sus actividades. Productos del metabolismo de algunos
microorganismos son fuente de energa para otros. La liberacin de vitaminas y productos del
metabolismo del nitrgeno constituyen fuentes para otros microorganismos. El tipo y grado de
estas interacciones regulan las concentraciones y actividades de especies individuales y la
naturaleza cuali y cuantitativa de los productos de la fermentacin de los sustratos ingeridos.
Interacciones nutritivas
Los rumiantes no requieren vitaminas del complejo B en su dieta. Sus requerimientos son
satisfechos por la microflora del rumen. Es alto el nmero de especies que requieren biotina y
cido para-amino benzico (PABA) o biotina y cido flico. La biotina se requiere para la
decarboxilacin del succinato a propionato, principal reaccin en la fermentacin del rumen.

Interacciones entre compuestos nitrogenados


Las protenas de la dieta se convierten en protenas microbianas. Numerosas especies presentan
actividad proteoltica, liberando pptidos, aminocidos y amonio. La principal fuente de N para la
mayora de las especies, es el amonio, aunque algunas especies no proteolticas emplean
aminocidos.
La figura 1 (Wolin, 1979) resume el metabolismo de las protenas en el rumen. Las protenas de la
dieta se convierten principalmente en nitrgeno microbiano. Algunas bacterias, como Bacteroides
ruminicola pueden degradar aminocidos de cadena ramificada en los respectivos cidos grasos,
con un carbono menos.
Interacciones microbianas estn involucradas tambin en la degradacin de protenas de la dieta,
como por ejemplo entre Ruminococcus albus y B. ruminicola en co-cultivo en medio con celulosa y
casena, como nicas fuentes de energa y N, respectivamente. El celuloltico R. albus provee a la
pareja con productos de la hidrlisis del polisacrido. B. ruminicola degrada la casena y libera
amonio e isobutirato requerido por el primero.

Fermentacin de hidratos de carbono


Los polisacridos de la dieta son la fuente principal de C y energa para los microorganismos del
rumen. las interacciones son numerosas y los productos de hidrlisis son asimilados por la
poblacin asociada. A pesar de que la celulasa est presente en pocas especies de bacterias,
protozoos y ficomicetos anaerobios, los productos de la hidrlisis son sustrato para organismos no
celulticos.
Figura 1 Metabolismo de protenas en el rumen
protenas en protozoos
protenas bacterianas
protenas en la dieta
AGV cadena lineal
ramificada
c. grasos aromticos

otras fuentes de C
CO2

pptidos
urea
aminocidos
NH3

mayor importancia
importancia media

importancia menor

Estas asociaciones nutricionales han sido verificadas en co-cultivos in-vitro. El xito en la


competencia por los productos solubles obtenidos de la hidrlisis de polmeros por especies nohidrolticas, depende de las velocidades de transporte en las clulas y de su metabolismo
posterior.
Los productos de bajo peso molecular de la hidrlisis de polisacridos son fermentados a acetato,
butirato, H2 y CO2 por especies individuales de bacterias y protozoos. La produccin de
propionato y CH4 requiere de la interaccin de especies: las que producen succinato con otras
que lo decarboxilan a propionato y CO2. Esta interaccin es muy importante en el rumen, ya que
el propionato es el principal sustrato gluconeognico para los rumiantes. La figura 2 muestra la
interaccin entre Fibrobacter succinogenes y Selenomonas ruminantium. El organismo celuloltico
produce succinato, acetato y formiato. Cuando ambas especies crecen juntas, sin embargo, los
productos finales incluyen propionato y CO2.: el succionato es intermedio en la formacin de
propionato y S. ruminantium aporta el CO2 requerido por Fibrobacter.

Figura 2- Interaccin metablica entre dos bacterias del rumen


celulosa + CO2
Fibrobacter succinogenes

fragmentos de celulosa

succinato

Selenomonas ruminantium

+
acetato

propionato

+
formiato

+
acetato
+
CO2

Otro ejemplo de estas cadenas alimenticias se da con las bacterias metanognicas, que emplean
CO2 e H2, para obtener energa, con acetato o CO2 como fuentes de C, que son liberados por
microorganismos que hidrolizan y fermentan los sustratos.
Interacciones entre bacterias y protozoos
La interaccin ms sorprendente es la dependencia entre los ciliados y las bacterias por los
aminocidos. La eliminacin de los ciliados incrementa hasta 3 veces el nmero de bacterias. Las
bacterias emplean tanto las protenas como la amilopectina de los ciliados lisados.
Algunas bacterias pueden funcionar simbiticamente, dentro de protozoos, otras permanecen
independientes o pueden interactuar con los ciliados. por ejemplo, las bacterias metanognicas
se adhieren a varios Entodiniomorphes cuando el H2 es limitante. El H2 generado por los ciliados
puede ser la principal fuente de metano en el rumen. Muchos ciliados absorben trazas de O2 del
lquido ruminal, manteniendo el ambiente anaerobio.
La celulolisis se ve incrementada cuando se asocian bacterias y ciliados; este sinergismo fue
verificado in-vitro. Otro de los roles importantes de los protozoos es estabilizar el ambiente:
secuestran rpidamente al almidn y azcares solubles, restringen la formacin de cido lctico y
limitan las fluctuaciones del pH. La liberacin de AGV a partir de las reservas de amilopectina de
los ciliados, contribuye a la nutricin del husped entre ingestas.
Otro mecanismo que facilita la sobrevivencia de especies no-hidrolticas en este ecosistema son
las interacciones entre presa y predator: una poblacin, como los protozoos obtiene energa y/o
carbono a partir de su presa (las bacterias). Los protozoos pueden obtener estos requerimientos
para su desarrollo por fermentacin de sustratos; las bacterias parecen ser ms bien precursores
para la sntesis de protenas y cidos nuclicos y como fuente de lpidos. La fermentacin de las
reservas carbonadas de las bacterias puede contribuir tambin al metabolismo del protozoo.

Produccin de CH4
Ninguna de las bacterias o protozoos fermentadores producen metano, pero algunas producen
formiato, H2 y CO2. Las bacterias metanognicas pueden luego transformar el H2 y el CO2 en
CH4. En el rumen la principal va de formacin de metano es a partir de H2 y CO2. Su formacin a
partir de acetato (formado por conversin de propionato, butirato y otros AGV), no ocurre en el
rumen y la produccin a partir de AGV es un proceso muy lento. Methanobacterium ruminantium
se encuentra presente en alta concentracin en el rumen. Methanosarcina barkeri ha sido aislada
de rumen de vacas y ovejas, crece lentamente con H2 y CO2, forma CH4 a partir de grupos
metilos (metanol y metilaminas) y no compite por el H2 con otros metanognicos.

10

Methanobrevibacter spp. es probablemente el metanognico ms significativo en el rumen bovino,


pero se requieren mayores estudios para caracterizar a las especies actuantes.
Casi todo el H2 producido es empleado por las bacterias metanognicas (transferencia de H2
interespecie). Aproximadamente 800 litros de H2 se producen y se usan diariamente para formar
200 litros de CH4 en una vaca de 500 kg y slo trazas de H2 se acumulan en la fase gaseosa del
rumen (Hungate, 1966).
Interacciones y proporciones de AGV
Existe considerable inters en alterar las fermentaciones en el rumen para incrementar la
eficiencia de productos ruminales. Los aditivos alimenticios, como los ionforos Monensina o
Rumensina y Lasolacida, inhiben a los productores de H2, favorecen la produccin de
propionato y reducen la produccin de metano, aumentando por lo tanto, la eficiencia de
conversin de los sustratos en alimento para el ganado. Estas sustancias actan como quelantes
del sodio, potasio y otros cationes, alterando el transporte a travs de la membrana.

Ingeniera gentica de microorganismos del rumen


La manipulacin gentica de organismos del rumen para producir especies ms eficientes en la
digestin de los alimentos est siendo practicada. Como los microorganismos del rumen operan
como un consorcio, es decir un sistema mixto y su ecologa es opuesta a la de un cultivo puro a
partir de una sla clula, la competancia y el sintrofismo deben ser considerados en los intentos
de manipulacin gentica.
La transferencia gentica natural en este ambiente debe ocurrir y van Soest (1994) seala que
considerando que los microorganismos del rumen, includos las bacterias metanognicas, son los
ms antiguos en la escala biolgica (ms de 3.000 millones de aos), deben haber tenido
suficientes oportunidades para evolucionar y cambiar hacia mayor eficiencia.
Parecera ms oportuno, para este autor modificar los materiales vegetales, hacindolos ms
degradables por la microflora. Cita, sin embargo, casos de xitos en la inoculacin de
microorganismos que degradan mimosina, amonocido txico contenido en Leucaena, ausentes
en la mayora de los rumiantes.
Conclusiones
Esta breve descripcin del ecosistema del rumen trat de evidenciar su complejidad y dinamismo.
Las interacciones microbianas son all numerosas y es precisamente la flexibilidad de este
complejo sistema que hace posible la conversin de un amplio espectro de sustratos en cidos
grasos voltiles de los cuales depende el rumiante para obtener energa.
Las predicciones sobre la marcha de las fermentaciones resulta difcil dada la suma de factores
que inciden: ambiente, especie animal, dieta. En general, la activa fermentacin de sustratos
celulsicos resulta en mayores proporciones de cido actico. La fermentacin de almidn resulta
en mayor proporcin de cido propinico.
Los tipos de fermentacin con dietas ricas en azcares, incluyendo melazas, es difcil de predecir.
Efectos asociativos positivos o negativos pueden resultar cuando se combinan alimentos. Muchos
de los ltimos efectos pueden minimizarse regulando el rgimen alimenticio, el grado de
procesamiento de los granos y el tipo de concentrado adecuado a cada combinacin nutritiva.
Numerosos intentos de mejoramiento de la actividad de los microorganismos del rumen se llevan
adelante e incluyen manejo de la dieta, de aditivos (antibiticos, sustancias tampones,
antiprotozoarias), que tienden a incrementan el nivel nutritivo del animal.

Bibliografa
HUNGATE, R.E. 1966 , The Rumen and Its Microbes, Academic Press, N.Y. , London
ORSKOV, E.R. y M. RYLE 1990 Energy Nutrition in Ruminants Elsevier Applied Science,
London, N.Y.
STEWART, C.S. y M.P. BRYANT, 1988 The Rumen Bacteria. En: The Microbial
Hobson, P.N. (ed), Elsevier, Applied Science, London, N.Y.

Ecosystem,

STEWART, C.S. 1991 The Rumen bacteria. En: Rumen Microbial Metabolism and Rumiant
Digestion, Jouany, J.P. (de), INRA Editions, Pars.

11

THEODOROU, M.K.; S.E. LOWE y A.P.J. TRINCI 1992 Anaerobic fungi and the rumen ecosystem.
Micology Series, vol 9, Marcel Dekker, N.Y.:43-72
VAN SOEST, P.J. 1994 Nutritional Ecology of the Ruminan Cornell University Press, Ithaca,
London
WOLIN, M.J. 1979 The rumen fermentation: a model for microbial nteraction in anaerobic systems.
Adv. Microb. Ecol. 3: 49-77

12

Captulo 12
La rizosfera
Los microorganismos interactan con las plantas a nivel del follaje y las hojas, en la superficie del
suelo, alrededor de las races y semillas. Los microorganismos encuentran all abundantes materiales
carbonados y un ambiente particular con condiciones fsico-qumicas diferentes que las del suelo sin
cultivar. Las plantas, por su parte, reciben numerosos metabolitos, muchos de ellos promotores de
crecimiento, de la micropoblacin edfica.
La figura 1 muestra las principales zonas de interaccin biolgica, conocidas como:

filosfera (ambiente sobre las hojas)


rizosfera (zona del suelo afectada por las races)
restos vegetales o mantillo (ramas, hojas, etc. sobre el suelo)
espermatosfera (zona del suelo afectada por los exudados y descamaciones de las semillas).

Figura 1- Interacciones entre microorganismos y vegetales

El sistema radical de las plantas ejerce varios efectos sobre la micropoblacin edfica:
directos, por la exudacin de numerosas sustancias, la descamacin de clulas y tejidos que
actan como fuentes de carbono, energa, nitrgeno, fsforo, etc., o por la liberacin de sustancias
txicas.
indirectos, al modificar el medio qumico por los procesos de mineralizacin-inmovilizacin,
precipitacin-solubilizacin, oxido-reduccin de materiales orgnicos o minerales o el ambiente
fsico alterando la estructura, el rgimen hdrico, el pH, la composicin de la atmsfera del suelo.
Finalmente modifican el ambiente biolgico, estimulando las interacciones microbianas a ese
nivel.

Conceptos generales
Desde comienzos de este siglo se reconoci que la zona del suelo vecina a las races induca, en
general, una mayor actividad de los microorganismos y se introdujo el trmino rizosfera, para definir a
esta regin. Desde entonces, son numerosos los estudios sobre las actividades microbianas en esta
zona, que se define como el volumen de interaccin entre el sistema radical de los vegetales y
su inmediato medio suelo. Su validez en trminos de gradientes microbiolgico y qumico ha sido
demostrada por varios autores, con un mximo de efecto en la zona de contacto con las races, hasta
distancias variables que podran llegar a algunos milmetros. Luego el efecto es despreciable.
La microflora es afectada por los exudados radicales y por los aportes de restos de tejidos y clulas.
Los microorganismos estimulados actan sobre la planta, poniendo a su disposicin molculas
orgnicas que son absorbidas por las races, como aminocidos, vitaminas, antibiticos, fitohormonas
y contribuyen a su nutricin mineral por los procesos de mineralizacin y solubilizacin, de ciertos
elementos.
Las interacciones biolgicas son muy intensas en esta regin y los fenmenos de sinergismo o de
antagonismo son exaltados.

13

La rizosfera, en sentido amplio, se define como la fina capa de suelo que se adhiere firmemente a las
races, pero que se puede separar por lavado y agitacin moderada en agua. Se puede dividir
aun en rizosfera prxima y alejada, segn el tiempo y la intensidad de agitacin.
El rizoplano lo constituye el suelo en contacto ntimo con la superficie de las races y se extrae por
agitacin vigorosa de las mismas luego del tratamiento anterior. Si no se indica expresamente, al
hablar de rizosfera, se incluye en general a la rizosfera y al rizoplano.
Muchos microorganismos colonizan la raz por heridas o accin enzimtica. Se habl un tiempo de
endorrizosfera, pero se comprende que esta definicin no es correcta ya no est involucrado el
suelo. Se habla de microorganismos endofticos: saprofitas o parsitos.

Mtodos de estudio
Las investigaciones en esta regin no son sencillas, es necesario trabajar con plantas vivas, en
medios artificiales: soluciones hidropnicas, cultivos sobre agar, vermiculita u otros soportes, o en el
suelo mismo, en macetas o en el campo.
Los datos obtenidos son puntuales y brindan
informacin sobre las relaciones microflora-vegetal en un momento dado. Las condiciones en este
hbitat son muy dinmicas y los productos liberados por los vegetales son simultneamente
biodegradados o adsorbidos fuertemente a los coloides del suelo.
Por este motivo, los estudios sobre exudacin se realizan en medios estriles y el nivel de produccin
no puede extrapolarse a condiciones naturales.
seguimiento de microorganismos en este habitat: se emplean mutantes marcadas por
resistencia a antibiticos o con caractersticas fisiolgicas obtenidas con transposones (Tn5) que
permiten su reconocimiento en estudios de recuentos (NMP), hibridizacin de ADN, empleo de
sondas, etc.
recuentos de grupos fisiolgicos y clculo de la relacin
R/S = densidad de algn grupo por gramo de suelo rizosfrico
densidad por gramo de suelo sin cultivo
Permiten determinar efectos estimulantes o inhibidores de ciertos cultivos sobre procesos microbianos
de inters, como celulolisis, fijacin del N2, nitrificacin, etc. Resulta difcil comparar resultados de
distintos autores si no se han empleado tcnicas y sistemas radicales semejantes.
colonizacin de la raz (microscopa de luz, fluorescente, electrnica) muy til para
conocer la distribucin de los microorganismos y su grado de colonizacin. El microscopio ptico
permiti mostrar que slo entre un 5 a 10% de la superficie de la raz est cubierta de
microorganismos, hecho que desmiente la creencia muy extendida de que las races estaban
cubiertas espeso manto microbiano. Esta idea se sustent en los altos recuentos, al expresarlos por
gramo de raz.
La microscopa fluorescente, con anticuerpos marcados con sustancias que fluorescen en luz
ultravioleta, permite determinar la colonizacin de distintas porciones de la raz por cepas de inters
agrcola, como los rhizobios, y brindan invalorable informacin sobre la distribucin de bacterias en el
sistema radical.
El microscopio electrnico de transmisin y de barrido permiti grandes avances en el
conocimiento de la distribucin espacial de los componentes de la interfase suelo-raz, la forma de
agrupacin de las poblaciones, la presencia y colonizacin del mucigel, sus relaciones con las arcillas,
la lisis de ciertas bacterias.
determinaciones de biomasa microbiana: por recuentos o por la tcnica de fumigacin son muy
empleadas para determinaciones de efectos estimulantes o inhibidores de las distintas rizosferas
(Anexo Prctico).
El cuadro 1 publicado por Frioni (1990) muestra la fraccin de C orgnico presente en la biomasa del
suelo rizosfrico de cuatro gramneas cultivadas en la zona de Ro Cuarto (Argentina), evaluada en el
estado de grano lechoso, en relacin a la del suelo sin cultivar.

14

Cuadro 1 - Carbono orgnico en la biomasa (%), en la rizosfera de gramneas (*)

C-biomasa
como % del Ctotal del suelo

maz
6,19a

sorgo
5,99

mijo perla
5,35ab

mijo comn
5,64a

suelo solo
4,52b

(*) Dos o ms tratamientos sealados por la misma letra no difieren significativamente por Tuckey al
1 %.
empleo de elementos radioactivos, C,N,S, etc. permiten un ms detallado estudio de procesos
microbianos en este ambiente.
modelizacin, diseos experimentales y matemticos son muy empleados y permiten predecir los
efectos de variaciones en: el contenido de agua del suelo, la densidad de las races, los niveles de
exudacin (Martens, 1982), el agregado de distintos sustratos, el efecto rizosfrico a distancias
variables de las superficies radicales. Estos modelos sealaron marcada reduccin del efecto a
medida que la distancia de la superficie de la raz aumenta, como se observa en microscopa
electrnica y constituyen una herramienta invalorable en la prediccin de cambios en las poblaciones
microbianas en respuesta a modificaciones de la interfase suelo-raz.

Origen y naturaleza de los materiales orgnicos


Se reconocen varias categoras de compuestos orgnicos en la vecindad de las races (Rovira et al,
1979) (figura 2):
1. Exudados: compuestos de bajo peso molecular en general solubles en agua que liberan las
clulas hacia espacios intercelulares y luego al suelo.
Su liberacin no est mediatizada metablicamente. Son azcares, aminocidos, cidos orgnicos,
hormonas, vitaminas. La exudacin radical se puso de manifiesto luego de aplicaciones foliares de
32
14
15
sustancias con elementos radioactivos o marcados con istopos (P , CO2 , N , etc.).
2. Secreciones, compuestos de bajo o alto peso molecular liberados como resultado de procesos
metablicos (hidratos de carbono polimerizados, enzimas).
3. Muclagos vegetales, son originados en el pice de la raz y segregados por el Golgi, o
hidrolizados de polisacridos de la pared primaria y de clulas del extremo de la raz, segregados por
pelos capilares o producidos por degradacin bacteriana de clulas epidrmicas muertas.
4. Mucigel, se restringe este trmino al material gelatinoso de la superficie de las races creciendo en
suelos normales, no estriles. Incluye muclagos vegetales, clulas bacterianas y sus productos
metablicos (cpsulas, capas mucosas, gliocalix) as como coloides minerales y materia orgnica del
suelo.
La contribucin de la planta o de los microorganismos a estos materiales slo puede estudiarse en
cultivos axnicos.
El mucigel es una zona muy importante que mantiene a las races y al suelo en contacto y es un
reservorio de nutrientes y agua de importancia para el vegetal en pocas de sequa. Se encuentra
presente siempre en las clulas de pice de la raz, pero su extensin a lo largo del sistema radical es
variable.
Rizodeposicin: en estudios en hidroponia en cultivos axnicos se ha calculado la cantidad de
3
materiales liberados por las races que extrapolados a campo dan valores de unos 700 m /ha/ao en
3
3
trigo de invierno; 300 m en cebada; 1250 m en maz. Estas cifras pueden representar 7,3 y 12,5
toneladas mtricas en peso, excediendo a los mejores rendimientos en grano y para algunos autores
pueden alcanzar un 27% de la masa total de la planta. En el suelo, su biodegradacin y la
adsorcin a los coloides, disminuyen la produccin neta.
5. Lisados son los compuestos liberados por autlisis de las clulas epidrmicas. Las paredes de
estas clulas son digeridas por los microorganismos que liberan a la rizosfera los productos de su
actividad microbiana.

15

La figura 3 resume los conceptos sobre las transferencias del carbono y su utilizacin en la rizosfera
(Warembourg y Billes, 1979). El CO2 asimilado es llevado de la parte area a las races para la
sntesis de nuevas estructuras y puede tambin ser liberado como exudados: solubles, que difunden,
o bien no difusibles, que permanecen en el mucigel. La degradacin de estos compuestos ms
resistentes explicara un segundo pico en la liberacin del CO2. Un posible tercer pico en el flujo de
CO2 sera resultante de la degradacin de restos de clulas y tejidos y de la penetracin de
microorganismos en clulas corticales.
Figura 2 - Materiales orgnicos en la rizosfera

Figura 3 - Flujos de carbono en la rizosfera

CO2
CO2
races

microorganismos

exudados libres
mucigel

compuestos simples

tiempo

descamacin
tejidos

microorganismos

tiempo

microorganismos

CO2
CO2

compuestos simples

Metabolitos microbianos en la rizosfera


Los microorganismos liberan gran nmero de sustancias que se forman y difunden en la rizosfera;
reguladores del crecimiento vegetal, fitotoxinas, estabilizantes del suelo.
Es necesario verificar si la sustancia:
es producida por el microorganismo en cultivo puro y
se encuentra a concentracin fisiolgicamente activa en la rizosfera
Reguladores de crecimiento vegetal: se seala produccin por
rizomicroorganismos de: etileno, cido giberlico (AG), cido fusrico, cido indol actico (AIA), cido
abcsico, citoquininas, que se suman a las producidas por las plantas.
Fitotoxinas: como cido para-amino-benzoico, cido cumrico,
ctico, butrico, HCN, H2S, cido benzico, etc. Los cidos alifticos se acumulan en ambientes
anaerobios (fermentacin de pajas) y difunden a la rizosfera. Sus efectos dependen de la longitud de
la raz expuesta al txico. Por otro lado la acidez protegera a la planta de microorganismos
perjudiciales. Los cidos aromticos son ms txicos.
Antibiticos: numerosas molculas con carcter biosttico y biocida son liberados por bacterias,

16

actinomicetes, hongos (patulina, gliovirina,etc). Algunos microorganismos como Pseudomonas


fluorescens, Trichoderma viride se emplean a nivel experimental como promotores del crecimiento
vegetal y en el control biolgico de fitopatgenos (captulo 18).
Aglutininas y agentes de agregacin del suelo: las lectinas son glicoprotenas que actan como
receptores reconociendo sitios de adhesin en la superficie de la pared de races y de bacterias
(rhizobios, azospirilos). Los microorganismos liberan sustancias como gomas, exopolisacridos,
capas mucosas, polmeros que contribuyen a formar agregados entre partculas minerales y el
humus.
Enzimas: ms de 50 enzimas han sido detectadas en la rizosfera:
hidrolasas, pectinasas, ADNasas, oxidoreductasas, que regulan los procesos biolgicos en este
habitat.

Efecto rizosfrico sobre grupos microbianos


Bacterias
Numerosas revisiones ilustran sobre efectos rizosfricos positivos. En general se admite, que son las
bacterias no esporuladas, Gram negativas, las ms favorecidas. La predominancia de especies de
Pseudomonas en la rizosfera se explica por su alta tasa de crecimiento, latencia reducida, por la
aptitud a producir sustancias inhibidoras en el curso del metabolismo glucdico y por la sntesis de
pigmentos flurorescentes, frecuentemente inhibidores de otras especies.
Las formas filamentosas ramificadas son muy abundantes en la superficie de las races, como
Corynebacterium, Mycobacterium.
Los requerimientos nutricionales de las bacterias del rizoplano y de la rizosfera difieren de las
que habitan suelos sin vegetacin.
Menos estudios se han realizado sobre los actinomicetes, a pesar de que son muy abundantes y
activos en la superficie de las races. La mayora de los trabajos estn vinculados a la deteccin de
antagonistas que producen antibiticos contra patgenos vegetales. En la rizosfera predominan
especies de Streptomyces y Nocardia.

Hongos
Las tcnicas de recuento muestran en general un efecto rizosfrico positivo sobre este grupo, aunque
menos marcado que para las bacterias. Muchos autores sostienen que si el efecto se expresa en
funcin de la biomasa de ambos grupos y no en funcin del nmero de individuos, los resultados se
invertiran. En los ltimos aos se ha brindado gran atencin a los hongos que colonizan la superficie
de las races.
La colonizacin inicial sera realizada por una variedad de especies fngicas, habitantes del suelo,
que a los pocos das sera desplazada por una micoflora ms especfica, formas tpicas de la
superficie de las races, que persisten hasta la senescencia. Para la deteccin de estos hongos es
necesario lavar las races vigorosamente, para eliminar las formas esporgenas, dominantes.

Algas
Este grupo ha sido poco estudiado, ya que por su carcter auttrofo no es afectado directamente por
los exudados radicales. Sin embargo, numerosos trabajos sealan estimulacin de algunas rizosferas
sobre las algas; fenmeno que se ha tratado de explicar por la liberacin de factores de crecimiento,
el contenido de antibiticos en la rizosfera o por cambios en las propiedades fsicas del medio.
Las interacciones entre microorganismos tanto sinrgicas como antagnicas (captulo 13) son muy
afectadas a nivel de este ambiente particular, ya que las poblaciones en altas densidades se afectan
intensamente compitiendo por los nutrientes, el espacio (Diem y Mangenot, 1975). La figura 4 (Bazin
et al, 1990) muestra la posible distribucin de diferentes tipos de microorganismos rizosfricos.

17

Se aprecia que el:

tipo A : crece en espacios intercelulares dentro de la raz y su concentracin cae abruptamente a niveles del
suelo sin cultivo, inmediatamente fuera de la raz

tipo B: crece en el rizoplano y su densidad cae a niveles basales a muy corta distancia de la superficie radical
y a cero a muy corta distancia dentro de la raz (no es endofito).

tipo C: organismo fsicamente excludo del rizoplano por el tipo B), pero que emplea materiales orgnicos
originados en la raz o producidos por el organismo B), o ambos.

tipo D: organismo fsica o qumicamente excludo por los tipos B) y C), pero que emplea productos del C) o
materiales complejos de la raz pero no usados por B) o C) por su incapacidad de metabolizarlos o por
represin catablica en esos organismos por molculas orgnicas ms simples, de las plantas.

Figura 4 - Distribucin de diferentes tipos de microorganismos


alrededor de las races de las plantas

tipo E: utiliza productos secundarios de organismos rizosfricos, pero en desventaja competitiva con
respecto a los tipos B, C y D y por lo tanto es incapaz de competir por molculas originadas en las races.

tipo F: microorganismos tpicos del suelo, excludos fsicamente de los ambientes sobre o cerca de las races,
pero resistentes a productos o actividades de los organismos rizosfricos (antibiticos, quelantes del hierro,
etc. )

tipo G: microorganismos generales del suelo excludos de la rizosfera por actividades o productos de los otros
tipos.

Este esquema trata de representar el comportamiento de los microorganismos en los alrededores de


las races, pero es evidente que alguna especie puede mostrar combinaciones de dos o ms tipos de
modelos de distribucin.

Factores que afectan el efecto rizosfrico


Los efectos sobre la poblacin del suelo varan con la especie o la variedad del vegetal. Si las lneas
de una especie varan en un solo gen, sus caractersticas rizosfricas pueden cambiar. La edad de la
planta, su estado sanitario y vigor, el tipo y posicin de la raz, y por supuesto, el tipo de suelo y el
ambiente afectan al efecto rizosfrico.
Especie vegetal: algunas especies pueden estimular o suprimir determinado grupo microbiano,
aunque los casos de inhibicin son menos frecuentes. Las leguminosas presentan, en general, mayor
efecto rizosfrico que los cereales, pero pocos estudios han relacionado este efecto con la naturaleza
de los exudados radicales. Las diferencias pueden ser muy marcadas segn la zona de la raz que se
estudie. Los organismos que requieren aminocidos son ms numerosos en la zona apical, por
tratarse de una regin que los libera.
18

Estado fenolgico: el efecto rizosfrico comienza a manifestarse desde la germinacin de las


semillas, por aporte de los microorganismos de la espermatsfera, los componentes de las envolturas
del grano y por sus exudados. Para algunos autores la colonizacin se realizar principalmente a
partir de los microorganismos del suelo, ms que por los de la semilla.
Los mximos de estimulacin se encontraron en la floracin y/o fructificacin, para luego declinar
abruptamente cuando comienza la senescencia de las races. La composicin de la
microflora vara, proliferando los microorganismos que participan en la descomposicin de los tejidos
muertos. La poblacin no se distingue ya de la natural del suelo y poco efecto residual se mantiene
para el ao prximo: el nuevo cultivo determinar la composicin de su poblacin rizosfrica.
El efecto de edad de la planta puede enmascararse por interacciones con el ambiente. As,
variaciones en la intensidad luminosa afectan la exudacin y por lo tanto la proliferacin de hongos,
por inhibicin del grupo ms sensible, las bacterias.
El cuadro 2 muestra el efecto de tres cultivos, en distintos estados fenolgicos, sobre el conjunto de
bacterias y actinomicetes. Se observa efecto estimulante en los ltimos estados del desarrollo vegetal.
En el caso del trbol, el efecto rizosfrico fue marcado en la floracin, en el trigo menos significativo y
similar en los estados vegetativo y de formacin del grano, mientras que en la colza fue muy
pronunciado desde la floracin.
Suelo y ambiente: el efecto rizosfrico es ms pronunciado en suelos livianos, arenosos. En suelos
desrticos, la rizosfera de la escasa vegetacin colonizadora constituye el nico ambiente en donde
los microorganismos pueden desarrollarse y las relaciones R/S son all muy importantes (Frioni,
1990).
Cuadro 2 - Efecto rizosfrico sobre bacterias y actinomicetes (x106)
Cultivo

estado fenolgico

R/S

Trbol

vegetativo (4 hojas)
vegetativo (6-8 hojas)
floracin

5,2
6,1
5,6

5,3
8,1
318,0

1,0
1,3
56,8

Trigo

Germinacin
Vegetativo
grano en formacin

5,2
6,1
5,6

6,8
50,3
52,0

1,3
8,2
9,3

Colza

vegetativo (6 hojas)
floracin
fructificacin

5,2
6,1
5,6

14,5
310,5
491,0

2,8
50,9
87,7

La incorporacin de restos vegetales o animales, la fertilizacin, causan menos efectos en la rizosfera,


la que manifiesta capacidad para mantener su equilibrio biolgico.
Los efectos de los microorganismos rizosfricos sobre a las plantas pueden resumirse (Shippers
et al, 1987):
Neutros: no afectan el crecimiento
Benficos: existe creciente evidencia de que la microflora saprofita de la rizosfera incluye
componentes benficos que pueden incrementar el crecimiento vegetal y los rendimientos
significativamente por:
aumento de la disponibilidad y toma de nutrientes minerales
provisin de sustancias promotoras del crecimiento
supresin de microorganismos deletreos y patgenos en la rizosfera.
Deletreos: que pueden afectar negativamente el crecimiento vegetal, sin necesariamente parasitar
al tejido (alteraciones en el aporte de agua, iones y sustancias promotoras del crecimiento vegetal,
cambiando las funciones y/o limitando el crecimiento de races).

19

Patgenos: disminuyen el rendimiento por produccin de enfermedades: numerosas bacterias,


actinomicetes, hongos, producen enfermedades que provocan importantes prdidas en los cultivos
(captulo 18).

La espermatsfera
Las semillas en germinacin no realizan fotosntesis pero ejercen efecto en el suelo vecino al
movilizar sus reservas. Se considera que la espermatsfera es el origen de iniciacin del efecto
rizosfrico de las races en desarrollo. A su nivel ocurren mltiples interacciones entre la planta, las
poblaciones microbianas y el ambiente. Los productos liberados por los granos son de naturaleza
variable, segn la edad, la especie y las caractersticas del medio (fuentes de C, N, sustancias
biolgicamente activas, como vitaminas, aminocidos, otras inhibidoras). La liberacin de exudados
por las semillas es responsable de la alta mortalidad de las mismas a causa de la sulfatorreduccin,
cuando cultivos, como el de maz, germinan en suelos ricos en sulfatos, compactados y saturados en
agua. Otras actividades biolgicas son estimuladas, como la solubilizacin de fosfatos, amonificacin,
celulolisis, y ciertas actividades enzimticas.

La filosfera
As como las races estn rodeadas de una verdadera vaina de microorganismos rizosfricos, las
hojas de las plantas presentan en su superficie poblaciones muchas veces importantes, de bacterias,
levaduras, hongos filamentosos, y, en regiones tropicales hmedas, algas, lquenes y hepticas. Este
hbitat est sometido a humedades fluctuantes, ligadas a las precipitaciones. La transpiracin de las
hojas puede mantener un microclima algo ms hmedo que el del aire. En las zonas tropicales
hmedas, el desarrollo de organismos en esta regin es muy abundante, donde forman una pelcula
mucilaginosa de varias micras de espesor. La intensidad luminosa, la temperatura y la naturaleza de
los exudados varan con el clima y la naturaleza de la planta.
Las poblaciones bacterianas de la filosfera son ricas en especies pigmentadas: Flavobacterium,
Xanthomonas, Pseudomonas.
Levaduras, como la Rhodotorula, Sporobolomyces, poseen pigmentos rosados y son muy numerosas
las especies de hongos. Entre las funciones microbianas ms estimuladas en este hbitat se citan la
amonificacin, la fijacin del N2 y la liplisis. La produccin de antibiticos es frecuente en las
poblaciones epifitas.
Los fenmenos que se desarrollan a nivel de la filosfera interesan mucho al fitopatlogo y al
agrnomo, quienes tienen una puerta abierta a experiencias de inoculacin con fijadores de N2 o con
microorganismos antagnicos de patgenos que protegen a la planta de las infecciones.

Efecto mantillo
Contrariamente a las formaciones vegetales anuales que ejercen sobre la microflora del suelo una
influencia limitada en el espacio y el tiempo, las formaciones vegetales perennes (bosques, praderas
permanentes) afectan marcadamente a la microflora del suelo donde se desarrollan. Esta accin se
ejerce a nivel de los exudados, como ya hemos analizado, por el aporte al suelo de residuos
vegetales subterrneos (races) o areos (hojas, ramas) o de productos diversos arrastrados por el
agua a travs del follaje. Estos ltimos aportes contienen elementos minerales (K, Na, etc.) y
orgnicos: hidratos de carbono, aminocidos.
Resulta difcil separar el efecto rizosfrico del efecto de los restos sobre el suelo, puede observarse
que, en el caso de bosques, los mantillos juegan un rol preponderante. Esta capa constituye para la
microflora del suelo la principal fuente de:
energa y de elementos nutritivos que en kg C/ha/ao varan de 0,5 a 2 toneladas en bosques
de zonas templadas y fras, para alcanzar 2 a 8 toneladas en bosques tropicales hmedos. Los
mantillos en zona tropical son ms ricos, adems, en elementos minerales y en nitrgeno que los
de las regiones templadas.
de sustancias estimulantes o inhibidoras: como vitaminas y sustancias diversas an no bien
determinadas, que llegan al suelo. Inversamente, ciertos mantillos liberan productos txicos frente

20

a especies bacterianas muy sensibles: bacterias nitrificantes auttrofas, fijadores del N2, y otros
organismos, como los celulolticos. La toxicidad frente a los nitrificantes se manifiesta en
formaciones forestales de la zona tropical hmeda o regiones templadas (bosques de pino
silvestre, cedro, conferas). Lo mismo puede ocurrir en ciertas praderas y bosques de conferas, de
la zona templada. Las sustancias responsables seran esencialmente fenoles o compuestos con
radicales fenlicos: cido glico, floroglucinol.
otros efectos: modificacin del pH del suelo: la vegetacin puede elevar el pH de los horizontes
superficiales, por concentracin de sustancias bsicas. Pero ms frecuentemente, la vegetacin
acidifica el suelo, caso de bosques de conferas. Si sta no es excesiva, la microflora fngica, que
en conjunto es indiferente al pH, puede indirectamente ser estimulada, por reduccin de la
competencia de otros organismos. Si se bajan una o dos unidades de pH, se puede observar
efecto depresivo en la actividad biolgica, ms marcado si se acompaa de sustancias txicas
hidrosolubles.

Bibliografa
BAZIN, M. J., P. MARKHAM y E. M. SCOTT 1990 Population dynamics and rhizosphere interactions,
en The Rhizosphere J. M. Lynch (ed), Wiley Interscience, New York: 99-127
DIEM, H. G. y F. MANGENOT, 1975: Influence de la rizosphre sur les interactions microbinnes
dans le sol, Soc. Bot. Fr. Coll. Rhizosphre: 203-212.
DOMMERGUES, Y. y F. MANGENOT, 1970 La Rhizosphre, en: Ecologie Microbinne du Sol,
Dommergues, Mangenot (eds.), Masson et Cie., Pars: 549-594.
FRIONI, L. 1990 Ecologa Microbiana del Suelo, Depto. de Publicaciones de la Universidad de la
Repblica, Montevideo, 517 pp.
MARTENS, R., 1982: Apparatus to study the quantitative relationships between root exudates and
microbial populations in the rhizoshpere, Soil Biol. Biochem., 14: 315-317.
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SHIPPERS, B.; A. W. BAKKER y P. A. H. BAKKER, 1987: Interactions of deleterious and beneficial
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organisms, en: The Soil-Root Interface, Harley, J. L. y R. Scott Russell (eds.), Academic Press,
Londres: 184-196.

21

Captulo 13
Interacciones entre microorganismos
En la naturaleza, las poblaciones microbianas raramente se presentan aisladas. En ciertos hbitats,
como por ejemplo en la vecindad de las races, en restos de materia orgnica, en aguas o cuando se
incorporan al suelo restos de cosechas, fertilizantes, etc., los componentes de la comunidad son
afectados significativamente por sus vecinos. Dada la proximidad estrecha de los organismos cuando
sus densidades son altas, las interacciones entre organismos son muy pronunciadas en esos
ambientes.
Son precisamente estas interacciones entre habitantes de una comunidad y las interrelaciones entre
los organismos y su ambiente abitico qumico y fsico, las que regulan la composicin de la microflora
y la microfauna de un ecosistema. Se establece un equilibrio dinmico, resultante de las interacciones
biolgicas y no biolgicas. Este equilibrio se mantiene en un ecosistema dado, y la capacidad para
mantener la estabilidad de una comunidad en un medio ambiente variable es denominada
homeostasis. Al cambiar las condiciones del medio, entran en juego mecanismos autorreguladores o
reacciones homeostsicas para reestablecer las relaciones existentes previamente.
Dos o ms poblaciones pueden interactuar con tres consecuencias:
poblaciones
A"
"!B

efecto
0
+
-

interaccin
neutralismo
sinergismo
antagonismo

A pesar de la estrecha proximidad en que puedan encontrarse dos o ms especies que coexisten en el
espacio o en el tiempo, pueden no afectarse mutuamente.
El neutralismo es evidente in vitro cuando las velocidades de crecimiento y las densidades finales de
dos poblaciones son semejantes. La demostracin del neutralismo in vivo es ms difcil. Es probable
que ocurra cuando las densidades de las poblaciones son bajas, el aporte de nutrientes abundante y
son satisfechos los requerimientos para el desarrollo de las poblaciones, de modo que no interacten
para los nutrientes, el espacio, etctera, pero cuando el ambiente comienza a modificarse por la
actividad biolgica o cuando el aporte de nutrientes comienza a disminuir, las especies comienzan a
interactuar.
Se distinguen tres tipos de asociaciones sinrgicas, a pesar de que las lneas de demarcacin no
son siempre ntidas y estn muy afectadas por el ambiente:
comensalismo : un organismo se beneficia mientras que el otro no es afectado
protocooperacin o simbiosis nutricional, en donde el beneficio es mutuo, sin llegar a
presentar carcter obligatorio
simbiosis verdaderas, en las cuales los integrantes se benefician en situaciones en que ninguno
de ellos podra realizar una funcin vital o sobrevivir.
Las interacciones antagnicas presentan un carcter perjudicial para una parte de la poblacin e
incluyen la:
competencia por los nutrientes (C, N, S, P, etc.), el espacio, luz, O2, CO2.
el amensalismo: una especie es perjudicada por otra que libera sustancias qumicas como cidos
orgnicos o minerales, toxinas, bacteriocinas, antibiticos, enzimas.
predacin, que implica el ataque directo de una especie sobre otra, con la muerte de la presa
parasitismo, por el cual un organismo se alimenta de clulas, tejidos o fludos de otro organismo,
usualmente mayor, llamado hospedante, el que es injuriado, pudiendo incluso morir.

Interacciones sinrgicas
Comensalismo
Constituye una interaccin muy comn en la naturaleza, en donde los procesos de degradacin de
molculas complejas son realizados por lo general por poblaciones mixtas (cadenas alimenticias), cada
una de las cuales ofrece a las otras un sustrato ms simple. El organismo que recibe el beneficio se
denomina comensal y la relacin es con frecuencia, pero no necesariamente, casual, ya que gran
nmero de especies puede colaborar, existiendo poca especializacin entre los asociados.
Algunos ejemplos implican una estrecha unin fsica entre ellos, en otros casos no se requiere
proximidad entre los individuos. Ejemplos de esta asociacin:
Modificacin de un sustrato: una poblacin convierte un sustrato no disponible para otra
poblacin en un producto que puede ser asimilado y usado como nutriente:
bacterias celulolticas y Azotobacter spp. en suelos que han recibido aportes de restos
vegetales
Nitrosomonas y Nitrobacter, en medio rico en amonio
degradacin de polmeros como celulosa, almidn, quitina, sustancias pcticas, lignina,
pesticidas: intervienen primero poblaciones especializadas que permiten el desarrollo posterior de
otras que emplean molculas ms simples (cadena alimenticia)
sustrato A sustrato B productos finales
organismo a

organismo b

Liberacin de sustancias biticas: los factores de crecimiento son sintetizados por algunos
microorganismos y su excrecin permite la proliferacin de auxtrofos (que los requieren pero no
los pueden sintetizar). As, muchos aislamientos a partir del suelo o aguas no crecen en los
medios corrientes de laboratorio si no se los provee de ciertos aminocidos, vitaminas, o bases
pricas o pirimdicas.
En el laboratorio se puede observar fcilmente este tipo de interaccin: en medio nutricionalmente
inadecuado, las colonias de un organismo de inters se desarrollan en la vecindad de colonias de
especies que excretan los nutrientes requeridos por la primera especie (colonias satlites).
org a vitam B org b (comensal)
algas auxtrofas para numerosas vitaminas en aguas con bacterias heterotrficas
productoras de vitaminas
en rumen, coexistencia de organismos exigentes y otros que producen y liberan factores de
crecimiento
Remocin de factores inhibidores: una especie metaboliza toxinas u otros factores
inhibidores, permitiendo, entonces, la multiplicacin de su asociado. Las variaciones del pH o del
Eh, la remocin del O2, la reduccin de la presin osmtica, los cambios en los niveles de
nutrientes por la actividad biolgica, son causas de beneficio para el comensal
Ejemplos:
organismo sensible a un biocida y otro que lo degrada
organismo b
organismo a enzimas sustrato productos finales
antibitico
inactivado

* aerobio y anaerobio dentro de un agregado en suelo aereado


* mesfilo y alcalinizante en ambiente cido
* superficies adecuadas para la proliferacin: un macro o microorganismo puede brindar una
superficie adecuada para la colonizacin por el comensal, brindndole ventaja ecolgica. Es
frecuente observar bacterias que se desarrollan sobre algas, adhirindose a los organismos
fottrofos (ectocomensalismo).
Un organismo puede proveer hbitat favorable para su desarrollo a otro, el comensal, quien no
perjudica ni beneficia al organismo que lo alberga (endocomensalismo). Estas relaciones derivan
ocasionalmente hacia el parasitismo.
Como se observa, estas asociaciones son muy frecuentes en la naturaleza y explican la existencia de
organismos exigentes en el plano nutricional en ambientes pobres, como en suelos o aguas.

En medios acuticos, son muy importantes las asociaciones entre algas y otros microorganismos,
como bacterias, actinomicetes y hongos, quienes estimulan el desarrollo de los fottrofos por la
excrecin de factores de crecimiento, liberando CO2, o aportando productos de la mineralizacin del
nitrgeno, etc.
Muchas veces se observan al microscopio clulas bacterianas completamente rodeadas de un
ectocomensal, que se adhiere, especficamente, en general en forma perpendicular a la clula por
liberacin de sustancias que les permiten fijarse a organismos muy variados, como algas verdes y
cianobacterias, diatomeas y bacterias no relacionadas, de cuyas excreciones se nutren.

Protocooperacin
Estas relaciones involucran beneficio mutuo para dos o ms especies y presentan carcter bastante
laxo, es decir que la existencia de cada integrante de la asociacin en un ambiente no requiere una
especie particular, sino que muchos integrantes de la poblacin pueden brindarle los requisitos para su
crecimiento. Los organismos que interactan bajo ciertas condiciones ambientales, pueden proliferar
independientemente, en otras condiciones. Se las denomina tambin mutualismo no obligatorio o
simbiosis nutricional.
Ejemplos de protocooperacin son muy evidentes en los procesos de sntesis y degradacin de
macroclulas: polisacridos como la
celulosa, lignina, etc. son degradados por cultivos mixtos.
* un organismo provee una fuente de energa a su pareja y sta le aporta algn nutriente esencial
* cada integrante de la pareja excreta un factor de crecimiento sin el cual el asociado no puede
desarrollarse.
A tiaminaB tiamina+
+
riboflavina
riboflavina
Los organismos A y B pueden crecer juntos en ambientes pobres ya que cada organismo excreta el
factor de crecimiento requerido por el otro. La figura 1 muestra el desarrollo de organismos aislados de
la leche: en medio deficiente en fenil-alanina (aminocido) y cido flico (vitamina), ni Streptococcus
faecalis ni Lactobacillus arabinosus se desarrollan, ya que el primero requiere cido flico y el segundo
fenilanina.
El cultivo mixto permite el desarrollo de ambos.
* cada integrante puede aportar fragmentos de la molcula de un factor de crecimiento, como la
vitamina B1 o tiamina:
+
+
A (tiazol y piramidina ) y B (tiazol y pirimidina ), la pareja sintetiza la tiamina formada por tiazol y
pirimidina, requerida por ambos.
un hetertrofo produce CO2 para un alga, quien a su turno libera el O2 necesario para el primero
* una poblacin destruye una toxina que perjudica a su asociado y ste, libre del inhibidor, aporta
un compuesto necesario para la especie.
* Azotobacter y celulolticos en ambientes pobres en nitrgeno y ricos en pajas. El primer organismo le brinda
el nitrgeno fijado va excrecin y el segundo hidratos de carbono simples.
Figura 1 - Asocacin sinrgica entre Lactobacillus arabinosus y Streptococcus faecalis
150

densidad
ptica

cultivo mixto

100
L. arabinosus
50

S. faecalis
tiempo

Simbiosis
Involucran relaciones bastante duraderas en las cuales dos o ms especies viven en inmediata
proximidad y obtienen beneficios mutuos de su interaccin. En un hbitat dado, la simbiosis resulta casi
siempre de carcter obligatorio, para que los simbiontes realicen sus funciones vitales. Algunos
bilogos emplean el trmino mutualismo para referirse a estas asociaciones y reconocen las simbiosis
mutualsticas, en donde ambos integrantes se benefician, y las simbiosis parsitas, en las cuales un
integrante se beneficia pero el otro no se afecta, o a veces sufre perjuicio ms o menos severo.
Los lmites de separacin de ambas resultan a veces difciles de determinar. Adems, el ambiente
puede ejercer profundos cambios en las relaciones, de modo que una asociacin que comenz siendo
mutualstica puede volverse parsita, o viceversa.
Consideraremos a las simbiosis cuando al menos un integrante de la asociacin obtuvo algn
beneficio.
Algunas simbiosis involucran microorganismos entre s, otras incluyen microorganismos con insectos,
plantas y animales superiores. Analizaremos solamente aquellas entre microorganismos, muchas
veces no distinguibles fcilmente por el tamao submicroscpico de la mayora de los integrantes.
lquenes, la simbiosis ms conocida entre un alga o una cianobacteria y un hongo, conocidos
como ficobionte y micobionte. Los lquenes son considerados nuevos organismos con estructura
externa diferente a la de los simbiontes, con existencia independiente y funciones fisiolgicas
propias. La simbiosis ocurre bajo condiciones adversas para cada uno de los integrantes: bajo
contenido en materia orgnica, temperaturas desfavorables, sequedad, etc.: el hongo obtiene
materia carbonada de la fotosntesis del alga, y sta se beneficia con el aumento de la superficie
de absorcin y del agua retenida en la hifas.
Muchos lquenes poseen una cianobacteria fijadora de N2, constituyndose en importantes
colonizadores de suelos pobres, desrticos, o muy fros (captulo 3).
Levaduras como Lypomyces starkey estimulan el crecimiento y fijacin del N2 de Beijerinckia
indica. Se describe esta asociacin como una simbiosis.
Algas y protozoarios: algunos fotoauttrofos viven y se mantienen como simbiontes en los
protozoos, de los cuales obtienen nutrientes y un ambiente protector, incluso algunos no pueden
desarrollarse fuera del hospedante. Una pequea bacteria denominada Kappa ha sido descripta
como endosimbionte de un protozoo Paramecium aurelia, es requerida para su multiplicacin y ha
sido liberada del hospedante por mtodos fsicos o qumicos.
protozoarios flagelados (Cyanophora y Peliana) y el ameboide Paulinella han sido descriptos en
asociacin con una cianobacteria denominada Cyanellae, la cual se mantiene perfectamente
regulada en el protozoo, con divisiones celulares balanceadas: el hospedante alberga dos clulas
de la cianobacteria (sin pared) que en la divisin se reparten en cada clula hija.
El simbionte favorece a su pareja por varios mecanismos:
* aumento de la velocidad de crecimiento: el protozoo con el alga especfica crece ms
rpidamente que slo
* estimulacin de la actividad metablica (respiracin, etc.).
* fuentes de C por la fotosntesis: las algas en simbiosis en lquenes, o en protozoos o
invertebrados acuticos o con plantas, fotosintetizan en exceso para sus necesidades y satisfacen
as los requerimientos de sus asociados La capacidad de muchos paramecios para desarrollarse
en medio inorgnico en la luz cuando estn asociados a una clorofcea, explica esto.
* conversin de nutrientes no disponibles para el simbionte en disponibles, por ejemplo los
celulolticos en el rumen, protozoos en el tracto digestivo de termites, que se alimentan de los
productos de las fermentaciones microbianas.
* generacin de CO2 para la fotosntesis, o la produccin de O2 para el simbionte por accin de la
actividad fotosinttica.
* provisin de factores de crecimiento, utilizacin de metabolitos txicos, proteccin contra altas
intensidades luminosas, desecacin, parsitos, son otros de los mecanismos involucrados, en las
asociaciones simbiticas.
Como vimos, las simbiosis varan segn los autores por el grado de unin entre los participantes (ecto
o endosimbiosis), el beneficio logrado (mutualismo-parasitismo), el grado de dependencia (simbiosis
facultativa-obligada) y la duracin de las mismas: en general involucran la mayor parte de la vida de los
participantes.

La eleccin de la pareja no es en general un hecho casual, se reconoce cierta especificidad,


distinguindola de la protocooperacin. La asociacin es eminentemente exitosa y esto explica su
amplia distribucin en ecosistemas marinos, en el cuerpo de animales, en hojas, races, suelos.

Interacciones antagnicas
Al introducir un inoculante biolgico, con rhizobios, Frankia, bacterias solubilizadoras de fosfatos, en
ambientes densamente colonizados como el suelo, es frecuente observar que la poblacin no logra
sobrevivir y desaparece. Como vimos, cada microorganismo requiere de un conjunto de condiciones
nutricionales y ambientales que le permiten desarrollarse.
Las interacciones antagnicas pueden explicar la desaparicin o disminucin significativa de algn
organismo de inters si las condiciones fsico- qumicas son las adecuadas.

Competencia
En ambientes naturales, suelo, aguas, los sustratos energticos y los nutrientes son por lo general
limitantes como para mantener altas poblaciones microbianas. Estas interactan compitiendo por los
sustratos: se habla de competencia nutricional. Si excepcionalmente, el ambiente es rico de nutrientes,
la competencia puede ejercerse por el espacio, la luz, etctera.
Este tipo de interaccin ejerce un profundo impacto en la sucesin de microorganismos, en la seleccin
natural y en la composicin de las comunidades microbianas. Podemos hablar de competencia
interespecfica o intraespecfica, segn se realice entre organismos de la misma o diferente especie.
La figura 2 (Alexander, 1977) esquematiza la competencia en medio lquido entre dos bacterias. El
mejor competidor, en general el que presenta menor tiempo de generacin, se multiplica a la misma
velocidad en cultivo puro y en mixto, aunque su densidad final es frecuentemente menor en cultivo
mixto. El otro organismo crece a igual velocidad en cultivo puro o mixto, pero su velocidad de
crecimiento disminuye cuando la primera especie metaboliza el nutriente limitante.
En el suelo, uno de los principales factores limitantes es el carbono, y la competencia por este
elemento se hace evidente cuando la densidad de la poblacin es alta. Al agregar sustancias
carbonadas fcilmente metabolizables, se observa el levantamiento de la inhibicin de la poblacin de
dbil poder competitivo.
El cuadro 1 publicado por Alexander (1977) muestra el efecto del agregado de glucosa y nitrato de
potasio en la competencia entre un hongo y una bacteria, en suelo neutro. Se aprecia que la
competencia fue al inicio por el carbono, pero cuando ste es aportado se manifiesta la limitante del
otro nutriente esencial, el nitrgeno.
En la figura 3 se esquematiza el desarrollo del hongo en el caso en que el carbono asimilable sea
suficiente. Como se observa, en general aparece la deficiencia por el nitrgeno. El modelo
experimental es suelo estril inoculado simultneamente con el hongo y la bacteria.
Figura 2 - Modelo de competencia entre bacterias en medio lquido
especie A sola o en mezcla

log10 N

clulas/ml
8
especie B sola
7
6
B creciendo con A
5
3

12

horas

Cuadro 1 - Efecto de aportes de glucosa y nitrato en la asociacin Agrobacterium radiobacter y


Fusarium oxysporum

glucosa %

KNO3%

C/N de la
mezcla
-

radio del micelio (cm)


Fusarium
Fusarium y A.
radiobacter
2.8
1.2
5

1.0

3,0

0.25
0.50
2,50
0
0.25
0,50
2,50
0
0,25
0,50
2,50

10
5
1
30
15
3

2.9
3.1
2.8
5.5
5.2
5.4
5,4
5,3
5.2
5,4
5,2

1.0
0,8
2.9
2,1
1.9
1,9
5,0
1,8
1,8
2,0
5,2

Figura 3- Competencia por el N entre un hongo y una bacteria

Los competidores ms efectivos de este hongo fitopatgeno son organismos con requerimientos
nutritivos simples.
La capacidad de un organismo para competir est gobernada por una serie de factores:
* alta velocidad de crecimiento: las especies que usan los nutrientes limitantes rpidamente
poseen sin duda ventajas sobre las de crecimiento lento
* tolerancia a factores abiticos: la facilidad de crecer en condiciones extremas, en bajas o altas
temperaturas, altas intensidades luminosas, bajos niveles de humedad, brindan al organismo
ventaja ecolgica indudable
* tolerancia a fluctuaciones del ambiente: de temperatura, niveles hdricos, intensidad luminosa,
etc.
* capacidad de multiplicarse a bajas concentraciones de nutrientes limitantes, propiedad de pocas
especies, como algunas algas que crecen bien a concentraciones muy bajas de nitratos o fosfatos,
y hongos que aparecen como contaminantes en medios sin N combinado y que pueden usar
trazas de nitrgeno orgnico contenidas en los productos qumicos.
* eficiencia en el uso de nutrientes limitantes: son favorecidos aquellos organismos que pueden
* sintetizar citoplasma con niveles bajos de nutrientes asimilables
* requerimientos de factores de crecimiento: en ambientes pobres, organismos prototrofos
poseern ventaja frente a un auxtrofo para estas sustancias
* capacidad para sintetizar y almacenar sustancias de reserva y emplearlas cuando el aporte de
nutrientes disminuye
* capacidad de desplazarse hacia reas en donde el nivel de nutrientes limitantes es mayor
(quimiostasis)
Cuando materiales orgnicos se incorporan al suelo o aguas, los primeros colonizadores son en
general las bacterias con alta actividad metablica y los hongos, con esporas que germinan fcilmente.
En ambientes acuticos, es posible observar competencia por la luz; la masa de fitoplancton limita la
difusin de las radiaciones. El CO2 y el O2, poco soluble en el agua, provocan tambin fenmenos
competitivos entre hetertrofos aerobios, sobre todo en aguas contaminadas con residuos orgnicos.

En regiones ridas, la competencia por el agua ejerce importante rol en la sucesin de especies. La
competencia por el espacio resulta ms difcil de demostrar. Adems, las observaciones en
microscopa electrnica de barrido en finos cortes de suelo, muestran la existencia de amplias zonas
sin colonizar (Gray y Williams, 1971), indicando que aparentemente habran escasas limitaciones
espaciales para el desarrollo de microorganismos. Aunque esta limitacin podra ocurrir a nivel de
microporos, donde una pequea partcula de materia orgnica estimula la proliferacin de clulas y
micelio fngico que puede obstruir rpidamente el microhabitat.
Este tipo de interaccin antagnica es una de las ms difciles de demostrar en comunidades naturales
y se recurre a modelos con suelo estril y la inoculacin simultnea de los organismos sospechosos de
interactuar.

Amensalismo
Resulta de la produccin por una especie microbiana, el antagonista, de sustancias:
* inhibidoras (microbiostticas)
* txicas (microbicidas) con o sin lisis (microlticas) de clulas o filamentos de especies muy
prximas.
Las sustancias pueden ser de:
* baja especificidad: actan sobre gran nmero de microorganismos, como por ejemplo, los
cidos minerales u orgnicos, alcoholes, detergentes. Son efectivas a altas concentraciones.
+
Inhibidores inorgnicos como el H2O2, NH4 , NO2 , CO2, H2S, NO3 son producidos por procesos
biolgicos y pueden alcanzar concentraciones que llegan a ser inhibidoras o txicas para especies
sensibles. Compuestos orgnicos como los cidos grasos, alcoholes, son sintetizados por una
multiplicidad de especies y pueden ser inhibidores, en ambientes donde su degradacin es lenta
(cido lctico en alimentos).
* altamente especficas, como en el caso de antibiticos, sulfas, toxinas, enzimas, las que
actan a muy bajas concentraciones.

Antibiticos
Son metabolitos secundarios, productos de desecho liberados por bacterias, actinomicetes, hongos,
que juegan importante rol en la lucha biolgica en ambientes naturales. Brindan supremaca a la
especie productora y contribuyen a determinar el tamao de una comunidad, gobernando adems la
sucesin de especies. Estas interacciones explican la eliminacin de ciertos patgenos para el hombre
y vegetales, el control de hongos fitopatgenos cuando se incorpora al suelo restos orgnicos, o la
desaparicin de bacterias extraas que llegan al rumen.
Deteccin: cuando una suspensin diluida de suelo o muestras de agua se siembran en la superficie
de medio rico, muchas de las colonias aparecen rodeadas de un halo de inhibicin, donde no crece
otro organismo (figura 4). La colonia produce una sustancia difusible en el agar, presumiblemente un
antibitico, que inhibe o mata a especies sensibles a concentraciones muy bajas.
Se confirma esta presuncin aislando el microorganismo y sembrndolo en otra caja en forma de lnea
recta. Luego de 2-3 das se siembran perpendicularmente a estas lneas, varios organismos para
probar su especificidad. La supresin del crecimiento a distancias variables de la cepa productora
refleja la sensibilidad frente a la sustancia inhibidora.

Figura 4 - Microorganismos del suelo en medio de cultivo

Rol en la naturaleza: durante mucho tiempo se sostuvo que los antibiticos eran un fenmeno de
laboratorio ya que las concentraciones requeridas para daar a otro organismo se alcanzaban
raramente en la naturaleza, donde deben desplazarse desde el organismo productor hacia la especie
sensible, pudiendo ser degradada o adsorbida. Estas controversias han sido superadas y se piensa
que los antibiticos juegan un rol muy importante en el equilibrio biolgico del suelo, siendo sobre todo
activos a nivel de microagregados, donde la densidad microbiana puede ser muy alta y las clulas
estn en estrecha proximidad.
Modo de accin: su composicin qumica y modo de accin son muy variados: actan a nivel de
membranas, pared, ribosomas, interfiriendo metabolismos bioenergticos o sintticos (actividad
respiratoria, sntesis proteica, etc.). Es frecuente la aparicin de resistencias entre las especies
sensibles, quienes mutan o cambian la estructura sensible de modo que el antibitico no la reconoce, o
sintetizan enzimas que rompen o desnaturalizan al antibitico, como la penicilinasa. En general, la
resistencia est codificada en plsmidos y puede perderse con stos, que a su vez pueden transferirla
a organismos sensibles.
Enzimas extracelulares producidas por muchos microorganismos que ocasionan la lisis de
organismos sensibles. La quitinasa, producida por bacterias y actinomicetes lisa las paredes de hongos
al actuar sobre la quitina. La glucanasa acta sobre la microflora y microfauna (nemtodos).
La competencia y la antibiosis explican el fenmeno de micostasis o inhibicin de la germinacin de
esporas fngicas. La fungiostasis es la inhibicin, sin llegar a la muerte, de hongos (hifas, conidios,
esclerocios, ascosporas). Se han reconocido algunas toxinas, antibiticos y compuestos voltiles como
responsables de la inhibicin de la proliferacin de estas estructuras, aun en condiciones de
abundancia de nutrientes. En ciertas situaciones este fenmeno puede resultar beneficioso para
muchos patgenos vegetales, ya que si germinaran cuando su hospedante no est prximo, seran
eliminados por competencia o amensalismo, por la poblacin nativa.

Parasitismo
Un parsito es un organismo que se nutre a partir de clulas, tejidos o fludos de otro organismo,
usualmente mayor, llamado hospedante, el que generalmente es injuriado en el proceso. El parsito es
dependiente en alto grado del hospedante, a expensas del cual se nutre y con el que se mantiene en
contacto fsico y metablico ntimo durante considerable fraccin de su vida. Muy pocos organismos
estn libres del ataque de parsitos microbianos. Resulta muchas veces difcil determinar las lneas de
demarcacin entre parasitismo e interacciones relacionadas, sobretodo la predacin y el parasitismo,
ya que ambos implican beneficio para unos y perjuicio para otros organismos.
Numerosos parsitos mantienen contacto prolongado y se alimentan por largo perodo de su
hospedante y pueden atacar un rango estrecho de organismos.
Hay especies que viven
independientemente, como saprofitas y en ciertas oportunidades como parsitas, son los parsitos
facultativos.
Los obligados, por el contrario, deben vivir en las clulas, tejidos o fludos de un organismo durante
gran parte de su ciclo de vida.
Se distinguen los:

endoparsitos, que habitan dentro de un organismo, como los bacterifagos, los actinfagos,
etc., y otros microorganismos que viven dentro de hongos, algas, etc. y
8

ectoparsitos que se localizan externamente en sus hospedantes, menos frecuentes entre


microorganismos
Una pequea bacteria, de forma de vibrio, llamada Bdellovibrio, es parsita obligada de bacterias
Gram negativas, entre ellas rhizobios, llegando incluso a su lisis. Su ciclo de vida es muy
particular: se desplazan a gran velocidad, colisionan con las clulas que van a atacar por su
extremo no flagelado y un orificio en la pared producido por enzimas permite al parsito penetrar,
el que se ubica en el espacio entre pared y membrana. La rotacin permanente ayuda a debilitar la
pared. La membrana no es atravesada por el parsito pero se vuelve porosa y la clula se lisa. En
la superficie de cajas de Petri con la especie hospedante, Bdellovibrio forma placas lticas,
similares a las producidas por infeccin por fagos.
No han sido descriptos muchos parasitismos entre bacterias.
Los hongos sufren el ataque de numerosos parsitos, sobre todo de otros hongos en estructuras como
clamidoesporas, esclerocios, oosporas de especies de Penicillum, Rhizoctonia, Thrichoderma,
Glioclodium (Alexander, 1977). Muchas especies sobreviven por su alta velocidad de reproduccin,
aunque las esporas pueden sufrir graves daos cuando son atacadas durante largos perodos por los
parsitos.
Muchos hongos pueden penetrar en lquenes, afectando a los componentes de la asociacin.
Los protozoos son parasitados tambin por varios tipos de bacterias y algunos hongos, llegando a
veces a su lisis, por digestin de las paredes celulares.
En el parasitismo actan enzimas extracelulares o antibiticos provocando heterolisis, o bien puede
ocurrir una autolisis, por enzimas producidas por la propia clula o hifa parasitada.
El agregado de materia orgnica promueve la germinacin de esporas y cuerpos en reposo, se
favorece el desarrollo de las hifas, las que son atacadas ms fcilmente por los antagonistas en el
suelo, contribuyendo a la declinacin de la infeccin por el fitopatgeno (lucha biolgica) (captulo 18).
Asi, clamidosporas de Fusarium solani se lisan en suelos enriquecidos con quitina y laminarina, al
estimularse el desarrollo de bacterias y actinomicetes quitinolticos.
Fagos: son los ms conocidos parsitos de las bacterias, actinomicetes, cianobacterias, que pueden
causar su lisis o lisogenizarlas al incorporarse a su ADN. Algunos virus son muy especficos, otros
presentan un carcter ms polivalente. A pesar de ser aislados de la mayora de los suelos agrcolas,
es improbable que sean los responsables de la desaparicin de inculos importantes de bacterias
como rhizobios, cianobacterias, etc. Los virus que atacan hongos han sido estudiados, aunque se
conoce menos su distribucin en la naturaleza.

Predacin
En este antagonismo el perodo de contacto es generalmente corto y la presa es muerta y digerida
rpidamente. El predator vive, por lo general, libre, es mayor en tamao que su presa y presenta menor
especificidad en sus hbitos alimenticios.
Constituye una de las ms dramticas interacciones entre microorganismos en la naturaleza. Las
bacterias son los organismos ms expuestas al ataque de predatores, sobre todo protozoos, algas,
hongos. El predator exhibe, por lo general, hbitos alimenticios fagotrficos, ingiriendo organismos
vivos, a pesar de que algunos predatores lisan la presa y asimilan slo los constituyentes solubles.
Muchos protozoos viven toda su vida como fagotrofos, alimentndose de millones de bacterias por
cada ciclo celular. La presa, sin embargo, no desaparece completamente, existe un equilibrio dinmico:
el cambio en un grupo conduce a cambios cuali y cuantitativos en el otro y la poblacin bacteriana
atacada estimula su metabolismo y se divide ms rpidamente, evitando en muchos casos su total
extincin.
Muchas bacterias son resistentes a la predacin, excretando toxinas inhibidoras de los protozoos,
pigmentos o formando estructuras ms resistentes a condiciones adversas y a la predacin, como los
cistos. Habte y Alexander (1978) analizaron las causas por las cuales las poblaciones de ciertas
bacterias no se reducen por los protozoos debajo de cierta densidad crtica, en el suelo y en medio
lquido: la habilidad de la bacteria para mantener sustanciales poblaciones depende de su constante
multiplicacin en presencia del protozoo.
Existe evidencia de que los protozoos predatores aceleran procesos bioqumicos, incluyendo la
descomposicin de la materia orgnica, como consecuencia del hecho de que los protozoos evitan
que las bacterias alcancen un nmero muy grande que resultara autoinhibitorio. Se las mantiene,
adems, en estado prolongado de alta actividad metablica.

Los protozoos pueden predar tambin a pequeas algas, hongos, a pesar de que en este caso la
presa es de mayor tamao. Danso et al (1975) sostienen que los protozoos consumen bacterias si
stas estn suficientemente prximas, de modo que la energa ganada en la predacin es mayor que
la requerida para predarlas. Cuando el nmero de bacterias cae a valores en los que la energa
requerida por el protozoo para encontrar a su presa es igual o mayor que la que obtienen como
alimento, entonces el protozoo cesa de predar, y se reproduce.
Como vimos, las interacciones antagnicas pueden conducir a una disminucin importante e
incluso al fracaso de prcticas agrcolas, como la inoculacin de semillas con organismos de
inters en la fijacin del N2, solubilizacin de fosfatos, etc. La predacin se encuentra entre las
causas ms importantes.

Bibliografa
ALEXANDER, M., 1977 Interactions among especies, en: Introduction to Soil Microbiology, J. Wiley
& Sons, Nueva York: 405-422.
DANSO, S. K. A.; S. O. KEYA y M. ALEXANDER, 1975 Protozoa and the decline of Rhizobium
populations added to soil, Can J. Microbiol., 21: 884-895.
FRIONI, L. 1990 Ecologa microbiana del suelo, Depto. Publicaciones de la Universidad de la
repblica, Montevideo, 517 pp.
GRAY, T. R. G. y S. T. WILLIAMS (eds) 1971 The soil population, en Soil Micro-Organisms,
Longman, Londres, Nueva York, pp. 1-29.
HABTE, M. y M. ALEXANDER, 1975 Protozoa as agents responsible for the decline of Xanthomonas
campestris in soil, Appl. Microbiol., 29: 159-164.
HABTE, M. y M. ALEXANDER, 1978 Mechanisms of persistence of low numbers of bacteria preyed
upon by protozoa, Soil Biol. Biochem., 10: 1-6.

10

Captulo 14
Fijacin biolgica del nitrgeno (FBN) por
diazotrofos en vida libre y en la rizosfera
El nitrgeno es un elemento fundamental para los seres vivos y el desarrollo vegetal muchas veces se
ve limitado porque los suelos contienen poco nitrgeno. La fertilizacin con compuestos nitrogenados
orgnicos o inorgnicos es una prctica frecuente.
El nitrgeno del suelo se origina a partir de la reserva inagotable que constituye la atmsfera, en
donde se lo encuentra como gas diatmico (N2) muy inerte debido a la alta energa de enlace,
superior a la que se presenta entre los compuestos del carbono (cuadro 1).
Cuadro 1 - Energa de enlace en compuestos con carbono y nitrgeno (kcal/mol)
C-C
92
N-N
38
C=C
146
N=N
98
CtripleC 192
NtripleN
25
enlace
enlace
En la naturaleza el nitrgeno se presenta en numerosos compuestos con estados de oxidacin que
van desde (+5) a (-3):
(+ 5) cido ntrico (HNO3)
(+ 4) dixido de N (NO2)
(+ 3) cido nitrosos (HNO2)
(+ 2) xido ntrico (NO)
(+ 1) xido nitroso (N2O)

( 0) dinitrgeno (N2)
(- 1) diimida (N2H2)
(- 2) hidrazina (N2H4)
(- 3) amonaco (NH3)

Este proceso microbiano es realizado por un grupo limitado de protistas inferiores llamados tambin
diazotrofos (diazo=N2, trofo=nutricin) a temperaturas y presiones normales, gracias a la accin de
una enzima muy compleja, la nitrogenasa. El N2 se reduce tambin reducirse por vas no biolgicas.
a. Esquema del proceso biolgico de fijacin biolgica del nitrgeno (FBN)
8 e-, 8 H+
N2 2NH3 + H2

(N2asa, donadores de e
(12-24 moles ATP/mol N2, Mg, Fe, Co
(proteccin frente al O2
(esqueletos carbonados
Se estima que por esta va se fijan al ao cerca de 170 millones de toneladas de nitrgeno por
organismos en vida libre, asociados a vegetales no simbiticamente y en formaciones nodulares
simbiticas (cuadro 2, Craswell, 1990).
b. Procesos abilogicos en la atmsfera
6

De importancia cuantitativa menor, se estiman unos 10-20 x 10 toneladas de N/ao, o sea un 10%
del total fijado.
Algunos de los procesos
N2 + O3 (ozono)
N2O
NO + O3
3NO2 + H2O
NH3 + O

N2O + O2
NO + N
NO2 + O2
2HNO3 + NO
NO3

ozonizacin del N2
fotlisis del N2O
ozonizacin del NO
hidratacin del NO2
oxidacin del NH3

c. Procesos industriales, como el de Haber-Bosch (1914)


N2 + H2 2NH3 (1000C, 200-300 atmsferas
(catlisis inorgnica

Este proceso representa menos del 30% de la fijacin total mundial. Vimos que otro 10% provendra
de los procesos no biolgicos realizados en la atmsfera, es de suponer entonces que ms de un
60% del total de nitrgeno que se incorpora cada ao en el suelo y aguas provendra de la FBN.
Cuadro 2-Fijacin biolgica del nitgeno atmosfrico y flujo anual de N en trminos globales
fuente de fijacin

6
x 10 toneladas/ao

industrial (fertilizantes)
atmosfrica (electroqumica)
otros procesos qumicos

49
10
35

FBN total
sistemas simbiticos
total en sistemas terrestres

170
50
139

Leguminosas
arbreas (100-300 kg/ha/ao)
granos (40-240 kg/ha/ao
abonos verdes (100-360 kg/Ha/ao)

35

cultivo de arroz (10-80 kg/ha/ao)


pasturas (15kg/ha/ao)
otros cultivos (5kg/ha/ao)
ecosistemas forestales (10kg/ha/ao)
otros ecosistemas (2kg/ha/ao)

4
45
5
5
10

cantidad N en suelos
absorcin total de N
N mineralizado
N denitrificado
N perdido por erosin/lavado

105.000
1.400
3.500
135
85

La produccin de fertilizantes qumicos requiere una energa muy considerable para separar el H2 del
gas natural o del petrleo, menos cantidad para comprimir los reactivos y calentarlos y otra importante
cantidad para el traslado y distribucin desde las plantas industriales al campo.
La necesidad de conservar los combustibles fsiles, el carbn, el metano y el petrleo incentiva las
investigaciones sobre la FBN.
Proceso bioqumico de la fijacin del N2
La fijacin biolgica del N2 consiste en la reduccin del gas dinitrgeno hasta amonio; los
intermediarios postulados son diimida e hidrazina, aunque an no han sido aislados. El amonio es
rpidamente convertido en aminocidos, protenas y luego en todas las molculas nitrogenadas
requeridas por la clula. El amonio formado se combina con molculas carbonadas provistas por la
clula fijadora en caso de fijacin por organismos en vida libre, o por la actividad fotosinttica del
husped, en caso de asociaciones con vegetales. Ocurren reacciones del tipo de las siguientes:
HOOC-CO-CH2--COOH + NH3 NH2-CHCOOH-CH2-CH2COOH +
H2O
c. alfa-ceto
c. glutmico
c. glutmico
glutrico
deshidrogenasa
CH3-CO-COOH + NH3 CH3-CH-(NH2)-COOH + H2O
c. pirvico
alanina

Requisitos
Poder reductor: la fijacin biolgica del N2 es un proceso reductivo y numerosos compuestos
orgnicos pueden ser empleados por los microorganismos fijadores hetertrofos como fuente de

carbono, energa y poder reductor. La ferredoxina y la flavodoxina pueden actuar de donadores de


electrones in vivo y el metil violgeno y ditionito de sodio se emplean como donadores no fisiolgicos
en sistemas in vivo.
Las ferredoxinas son protenas-SFe, capaces de reducir la nitrogenasa cuyo potencial redox de -0,43
voltios puede variar en un determinado rango segn los componentes de la protena. Las
flavodoxinas son protenas sin hierro que poseen un flavin-mononucletido (FMN) como grupo
prosttico. Estn codificadas por el gen nifF y son capaces de transportar dos electrones. En
Klebsiella pneumoniae, el donador de electrones a la enzima es una flavodoxina que es reducida
directamente por la piruvato-reductasa, codificada por el gen nifJ.
El formiato es un importante donador de electrones en organismos fijadores aerobios y anaerobios
facultativos. El H2 ha sido descrito como efectivo donador de electrones en extractos acelulares de
C.pasteurianum.
En los organismos fotosintticos la fuente de poder reductor proviene del flujo electrnico derivado de
la clorofila.
Energa (ATP): en trminos fisiolgicos la fijacin del N2 es un proceso muy costoso para la clula.
Se calculan entre 12 y 24 los ATP requeridos para reducir un mol de N2. Esta molcula se genera en
la clula por los procedimientos habituales:
fosforilizaciones oxidativas en organismos aerobios,
fosforilaciones a nivel del sustrato en anaerobios o por
fotooxidaciones en organismos fotosintticos.
En estudios in vitro se han utilizado sistemas artificiales de generacin de ATP, no empleando ATP
puro, pues se comprob que la acumulacin de ADP inhiba a la nitrogenasa.
Resumiendo
en los organismos hetertrofos los compuestos orgnicos son empleados como fuente de
carbono, de poder reductor y de energa
en los fotosintticos, es el flujo electrnico derivado de los sistemas pigmentarios, el que llega a
reducir simultneamente al N2 y al CO2.
Metales: constituyen otro requerimiento imprescindible para la nitrogenasa. El magnesio reacciona
con el ATP para dar la sal monomagnsica, que reacciona con la nitrogenasa, segn los ltimos
modelos que explican el funcionamiento de esta enzima. Otros minerales presentes en la nitrogenasa
son el hierro y el molibdeno. Suelos carentes en estos elementos limitan la fijacin.
La nitrogenasa es la enzima responsable de la reduccin y dada su complejidad resulta muy difcil
de purificar. Adems, por su extremada sensibilidad frente al O2 los trabajos in-vitro se han limitado
en el tiempo. Recin en 1960, se logr purificar la enzima a partir de un organismo anaerobio, el
Clostridium pasteurianum. Hacia 1974 se lograron aislamientos a partir de unos 25 microorganismos,
includos los aerobios, pero trabajando siempre en ausencia de O2.
La enzima est integrada por dos componentes, dos metaloprotenas fcilmente separables que
recibieron distintos nombres segn los laboratorios que las purificaron.
El componente I, tambin denominado Mo-Fe protena,
Azofermo, dinitrogenasa y est formada por 4 subunidades de cadenas polipeptdicas. En
Azotobacter su PM es de 220.000 y posee 24 tomos de Fe y 2 de Mo.
El componente II, o Fe protena o Azofer, ferroprotena,
dinitrogenasa reductasa, posee 2 subunidades proteicas con 4 tomos de Fe y uniones sulfuro lbil.
El complejo estara en equilibrio dinmico con sus dos componentes:
Protena Mo-Fe + 2 Protena Fe N2asa
Extractos con actividad nitrogenasa se han preparado a partir de organismos diferentes: aerobios,
anaerobios, microaeroflicos y algunas cianobacterias y sistemas simbiticos con leguminosas y no
leguminosas. Se han aislado nitrogenasas que no dependen del Mo, sino del vanadio (V) (nitrogenasa
2) y otra que no depende ni del Mo ni del V, la nitrogenasa 3, que es una FeFe-protena, con
propiedades y afinidades por los sustratos diferentes a la clsica nitrogenasa. Son las llamadas
nitrogenasas alternativas.

La figura 1 (Pau, 1989) presenta modelo de flujo electrnico en esta enzima y sustratos alternativos
tambin reducidos por el complejo enzimtico.

Sustratos de la enzima
El dinitrgeno es el sustrato natural de la enzima, es reducido a amonio en una reaccin irreversible
que va acompaada de la liberacin de H2. La relacin entre H2producido/N2reducido puede variar
segn las nitrogenasas de los microorganismos, pero nunca es inferior a 1.
N2 + 16 ATP + 8 e- + 19 H+ 2NH4+ + H2 + 16 Pi
Hasta la dcada de 1960 se pensaba que el dinitrgeno era el nico sustrato de la enzima, pero se
evidenci que la reaccin era inhibida por determinados "anlogos" del N2, pequeas molculas con
triple enlace, como el acetileno, cianuro, azidas,etc. Se demostr que estas molculas eran sustratos
que podan ser reducidas por la enzima. El cuadro 3 se muestran algunos de estos sustratos. El
acetileno es un inhibidor no competitivo de la reduccin del N2 (figura 1), mientras que el N2 inhibe
competitivamente la reduccin del acetileno

Inhibidores
El H2 es un inhibidor competitivo de la reduccin del N2, pero no de la de protones, ni de otra
reduccin catalizada por la enzima. El O2 inactiva ambos componentes de la N2asa, acta como
inhibidor no competitivo. El mecanismo no est totalmente dilucidado, puede relacionarse con la
expresin de los genes nif o con la formacin de radicales libres (superxidos) generados en el
ambiente altamente reductor donde funciona la enzima.
Figura 1 - Representacin de la estructura de las nitrogenasas
a) nitrogenasa dependiente del Mo. b) nitrogenasas alternativas
Las subunidades forman parte de la Fe-protena, la es especfica de las nitrogenasas alternativas,
los centros 4Fe-4S y cofactores g se localizan en cada protena

Cuadro 3 - Sustratos reducibles por la nitrogenasa


sustrato
dinitrgeno
- azida (N=N-N )
cianuro (C=N)
xido nitroso (N20)
acetileno CH=CH
+
protones H
alquilcianuro (R-C=N)

Km(mM)
0,1
1,0
0,4
1,0
0,1
10

Productos
NH3, H2
N2, NH3, N2H4
CH3NH2, NH3, CH4
N2, H20
C2H4
H2
RCH3, NH3

Proteccin de la nitrogenasa frente al oxgeno


La fijacin de N2 requiere un acoplamiento eficiente entre los sistemas generadores de ATP, que en
muchos diazotrofos es la fosforilacin oxidativa y la proteccin de la nitrogenasa frente al oxgeno.
Tericamente todos los diazotrofos protegen a la enzima segn distintas estrategias resumidas en la
figura 2 (Lluch Pla y Ligero Ligero, 1992).
Polmeros extracelulares: cpsulas y capas mucosas limitan el flujo de oxgeno a la clula.
Microaerofilia: diazotrofos aerobios migran hacia regiones de baja tensin de O2 donde pueden
expresar la nitrogenasa.
Proteccin respiratoria: una intensificacin del proceso respiratorio permite la reduccin del O2 a
concentraciones inocuas para la enzima. Proceso descripto en Azotobacter: se induce un cambio en
la actividad de los citocromos de la CTE y un desvo del flujo de electrones que estimulan el consumo
de O2 hacia oxidasas terminales alternativas. La respiracin es ms ineficiente y produce menos
ATP/mol de sustrato.
Proteccin conformacional: cultivos de Azotobacter poseen este mecanismo relacionado a
modificaciones bioqumicas de la enzima (se combina equimolecularmente con una tercera SFeprotena llamada SFeII en presencia de iones Mg).
Inhibicin reversible: un mecanismo alternativo propuesto para Klebsiella y Rhodopseudomonas
est relacionado en la competencia entre dos sistemas enzimticos, nitrogenasa y cadena respiratoria
por un "pool" comn de poder reductor.
Las protenas como ferredoxina o flavodoxina, donadores de electrones a la N2asa, son tambin
fcilmente oxidables, generando radicales libres. Este oxidacin podra relacionarse con la inhibicin
reversible.
Separacin espacial de la nitrogenasa: en clulas especializadas como los heterocistos en
cianobacterias o las vesculas en Frankia, la separacin de la actividad nitrogenasa puede ser
temporal o espacial. En cianobacterias sin heterocistos los procesos son secuenciales: durante el da
se produce la fotlisis del agua y se genera ATP y en perodos oscuros se activa la nitrogenasa y la
respiracin mantiene el nivel de O2 adecuado. La fijacin en especies heterocsticas se puede realizar
en el aire.
Barreras a al difusin: los ndulos de leguminosas y actinorrizas ofrecen varios mecanismos de
proteccin que analizaremos en otro captulo, pero la barrera mecnica de las clulas de la corteza
del ndulo limita la entrada de O2 a la zona bacteriana. Sistemas membranosos internos de
muchos diazotrofos, del tipo de los mesosomas, limitan la llegada del oxgeno a la enzima.
Figura 2 - Mecanismos
Polmeros extracelulares

de

proteccin de la nitrogenasa
Sistemas membranosos internos

frente

al

O2

anaerobiosis
N2asa

02

Barreras fsicas
02

Eliminacin metablica del O2

N2asa

02

02
N2asa

02 + 4H2
N2asa
2H20
Sntesis de la nitrogenasa

Proteccin conformacional

N2asa

N2asa

02

sntesis
N2asa
inactivacin

Regulacin de la nitrogenasa
La figura 3 (Brill,1977) esquematiza los mecanismos de regulacin de la FBN. El nitrgeno combinado
suprime la fijacin por inhibicin de la sntesis de la nitrogenasa, mediante mecanismos de represin
de la expresin de los genes responsables de la sntesis de los componentes de la enzima (genes
nif). En Klebsiella pneumoniae la represin ha sido estudiada en detalle y la molcula crucial es una
enzima, la glutamino sintetasa, que cataliza el primer paso en la sntesis de aminocidos: el amonio
reacciona con el glutamato formando otro aminocido: la glutamina.
La mayora de los otros aminocidos se forman por transferencia del nitrgeno desde la glutamina a
otros compuestos.
La glutamino sintetasa es regulada por inhibicin feed back o retroalimentacin, por distintos
productos finales de la sntesis de aminocidos. Alta concentracin de glutamina o de algn otro
aminocido disminuye la actividad de la enzima y suprime tambin la produccin de aminocidos
adicionales.
Figura 3- Esquema del control de la nitrogenasa
glutamato
N2

inhibicin
por retroalimentacin
glutamato

sintetasa
NH3

nitrogenasa

glutamina

comp.II reducido
otros
aminocidos

transporte
de ecofactorMo
PROTEINAS
componente I
comp II oxidado
nif B
nif F
nif D
control de la expresin de los genes

nif H

Mtodos para evaluar la FBN (Anexo Prctico)


Crecimiento y morfologa
Si se logra incremento en la biomasa o en el nmero de organismos inoculados en un medio de
cultivo sin nitrgeno combinado, puede afirmarse que el organismo es un diazotrofo. Es necesario
confirmar la capacidad fijadora, pues muchos organismos crecen a expensas de pequeas impurezas
de los medios de cultivo, o se desarrollan como contaminantes luego de un pequeo desarrollo de los
diazotrofos.
La presencia de clulas especializadas en la fijacin del N2, como los heterocistos en cianobacterias
filamentosas y las vesculas, en Frankia, es indicio de que el organismo puede fijar N2.
Contenido de nitrgeno
Se permite desarrollar al microorganismo o sistema simbitico en un medio sin nitrgeno o con muy
poca cantidad. Las medidas de este elemento por tcnicas convencionales como la de Kjeldahl
(digestin cida en caliente de la materia orgnica, destilacin y titulacin del NH3), permiten detectar
fijacin si sta es de cierta magnitud (ms del 1% del N inicial). Los errores son altos y la muestra se
destruye en el anlisis.
Empleo de istopos del N
13

La aplicacin del istopo radioactivo N es muy limitada por la corta vida media (11 minutos) y su
15
elevado costo. El uso del istopo estable N constituye una de las mejores pruebas de la fijacin del
N2. Es ms sensible que el Kjeldahl (1000X).

Las metodologas empleadas se basan en:


uso de N2 gas: la muestra se incuba en sistema cerrado con N2
enriquecido con N15 y luego de perodo apropiado se convierte todo el N de la muestra en NH3 por
digestin cida, se destila y se recoge el amonio formado, por ejemplo en cido brico. En el
momento del anlisis se oxida este amonio a N2 el que se analiza en espectrmetro de masa, que
separa en un campo magntico los distintos istopos segn su masa. El mtodo posee escasa
utilidad en condiciones naturales y limitaciones en condiciones controladas.
uso de fertilizantes o sustratos enriquecidos con N15:
15

I. tcnica de la dilucin isotpica, se acepta como el ms til para medir la FBN


15
II. tcnica que usa el "valor A" (proporcin del N que la planta toma del fertilizante)
evaluacin de la diferencia que existe en la abundancia natural en
15
N entre la atmsfera y el suelo. Esta tcnica exige gran precisin y brinda datos de gran
confiabilidad (Barea, 1991).
15
Se evalan los incrementos en la abundancia en N sobre un valor promedio de 0,364% que
representa la abundancia natural de este istopo en la atmsfera. Valores superiores en 0,015% a
ese promedio se aceptan como evidencia positiva de fijacin. Las tcnicas isotpicas constituyen sin
duda la herramienta ms importante en la evaluacin de la fijacin en todos los sistemas biolgicos,
en el laboratorio o en el campo.
Determinacin de la actividad nitrogensica
El descubrimiento de que la nitrogenasa puede reducir otros sustratos adems del N2 permiti
desarrollar desde 1966 un mtodo analtico rpido y eficaz que emplea acetileno que inhibe la
reduccin del N2 por la nitrogenasa y es reducido a etileno. Ambos se evalan en cromatografa en
fase gaseosa con columna de resinas como el Porapak, con N2 como gas transportador y detector de
ionizacin de llama.
Esta tcnica es muy usada por su rapidez, sensibilidad y por la estabilidad del producto formado, el
C2H4, que permite trasladarlo en frascos cerrados tipo antibitico hacia el laboratorio. La conversin
terica entre moles de acetileno y de N2 reducidos por el intercambio de electrones es entre 4 y 3/1:
N2/(C2H2) no es correcto, ya que la solubilidad en agua es superior para el acetileno, y ste no
constituye un sustrato fisiolgico.
N2 + 8H+ + 8- 2NH3 + H2

C2H2 + 2H+ + 2e- C2H4

Los resultados se expresan en etileno formado o acetileno reducido sin efectuar extrapolaciones a
nitrgeno fijado. El mtodo se usa para comparar gran cantidad de muestras, pero no hay que olvidar
15
que la prueba ms concluyente de capacidad fijadora la constituye la incorporacin de tomos de N .

Los microorganismos fijadores de nitrgeno


Los diazotrofos: el grupo est integrado como vimos por protistas inferiores: bacterias hetertrofas
aerobias, anaerobias y anaerobias facultativas, un representante de bacterias quimioauttrofas y
microorganismos fotosintticos: bacterias y cianobacterias.
El cuadro 4 presenta a los microorganismos fijadores y sus asociaciones con vegetales y animales, en
combinaciones simbiticas, nodulares y no nodulares y en asociaciones ms laxas y menos
obligatorias, como son las asociaciones rizosfricas, espermatosfricas y filosfricas, en donde los
organismos sobre todo hetertrofos se ven estimulados por la provisin de compuestos carbonados
por parte del vegetal.
Iremos analizando los ms importantes grupos de diazotrofos, comenzando por aquellos reconocidos
como fijadores en vida libre, es decir los que expresan su nitrogenasa sin requerir la proteccin o la
colaboracin de otro organismo, aunque pueden ser favorecidos por los nutrientes y el ambiente con
baja pO2 que le ofrece la rizosfera.
Ningn eucariota posee esta importante capacidad y los intentos de la ingeniera gentica tratando
de transferir esta propiedad cuando los genes nif se encuentran en plasmidios o estn integrados al
cromosoma bacteriano, son numerosos y se han logrado algunos diazotrofos sintticos. Numerosos
experimentos intentan transferir esta propiedad a vegetales, sobre todo a gramneas, pero el
funcionamiento de estas plantas transgnicas en la naturalza, es motivo de controversia.
7

Cuadro 4 - Diazotrofos y sus asociaciones


Heterotrofos
vida libre

asociaciones
s/nodulos

aerobios

anaerobios
facultativos
(aerobios
cuando no
fijan N2)

microaerfilo
s
(aerobios
cuando no
fijan N2)

anaerobios
estricto

Azotobacter
Azotococcus
Azomonas
Beijerinckia
Derxia
Klebsiella
Bacillus
Enterobacter
Escherichia
Propionibacterm

Mycobacterium
Azospirillum
Aquaspirillum
Rhizobium
Frankia

rizosfera

filosfera

con
animales

Clostridium
Desulfovibrio

con nodulos

leguminosas
Rhizobium loti
R. leguminosarum
bv viciae,trifolii
R. meliloti
R. galegae
R. tropici
R. huakuii
R. fredii
Bradyrhizobium
B. japonicum
Azorhizobium
Sinorhizobium

no leguminosas
Frankia, con:
Alnus, Casuarina
Eleagnus, Myrica
Dryas, Ceanothus

Autotrofos
vida libre

cianobacterias
aerobias

microaeroflica
s

bacterias
fotoauttrofas

asociaciones

Anabaena
Nostoc
Calothrix
Plectonema
Lyngbya
Oscillatoria
Spirulina

Rhodospirillum
Rhodopseudomonas
Chromatium
Chlorobium

quimioauttrofas Thiobacullus ferooxidans

s/nodulos

con nodulos

lquenes

Azolla

Gunnera

Briofitas
hepticas

Cycadacea

Diazotrofos en vida libre y en asociaciones rizosfricas


Por sus relaciones con el O2 los diazotrofos son (cuadro 4):
aerobias estrictas, como la familia Azotobacteriaceae
anaerobios facultativos, como los gneros Bacillus, Klebsiella, Enterobacter
microaeroflicos como Azospirillum, Thiobacillus, Nycobacterium, Acetobacter. Estos dos ltimos
grupos se comportan como aerobios cuando crecen con N combinado
anaerobios estrictos, que no crecen ni fijan en aerobiosis, con representantes de los gneros
Clostridium, Desulfovibrio, Desulfotomaculum y productores de metano.
La mayora de las bacterias son hetertrofas, slo ha sido descrito Thiobacillus ferrooxidans, como
fijador de N2, quimioauttrofo que crece en condiciones muy cidas. El resto de los diazotrofos son
bacterias fotosintticas, con representantes de las cianobacterias.

Diazotrofos fotosintticos
Bacterias fotosintticas anaerobias
Se ha determinado capacidad de reduccin del CO2 y del N2 en muchos representantes de este
grupo de procariotas anaerobios, la mayora en ambientes acuticos o barros y sedimentos ricos en
sulfuros. Pertenecen al orden Rhodospirillales y pueden realizar metabolismo fotolito o
fotoorganotrofo. Las bacterias purpreas no sulfurosas (Rhodospirillaceae) fotoasimilan sustancias
orgnicas simples, muchas son incapaces de crecer con sulfuros como nico donador de electrones,
y si lo emplean no se acumula S en la clula. Rhodospirillum rubrum es una especie en la que se
efectuaron numerosos estudios sobre su nitrogenasa.
Las bacterias sulfurosas purpreas (Chromatiaceae) y las sulfurosas verdes (Chlorobiaceae)
=
crecen con S o S como nicos donadores externos de electrones. El S en la clula puede ser luego
oxidado a sulfatos. La fotosntesis de estos organismos es anoxignica (no liberan O2) y la fijacin del
N2 se realiza en anaerobiosis a la luz (captulo 2, tomo I).
Pueden desarrollarse en la oscuridad heterotrficamente, pero entonces son incapaces de fijar N2.
Aunque no han sido estudiadas todas las especies de bacterias fotosintticas por su capacidad de
fijar nitrgeno, existe consenso de que la mayora de ellas estn dotadas de esta capacidad.
Pocas referencias se encuentran sobre su rol en ecosistemas agrcolas, en parte porque muchos
trabajos evalan la fijacin en suelos y aguas sin detallar las especies responsables. Es reconocido
que las bacterias fotosintticas contribuyen a la depuracin de suelos y aguas al consumir los sulfuros
y aminas que perjudican a los cultivos, liberando adems uracilo y prolina, empleados por muchos
cultivos, entre ellos el arroz.

Cianobacterias
Este grupo posee todas las caractersticas subcelulares de los procariotas, excepto el tipo de
fotosntesis, que es la de las algas y vegetales. Son capaces de desarrollarse en medio mineral y
obtienen su C y N de la fijacin fotosinttica del CO2 y N2. Con la obtencin de cultivos libres de
contaminantes bacterianos (muchas veces los responsables de la fijacin) por radiacin U.V. o
agregado de antibiticos o colorantes en los medios de cultivo, el nmero de especies fijadoras se
increment rpidamente: de aproximadamente 165 gneros, en 8 familias y 3 rdenes, se encontr
fijacin en 23 gneros, de 6 familias y 2 rdenes (cuadro 5).
Las cianobacterias presentan tres tipos de clulas: vegetativas, esporas o acinetos y heterocistos.
Una clula vegetativa puede diferenciarse en esporas y heterocistos y todas poseen la informacin
gentica para la sntesis de la nitrogenasa, que como vimos es muy sensible al O2.
Los heterocistos son clulas rodeadas de gruesas paredes y parecen vacas al microscopio de luz.
Son en general de mayor tamao que las clulas vegetativas y estn ubicadas a intervalos a lo largo
del filamento o pueden presentarse terminalmente (figura 4 de Stewart, 1974). Presentan sistemas
membranosos muy desarrollados con invaginaciones. Poseen abundantes ribosomas y han perdido
los grnulos estructurales de glicgeno y polifosfato. Estn conectados a clulas adyacentes por un
poro en la pared celular.

Segn algunos autores se originan en clulas preexistentes llamadas preheterocistos ubicadas a


intervalos regulares del filamento, de tamao algo mayor que el resto de la clula y segn las
condiciones ambientales pueden formarse los heterocistos. Otros autores opinan que la posicin de
ellos est determinada por los ya preexistentes, originndose nuevos cuando algunas sustancias,
como el amonio fijado en los heterocistos, alcanzan niveles muy bajos. Su desarrollo es inhibido por
niveles elevados de nitrgeno combinado.
Fijacin en relacin al O2
Aerobiosis: las cianobacterias filamentosas heterocsticas (Anabaena, Nostoc) pueden fijar N2 en
estas condiciones ya que los heterocistos poseen activo fotosistema I, pueden fotofosforilar, pero no
liberan O2 ni reducen el CO2. Poseen alta actividad reductora, recibiendo los compuestos
carbonados, el ATP y el poder reductor de clulas adyacentes a las cuales les brindan el nitrgeno
combinado resultante de la fijacin. El sistema membranoso ofrece una proteccin estructural
subcelular y la fotorrespiracin activa remueve excesos de O2 (proteccin fisiolgica).
Cuadro 5 - Fijacin de nitrgeno en cianobacterias
Orden suborden

familia

Gnero (N spp fijadoras)

caractersticas

Chroococcales
(35 gneros)
Oscilatoriales
(unos 100 gneros)

Chroococcaceae

Gleocapsa (1)

unicelulares

Nostocales

Nostocaceae
Oscillatoriaceae

Trichodesmiun (1)
Oscillatoria
(1)
Plectonema
(1)
Lynbgbya
(1)
Phormidium (1)

filamentosas
con heterocistos

Nostocaceae

Anabaena
Anabaenopsis
Aulosira
Cylindrospermun
Nostoc
Nodularia

Rivulariaceae
Scytonemataceae

Calothrix (5)
Scytonema (2)
Tolypothrix
Fischerella (2)
Hapalosiphon (1)
Stigonema (1)
Westielipsis (1)
Mastigociadus (1)

Stigonematales

Stigonemataceae

Mastigociadaceae

(12)
(1)
(1)
(4)
(8)
(1)

Filamentosas
Con heterocistos

Microaerofilia, las cianobacterias filamentosas sin heterocistos como Plectonema pueden fijar N2,
pero no en condiciones de intensa oxigenacin. Lo mismo ocurre en las unicelulares, como
Gloecapsa, aunque stas pueden fijar N2 en el aire, existiendo una separacin temporal entre la
liberacin fotosinttica del O2 y la actividad nitrogensica.
Anaerobiosis es posible que tanto los heterocistos como las clulas vegetativas fijen N2. Las
cianobacterias fijadoras liberan al medio una fraccin del nitrgeno fijado, como amonio, amidas,
pptidos, polipptidos, que pueden representar un 20-30% del nitrgeno fijado. El cuadro 6 (resumido
a partir de Mague, 1977) presenta algunos datos sobre aportes de nitrgeno por estos organismos en
distintos lugares del mundo.
Las cianobacterias son responsables del nitrgeno fijado en reas marinas, en mayor medida por las
heterocsticas. Las que no poseen estas clulas especializadas fijan N2 en zonas de bajo nivel de O2,
aguas estancadas y eutrofizadas, de importancia en algunos ecosistemas.

10

Asociaciones con cianobacterias


Estos diazotrofos fotosintticos se asocian con hongos, hepticas, helechos, gimnospermas y
angiospermas. Lo hacen con los representantes ms primitivos entre los vegetales, mientras que
Rhizobium y Frankia lo hacen con vegetales superiores: angiospermas dicotiledneas.
Azolla-Anabaena
Muy estudiada es la simbiosis Azolla-Anabaena. La Azolla es un diminuto helecho de agua que se
desarrolla en zonas tropicales en donde llega a cubrir enormes extensiones de arrozales inundados.
Mide slo 2-3 mm de ancho y alberga a una cianobacteria del gnero Anabaena en poros ventrales
de los lbulos de las hojas (figura 4), muy rica en heterocistos. La planta le ofrece una proteccin
adicional frente al O2 liberado en la fotosntesis propia y la de la planta. Azolla filiculoides est
profusamente colonizada por Anabaena azollae en Ro Cuarto, Argentina (Frioni, 1983). La
cianobacteria no crece bien fuera del husped.
Las caractersticas de esta asociacin y su empleo desde la antigedad como biofertilizante
(azollizacin) han sido reseados por Lumpkin, 1987 y Silver y Schrder, (1984) : en pocas secas el
helecho es mineralizado y el nitrgeno fijado se incorpora al suelo.

Lquenes
De las 17.000 especies conocidas, aproximadamente un 8% posee una cianobacteria fijadora:
(Peltigera canina, Peltigera aphtosa). Son muy estudiados por su contribucin en nitrgeno en suelos
muy fros y en bosques tropicales, donde especies de Stricta, Leptogium y Collema pueden contribuir
con 1 a 8 kg N/ha/ao.
Las cianobacterias filamentosas asociadas cambian su forma filamentosa simple por la de filamentos
altamente contorneados, las clulas vegetativas se redondean y se dividen escasamente. Los
heterocistos aumentan de un 3-5% al 20-60% en asociaciones con prototrofos, mientras que en
asociaciones con hetertrofos, la frecuencia permanece baja.
Figura 4 - Cianobacterias y sus asociaciones con vegetales
A) Gloecapsa alpina, B) Anabaena acheremetievi, con heterocistos
C) Microcoleus chitonoplastes , filamentosa, D) Cortes de Azolla con filamentos de Anabaena, E)
Corte de rizoma de Gunnera, con Nostoc, F) Reproduccin en lquen por liberacin de hifas, G) Idem
por liberacin de ascosporas fngicas

11

Las clulas en simbiosis presentan tambin ms bajo contenido de grnulos de cianoficina que
representan reservas de nitrgeno con cido asprtico y arginina en relacin 1/1 molar. Los grnulos
de polifosfatos son abundantes en simbiosis. Las ficobiliprotenas constituyen reservas de
nitrgeno, adems de actuar como pigmentos accesorios en el fotosistema II.
La luz es necesaria para la fijacin. Los lquenes toleran condiciones extremas: en regiones de Suecia
y Noruega, la fijacin ocurre a 0C y los organismos sobreviven a heladas prolongadas y a la
sequedad, aunque no fijan N2 hasta que se rehumedecen. Constituyen la vegetacin principal de
ambientes extremos como piedras, zonas arenosas, facilitando luego la colonizacin por otros
microorganismos. La cianobacteria posee escasa actividad de glutamino sintetasa, bloqueando
parcialmente la ruta primaria de asimilacin de NH3, que es liberado y transferido al hongo.

Otras asociaciones
En zona tropical se describe una asociacin con una gimnosperma, la Cycadaceae, donde especies
de Nostoc forman estructuras parecidas a ndulos en las races (figura 4). Aproximadamente un tercio
de las 90 especies poseen estos ndulos, con aportes de unos 19 kg N/ha/ao en Macrozamia riedlei
(Stewart et al, 1979). Entre las angiospermas slo se conoce un representante subtropical, Gunnera,
que se asocia a Nostoc heterocstica fijadora en glndulas de la base de las hojas. El nitrgeno fijado
es rpidamente transferido al eucariote, sobre todo como amonio.

12

Cuadro 6- Rangos de fijacin de nitrgeno por cianobacterias


habitat

gnero dominante en la FBN

N fijado

aguas termales
Mastigocladus, Calothrix
22 ugN/mgalgal/da
costas marinas (Escocia) Calothrix
30 mgN/m2/da
zona litoral (Noruega)
Calothrix
11

dunas arenosas
Nostoc
140 mgN/m2/hora
Golfo de Mjico
Calothrix
13 mgN/m2/hora
ocano abierto
Mar del Sargaso
Trichodesmiun
4,7 ugN/mg algal/da
Pacfico Norte
Richelia en lquenes
13 mgN/m2/hora
arrozales
Japn
Tolypothix
2,2gN/m2/ao
India
no detalladas
5,0gN/m2/6 semanas
Filipinas
no detalladas
5,5mgN/m2/da
suelos
pastura (Escocia)
no detalladas
1,5mgN/m2/da
prados (Suecia)
Nostoc, Anabaena
22 mgN/m2/da
pasturas (Canad)
Nostoc
50gN/gpeso fresco/dia
zona rida (Australia)
Nostoc, Anabaena
134gN/m2/hora
tundras (Alaska)
Nostoc, Anabaena
15mgN/m2/ao

y lquenes
Empleo de las cianobacterias como biofertilizantes
Desde la dcada de los sesenta se informan en Japn resultados de inoculacin en suelos inundados
de arroz (cuadro 6). La contribucin a la economa del nitrgeno en suelos de la zona templada no
sera muy importante, pues son muy afectadas por la desecacin.
Nostoc, Anabaena, mantienen su efecto estimulante luego de la esterilizacin, y se piensa que su
accin se debe a sustancias del tipo de las citoquininas, ms que a auxinas y/o giberelinas, ms
termolbiles.
La prctica de la inoculacin se va popularizando, los cultivos son fciles de propagar en agua con
sales minerales a la luz y su transporte se facilita si se mezclan con arena y se secan. Los
productores comienzan a propagar sus inculos en piletas vecinas a los cultivos de arroz. El cuadro 7
muestra a) el efecto de la inclusin de Azolla en el crecimiento y contenido de N en plantas de arroz,
con y sin perodo seco en el cual el helecho se seca y muere y en b) la inoculacin con Tolypothrix en
el agua de riego en el mismo cultivo.
En la mayora de los suelos agrcolas de zonas templadas, el aporte en N por cianobacterias no es
muy alto, en parte por los requerimientos de luz y humedad. Adems muchas veces la superficie de
los suelos se deseca por largos perodos de tiempo. Una irrigacin oportuna favorece la prctica de
inoculacin. Son muy empleadas en cultivos inundables, como es el caso del arroz.
Cuadro 7 - Manejo del cultivo de arroz con Azolla (a) y Tolyothrix (b)
a)

Arroz por maceta

tratamiento

agua

peso seco (g)

N total(mg)

testigo

continuo
c/sequa

37
40

221
240

c/Azolla

continuo
c/sequa

43
49

316
465

b)
condicin
suelo mal drenado

rendimiento
testigo
45
inoculado 60

% de incremento
33

13

suelo drenado

testigo
30
inoculado 38

26

Bacterias hetertrofas no asociadas simbiticamente a vegetales


El cuadro 4 presenta los ms importantes gneros de bacterias hetertrofas fijadoras de nitrgeno. El
grupo contiene organismos acuticos o terrestres de organismos aerobios, anaerobios y anaerobios
facultativos. Las especies facultativas slo fijan N2 anaerbicamente y los aerobios presentan varios
grados de sensibilidad frente al oxgeno.
Su distribucin es muy variada, aunque slo alcanzan altas densidades cuando se renen ciertas
condiciones, sobre todo sustratos carbonados, temperatura, pH, humedad.
Los gneros ms conocidos desde hace ms de 50 aos son Azotobacter y Clostridium, aerobio el
primero y anaerobio el ltimo. Actualmente son muchos los gneros reconocidos como activos en el
suelo y la rizosfera.

Aerobios
Azotobacteriaceae
Es una familia curiosamente integrada exclusivamente con diazotrofos. Ya en 1901, el microbilogo
holands Beijerinck describi al Azotobacter chroococcum, luego que Winogradsky, de la escuela
rusa, describi al anaerobio Clostridium pasteurianum. Los integrantes de esta familia se presentan
con clulas grandes, predominantemente bacilos romos u ovales, pero cambian su morfologa con el
tiempo o las condiciones de desarrollo. En la figura 5 se aprecian las formas bacilares y la formacin
de estructuras de resistencia, ms lbiles que las endosporas bacterianas, llamadas cistos.
Las clulas se presentan frecuentemente de a pares, son Gram negativas, aunque pueden aparecer
como Gram variables, aerobios estrictos, pero pueden crecer y fijar N2 bajo presin reducida de O2.
Son mviles por flagelos peritricos o polares, o inmviles. Los gneros son:
I. Clulas grandes, ovoides, la mayora de las especies producen sustancia viscosa extracelular,
desarrollo rpido, catalasa positiva:
a. forman cistos, (G + C)% 63-66: Azotobacter
b. no forman cistos, (G + C)% 53-59: Azomonas.
II. Pequeos bacilos, producen mucha viscosidad extracelular y cuerpos lipdicos globulares internos.
Desarrollo lento, pueden o no producir catalasa:
a. cuerpos lipdicos bipolares, (G + C)% 5-59, catalasa positiva: Beijerinckia
b. numerosos cuerpos lipdicos, (G + C)% 70, catalasa negativa: Derxia
El cuadro 8 (Mulder y Brotonegoro, 1974) presenta algunas de las caractersticas de las especies.
Como vimos, los cistos son estructuras caractersticas de algunas especies y constituyen formas de
resistencia a desecacin, radiaciones gamma, U.V., pero en menor grado que las endosporas.
Responden rpidamente al agregado de sustancias energticas, sustratos de las clulas vegetativas,
reflejando mayor permeabilidad de las paredes de los cistos. La clula vegetativa se rodea de un saco
en donde el microscopio electrnica reconoce dos capas: la exina y la intina. La exina contiene un
complejo lipdico con lipoprotenas y lipopolisacridos, con calcio como principal componente mineral.

14

Figura 5- Caractersticas morfolgicas de Azotobacter vinelandii


A) estados morfolgicos tpicos: clulas vegetativas (1), clulas prequsticas ricas en poli-- OH
butrato (2) y clulas filtrables (3). B) quiste maduro, con las cubiertas intina y exina (A x 12.500, B
x50.000)

La intina posee ms carbohidratos y lpidos, pero menos protenas, con alto nivel en calcio. Adems
de los cambios morfolgicos, en los cistos se acumula cido poli-beta OH-butrico (PHB). Parte de
esta sustancia se emplea en la sntesis de los componentes del saco del cisto.
Estas estructuras, de muy baja actividad metablica, permiten ventaja ecolgica a los azotobacter en
el suelo. En medio favorable, la germinacin y crecimiento activo ocurren rpidamente.
Otros cambios morfolgicos son la aparicin de clulas grandes, que recuerdan a levaduras, o de
grandes bacilos en A. paspali a las pocas horas de cultivo. La formacin de conglomerados de clulas
cocoides, rodeadas de espeso musclago, que recuerdan a ttradas, son comunes en A.
macrocytogenes.
Otras caractersticas
La formacin de depsitos intracelulares de lpidos (PHB) es caracterstica del grupo, sobre todo en
cultivos viejos. En Beijerinckia indica se presentan dos glbulos por clula, polares, pudiendo alcanzar
en cultivos viejos ms del 50% del volumen celular.
Materiales mucosos extracelulares son tambin caractersticos de ciertas especies, incluyen azcares
y cidos urnicos. Muchas veces su excesiva acumulacin en Beijerinckia y Derxia, limita seriamente
la movilidad de los cultivos y vuelve a los medios lquidos muy viscosos.
Entre los azotobacter, es el grupo de los chroococcum-beijerincki y vinelandii, el que produce
abundante musclago, mientras que el grupo de los agilis e insignis, habitantes sobre todo de aguas,
no los forman. Representaran productos celulares de desecho, o bien materiales de reserva en C y
energa, y les permitira protegerse frente a la fagocitosis por protozoos. La nitrogenasa es adems
protegida del efecto inhibidor del O2.
Los pigmentos son otra caracterstica de esta familia y su produccin, color y solubilidad tienen
carcter taxonmico. En A. chroococcum es caracterstico el pigmento marrn oscuro (melaninas)
producido en cultivos viejos por oxidacin de la tirosina.

15

Cuadro 8 -Caractersticas de especies de la familia


especie

flagelos

Azotobacteriaceae

exopolisacridos pigmentos fuentes de C

Azotobacter peritricos moderado


chroococcum

marrn-negro

benzoato
almidn, manitol

habitat
suelo

A. vinelandii

peritricos moderado fluorescente verde benzoato suelo y agua


maintol, ramnosa
A. beijerinckii inmviles moderado amarillo, marrn benzoato
suelo
A. paspali

peritricos moderado fluoresc. verde

Azomonmas
polar
macrocytogenes

abubundante rosado

manitol

suelo

A. insignis

polar

ausente

azul-gris

aguas

A. agilis

peritrico

fluoresc. verde

aguas

Beijerinckia
indica

peritrico

Derxia gummosa polar

escaso

abundante

marrn claro

lactosa
propanol

abundante

amarillo-marrn c.orgnicos

suelo

suelo

Compuestos empleados en el metabolismo


Muchos compuestos carbonados se emplean por este grupo: azcares, polisacridos,
alcoholes primarios y secundarios, polialcoholes, cidos orgnicos, compuestos aromticos (cido
benzoico y fenoles), como fuente de carbono, donadores de electrones y de energa para el
crecimiento y la fijacin del N2. La va principal de degradacin de los azcares es la de EnterDoudoroff y los principales productos formados son piruvato y gliceraldehido- 3- fosfato. Las reservas
intracelulares de lpidos (PHB) ejercen tambin efecto en la fijacin, demostrado por la movilizacin
de esta reserva en cultivos en fase estacionaria, con escasa cantidad de glucosa.
Los materiales carbonados seran uno de los principales factores limitantes del desarrollo de estos
diazotrofos en suelos agrcolas.
Mecanismos de proteccin de la nitrogenasa
Los integrantes de esta familia presentan numerosos mecanismos de proteccin de la nitrogenasa
que le permiten fijar N2 en aerobiosis
Activa respiracin: remueve el oxgeno de las vecindades de la
nitrogenasa. La tasa de respiracin puede incrementarse de 10 a 50 veces y A. chroococcum
consume muchos hidratos de carbono en la fijacin del N2 (eficiencia baja, de 10-15 mg N2 fijado/g
azcar). Para obtener activa respiracin, los organismos deben producir grandes cantidades de poder
reductor, particularmente NADH, que debe ser oxidado va sistema citocromo. Se evita la produccin
de gran cantidad de ATP, en exceso frente a los requerimientos celulares, porque utiliza una
respiracin de baja eficiencia, produciendo aproximadamente 1/3 del ATP por unidad de sustrato.
Proteccin conformacional : la nitrogenasa se asocia en las clulas
a otras protenas en caso de intensa oxigenacin, protegiendo sus sitios activos. En este estado la
enzima no funciona (estado inactivo), pero una vez que se restablecen las condiciones de
oxigenacin apropiadas, la fijacin se renueva rpidamente.
Otros mecanismos:
* la produccin de polisacridos extracelulares ofrecera una barrera fsica a la difusin del O2,
* el gran tamao de las clulas puede contribuir a que la relacin entre superficie y contenido celular
sea baja, impidiendo activa difusin del O2.
* la presencia de membranas intracelulares ha sido descripta como otra eficiente forma de proteccin
de la nitrogenasa. Los azotobacter presentan sistemas membranosos altamente contorneados.
Otros organismos fijadores de N2 aerobios incluyen algunas especies sin gran significancia en los
suelos, las que por no poseer mecanismo de proteccin de la nitrogenasa eficientes, slo fijan en

16

microaerofilia. Mycobacterium flavum y otras micobacterias han sido descriptas como fijadoras de
nitrgeno. Como ya citamos, pertenece a esta categora el quimioauttrofo Thiobacilus ferrooxidans y
algunas bacterias oxidantes del metano.

Microaeroflicos
Azospirillaceae
Constituye un importante grupo de organismos aerobios que se comportan como microaeroflicos
cuando fijan N2. Fueron descriptos por Beijerinck desde 1922, pero recibieron poca atencin hasta
1976 cuando Dbereiner y Day los aislaron de races de pasturas tropicales. Azospirillum (Krieg y
Dbereiner, 1984) son Gram negativas, con forma de vibrio o espirilo, de 1 m de dametro, con
flagelos peritricos de corta longitud de onda empleados para desplazarse en superficies slidas o un
flagelo polar, para nadar.
Depsitos de PHB pueden deformar las clulas. Se desarrollan tanto en condiciones aerbicas como
anaerbicas (con aporte de nitratos y una fuente de C orgnico). Son preferencialmente
microaeroflicos en presencia o ausencia de N-combinado en el medio.
No poseen ningn mecanismo de proteccin de la nitrogenasa
El crecimiento es rpido con amonio y O2 y ms lento con N2 (5-7 horas de tiempo de generacin).
Sin N combinado el desarrollo es rpido en medio semislido, formando una densa pelcula debajo
de la superficie, donde encuentran la tensin de O2 apropiada. A medida que la demanda de O2 se
incrementa la pelcula se desplaza hacia la superficie. Esta sensibilidad al O2 hizo que por mucho
tiempo no fueran descriptos como activos fijadores.
En medio con malato y extracto de levadura o cloruro de amonio, desarrollan colonias blancas o
rosadas, pequeas y secas, elevadas, circulares o irregulares (Anexo Prctico).
Se han descripto 5 especies: A. brasilense, A. lipoferum, A. amanzonense, A. halopreferans y A.
irakense.
Por detalles sobre la taxonoma, fisologa y gentica de este grupo consultar a Dbereiner y Pedrosa
(1987), Elmerich et al, (1992), Michiels et al, (1994), Okon (1994).
+
Algunos azospirilos son denitrificantes, reduciendo los nitratos a nitritos (nr ) y hasta productos
+
gaseosos, N2 y N2) (nir y nir ). En cereales de clima templado parecen predominar cepas nir--,
indicando ventajas evolutivas que favorecen a la planta, eliminando una causa de prdida del
nitrgeno fijado.
Estos organismos son considerados responsables de la estimulacin del crecimiento en importantes
cultivos y pasturas naturales
La figura 6 muestra la morfologa tpica de estos organismos
(Gonzlez-Lpez, 1992).

Acetobacter
Acetobacter diazotrophicus una nueva bacteria Gram negativa fijadora de N2 fue aislada en caa de
azcar (Cavalcante y Dbereiner, 1988) en medio semislido, sin N combiando, empleado para
detectar Azospirillum. Las bacterias se ubican en el gradiente de oxgeno creado entre la superficie y
el fondo del tubo en el nivel adecuado para su metabolismo aerobio y para la proteccin de la
nitrogenasa.
Esta bacteria es capaz de crecer y fijar N2 en pH cido y en presencia de altas
concentraciones de azcar: glucosa y sacarosa pero no de gluconato (Alvarez, 1993). No posee
nitrato reductasa y puede fijar N2 incluso con niveles de 10mM de nitrato.
Aislada de caa de azcar, en Brasil, fue luego encontrada en otros pases a partir de tallos, hojas,
races y en la savia del xilema de diferentes cultivos (Dbereiner et al, 1992). Su crecimiento ptimo a
pH 5,5 y 10% de azcar, condiciones prevalentes en el caldo de caa, evidencia su adaptacin a la
3
5
-1
planta. Recuentos de 10 -10 bacterias.g han sido informados en la rizosfera de caa de azcar
Como no ha sido aislada del suelo, se piensa en una bacteria endoftica, de gran inters ya que el
nitrgeno sera fijado dentro de la planta.

17

Figura 6- Morfologa de Azospirillum brasilense


A) en medio con malato a las 48h, clara morfologa encurvada y ausencia de corpsculos de inclusin
(x 8.000). B) microfotografa de la anterior (x 25.000).C) 48h en medio con fructosa, con mayor
pleomorfismo y grnulos de PHB (x 45.000) y D) a los 7 das en el mismo medio, tpica forma C, con
cubiertas multilaminares (x 50.000)

Se ha determinado de que A. diazotrophicus produce cido indol-actico, promotor del crecimiento


vegetal y puede excretar amonio, hasta un 40% del fijado, lo que explicara los altos niveles de fijacin
en caa de azcar.

Bacterias anaerobias facultativas


Con nitrgeno combinado, este grupo puede crecer con o sin O2, pero slo pueden fijar N2
anaerbicamente, por lo que result difcil establecer su contribucin en suelos y aguas. El
grupo
comprende bacterias pertenecientes a las Enterobacteriaceae y al gnero Bacillus. Entre las primeras
ha sido muy estudiada Klebsiella pneumoniae, conocida antes como Aerobacter aerogenes, en la cual
se han realizado experiencias de transferencia de genes fijadores. Pertenece a las bacterias
"coliformes" por su parecido a Escherichia coli, habitante del intestino del hombre y animales.
Bacillus polymyxa, Bacillus macerans y Bacillus pasteurianum son especies muy conocidas entre los
diazotrofos. Son bacilos Gram positivos, esporulados, aerobios, que fijan en microaerofilia, de la
familia Bacillaceae, cuyos representantes anaerobios fijadores pertenecen al gnero Clostridium. Las
bacterias propinicas citadas en el cuadro 6, se encuentran en leches fermentadas y han sido
descriptas como fijadores de N2 en anaerobiosis (Postgate, 1980).

Bacterias anaerobias
Clostridium pasteurianum fue el primer diazotrofo descripto por Winogradsky en 1893. Otras especies
de este gnero pueden tambin fijar nitrgeno y son habitantes de suelos, abonos en fermentacin,
rumen, compost. Una pasteurizacin previa de la muestra de suelo y otros materiales (10' a 80C)
facilita el aislamiento al eliminar las formas no esporuladas. No pueden emplear el O2 bajo ninguna
circunstancia.
Otros diazotrofos anaerobios son bacterias sulfatorreductoras, que usan sulfatos como aceptores
de electrones finales en la respiracin anaerobia. Frecuentemente se libera cido sulfhdrico (H2S),
voltil, de olor desagradable. Los gneros conocidos son Desulfovibrio y Desulfotomaculum. Entre los

18

primeros, varias especies pueden fijar N2; algunas tienen importancia en el mar, fijando N2 en
sedimentos. El segundo gnero posee menos representantes diazotrofos.
Las bacterias productoras de metano son anaerobias estrictas y son abundantes en ambientes en
fermentacin y en el fondo de estanques. La cepa en la que se detect fijacin, result ser una
poblacin mixta.

Fijacin en la rizosfera
La rizosfera, regin del suelo donde la actividad microbiana es modificada por la presencia de las
races que aportan constantemente gran nmero de sustancias orgnicas, la filosfera (hojas) y la
espermatosfera, zona del suelo afectada por la presencia de semillas y granos (captulo 1),
favorecen a la FBN.
La eficiencia de la fijacin de organismos hetertrofos evaluada en medios de cultivo estticos, es
baja: 10 a 50 mg N fijado/g sustrato carbonado consumido. As, para fijar 100 kg N/ha/ao se
requerira el metabolismo de aproximadamente 10 toneladas de materia orgnica, muy difcil de reunir
en suelos sometidos a agricultura tradicional.
En la rizosfera, el funcionamiento de los diazotrofos es ms eficiente por:
los productos de la fotosntesis (esqueletos carbonados y fuentes de energa)
el microambiente con baja p02
la transferencia de los productos de la fijacin a la planta (aminocidos, protenas, que inhiben
la fijacin), que evita la represin de la fijacin del N2.
Desde el primer informe sobre la estrecha asociacin entre Azotobacter paspali y ecotipos tetraploides
de Paspalum notatum de la variedad batatais (Dbereiner et al., 1972), numerosos trabajos sealan
estimulacin en la rizosfera de cultivos de inters econmico, como cereales, gramneas forrajeras de
especies de Azotobacter, Beijerinckia , Azospirillum, Bacillus, Clostridium, etc.
Se reconocen varios mecanismos de promocin del crecimiento vegetal por estos organismos:
fijacin biolgica del N2
liberacin de fitohormonas y estimulacin de la excrecin de las mismas por la raz
colonizada
proteccin frente a microorganismos fitopatgenos
La cuantificacin de la contribucin de cada uno de estos mecanismos es tema de trabajo en la
mayora de los centros que afirmaban en las dcadas del 70 y 80 que la FBN era la principal causa.
Las determinaciones de actividad de la nitrogenasa no evidenciaron niveles muy altos en muchas
15
-1
-1
rizosferas y los ensayos con N
sealaron incrementos entre 10- 50 kgN.Ha .ao (Dbereiner,
1978).
Otras bacterias han sido descriptas en la bibliografa como estimuladas en la rizosfera: Bacillus spp.,
Clostridium spp. en suelos de arroz y trigo; bacterias sulfatorreductoras, en suelos inundados de
arroz; Bacillus y Enterobacter cloacae en pasturas de Agrostis tenuis, trigo y festuca. Especies de
Azotobacter fueron estimulados en cultivos de maz y trigo y Azospirillum en pasturas naturales de la
Patagonia, Argentina (Pozzo-Ardizzi, 1982).
En el cuadro 8 (Fulchieri, Frioni, 1986) se muestra el efecto estimulante de rizosfera de sorgo, maz,
mijo perla y mijo comn sobre Azotobacter, Azospirillum y Clostridium en el campo, sobre todo en los
dos perodos ms crticos en N para los cultivos: floracin y grano al estado lechoso.
Se postula la existencia de lectinas que uniran especficamente los espirilos a los pelos capilares de
ciertas gramneas. En presencia de nitrgeno combinado, la bacteria slo se asocia al mucigel del
pice y a clulas epidrmicas no diferenciadas.

Ecologa de las asociaciones rizosfricas


A diferencia de las asociaciones nodulares, las simbiosis asociativas llamadas tambin rizocenosis,
se encuentran muy afectadas por las fluctuaciones del ambiente, que impide muchas veces una
fijacin acorde a las necesidades del vegetal. La figura 7 (Balandreau y Knowles, 1978) presenta la
compleja serie de requerimientos que deben reunirse para favorecer la fijacin del N2 en la rizosfera
de arroz.
Algunos de los factores que afectan la fijacin del nitrgeno a nivel rizosfrico son:

19

Fotosntesis: la provisin de hidratos de carbono y otras sustancias a nivel radical est gobernada
por el tipo y la intensidad de la fotosntesis. Experiencias con cultivos evidencian abrupta cada de la
actividad nitrogenasa cuando las plantas se sombrean, o se produce un corte de la parte area;
aunque se ha observado en algunas experiencias otro pico en horas de la noche, a expensas de las
reservas carbonadas.
Factores fsicos: como es de suponer, una excesiva humedad o extrema desecacin afectarn
de gran manera a este proceso. La temperatura es otro de los factores que inciden limitando el
proceso cuando los umbrales trmicos son muy bajos o muy altos. Rangos entre 18 y 30C se citan
como ptimos para cultivos en zona templada.
Nutrientes: el nivel de N combinado fcilmente asimilable en el suelo (amonio y/o nitrato) afecta a
este proceso. Se tiende a la seleccin de mutantes de diazotrofos resistentes a altos niveles de N
mineral y que adems excreten rpidamente el amonio fijado. Una ligera fertilizacin en la siembra
(10-30 kg N/ha) se emplea en gramneas, en suelos pobres. El establecimiento del cultivo estimula la
FBN rizosfrica que contribuye con parte de la demanda en nitrgeno. Fsforo, molibdeno, hierro,
inciden en el funcionamiento de la nitrogenasa. El fsforo actuara ms bien a nivel del vegetal.
Cuadro 8 - Efecto rizosfrico (R/S) de gramneas sobre diazotrofos, en Ro Cuarto, Argentina
Estado
fenolgico

diazotrofo/
gramnea

sorgo

maz

mijo
perla

mijo
comn

"F"

Clostridium
31
46
35
29
ns
Azotobacter 490ab
996a
185b
41b
++
Azospirillum
135
93
57
111
ns
ns
166
511
158
501
Clostridium
++
49b
201ab
1013a
floracin
Azotobacter 389ab
ns
152
279
962
769
Azospirillum
ns
261
211
1804
1094
grano
Clostridium
+
90b
46b
463a
501
lechoso
Azotobacter
ns
57
395
2161
674
Azospirillum
ns
72
105
1121
309
grano
Clostridium
ns
74
126
354
306
pastoso
Azotobacter
ns
76
56
296
188
Azospirillum
R/S densidad microbiana en suelo rizosfrico/densidad en suelo
control, ns= no significativo. + diferencias significativas al 5%, ++ al 1%,
dos o ms tratamientos con la misma letra no difieren por Tukey al 5%
vegetativo

Gases: es bien conocido el efecto del O2 en la enzima. En general, la rizosfera de la mayora de


los cultivos presenta baja pO2, alto nivel de CO2 y suficiente N2, que nunca es limitante, como para
favorecer la fijacin.
pH: ciertas rizosferas presentan pH demasiado bajo para el desarrollo de diazotrofos neutrfilos,
como el Azotobacter.
pesticidas, la aplicacin de altas dosis de herbicidas y fungicidas pueden afectar las densidades
de estas bacterias. Alta inhibicin de la actividad nitrogenasa se encontr en rizosfera de sorgo
tratado en el campo con altas dosis de herbicida (atrazina 4,5 kg/ha), mientras que en los controles se
apreci marcada estimulacin de la enzima en pocas fundamentales para el cultivo: inicio de
floracin y llenado de los granos (Frioni, 1983)

20

Figura 7- Interacciones entre la FBN en la rizosfera de arroz y factores edficos, climticos y


del cultivo
aire

Luz
O2

CO2

N2

H20

fotosntesis
difusin O2 por la planta (luz, temperatura) potencial hdrico
planta
rizosfera
redox alto

redox ptimo

redox bajo

difusinN2

translocacin
exudacin aceptor de e(C, energa)
FBN
(niveles ptimos de C,
temperatura, exudacin,etc)
represin
NH4
otros microorganismos

P, etc.

NO3materia orgnica

mineralizacin de N
fertilizantes N

suelo

Inoculacin
Desde la dcada de los sesenta, en la entonces Unin Sovitica, se citaron incrementos en los
rendimientos de maz y trigo de un 10 a un 20% al inocularlos con Azotobacter spp. El tema ha sido
retomado en la dcada de los setenta, luego de los trabajos del grupo de Florida, Estados Unidos, de
Smith et al. (1976), quienes citan incrementos de materia seca sobre el control de un 66% al inocular
Digitaria decumbens y Pannicum maximum con Azospirillum. En mijo perla, la inoculacin con 40 kg
N/ha/ao produjo materia seca equivalente a una fertilizacin con 80 kg N/ha/ao, a los 70 das de
crecimiento. Una ligera fertilizacin en la siembra favorece el establecimiento de la pastura y por ende
la fijacin rizofrica.
En algunos ensayos se obtiene ms respuesta en los testigos regados con el filtrado acelular de los
diazotrofos, indicando que los efectos se deben a la produccin de sustancias reguladoras del
crecimiento vegetal por estos organismos. Se observan cambios en la morfologa radical de plantas
inoculadas, aumento del nmero de races laterales profusamente cubiertas con pelos radicales.
Giberelinas del tipo A1, A3 e iso-A3 se han identificado en cultivos de A.lipoferum cepa Op33 (Bottini
et al, 1989) y la inoculacin de esta cepa en maz increment el peso seco, la densidad de pelos
radicales y la longitud total de la raz. Efecto similar al producido con 40 pg/ml de GA3 y 2000 pg/ml
de AIA (Fulchieri, 1992).
Se trabaja con mutantes de espirilos sin nitrogenasa funcional, pero capaces de elaborar sustancias
del tipo de las fitohormonas, para incluirlas en las parcelas control.
Azotobacter spp. es empleado como inoculante en zonas agrcolas de Egipto e India. Los trabajo de
Hegazi et al. (1979) informan de resultados positivos en la inoculacin con Azospirillum y Azotobacter
en maz. Los balances de N fueron positivos, indicando respuesta favorable a la inoculacin de
cultivos hortcolas, trigo, yute, algodn, sola o en combinacin con fertilizantes.
El cuadro 9 (Fulchieri, Frioni, 1994) muestra el efecto de inoculacin (I) de maz con tres cepas de
Azospirillum en suelo Haplustol, de Argentina. Adems de un incremento en los rendimientos similar a
la fertilizacin (N) con 60 kg N-urea/ha en los tratamientos inoculados, se apreci importante
8
-1
desarrollo de races y persistencia de altos niveles de inculo (10 clulas.g raz en la cosecha ) (T =
testigo).
21

Rodrguez-Cceres et al, (1994) informan de incrementos en cultivares de trigo inoculados con cepas
"homlogas" de Azospirillum, es decir aisladas del mismo hospedante. Sin embargo, cepas
"heterlogas" aisladas de otras gramneas, han promovido el crecimiento en S.itlica. Existe
controversia sobre la posible especificidad de estas asociaciones.
El cuadro 10 (Urquiaga y Dbereiner, 1991) muestran cierta especificidad a tener en cuanta en la
inoculacin de cereales.
La evaluacin de la FBN por Azospirillum en la rizosfera de numerosos cultivos de inters agronmico
se ha incrementado en los ltimos aos, pero su importancia agronmica es actualmente menor
que lo que se prevea. Okon y Labandera (1994) publican una revisin de ensayos de inoculacin
que resumiremos a continuacin:
Cuadro 9 -Inoculacin de maz con Azospirillum (datos en cosecha)
N-urea

Inoculada

Testigo

Peso seco parte area (g/planta)


90,84a
79,16a
46,19b
Peso seco raz (g/planta)
34,00
65,50
26,93
log10 N Azospirillum/g raz
5,82b
8,03a
4,55b
N granos por espiga
333
359
109
Peso seco granos(kg/ha)
4122a
4447a
2792b
Dos o ms tratamientos sealados con la misma letra no difieren por
Tuckey 5%.

Cuadro 10 -Efecto de la inoculacin con A. brasilense en trigo a campo


% colonizacin

testigo
Cd (aislada de
otra rizosfera)
Sp 245 (aislada
de races de trigo)

N total en planta(kg/ha)

rizosfera

dentro
raz

15 kg N

60Kg N

1
61

5
11

57
56

69
66

44

76

69

68

La produccin de sustancias promotoras del crecimiento vegetal parece ser el principal


mecanismo. La colonizacin bacteriana ocurre principalmente en la mayora de las especies
vegetales estudiadas en la zona de elongacin de las races.
Azospirillum estimula la densidad y longitud de pelos capilares, la velocidad de aparicin de races
laterales y la superficie radical. La intensidad de estos efectos en la morfologa radical depende de la
especie vegetal y el cultivar y de la concentracin del inculo de Azospirillum. En muchos ensayos el
7
-1
-1
ptimo fue de alrededor de 1.l0 unidades formadoras de colonias (ufc)/semilla o plntula
inoculacin con Azospirillum afecta la concentracin de cido 3-indol actico y 3-indol butrico
libres, asi como las velocidades especficas de respiracin y actividades de enzimas del ciclo de los
cidos tricarboxlicos y de la glicolisis en races de maz y otras plantas. Esto contribuye a que las
races tomen ms agua y nutrientes minerales que favorecen un mayor crecimiento de las plantas
inoculadas.
el efecto de la inoculacin parece evidenciarse principalmente en los estados tempranos del
desarrollo vegetal, durante las primeras semanas luego de una correcta colonizacin de las races.
Los autores concluyen de la evaluacin de datos acumulados en los ltimos 20 aos en la inoculacin
a campo con Azospirillum, que la bacteria es capaz de promocin del crecimiento de importantes
cultivos. Estiman un 60-70% de xito con incrementos significativos en los rendimientos entre el 530%. El suceso en los ensayos de inoculacin se debe a un cuidadoso control :

22

ptimo de clulas viables de Azospirillum en el inculo y en la superficie de las semillas


empleo de mtodos apropiados de inoculacin
conocimiento de condiciones del suelo, microclima, manejo de residuos
tratamientos qumicos al suelo en la temporada anterior y la usada antes de la siembra
anlisis del suelo: textura, salinidad, nitrificacin, humedad, intensidades lumnicas.
caractersticas del cultivar usado, ciclo de crecimiento, resistencias a la desecacin y
enfermedades.
formulacin del inoculante, la tcnica de inoculacin y la cepa de Azospirillum empleada (coleccin
original, como ATCC, etc). La caracterizacin de las cepas por tcnicas genticas permite analizar
resultados ms acertadamente (Gilles y Reinhold-Hurek, 1994)

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24

Captulo 15
Fijacin de nitrgeno por la simbiosis
rhizobio-leguminosa
Introduccin
Bacterias hetertrofas del gnero Rhizobium y Bradyrhizobium se asocian en estructuras nodulares
fijadoras de N2 en leguminosas contribuyendo de manera fundamental a la fertilidad del suelo, a la
produccin de alimentos para el hombre y animales y a la economa de fertilizantes nitrogenados, ya
que muchas de las leguminosas son autosuficientes en sus requerimientos en nitrgeno.
La bibliografa sobre este tema es enorme y los estudios se amplan fuera de las leguminosas
cultivadas: alfalfa, man, soja, poroto, vicia, trboles, etc., hacia leguminosas indgenas y hacia las
arbreas, cuyo empleo en forestacin en suelos degradados ofrece una enorme perspectiva.
Luego del aislamiento del rhizobio por Beijerinck, en 1888, los trabajos sobre esta bacteria y sus
asociaciones con leguminosas se han incrementado rpidamente. Boussingault puso en evidencia en
1838 la capacidad de las leguminosas en emplear el N2 atmosfrico, pero, solamente 50 aos ms
tarde, Hellriegel y Wilfarth demostraron de manera indiscutible que slo las leguminosas noduladas
pueden hacerlo y que el lugar de fijacin eran los ndulos. Luego de estas clsicas experiencias se
pudo comprobar fehacientemente que el lugar de fijacin son los ndulos y que los microorganismos
se encuentran en el suelo o deben inocularse.
Para determinar la fijacin de N2 en un sistema simbitico de manera rpida y sencilla:
se compara el tenor de nitrgeno en leguminosas noduladas con el de las no noduladas
cultivadas en ausencia de nitrgeno combinado
el empleo de N confirma los resultados y con el uso de variedades no nodulantes de la
leguminosa en estudio se puede conocer la fraccin de nitrgeno del cultivo que proviene del aire,
del suelo y de otras fuentes. En el campo, se incorpora un fertilizante marcado (ejemplo sulfato de
15
amonio enriquecido con N y en lugar de isolneas no fijadoras se puede emplear controles no
fijadores (soja no inocualda en suelos sin rhizobio especfico, o sorgo). El N fijado se calcula por la
ecuacin:
15

N fijado = 1 -

% tomos N15 en exceso en plantas fijadoras


% tomos N15 en exceso en plantas no fijadoras

la reduccin del acetileno a etileno por la nitrogenasa, a pesar de las limitaciones sealadas en
el captulo anterior, se emplea para comparar sistemas simbiticos (Anexo Prctico, Elkan, 1987,
Frioni, 1990.

Las leguminosas
Constituye una familia de origen tropical arborescente cuyos ms recientes derivados son pequeas
matas o hierbas de las regiones templadas. Representan la tercera familia de plantas de flor,
superadas por las Compositae y las Orchidacea. Desde su origen en el Cretceo superior, en
condiciones tropicales hmedas, fueron extendindose a otras condiciones climticas. El cuadro 1
(Allen y Allen, 1981) muestra la caracterstica de nodulacin en las subfamilias. Se observa que el
48% de los gneros han sido examinados por la nodulacin, y el 86% se encontraron nodulados. En
las Mimosoideae y Papilionoideae, el 83 y 95%, respectivamente, poseen especies noduladas,
mientras que en Caesalpinioideae slo el 40% de los gneros examinados evidenciaron habilidad
para nodular.
A nivel de especies, los autores sealan que del 15% de la familia que ha sido examinado, el 91%
present ndulos (90 y 98% entre Mimosoideae y Papilionoideae y slo 30% entre las
Caesalpinioideae). Los siguientes son los gneros que poseen el mayor nmero de especies
noduladas: en Mimosoideae, Acacia (217); en Papilionoideae Indigofera (194), Crotalaria

(145),Trifolium (141), Astragalus (102), Tephrosia (95), Desmodium (76), Vicia (65) y Aspalathus (60);
en Caesalpinioideae, Cassia (99).
Una de las principales caractersticas que evidencian el carcter evolutivo de la leguminosas se
relaciona con las modificaciones en su forma y tamao: desde rboles tropicales muy altos, pasando
por arbustos, a trepadoras leosas, hierbas perennes o hierbas anuales.
Cuadro 1 - Nodulacin en las leguminosas
subfamilia

Ngneros

Mimosoideae
66
Caesalpinoideae 177
Papilionoideae
505
Total
748

N gneros
Nespecies N especies
analizados
analizadas
+ +/- - total
+ +/- - total
18
8
5 31 2900
13 13 39 65 2800
241 14 14 169 14000
272 35 58 365 19700

351
37 388
72 6 180 258
2316
46 2462
2839 6 263 3108

Las especies adaptadas a zonas templadas estn aclimatadas a desarrollarse en suelos de alta
fertilidad con elevados tenores en calcio y poseen baja eficiencia en la extraccin del mismo y
probablemente de otros nutrientes cuando crecen en suelos de baja fertilidad. Presentan problemas
de desarrollo y nodulacin en suelo cido, a diferencia de las especies tropicales que presentan alta
capacidad de extraccin de nutrientes en suelos cidos, aunque algunas como Desmodium e
Indigofera responden positivamente al encalado.

La bacteria
Son bacilos Gram negativos, de 0,5 a 0,9 micras por 1,2 a 3,0 micras, aislados o de a pares,
generalmente mviles cuando jvenes por flagelos peritricos, polares o subpolares. No forman
endosporas, pero sus clulas contienen grnulos de cido poli-beta-hidroxibutrico (PHB) que se tien
de negro con negro Sudn y aparecen refrctiles al microscopio de fase. Algunas cepas poseen
grnulos metacromticos de polifosfatos. La mayora de las cepas producen abundantes
polisacridos extracelulares muscilaginosos, de composicin variable segn la cepa y el medio de
cultivo. Algunas cepas desarrollan estructuras similares a cpsulas al envejecer, que representaran
acumulacin extracelular de antgeno de pared.
Los rhizobios sufren cambios morfolgicos, fisiolgicos y bioqumicos en las clulas del ndulo dando
lugar a clulas pleomrficas, de formas muy irregulares, en X, Y, o de clave, denominadas
bacteroides, que carecen de flagelos y no se dividen. Se presentan en grupos aislados, encerrados
en envolturas membranosas originadas por la planta. Para algunos autores estos cambios
constituyen otro ejemplo de ciclo celular, que como el que incluye la formacin de endosporas
bacterianas, originan dentro de un mismo organismo estructuras con propiedades diferentes a las de
las clulas que las originaron. Un conjunto de cambios conducen en medios de cultivo a las formas
vegetativas clsicas.
Los rhizobios son organismos aerbicos, los cuales, sin embargo, son capaces de crecer a una
tensin de oxgeno menor de 0,001 atmsfera. No presentan ningn mecanismo de proteccin de la
nitrogenasa frente al O2. En base a sus propiedades culturales los rhizobios se diferencian en dos
grupos, que dieron lugar a dos gneros:
de crecimiento rpido (CR), con tiempo de generacin entre 3 y 4,5 horas, acidifican el medio y
liberan abundante cantidad de polisacridos,gnero Rhizobium (R. meliloti, R.loti, R.
leguminosarum y R. phaseoli)
de crecimiento lento (CL), con tiempos de generacin que oscilan entre 6 y 8 horas, producen
menos polisacridos y alcalinizan el medio: gnero Bradyrhizobium: B. japonicum, B. spp.
El concepto de "productores de cidos" o "productores de lcalis" depende de la composicin del
medio, de la presencia de distintos hidratos de carbono y compuestos nitrogenados orgnicos y no se
toma como carcter taxonmico exclusivo.
El aspecto de las colonias depende del medio de cultivo y de la especie. En medio de extracto de
levadura-manitol-agar (EMA), las cepas de crecimiento rpido originan colonias de 1 a 5 mm luego de
3 a 5 das de incubacin, mientras que las de crecimiento lento no exceden, dentro de un perodo de
10 das, un dimetro de 1 mm. Su forma vara desde plana a convexa, su color puede ser blanco
opaco, poco gomosa, a blanco lechosa, translcidas, con abundante cantidad de polisacridos.
2

Medios de cultivo
Los rhizobios son organismos hetertrofos exigentes que se desarrollan en medios ricos, con
vitaminas y aminocidos, aunque existen gran variedad de cepas que difieren en sus requerimientos
nutricionales.
Fuentes de carbono: los rhizobios de crecimiento rpido utilizan una mayor variedad de fuentes
carbonadas, siendo la sacarosa y el manitol los sustratos de preferencia. El glicerol y las pentosas
(L-arabinosa, xilosa, ribosa) son preferidas por los rhizobios de crecimiento lento (Graham, 1975). El
catabolismo de la glucosa, fructosa, sacarosa, manosa, gluconato y arabinosa fue estudiado en
diferentes especies (Arias et al., 1982) demostrndose en extractos acelulares la presencia de
enzimas de las vas de Entner-Doudoroff (ED), de pentosa-fosfato (PF) y del ciclo de los cidos
tricarboxlicos (CAT) en especies CR y de enzimas de la va ED y (CAT) en especies CL.
Fuentes de nitrgeno: no son especficas; el nitrato y el amonio pueden ser empleados por la
mayora de las cepas, pero a menudo se obtienen mejores crecimientos con aminocidos como
glutamato y asparato.
Fuentes de factores de crecimiento: muchas especies de rhizobio son estimuladas por factores
de crecimiento como biotina, tiamina, riboflavina o pantotenato de calcio. El requerimiento es variable
y algunas especies y cepas se desarrollan mejor sin su agregado. El extracto de levadura provee de
fuentes de N-combinado y factores de crecimiento.
Minerales: algunos aniones y cationes son tambin requeridos para el desarrollo bacteriano,
+
++
-3
=
++
++
como K , Mg , PO4 , SO4 , Cl , adems de trazas de Co , Ca (relacionado con la estructura de la
pared).
Medios de cultivo: segn la finalidad que se persiga, se emplean los:
complejos, son los ms comnmente usados, sobre todo en la preparacin de inoculantes:
medio-79 o EMA (extracto de levadura-manitol-agar) (Vincent, 1975).
definidos, en los cuales el extracto de levadura es reemplazado por compuestos nitrogenados
inorgnicos, aminocidos y cofactores, se emplean para determinar los requerimientos nutritivos, los
productos del catabolismo, las vas metablicas y la identificacin de mutantes.

Identificacin de rhizobios y taxonoma


En general, la forma ms directa para identificar una cepa de rhizobio es inducir la formacin de
ndulos, reaislndolo a partir de los mismos. Actualmente se consideran varios criterios taxonmicos:
inefectividad: especies de leguminosas mutuamente susceptibles de nodular con un tipo
particular de rhizobio, constituyeron un grupo de "inoculacin cruzada". Las cepas capaces de
nodular las plantas de uno de esos grupos se consideraron hasta la ltima taxonoma de 1984, como
especies, independientemente de la ocurrencia de fijacin. Pero numerosos ndulos son inefectivos,
no benefician el crecimiento de la leguminosa y se consideran incluso como parsitos, ya que la
planta provee energa para su desarrollo, sin recibir nitrgeno en cambio. La biodiversidad de cepas
de rhizobios es considerable, como lo demuestran los estudios en rboles (Prosopis sp., Faidherlia
albida, etc.). Resulta apresurado proponer una clasificacin definitiva, pero se han logrado muchos
avances con el empleo de las siguientes caractersticas:
comportamiento simbitico con huspedes seleccionados : especificidad (capacidad de
nodulacin) , efectividad, (capacidad para fijar N2)
caractersticas morfolgicas y culturales (cuadro 3)
anlisis del genoma bacteriano han demostrado ser importantes herramientas en los estudios de
evolucin y han renovado el inters en estudios taxonmicos. La composicin de bases del ADN
(citosina+guanina)%, plasmidios, el anlisis de las protenas totales por electroforesis (Irisarri et al,
1996), hibridacin de ADN y ARN o ARN-ARN, el polimorfismo de los fragmentos de restriccin del
ADN (RFLP), la secuenciacin del ADN y otras aproximaciones como el anlisis electrofretico de
enzimas (Martnez-Romero y Caballero-Mellado, 1996) y la taxonoma numrica han demostrado su
utilidad en estudios de estas bacterias (Martnez-Romero, 1994)
anlisis de ARN 16s ribosomal, tanto la conservacin del ARN ribosomal como la existencia de

variabilidad en ciertos segmentos, hace que el estudio de la secuencia de los genes del rARN,
constituyen importantes herramientas en la comparacin de organismos y en el establecimiento de
relaciones filogenticas (Martnez-Romero, 1996)
anlisis serolgico, estos estudios han sido relativamente poco utilizados para clasificar a los
rhizobios debido a la variedad de antgenos que poseen estos organismos.
anlisis de la homologa de fragmentos de restriccin amplificados por la reaccin de la
polimerasa (RFLP/PCR). Estas tcnicas son muy empleadas y sus resultados acuerdan con la
filogenia derivada de estudios de enzimas multilocus (De Bruijin, 1992).
La taxonoma numrica ha permitido agrupar enorme cantidad de caracteres bacterianos
(morfolgicos, metablicos, ecolgicos, genticos) determinando grados de similitud entre
aislamientos.
Algunas de estas tcnicas se analizan en el Anexo Prctico.
En el Bergey's Manual of Determinative Bacteriology (Krieg y Holt, 1984)(ltima edicin en 2001),se
encuentra la descripcin de los gneros de la familia Rhizobiaceae y el cuadro 2 incluye las
modificaciones recientes. El cuadro 3 seala las principales caractersticas fisiologicas y bioqumicas
que diferencian a los principales gneros: Rhizobium y Bradyrhizobium (Elkan, 1992).
Anlisis del perfil de los steres metilados de los cidos grasos de cepas de Bradhyrhizobium, la
mayora aislados de soja, permiti a Graham et al, (1995) distinguir 5 grupos en este gnero, algunos
aislamientos se mostraron muy alejados de las especies descriptas de B.japonicum y B. elkanii y
podran agruparse en una nueva especie
Cuadro 2 - Clasificacin de los rhizobios (a)
gnero

Especies

hospedantes

Bradyrhizobium

B. japonicum
B elkanii
Bradhyrhizobium spp.

Glycine max
Glycine max
Vigna,etc

Rhizobium

R. leguminosarum
biovar viciae, trifolii
phaseoli
R. meliloti

Vicia
Trifolium
Phaseolus
Medicago, Melilotus
Trigonella
Lupinus, Lotus
Galega
Phaseolus vulgaris
Phaseolus, Leucaena
Astragalus
??

R. loti b
R. galegae
R. etli
S. tropici
R. huakuii b
R. fredii
Azorhizobium
Sinorhizobium

Photorhizobium

A. caulinodans
S. saheli c
S. teranga c
S. xinjianensis

Sesbania rostrata
Acacia, Sesbania
Acacia, Sesbania
Glycine max
Aeschynomene

a- otras especies son R. ciceri para Cicer arietinum y R. tianshanense para Glycine max.. b- se ha propuesto
que R. loti y R. huakuii se asignen a otro gnero. c- un nuevo gnero ha sido propuesto: Sinorhizobium, para
agrupar a R. meliloti y R. fredii y las nuevas especies son S. teranga y S. saheli.

Especificidad en la infectividad y en la efectividad


Algunas cepas de Rhizobium o Frankia poseen un amplio espectro de huspedes. Otras cepas
poseen un pequeo espectro y se les dice especficas. Este tema de la especificidad debe verse
desde el punto de vista del micro y del macrosimbionte. Basados en sus caractersticas de
especificidad para la nodulacin y la fijacin, las leguminosas se pueden agrupar en 3 grupos
(Singleton et al, 1992).

Cuadro 3 - Caractersticas fisiolgicas y bioqumicas de los gneros


Rhizobium y Bradyrhizobium
caracterstica

Rhizobium

Bradyrhizobium

crecimiento en EMA
(tiempo de generacin)
crec. con sacarosa
crec.con ramnosa
crec.c.orgnicos
aumen.pH medio con
azcares(pentosas)
acifdificacin del
medio con HdeC
colonias con Rojo Congo
metabolismo Entner-Doudoroff
crecim.con 2% ClNa
(0,0025%)
H2S produccin estim.crec.con biotina
resp.con nitratos

rpido (2-4h)

lento (5-10h)

+
+
+

+
+
algunas cepas
de R.meliloti
idem
+
+
muchas cepas

+
-

+
+

+
+

alta afinidad por


fosfato
alto requim.Ca, Fe, Co
degrad.comp.fenlicos
va beta-cetoadipato

+
+

+ ms del 90% de las cepas analizadas dieron positivo


- negativo ( con excepciones)
El primer grupo est integrado por especies que son noduladas por amplio rango de cepas
genticamente diversas y fijan N2 efectivamente en asociacin con estas cepas. Estas especies son:
promiscuas en la nodulacin y en la efectividad, por ej. Vigna unguiculata, Macroptilium
atropurpureum (siratro), Acacia crassicarpa (CL), A. auriculiformis (CL), Albizia lebbek (CL),
Paraserianthes falcataria (CL).
El segundo grupo esta formado por especies que son noduladas por un amplio rango de
cepas genticamente diversas pero slo fijan N2 con un limitado grupo de cepas especficas.
Estas plantas son promiscuas para la nodulacin y especficas para la efectividad, ej. Acacia
mangium (CL), Robinia pseudoacacia (CR), Acacia mearnsii (CL).
El tercer grupo est integrado por especies que son especficas en sus requerimientos, por lo
que nodulan efectivamente con un pequeo rango de cepas: son especficas para la nodulacin y
tambin para la efectividad. Ejemplos: Leucaena leucocephala (CR), Gliricidia sepium (CR),
Calliandra calothyrsus (CR) (Galiana, 1991, Turk y Keyser, 1993).
Esta clasificacin difiere de la propuesta por Date (1977) que sostena:
especies promiscuas, las que nodulan con amplio rango de cepas:
A.
promiscua efectiva (PE), nodula con cepas de CL
B.
promiscua inefectiva (PI) nodula con cepas de CL y de CR
especies especficas, que slo nodulan con pocas especies de rhizobio. Una limitacin de esta
clasificacin es que el carcter de promiscuo o especfico depende del rango de cepas testadas por lo
que deben realizarse gran nmero de test de inoculacin.

Nodulacin
La fijacin biolgica del N2 en los ndulos de leguminosas es el resultado de complejas interacciones
entre el husped y el endofito. La eficencia es mxima en estos sistemas ya que existe:
1. proteccin de variables ambientales y la FBN puede funcionar bajo amplio rango de
condiciones. As, ndulos de soja, son relativamente insensibles a la temperatura sobre un rango
5

de 15C, y pueden fijar N2 a concentraciones externas de O2 entre 0,05 y 0,8 atm, mientras que
-6
-4
los bacteroides fijan N2 en rango ms estrecho (10 , 10 atm). La proteccin frente al O2 es una
de las principales ventajas de los sistemas simbiticos.
2. aporte de esqueletos carbonados por los vasos de la planta quien le asegura la generacin de
energa y poder reductor para el endosimbionte y la actividad nitrogenasa.
3. transferencia del N fijado a la planta, disminuyendo el nivel de N combinado en la vecindad de la
nitrogenasa, principal causa de inhibicin del proceso. Las leguminosas se clasifican segn la
forma de exportar el N combinado:
productoras de amidas (asparagina, glutamina), sobretodo las leguminosas de zona templada
productoras de uredos (alantona, cido alantoco), sobretodo en las leguminosas de zona
tropical.
En la nodulacin se distinguen varias etapas:
Multiplicacin rizosfrica de los rhizobios, a partir de materiales excretados por las races.
Este proceso no es especfico y se citan estimulaciones de rhizobios por rizosferas de gramneas y
otras plantas.
Adhesin entre la bacteria y clulas superficiales de los pelos radicales. La marcada especificidad
en esta simbiosis se ha explicado en parte, por la teora de las lectinas, glucoprotenas especficas
que se unen por un lado, a hidratos de carbono producidos por el hospedante, y por el otro a
receptores moleculares de la bacteria. Leguminosas de diferentes grupos de inoculacin cruzada
sintetizan lectinas con diferente afinidad por azcares. Estas sustancias se encuentran en semillas,
races, hojas o tallos y se piensa que cumplen varias funciones.
Algunos autores comparan a estas molculas con los anticuerpos: los sitios a unir, en la bacteria y la
planta, poseen afinidad por la misma molcula, llamada trifolina, en trboles.
Funciones de las lectinas en la FBN:
I. adsorcin no especfica entre rhizobio y races
II. rol especfico en la nodulacin: se unen a receptores bacterianos travs de los exopolisacridos
(EPS) o derivados de EPS. Mutantes EPS no nodulan a su hospedante.
Encurvamiento de los pelos y marcada deformacin de los mismos, constituyen los primeros
pasos de la infeccin. El pelo se encurva y encierra al rhizobio adherido. El fenotipo se designa como
Hac+. Rhizobios heterlogos son incapaces de inducir encurvamiento de los pelos. La produccin de
sustancias con caracter de fitohormonas como el AIA, debilitara las paredes de los pelos,
facilitando la deformacin que precede a la infeccin. Las giberelinas inhibiran el desarrollo de futuros
ndulos.
Penetracin de la bacteria a travs de la pared de los pelos radicales y formacin de un
cordn de infeccin tubular, intracelular que confina a las bacterias a medida que ellas penetran en
las clulas del hospedante. En trbol blanco, se observ cordn de infeccin 2 das luego de la
inoculacin con rhizobio infectivo. Exmenes en cultivos en hidroponia sugirieron que se requiere
estrecha proximidad del ncleo de las clulas de los pelos radicales y el pice del cordn, mientras
ste avanza hacia la base del pelo. All, se ramifica en la pared celular y penetra en la corteza. Dos
hiptesis explican la invasin:
invaginacin de la pared vegetal ante la presin de las bacterias participacin de enzimas, las
bacterias dentro del pelo capilar pueden degradar la pared por enzimas lticas: carboxicelulasa y
poliugalatouronasa.
diferenciacin nodular, cuando el cordn llega a una clula particular (poliploide en relacin al
hospedante) cesa la sntesis de pared o sta es degradada por enzimas lticas y la bacteria es
liberada en la clulas que formarn la zona infectada del futuro ndulo. En respuesta a esta invasin,
ciertas clulas corticales son estimuladas a proliferar, se alargan y emergen como tejido nodular
diferenciado, infectado con los rhizobios, que se transforman en bacteroides.
La membrana de la clula vegetal forma otro envoltorio para separar los rhizobios de la planta: es la
membrana peribacterial.
Otro mecanismo de infeccin es por heridas, que se presenta en algunas simbiosis, como en
rhizobio-mani y en el caso de Frankia-no leguminosas.

fijacin de N2, varios das despus la bacteria dentro de las clulas hospedantes en ndulos
efectivos comienzan a fijar nitrgeno y excretan amonio en el citosol de las clulas de la planta donde
puede ser asimilado por accin de la glutamato deshidrogenasa (GDH) y por accin de la
glutamino sintetasa (GS) o de la glutamino-2-oxiglutarato-amino-transferasa (GOGAT). Esta
segunda ruta es empleada ms frecuentemente.
La falla en alguno de estas delicadas etapas conduce a simbiosis deficientes o abortivas. El cuadro 4
modificado a partir de Sprent y Sprent (1990), resume los distintos eventos entre rhizobios y
leguminosas en la formacin de ndulos.
La figura 1 presenta un esquema que resume los pasos en la invasin de una leguminosa por
rhizobio. El proceso comienza con la exudacin de inductores flavonoides por la raz que activan la
expresin de los genes nod que intervienen en la modificacin de la pared celular (primer
componente en la especificidad del hospedante). La bacteria produce una sustancia seal que
estimula la curvatura del pelo y la divisin de las clulas corticales .
El cordn de infeccin se produce luego de invaginacin de la pared del pelo y crece a lo largo del
mismo. Las bacterias diferenciadas en bacteroides se rodean de una membrana peribacterial que
deriva de la membrana de la clula vegetal (Palomares y Coronado, 1992)
Cuadro 4 - Interaccin entre rhizobio y leguminosa en la formacin de ndulos
fases

Requerimientos

observaciones

multiplicacin en
suelo y raz

secreciones radicales
pueden estimular o
inhibir
compatibilidad entre
planta y rhizobio
Invaginacin y/o
disolucin o
debilitamiento de la
pared celular de la
planta (enzimas)
Sincronismo entre
crecimiento de la
bacteria y pared celular
de la planta
balance entre factores
de crecimiento del
rhizobio y la planta
Liberacin rh del cordn.
Sincronismo entre
crecim. de la membrana
de la clula vegetal y
multiplicacin del
rhizobio
Intercambio de seales
y complementacin
gentica

especificidad variable

intercambio de
metabolitos (HdeC, Norg)

afectada por altas


temperatura, nitratos, baja
H%

encurvamiento pelos
radicales
entrada de la
bacteria

cordn de infeccin

formacin de
ndulos
formacin clulas
infectadas

formacin de los
bacteroides, sntesis
N2asa y
leghemoglobina
mantencin tejido
nodular con
bacteroides

especificidad variable
la planta puede tener factor
gentico no-nodul. Muy
afectada ambiente(temp,pH)

en nd. perennes, los


cordones son tambin
perennes
rh-bacteria especfico inhibido
alta temperatura y nitratos
inhibida por factores
ambientales y nutricionales
que afectan crecimiento
vegetal

combinacin planta y
rhizobios especficos

Estructura nodular
Se cree que la formacin de los ndulos est controlada por fitohormonas: citoquininas, auxinas,
giberelinas, producidas no slo por los rhizobios, sino tambin por el husped frente al estmulo de la

bacteria. Estas sustancias inducen repetidas divisiones celulares de clulas poliploides. El cido
abssico exgeno ejerce una inhibicin especfica y detiene la iniciacin nodular (Vincent, 1982).
Figura 1- Esquema de la colonizacin de una leguminosa por rhizobio

En el futuro desarrollo del ndulo ocurren drsticos cambios anatmicos y citolgicos en clulas de la
corteza. Pequeas clulas meristemticas se convierten en grandes clulas con bacteroides. Su
rpida senescencia una vez cumplida la funcin de fijacin del N2 est tambin relacionada con
cambios en el balance hormonal. Los ndulos de leguminosas y los tumores de agallas de corona
estn inducidos por bacterias estrechamente relacionadas: Rhizobium o Bradhyrhizobium y
Agrobacterium, y en ambos casos se reconoce la induccin hormonal: en ndulos posiblemente por
auxinas y citoquininas, liberadas por los rhizobios, en las agallas, por hormonas que producen
heridas.
La figura 2 presenta un esquema general del proceso de nodulacin.
Dos tipos de estructura primaria se pueden describir (figura 3):
determinados: todas las partes se diferencian a la vez y la senescencia ocurre simultneamente,
por lo que estos ndulos tienen una existencia limitada.
indeterminados: con meristema apical que contina activo a travs de la vida del ndulo, dando
nuevos lbulos activos.

Figura 2 - Eventos en el proceso de nodulacin

Los ndulos perennes son del tipo indeterminado, el meristema persistente es capaz de reiniciar la
actividad en cada estacin de crecimiento. Corby (1988) reconoci subgrupos en cada categora:
indeterminados: caesalpinoides (Mimosa, Albizia), crotalarioide (Vicia faba), lupinoide (Lupinus)
determinados: aeschynomenoide (Aeschynomene, Arachis), desmodoide (Arachis, Vigna
unguiculata)
Todos los tipos, excepto caesalpinoides, se presentan en las Papilionoideae. El descubrimiento de
ndulos en tallos de Sesbania rostrata permiti la inclusin de un tercer tipo de ndulos determinados;
sesbanoide.

Figura 3 - Organizacin de un ndulo indeterminado

Zonas del ndulo


En el ndulo maduro se diferencian las zonas:
a. cortical, formada por clulas no diferenciadas ni infectadas. En especies perennes estas clulas
pueden aparecer suberificadas
b. zona meristemtica, con activas divisiones celulares, con clulas no infectadas que darn origen
a las otras zonas. En los ndulos efectivos la actividad meristemtica es ms prolongada
c. zona vascular, constituye un sistema de vasos ligados a los de la raz y por ellos la planta aporta
los materiales energticos y retira los productos nitrogenados resultantes de la fijacin
d. zona bacteriana, o de infeccin, con clulas colonizadas y otras no. Las primeras contienen a los
bacteroides y aparecen hipertrofiadas, alcanzando dimensiones 4 a 8 veces superiores a las
clulas sin bacterias. El volumen de tejido infectado nos da un ndice de la capacidad de fijacin.
Los bacteroides aparecen al microscopio electrnico individualmente o en grupo dentro de
envolturas membranosas de origen vegetal.
En las clulas colonizadas aparece una hemoprotena, la leghemoglobina, que se une
especficamente al O2 y lo libera a bajas concentraciones de 02. La concentracin de esta sustancia
slo encontrada en los ndulos de leguminosas y no-leguminosas, se incrementa a medida que la
fijacin progresa y su determinacin colorimtrica se emplea como medida de la potencialidad de
fijacin. Su principal funcin est relacionada con la provisin de adecuadas cantidades de O2 para el
metabolismo respiratorio de los bacteroides, manteniendo el nivel suficientemente bajo, como para
no daar el funcionamiento de la nitrogenasa (figura 1 del Anexo Prctico).
-6

La constante de equilibrio para la oxigenacin de la leghemoglobina (0,04. 10 M) asegura que los


bacteroides suspendidos en solucin parcialmente oxigenada de este pigmento, se encuentren en
concentracin de O2 libre en el rango para una ptima produccin de ATP y para la fijacin del N2. En
5
los ndulos, la concentracin de leghemoglobina es del orden de 1 mM, o sea 10 veces superior a la
concentracin para su mxima actividad. El efecto tampn es muy grande, minimizando el efecto de
concentraciones fluctuantes de O2.
La cantidad de nitrgeno fijado en los ndulos es funcin de:
el volumen del tejido con bacteroides
su actividad especfica, es decir, la eficiencia en la fijacin del N2
el tiempo en que permanece activo.
Las relaciones entre la bacteria, el husped y su ambiente pueden afectar a la fijacin del N2.
Usualmente, la restriccin en el nmero de ndulos es compensada por un mayor tamao de los
10

mismos. Para evaluar tempranamente la fijacin se tiene ms en cuenta la masa de tejido nodular,
que su nmero.
El cuadro 5 presenta algunas de las caractersticas de los ndulos efectivos y de los inefectivos (que
no fijan cantidades detectables de N2). Entre ambos grupos existen varios grados de efectividad.

Costo energtico de la FBN


Un importante hecho agronmico de la FBN es que ella es una reaccin energticamente
desfavorable. El costo exacto en la simbiosis con leguminosas en trminos de ATP empleado es
motivo de polmica. Desde que la transferencia de cada electrn de los 8 involucrados en la reaccin
requiere la hidrlosis de 2 ATP, significa que un mnimo de 16 ATP se requieren por molcula de N2
reducida.
En la prctica el costo es ms alto, debido a la ineficiencia de la actividad de la N2asa y a costos
asociados al desarrollo y mantencin del ndulo a la asimilacin y el transporte del amonio. Las
estimaciones en la literatura varan ampliamente, un dato generalmente reconocido se sita en 28
mol ATP por mol de N2, excluyendo los costos adicionales
Cuadro 5 - Diferencias entre nodulacin efectiva e inefectiva
ndulos efectivos

ndulos inefectivos

poco y situados sobretodo en la


raz primaria
voluminosos de superficie lisa o
rugosa
actividad meristemtica y nodular
prolongada
infeccin generalizada, zona
bacteriana grande, con
bacteroides

numerosos y repartidos en todo


el sistema radical
pequeos, de superficie lisa

actividad meristemtica y
nodular corta
pocas clulas infectadas, pocos
o sin bacteroides
presencia de grnulos de
almidn
interior rojo por la leghemoglobina no pigmentados de rojo
.Las caractersticas de la reaccin de fijacin del N2 se resumen en:
1. sensibilidad de la nitrogenasa al O2
2. costo energtico elevado : 28 moles de ATP/mol N2 y hasta el 33% de la energa fijada
fotosintticamente
3. represin por el N combinado

Hidrogenasa
La nitrogenasa libera H2, que puede perderse o ser recapturado por una hidrogenasa: la reaccin
simplificada es
H2 + X

2 H2X

X es el aceptor final de electrones, usualmente el O2

El gran inters de la hidrogenasa se ha centrado en su posible rol en incrementar la eficiencia de la


FBN. El trmino Eficiencia relativa (ER) ha sido definido por Schubert and Evans (1976) como:
ER= electrones usados en la reduccin del N2
flujo total de electrones a la nitrogenasa
Experimentalmente se determina: ER= 1- H2 liberado en aire
H2 liberado en atm.sin N2
ER = 1- H2 liberado en aire
C2H2 reduccin

11

Dado que un 25% de los electrones destinados a la N2asa se pierden en la evolucin del H2, el
mximo valor para la ER ser 0,75. En realidad se encontraron valores entre 0,40 a 0,99. Valores
superiores a 0,75 son slo posibles si algo del H2 liberado por la N2asa no se detecta en la evolucin
neta del H2. Se postula que la presencia de una hidrogenasa puede contribuir a incrementar la
eficiencia de la FBN en varias vas:
provee una fuente de poder reductor que puede resultar metablicamente til, por ejemplo en la
regeneracin de ATP.
la oxidacin del H2 est acoplada a la consumicin del O2, por lo tanto se protege a la N2asa.
el H2 es un inhibidor de la reduccin del N2 por la N2asa y la actividad H2asa puede remover un
potencial inhibidor de la reduccin del N2.
+
Existe mucho debate sobre el hecho de que la presencia de una activa H2asa (fenotipo Hup )
confiere un beneficio significativo a las leguminosas en el campo. Comparacin entre simbiosis con
Hup- y Hup+ han dado resultados variables. La planta puede afectar la expresin de la actividad de la
hidrogenasa, unas 128 cepas de B.japonicum expresan actividad H2asa en simbiosis con cowpea,
pero no con soja.

Proteccin de la nitrogenasa frente al oxgeno


En los sistemas simbiticos diferentes mecanismos de proteccin estn involucrados:
la corteza de los ndulos constituye una importante barrera fsica a la difusin del O2.
la leghemoglobina en leguminosas o hemoglobina en plantas actinorrticas. Este pigmento rojo
se presenta en el tejido central de ndulos fijadores, rodeando a los bacteroides. Esta molcula es
una nodulina, hemoprotena temprana sintetizada en los ndulos. La fraccin proteica parece ser
codificada por el vegetal, mientras que los bacteroides seran los responsables de la sntesis de la
fraccin hemo.
la respiracin de los bacteroides contribuye a la remocin del O2 (6 veces ms alta que en
ndulos inefectivos).
la hidrogenasa contribuye a la proteccin de la nitrogenasa al eliminar el H2.

Interacciones entre genes de la bacteria y de la planta


La iniciacin y formacin de los ndulos son el resultado de interacciones simultneas de los genes
de la planta y de las bacterias (Kondorosi, 1991)
genes de la nodulacin, genotipo especficos, juegan un importante rol. Por ejemplo el
genotipo arveja, Pisium sativum bv Afghanistan es nodulada por cepas de Rhizobium TOM pero no lo
es por por cepas europeas de rhizobio. Los genes que permiten a las cepas TOM a nodular arveja
Afghanistan se han localizado en el plasmidio simbitico.
induccin de genes de la nodulacin por flavonoides e isoflavonoides, seales de la planta que
inducen los genes nod han sido mostradas como necesarias para la induccin de los genes de la
nodulacin. La figura 6 muestra la seal especfica aislada de alfalfa (lipo-oligosacrido sulfatado), de
PM 1.102, inducido por flavonoides. Se indican tambin las protenas que intervienen en su sntesis.
Un hecho interesante es que los rhizobios de amplio rango de huspedes, responden a un amplia
gama de compuestos y aquellos con estrecho rango aceptan solamente un limitado nmero de
-12
flavonoides. Pico moles (pmol = 10 moles) de estos compuestos puden inducir la expresin de los
genes nod de rhizobio.

rhizobio produce gran variedad de molculas biolgicamente activas que afectan la


infeccin y desarrollo del ndulo

Genes de la nodulacin
Las secuencias de ADN bacteriano que se requieren para la formacin de ndulos fijadores de N2 en
races o tallos se refieren como genes nod. Ms de 30 genes nod han sido identificados y
secuenciados, ms que las letras del alfabeto (nod A, nod Z) los futuros loci de nodulacin son
referidos como genes nol (nodulacin loci).
En la mayora de los miembros de los gneros:
Rhizobium, los genes nod estn localizados en plasmidios (tambin llamados plasmidios
simbiticos o plasmidios sym) a veces como racimos en la proximidad de los genes de la fijacin

12

Bradyrhizobium y Azorhizobium, los genes nod se localizan en el cromosoma.


Tres tipos de loci de nodulacin han sido identificados en varios rhizobios:
Los genes nod D estn estrechamente ligados a los genes nod comunes. Poseen una funcin
regulatoria, sus productos interactan con seales moleculares vegetales (flavonoides e
isoflavonoides) y activan la transcripcin de otros genes nod inducibles. Los genes nod ABC
codifican protenas que determinan factores extracelulares que causan deformacin de los pelos y
divisin de clulas corticales de la raz. Se ha purificado la molcula seal especfica de alfalfa,
NodRm2 (figura 4) un lipo-oligosacrido sulfatado de PM de 1.102.
genes nod comunes
genes nod especficos para el husped (hsn)
genes nod genotipo especficos (GSN)
Los genes nod comunes son funcionalmente similares entre especies de rhizobios. Incluyen nod ABC
y son necesarios para la iniciacin y formacin del ndulo (Cuadro 6).
Figura 4- Estructura de la seal simbitica (NodRm1: tetraoligosacrido de glucosamina
sulfatado) en R. meliloti

hsn (host specific nodulation) son los loci requeridos para nodulacin de una planta especfica en
diferentes gneros de leguminosas. Cuando un locus de nodulacin de un organismo donador es
transferido a una cepa recipiente apropiada, la inhabilita a nodular la planta husped del donador, el
gen es considerado hsn.
GSN (genotype-specific nodulation) se refieren a genes que permiten la nodulacin de genotipos
especficos de plantas dentro de una especiede leguminosa dada.
A pesar de que muchos de los mismos genes de nodulacin han sido encontrados en especies de
Rhizobium y Bradyrhizobium japonicum, 3 diferencias separan a esas bacterias:
En B. japonicum los genes de nodulacin no se localizan en plasmidios sino se distribuyen en el
cromosoma.
Los genes estructurales nif DK y H estn fsicamente separados por una distancia relativamente
grande de los genes nod
En el caso de rhizobios CR las sustancias que inducen los genes nod (molculas seal derivadas
de las plantas) pertenecen a la clase conocida como flavonoles, flavonas y flavanonas. En B.
japonicum las principales sustancias inductoras son isoflavonas (figura 5)

13

Genes de la fijacin del nitrgeno


Dos grupos principales de genes han sido descriptos:
Los genes nif refieren a la secuencia gentica que estn especficamente involucrados en el
proceso de FBN y que se correlacionan estructural y funcionalmente con diazotrofos de vida libre,
sobretodo Klebsiella pneumoniae.
Los genes fix (para la fijacin) estn tambin especficamente involucrados en la FBN, pero no se
correlacionan con los de K.pneumoniae. Esta fue la primera bacteria fijadora de N2 estudiada en
detalle, por la adaptacin de tcnicas empleadas primeramente en E.coli.
Los productos de los genes nif A y nif L controlan el opern de todos los otros genes nif.
Genes fix junto a otros genes involucrados en la FBN son referidos colectivamente como genes sym,
que incluyen a los necesarios para las interacciones iniciales con la planta (reconocimiento,
encurvamiento, formacin cordn de infeccin) y la formacin y mantenimiento de los ndulos
radicales o de tallos (nod, nol, GSN y hsn). Adems otro conjunto de genes bacterianos estn
involucrados en la biosntesis de la parte Hemo necesaria para la proteccin del O2.
Cuadro 6 - Genes simbiticos en Rhizobium y Bradyrhizobium
gen

concepto

Funcin

hac

encurvamiento

Encurvamiento de pelos capilares

nod

nodulacin

Eventos en desarrollo de ndulos

hsn

especficos del
hospedante

Determinacin de especificidad del hospedante


dentro del grupo de infeccin

efn

eficiencia de la
nodulacin

Genes adicionales para eficiencia de la


nodulacin

ndv

desarrollo ndulo

Regulacin del desarrollo del ndulo, ej:


glucanos cclicos

exop

polisacridos
extracelulares

Regulacin de infeccin y liberacin de


bacteroides

nif

fijacin de N2

Involucrados en FBN homlogos a los de


Klebsiella

fix

fijacin

Genes adicionales involucrados en la FBN en


estado simbitico (sin homologa con los nif de
Klebsiella)

dct

transporte cidos di
carboxlicos

Transporte de c.di COOH- como sustratos para


la FBN en bacteroides

Gentica del hospedante


Las leguminosas muestran gran variabilidad gentica en respuesta a la invasin por rhizobios. Varios
autores, consideran que el hospedante es el que corrientemente desempea el rol principal en el
control de la simbiosis, afectando el tamao, la forma y el nmero de ndulos, as como la efectividad
de los mismos. Se reconocen:
genes de "no nodulacin" : ausencia de ndulos en plantas inoculadas con especie compatible
de rhizobio, en distintas leguminosas: r r en Trifolium pratense, la bacteria no penetra en los pelos
radicales; rj1 rj1 en Glycine max: la nodulacin es controlada en las races, Sym-l en Pisum sativum,
el hospedante no nodula a temperaturas menores a 26C y Sym-2, la inoculacin con ciertas cepas
de R. leguminosarum en el mismo hospedante produce fallas en la nodulacin por aborto de los
canales de infeccin.
morfologa de los ndulos es controlada por el hospedante. Se ha demostrado tambin que
el

14

genotipo del hospedante influye sobre la distribucin de los ndulos en el sistema radical, as como
en el nmero de ndulos formados.
nodulacin "efectivas" o "inefectivas": el trmino "inefectiva" se aplica cuando la secuencia se
interrumpe en algn momento. Varios genes del hospedante controlan la nodulacin inefectiva.
eficiencia de la FBN. As, en soja variedad "Peking" inoculada con cepas de R. japonicum
(serogrupo 123) se forman ndulos grandes de aspecto normal, aunque las plantas permanecen
pequeas y clorticas, sntomas de deficiencia en N. Sin embargo, la misma variedad establece
simbiosis eficientes con otras cepas de R. japonicum y lo mismo ocurre con las cepas del
serogrupo-123 con otras variedades de soja.
nodulinas, protenas especficas sintetizadas como respuesta a la invasin por rhizobios, como
por ejemplo la (leghemoglobina) con secuencias de mARN cuyo origen est en el hospedante.

Autoregulacin en la formacin de ndulos


Con mucho N combiando en el suelo, la planta regula la nodulacin. La planta puede tambin
controlar la formacin de ndulos en ausencia de nitrgeno combinado: se habla de autoregulacin.
La zona susceptible de las races no puede soportar futuras nodulaciones luego del establecimiento
de la primera infeccin. Existe evidencia de que la emergencia de ndulos en leguminosas est
controlada por mecanismo de seal y respuesta. Las siguientes hiptesis para explicar la
autoregulacin:
los rhizobios inducen divisiones celulares en la corteza
estas divisiones producen una seal que acta directamente o por la parte area para suprimir la
actividad de divisin celular en la corteza.
Los problemas de la competencia de la cepa del inoculante con rhizobios nativos es motivo de
estudios a nivel gentico y caracteres que favorecen la colonizacin como: movilidad, produccin de
antibiticos, caractersticas de superficie para la adhesin, velocidad de nodulacin, se estn
identificando e introduciendo en cepas altamente fijadoras. El empleo de un par rhizobio-leguminosa
con infectividad suficientemente restringida para prevenir la nodulacin por la poblacin indgena ser
una muy buena solucin (Triplett y Sadowsky, 1992), independizando al inoculante del nivel de
rhizobios del suelo.

Mtodos de estudio de rhizobio


Rhizobio es un habitante normal del suelo, aunque puede presentarse muchas veces en baja
densidad. Es capaz de sobrevivir, compitiendo efectivamente con el resto de la poblacin y haciendo
uso eficiente de los nutrientes disponibles. La vida saproftica de esta bacteria es tema de inters,
incluso en cultivos que son ao a ao inoculados con altas dosis de rhizobios especficos, como
ocurre en casi 100% del rea sembrada de soja en Argentina, Uruguay y Brasil.
La carencia de tcnicas especficas y confiables limit bastante este estudio: en el suelo el rhizobio
no se distingue del resto de la poblacin bacteriana, no fija N2 o lo hace a niveles muy bajos, no
posee requerimientos nutritivos especficos, ni morfologa caracterstica.
En el Anexo Prctico se explicitan las tcnicas ms empleadas en el reconocimiento y seguimiento
de esta bacteria en ambientes naturales: recuentos, serologa, mutantes resistentes a antibiticos y
aquellas que analizan la composicin del ADN o ARN.

Factores limitantes de la FBN en la simbiosis rhizobio-leguminosa


Los factores que afectan la sobrevivencia de la bacteria en el suelo y aquellos que afectan la
iniciacin de los ndulos, son sin duda decisivos en el xito de la simbiosis. Por ser un proceso
resultante de complejas reacciones fisiolgicas y bioqumicas, que involucra especies distintas, la
FBN depende de la expresin del potencial gentico del microorganismo diazotrofo, del hospedante, o
de ambos (en caso de las simbiosis) y del ambiente.

15

Fisico-qumicos
pH
Este factor afecta distintas etapas de la simbiosis:
La bacteria es muy sensible a la acidez, aunque diferentes cepas de una misma especie difieren
marcadamente por su sensibilidad al pH. El encalado permite incrementos en la nodulacin. Se
seleccionan rhizobios por su resistencia a pH cidos (pH 4,5).
Las leguminosas se afectan directamente por accin de altas concentraciones de H+, o bien
indirectamente por deficiencias (Ca, Mg) o toxicidad (Al, Mn). La FBN puede ocurrir a pH menores
que los necesarios para la persistencia de la bacteria y la infeccin.
El encurvamiento de pelos capilares de Medicago sativa por R. meliloti se detuvo a pH 4,5 pero
ocurri cuando ste se elev a 5,5. La iniciacin de los ndulos es sensible a la acidez algunas horas
luego de que el encurvamiento se ha completado, asi como la iniciacin del cordn de infeccin.Los
niveles crticos de pH para la nodulacin varan con las especies y aun dentro de stas, situandose
entre pH 3,5 y 5,5, con mayor tolerancia en especies tropicales, como el caupi, productora de granos
y estilosante, forrajera.
La leguminosa puede aumentar el pH de su rizosfera, favoreciendo al rhizobio y la nodulacin. La
inoculacin con altas dosis de rhizobios facilita la infeccin y la nodulacin.
El encalado es el mtodo ms empleado para mejorar estos suelos. Los resultados logrados en
Brasil merecen sealarse, con grandes aumentos en los rendimientos por el encalado y la inoculacin
de leguminosas (Jardim Freire, 1982). El cuadro 7 (Danso, 1977) muestra este efecto y la inoculacin
con R. leguminosarum bv phaseoli en poroto en suelos altamente cidos de Colombia.
Cuadro 7 - Efecto de la inoculacin en Phaseolus vulgaris con rhizobios en suelos cidos y
encalados

cal ton/ha

rhizobio/g suelo
inoculados

ndulos/planta

N%

0
0,5
2
6
0
0,5
2
6

4
3,5. 10

20,2
19,0
22,7
67,8
23,1
23,4
30,0
56,8

1,4
1,3
2,0
3,5
2,5
2,4
3,2
3,0

Temperatura y humedad
Los rhizobios son organismos mesfilos pero estn sin embargo, distribuidos en todas las regiones
del mundo. Difieren marcadamente en su tolerancia a elevadas temperaturas. En general, R. meliloti
es la especie ms tolerante a temperaturas elevadas, R. leguminosarum lo es menos y los rhizobios
de leguminosas tropicales soportan amplio rango de temperatura.
La seleccin de rhizobios tolerantes a altas temperaturas y a la desecacin es muy importante en la
introduccin de leguminosas forrajeras en regiones ridas y semiridas, o de cultivos como soja o
man, en zonas ridas con irrigacin.
La unin con arcillas, como por ejemplo de montmorillonita,
protege a las clulas y les confiere resistencia a altas temperaturas y desecacin. Sagardoy (1979)
estudi la sobrevivencia de R. meliloti nativos en la zona semirida de la Argentina y encontr luego
de 2 aos respuesta positiva en la mayora de los suelos mantenidos en condiciones de laboratorio en
estado seco al aire.
La simbiosis es ms sensible a extremos de temperatura. Bajas temperaturas retardan la
infeccin y formacin de ndulos, en tanto que las altas temperaturas provocan ndulos poco
eficientes.

16

Siqueira y Franco (1988) sealan que para las leguminosas tropicales, temperaturas diurnas de 25 a
32C son ptimas para la nodulacin, el funcionamiento de la simbiosis y el crecimiento de las
plantas, con gran variacin entre especies. Los algarrobos presentan ptimo de 35C para la FBN.
El nivel de agua debe ser tal que no origine problemas de presin osmtica en la clula. En regiones
tropicales con estaciones muy secas, el nmero de rhizobios en las cepas superficiales del suelo
disminuye rpidamente. Con las lluvias, la recolonizacin puede ocurrir desde las capas ms
profundas.
La disminucin del potencial hdrico del suelo limita tambin el transporte de los productos de la
fijacin a la planta y el flujo de fotosintetizados. Altas humedades limitan la aireacin y la FBN.
Algunos rhizobios con nitrato reductasa desasimilativa (nir ) pueden sobrevivir en anaerobiosis. Los
ndulos soportan poco tiempo el anegamiento (aumentan las lenticelas: expansiones de clulas
epidrmicas que facilitan los intercambios gaseosos, o los espacios vacos, con gases).
Los ndulos en tallos presentes en ciertas leguminosas, como Sesbania rostrata, se independizan
del problema del exceso de agua.

Salinidad
Los suelos se clasifican en salinos si su conductividad elctrica es mayor que 4dS/m. Contienen
adems de sodio, un pH desfavorable, un desbalance de iones esenciales (P, Fe, Zn, Mn, Bo), una
estructura y textura alterada que reduce la aireacin y la retencin de agua.
La tolerancia de los rhizobios a las sales vara mucho y de hecho las leguminosas y las plantas
actinorrticas son ms sensibles a la salinidad que la mayora de las bacterias. Los hongos
ectomicorrticos pueden incrementar la resistencia a la salinidad de leguminosas noduladas.

Fuentes de carbono y energa


Los rhizobios introducidos en el suelo deben competir por los nutrientes del suelo. El uso eficiente de
las fuentes naturales de carbono, energa y dems nutrientes, es de suma importancia para su
persistencia.
La competencia saproftica es una de las cualidades que se les exige a las cepas
para ser seleccionadas en la produccin de inoculantes. Las leguminosas ejercen efectos
estimulantes sobre la poblacin de rhizobios, a travs de sus exudados y descamaciones de tejidos.
El agregado al suelo de sustratos orgnicos, como abonos de granja estimulan a los rhizobios debido,
tal vez, al efecto combinado de los nutrientes orgnicos e inorgnicos, modificaciones del pH, o
aumentos en el nivel de CO2 del suelo. Como regla general, en suelos frtiles los rhizobios
sobreviven por perodos considerables. Vincent (1977) informa de una disminucin de 10 veces en
nmero de R. meliloti luego de 14 aos y un nmero variable de clulas se encontraron en suelo
estril, luego de ms de 30 aos.
Crozat et al. (1982) encontraron buena sobrevivencia de R. japonicum, una especie naturalmente
4
ausente en suelos de Francia, con ms de 10 bacterias por gramo de suelo seco luego de 5 aos,
aun en ausencia de soja.
La sobrevivencia de la bacteria depende del nivel introducido y del nivel de la poblacin nativa: si sta
es alta, el inculo puede fallar debido a la mortandad natural y a la competencia con la poblacin
nativa por el alimento y el espacio.

Fertilidad del suelo


Las leguminosas noduladas presentan requerimientos mayores de nutrientes en relacin a las
fertilizadas con nitrgeno combinado. Esto ocurre con los elementos que se encuentran en la
nitrogenasa y otros sistemas enzimticos, como el Mo, Fe, S, Cu, Mg, Co. La fertilizacin con fsforo,
potasio, azufre, microelementos, afectan la sobrevivencia del rhizobio y la nodulacin y FBN.
El calcio es un elemento que se requiere en alto nivel en leguminosas noduladas, sobre todo en las
primeras etapas de la nodulacin. Si el nivel es bajo, se inhibe el encurvamiento de los pelos y la
nodulacin. Al encalar suelos cidos, el calcio agregado aumenta el pH, disminuyendo la
solubilizacin de elementos txicos a altas concentraciones, como el Mn y el Al y se aumenta la
solubilidad del Mo. Se incrementan tambin los bicarbonatos del suelo que favorecen el crecimiento
del rhizobio en vida libre.

17

El fsforo constituye un elemento necesario para la leguminosa y la FBN y como su disponibilidad es


baja en muchos suelos agrcolas; la incorporacin en la siembra es prctica corriente. Las micorrizas
contribuyen a su absorcin y las races de las leguminosas se encuentran muy micorrizadas.
El molibdeno (Mo) es un elemento clave en la nitrogenasa, responsable de la transferencia de
electrones de la reductasa de la nitrogenasa (Fe-protena) hacia el N2. Su nivel puede ser limitante en
suelos tropicales y es aconsejable incluirlo en una fertilizacin basal.
El cobalto (Co), hierro (Fe) y magnesio (Mg) son importantes en el funcionamiento de la nitrogenasa
y para la planta, por lo que los requerimientos en leguminosas noduladas se incrementan.
El nitrgeno combinado afecta el desarrollo de los ndulos y la fijacin del N2. Es bien conocida la
inhibicin de la nodulacin por los iones nitrato o amonio, aunque las leguminosas difieren en la
susceptibilidad a estos compuestos.
Se citan numerosas experiencias en la bibliografa sobre los
+
niveles mnimos de iones amonio que no inhiben a la nitrogenasa; en general, 40 mg/kg de N-NH4
son tolerados, pero cantidades superiores a 100 mg/kg inhiben la fijacin en la rizosfera, efecto que
ha sido relacionado con inhibicin en la produccin de fitohormonas cerca del sitio de infeccin.
El crecimiento de los ndulos es ms sensible al exceso de N que la nitrogenasa y ambos son ms
sensibles que la infeccin y los eventos iniciales de la nodulacin. La figura 5 muestra la sensibilidad
al amonio de algunas cepas de R. leguminosarum y la importancia de la seleccin de cepas que
mantengan la fijacin del N2 en presencia de N-combinado.
Un exceso de nitratos disminuye la deformacin de pelos capilares, la adhesin a sus paredes, el
nmero de cordones de infeccin y aumenta el nmero de abortos de eventos iniciales de la infeccin.
Uno de los mecanismos de inhibicin podra ser por inactivacin del cido indol-actico (AIA),
fitohormona involucrada en la colonizacin, por los nitritos producidos por reduccin biolgica de los
nitratos. Los nitritos tambin inactivan a la leghemoglobina.
Figura 5- Efecto del nitrato de amonio en la fijacin de N2 de Vicia atropurpurea inoculada
con varias cepas de rhizobio

50
40
mg N fijado/
planta

30

V19

20

V200

10

V32
0
2,5

5,0

7,5

10,0

mg N-NH4NO3/planta

El amonio es asimilado inmediatamente, pero el nitrato requiere un perodo de tiempo antes de ser
asimilado, coincidente con su reduccin por nitrato reductasas. El exceso de amonio, o de glutamina,
reprime la produccin y actividad de la nitrogenasa. Con alta disponibilidad de N en la parte area se
disminuye el nivel de fotosintetizados que llegan al ndulo. Dreyfus y Dommergues (1981)
encontraron Sesbania rostrata, leguminosa que produce ndulos en races y tallos, marcada
inhibicin de los ndulos radicales por la presencia de nitrato de amonio, pero los ndulos del tallo no
fueron afectados y redujeron activamente el acetileno.
Esta planta posee una alternativa para evitar la inhibicin de la nodulacin radical y se ampla el
conocimiento sobre especies de leguminosas y de plantas actinorrticas (simbiosis con Frankia) que
pueden formar ndulos en tallos.
Interesa en muchos casos complementar el aporte de N por FBN con una fertilizacin con N
combinado. Es necesario analizar el perodo de mayor fijacin a los efectos de incorporarlo antes o
despus (evaluacin actividades de nitrogenasa y nitratoreductasa). La inhibicin por nitratos es
afectada por la combinacin rhizobio-leguminosa y la inoculacin con distintas cepas afect la
actividad nitrato reductasa de hojas y tallos en Lotus corniculatus (Daz et al, 1995). El empleo de

18

mutantes nitrato-reductasa negativas, incapaces de reducir nitratos, ofrecen la alternativa de seguir


fijando N2 en presencia de N-NO3

Polucin
El uso indiscriminado de herbicidas, fungicidas, la acumulacin de sales de metales pesados en
suelos y aguas resulta perjudicial para el rhizobio. Se han descrito diversas tcnicas de incorporacin
de biocidas a las semillas evitando su ntimo contacto con la bacteria. A pesar de la multiplicidad de
resultados obtenidos, se piensa que los pesticidas aplicados en dosis aconsejadas no ejercen un
efecto muy detrimente en el rhizobio.
De manera general, los fungicidas son ms perjudiciales, seguido de los herbicidas y los insecticidas.
Se seleccionan mutantes de rhizobio altamente efectivas en la fijacin del N2, resistentes a altos
niveles de pesticidas, sobre todo a los fungicidas que son aplicados directamente sobre las semillas
(captulo 20).

Productos de la fotosntesis
La fotosntesis provee energa y poder reductor para la fijacin del N2 y los esqueletos carbonados
para la formacin de aminocidos, amidas, etc., fuentes de nitrgeno para la leguminosa. Las
leguminosas noduladas requieren iluminacin adecuada para mantener una activa fijacin. Son muy
conocidos los experimentos que muestran las fluctuaciones de la actividad nitrogenasa de ndulos
por cambios en la iluminacin, o cuando se corta la parte area o se sombrean los cultivos.
Hardy y Havelka (1976) mostraron en original experimento que si se incrementa el nivel de CO2 de la
parte area de plantas de soja (requirieron envoltorios transparentes) la fijacin del N2 a los 40 das
de la siembra se estimulaba ms de 4 veces (evaluada por reduccin del acetileno a etileno). Pero en
la prctica resulta muy difcil regular el nivel de CO2 sobre un cultivo, salvo manejando las densidades
de siembra, la competencia entre plantas.
Con elementos marcados se ha mostrado la translocacin de productos de la fotosntesis hacia los
ndulos: sacarosa, glucosa, cidos orgnicos. Ryle et al. (1979) estudiando el costo respiratorio de la
fijacin del N2 en soja, caup y trbol blanco, encontraron mucha similitud en las tres leguminosas
estudiadas: entre 6,3 y 6,8 mg C/mg N fijado. Consideraciones bioqumicas y tericas indican que la
reduccin del N2 a NH3 resultara de un costo mnimo respiratorio de unos 2 C / 1 N, excluyendo los
gastos por la conversin del amonio en otros compuestos y aquellos involucrados en el desarrollo y
mantencin de los ndulos.
Si se consideran los costos de la FBN y el transporte, la cifra puede superar el 33% de los
fotosintetizados (Minchin et al, 1981) que son translocados hacia los ndulos: un 5% se emplea en
el desarrollo de los ndulos, un 12% se respira como CO2 y un 15% se reexporta hacia el husped
con el N fijado.

Factores biolgicos
Se han aislado de la rizosfera o del rizoplano cierto nmero de bacterias, hongos y sobre todo
actinomicetes, que se muestran antagnicos frente al rhizobio in vitro. Este antagonismo puede
deberse a competencia por los nutrientes, acidificacin, produccin de antibiticos u otras sustancias,
y aun a la predacin por protozoos o a la infeccin por fagos lticos (captulo 13).
Muchas veces un inoculante desaparece en el suelo. La causa precisa, de origen biolgico, es difcil
de determinar. Una bacteria predatora que lisa ciertas cepas de rhizobio ha sido identificada
(Bdellovibrio bacteriovorus). Este parsito afecta a los rhizobios en el suelo cuando la densidad de la
presa es alta. La poblacin afectada puede aun mantenerse a niveles aceptables para nodular
4
5
leguminosas (10 -10 clulas/ml), de modo que las frecuentes desapariciones de rhizobios
introducidos en el suelo, no pueden explicarse exclusivamente por las actividades de este
microparsito.
Los fagos lticos fueron motivo de numerosos estudios, sobre todo en suelos donde las pasturas
fracasaban en la nodulacin luego del segundo ao de instaladas. El problema de la decadencia de
los alfalfares fue atribudo, en parte a la accin de estos parsitos intracelulares.
Las bacteriocinas constituyen un grupo de sustancias, sobre todo protenas, pptidos, producidas
por muchas bacterias que afectan a organismos muy relacionados, incluso de la misma especie, a

19

diferencia de los antibiticos, que poseen un espectro de accin ms amplio. Las rhizobiocinas han
sido descritas como elemento de lucha biolgica que permite la supremaca de la clula productora
frente a la poblacin de rhizobios nativos del suelo. Para algunos autores seran partculas
defectuosas de fagos, pues se parecen a las colas de ciertos virus de E. coli, y su sntesis est
muchas veces mediatizada por plsmidos.
Distintos patgenos pueden afectar directamente a la FBN atacando ndulos (insectos) o
indirectamente afectando el crecimiento de las plantas, como los nemtodos. La figura 6 muestra la
sobrevivencia de R. leguminosarum bv trifolii y R. meliloti en suelo estril y no estril.
Se observa que estas bacterias mantienen alta densidad en suelo estril y declinan lentamente en
suelo no estril, debido a interacciones biolgicas. La seleccin de cepas buenas competidoras en los
suelos donde va a ser empleada, es un requisito importante cuando se desea xito en la colonizacin
temprana de races de plntulas inoculadas.
Figura 6- Sobrevivencia de R. leguminosarum bv trifolii y R. meliloti
en suelo estril y no estril
9.0
log10 N/g
suelo
8.0

estril
no estril

7.0
R., leguminosarum bv trifolii
9.0
8.0
7.0

R. meliloti
7

14

21

28

35

42

das

Inoculacin de las leguminosas


La fijacin biolgica del nitrgeno por la simbiosis rhizobio-leguminosa compite econmicamente con
la fertilizacin nitrogenada. Si bien las gramneas fertilizadas con nitrgeno producen ms materia
seca por su mayor eficiencia fotosinttica, la siembra de leguminosas se incrementa en el mundo, ya
sea por la calidad nutritiva de sus granos (soja, man, leguminosas tropicales), por su aporte en
forrajes y sobre todo cuando se desea recuperar suelos muy degradados.
En muchos suelos el nivel y la eficiencia de las cepas nativas pueden no ser los adecuados y la
nodulacin y la fijacin del N2 resultar insuficientes para satisfacer las demandas del cultivo.
Desde muy antiguamente se practica la inoculacin artificial de las semillas o del suelo en donde se
van a introducir las leguminosas. Esta tcnica resulta imprescindible cuando se introducen nuevas
leguminosas, sobre todo si son huspedes de alta especificidad (Trifolium, Medicago, Glycine),
cuando la poblacin nativa es ineficiente o cuando la deficiencia en nitrgeno limita el desarrollo
vegetal.
Requisitos para el xito de la inoculacin:
que la semilla inoculada posea la bacteria adecuada en nmero suficiente
que el mtodo y las condiciones de inoculacin permitan la sobrevivencia de las bacterias
que las condiciones del suelo prximo a la semilla permitan la colonizacin de los rhizobios en la
rizosfera, la formacin de los ndulos y su funcionamiento efectivo.

Tcnicas de inoculacin
natural: en la antigedad, los agricultores mezclaban las semillas con tierra de plantos de
leguminosas, asegurndose la nodulacin
inoculantes comerciales productos con alta densidad de cultivos especficos de rhizobios en

20

diversos soportes, en general turba estril. La dificultad en algunos pases para obtener turbas de
buena calidad, obliga a la bsqueda de sustitutos, como tierra de diatomeas, bagazo de caa, grava,
etc.

Establecimiento de la necesidad de inoculacin


La coleccin y seleccin de cepas de rhizobio puede resultar intil si las leguminosas nodulan
eficientemente con poblaciones nativas, situacin frecuentemente encontrada en leguminosas
tropicales, que nodulan con el mismo tipo de rhizobio o si el suelo contiene alto nivel de nitrgeno
combinado. Date (1977) sugiere un ensayo simple de campo en parcelas con 3 tratamientos, para
determinar la necesidad de inoculacin:
1. testigo sin inocular para evidenciar la presencia y eficiencia de cepas nativas, (T)
2. inoculada con una cepa potencialmente eficiente y seleccionada en ensayos de invernculo o que
es empleada con xito en otra regin (I)
3. fertilizada con dosis ptmas de N inorgnico (N), puede ser incluso inoculada, donde se logra el
mximo desarrollo.

Ejemplos de resultados
La figura 7 presenta algunas de las respuestas posibles.
Rendimiento similar en los tres tratamientos y buena nodulacin en los testigos, indica abundante
y eficiente poblacin nativa de rhizobios especficos para la leguminosa, no se aconseja la
inoculacin (caso A)
Los testigos crecen pobremente y con ndulos inefectivos, mientras que los inoculados lo hacen
bien y con abundante nodulacin, indican buena respuesta a la inoculacin (caso B)
Poco desarrollo en el inoculado, pero buena respuesta a la fertilizacin, se supone que la cepa no
es la adecuada o que la calidad del inoculante no es buena. En este caso es necesario plantearse
una seleccin de cepas ya sea a partir de ndulos de buenas plantas de otras regiones y de cepas
seleccionadas por centros de coleccin del pas o del exterior (caso C)
Falta de nodulacin y pobre desarrollo vegetal en el testigo, indican carencia de rhizobios nativos y
si no hay respuesta a los otros dos tratamientos se debe suponer que otros factores, excluyendo el
N, como el P, S, Fe, etc. limitan el crecimiento vegetal (caso D)
Este mismo ensayo se emplea para evaluar el efecto de otros nutrientes, como por ejemplo, el fsforo
o microelementos, mediante el diseo de parcelas divididas. El ensayo se instala en condiciones
ptimas para el desarrollo vegetal, en general con una fertilizacin mnima basal.
Una vez establecida la necesidad de inoculacin, se determina los criterios para la seleccin de
cepas apropiadas para el husped en cuestin. Las cepas usadas en los inoculantes deben ser
cuidadosamente seleccionadas y mantenidas, deben probarse anualmente para minimizar las
posibilidades de cambios en las propiedades simbiticas (Labandera, Vincent, 1975).
Figura 7- Ensayo de campo para determinar la necesidad de inoculacin de leguminosas
alto

N
medio
bajo

alto
medio

bajo

D
sin inocular

i inoculado

alto N mineral

21

Cualidades de una cepa de rhizobio para su recomendacin en la fabricacin de inoculantes:

efectividad en la fijacin del N2, la ms importante de las propiedades, las cepas deben superar
significativamente al testigo (T) en ensayos de laboratorio, invernculo y campo.
competencia en la rizosfera o competencia saproftica, le permite a la bacteria soportar las
condiciones fsico-qumicas del medio, emplear eficientemente los nutrientes disponibles y lograr
imponerse a la poblacin nativa.
otros requisitos: infectividad o sea buena capacidad para formar ndulos rpidamente,
adaptacin a circunstancias especiales, como bajos pH, tratamientos pesticidas, salinidad,
capacidad para nodular a bajas temperaturas, con altos niveles de nitrgeno combinado, etc.
hidrogenasa: le permite reciclar el H2 liberado en la FBN, derivando los electrones liberados
hacia la nitrogenasa.
rpido crecimiento en medios de cultivo simples y la sobrevivencia en los soportes ms
empleados, son importantes ventajas que facilitarn la preparacin de inoculantes.
estabilidad gentica, que no sufra frecuentes mutaciones en la conservacin en el laboratorio.
En la recomendacin de inoculantes se pueden dar alternativas:

aconsejar el uso de varios inoculantes, cada uno con una cepa altamente efectiva para especies
individuales
empleo de cepas de "amplio espectro" que fijan N2 con amplio rango de leguminosas
aconsejar el uso de inoculantes con varias cepas, o polivalentes, que incluyan a las mejores
cepas para cada especie del husped.
La tendencia en general es a la produccin de inoculantes con cepas de amplio espectro, de utilidad
en vastas regiones del pas e incluso a nivel regional. Esta prctica evita tambin la introduccin de
muchas cepas que con el tiempo se pueden volver ineficientes, pero manteniendo su infectividad, se
comportan casi como parsitas. Pueden presentarse situaciones en las que se justifica la produccin
de inoculantes a nivel local, cuando las caractersticas de la zona y la importancia de las variedades
empleadas as lo justifiquen.
La inoculacin puede resultar imprescindible cuando se desea introducir una variedad o un cultivo
nuevo en una regin. Resulta de importancia seleccionar cepas eficientes a partir de los rhizobios
nativos, bien adaptados a las condiciones ecolgicas de la regin.
La tarea de extensin es muy importante y el productor debe conocer los beneficios que redundan de
una buena inoculacin.

Respuesta a la inoculacin
poblacin nativa de rhizobios es escasa o nula o ineficiente, se obtienen en esta situacin muy
buenos resultados. Esto ocurre con el cultivo de soja en suelos sin historia previa y donde se inocula
en un casi 100% pues B.japonicum no se encuentra o est presente en niveles bajos.
poblacin nativa de cepas especficas de eficiencia moderada, resulta muchas veces difcil
incrementar los rendimientos por inoculacin.
alta poblacin nativa con baja especificidad, como ocurre con cultivos de leguminosas
tropicales arbreas que nodulan con el mismo tipo de rhizobio, de baja especificidad (Turk et al,
1993). Este es el caso del man, que presenta abundante nodulacin nativa en amplias regiones del
centro de Argentina. La seleccin de cepas ms eficientes entre las nativas, bien adaptadas a la zona
y una inoculacin masiva puede redundar en incrementos en este importante cultivo oleaginoso.
El cuadro 8 (Frioni, 1985) presenta los resultados de un ensayo de campo donde se observa
abundante nodulacin de las parcelas testigo, reflejo de la alta densidad de cepas nativas. En la
cosecha, se apreci efecto positivo de la inoculacin en el peso de cajas y en la produccin de N.

Uso de los inoculantes


Los aspectos relacionados a la seleccin de cepas para recomendar en un inoculante para
leguminosa, el cultivo del inculo y la formulacin de distintos tipos de inoculantes es tratado en el
Anexo Prctico, asi como prcticas referentes al control de calidad de estos productos biolgicos.
Los principales puntos a tener en cuenta al inocular una leguminosa son:

22

Cuadro 8- Inoculacin en man (Arachis hypogea, L) en Ro Cuarto, Argentina (cosecha:


150das)
tratamiento peso cajas
grano
kg/ha
testigo
urea
70kgN/ha
M-4
M-13
M-10

N%

kgN/ha

2.115b
3.590a

1.379b
2.342a

4,77
4.34

65.76b
101,64a

2.853a
2.679a
2.673a

1.822a
1.500ab
1.560ab

4,74
4,61
4.62

86,36a
69,56a
72,07a

Dos o ms tratamientos sealados por la misma letra no difieren por Tuckey al 5%.
M-4, M-10 y M-13 son aislamientos de la zona

empleo de inoculantes a base de turba que aseguran buena sobrevivencia en la semilla hasta
la germinacin. La esterilidad de la turba permite extender los plazos de vencimiento (cuadro 9,
Vincent, 1974). Las formas pildorizadas que emplean adhesivos como goma arbiga o derivados
celulsicos, para lograr mayor contacto con la semilla, que se recubre con carbonato de calcio y
fosfato de roca, mejoran la inoculacin.
biocidas y fertilizantes: asegurarse que las semillas no hayan sido tratadas con
sustancias txicos y fertilizantes y que los recipientes empleados en la inoculacin estn
libres de aceites, petrleo, metales pesados, etc.
conservacin: mantener el inoculante en ambiente fresco, en lo posible en el refrigerador hasta
su uso. No emplear inoculantes vencidos
inoculacin y siembra simultneas: sembrar lo ms pronto posible luego de la inoculacin, y
si se pildoriz, no ms de unos das despus
condiciones de siembra : sembrar en suelo hmedo y si la temperatura es muy alta, hacerlo
al final de la tarde

Fijacin de nitrgeno por leguminosas


La cantidad de nitrgeno tomada por una leguminosa vara considerablemente con la especie, la
efectividad de la simbiosis, las condiciones del ambiente, del manejo, etc.
El cuadro 10 presenta valores sobre la fijacin en diferentes especies. La cantidad derivada del aire
vara y representa en general un 50% del total en suelos frtiles, es mayor en suelos deficientes y
menor con fertilizacin nitrogenada. En asociaciones con gramneas la proporcin derivada de la
fijacin puede llegar al 80 o 90% pues el cultivo asociado toma la mayora del nitrgeno disponible en
el suelo.
Cuadro 9 - Efecto de la esterilizacin de la turba en la sobrevivencia de rhizobio (x 106/g), luego
de 4 y 26 semanas
4 semanas
Cultivo
R. leguminosarum
bv trifolii TA1
R. meliloti SU47
Bradyrhizobium
CB 756

26 semanas

660

990

110

79

2,8

1500
1100

1800
1200

697
16

180
25

170
190

5,3
1,0

A= esterilizacin en autoclave
B= esterilizacin por rayos gama
C= turba no estril
El N de las leguminosas puede transferirse a otros cultivos en mayor o menor grado por las siguientes
vas:
excrecin de compuestos nitrogenados por los ndulos y races
23

pastoreo animal
descomposicin de parte area de la planta.
Se citan valores de N% en distintas partes de una leguminosa, evaluado en floracin o hacia el final
de sta: hojas (2,6-5,0); tallos (1,2-1,8), races (1,6-2,4), ndulos (3,9-6,5), vainas (3,1-4,2) y en la
planta entera en leguminosas tropicales (2,0-3,0), de acuerdo a Henzell y Vallis (1977).

Perspectivas
Algunos de las prioridades en la investigacin en el tema se pueden resumir:
conocer las potencialidades de las poblaciones nativas de rhizobio y seleccinar entre ellas las
ms aptas para ser empleadas en los inoculantes (Baraibar y col, 1999)
incorporar leguminosas no tradicionales en ensayos de adaptacin como forrajeras perennes:
Desmodium intortum, D. incanum (Crosa y col, 1999), Leucaena leucocephala, Lotenis bainesii,
Noenotonia wightii, Macroptilium atropurpureum
extender las investigaciones sobre la fijacin del N2 en leguminosas arbreas, importantes en la
fijacin de suelos arenosos, erosionados, con incremento del nivel de materia orgnica (Dommergues,
1994a, Frioni et al, a y b, 1998, Frioni et al, 2001, Subba Rao y Rodrguez-Barrueco, 1993).
estudiar leguminosas indgenas, bien adaptadas a determinadas zonas ecolgicas, pero no
explotadas a nivel agrcola (Izaguirre-Mayoral et al, 1992)
evaluar la simbiosis triple: leguminosa-rhizobio-hongo micorrtico
mejorar genticamente a los diazotrofos: el aumento de la efectividad de los sistemas existentes
se puede alcanzar manipulando los genes nif responsables de la fijacin del N2, construyendo
nuevos organismos fijadores por transferencia de los genes (Martnez et al, 1990).
seleccionar mutantes de rhizobios que pueden fijar N2 en presencia de altos niveles de Ncombinado y con una hidrogenasa funcional que le permita reciclar los ATP, permiten mayores
rendimientos en la fijacin.
aumentar la eficiencia en la toma de metales como el Mo y el Fe, constituye un carcter que
puede mejorarse
seleccionar genotipos del husped por su mayor actividad reductora del acetileno en presencia
de una mezcla comercial de cepas de rhizobio que transmiten este carcter a su progenie.
transferir genes nif a mitocondrias o cloroplastos vegetales es otra de las aspiraciones de los
genetistas. Se piensa que los nif penetran en los vegetales frecuentemente por heridas o llevados
por parsitos. El problema radica en el mantenimiento de estos genes y su funcionamiento dentro del
organismo superior. Se piensa tambin en su introduccin en microorganismos del rumen.
obtener hibridos por fusin somtica: clulas de una hoja pueden ser inducidas a fusionarse y
regenerar plantas completas. Est en la especulacin de muchos cientficos producir un cereal que
forme ndulos fijadores de N2.
Pero, muy acertadamente, Postgate (1981) seala las consecuencias de una alteracin tan brusca de
los sistemas simbiticos naturales. Los especialistas del ambiente temen que malas hierbas
exuberantes, fijadoras del N2, alteren el equilibrio biolgico. Otros elementos, adems, pasaran a ser
limitantes: P, K, S, e incluso el CO2.
Sera tambin peligrosa la propagacin de microorganismos patgenos con genes nif.
Sin embargo, todos estos llamados de atencin no pueden detener las investigaciones sobre
aspectos vinculados a la FBN, ante la necesidad de alimentar a la creciente poblacin mundial. El
cuadro 11 (Dommergues, 1994b) resume algunas de estas ideas.

24

Cuadro 10 - Nitrgeno fijado por leguminosas (kg/ha/ao)

Forrajeras
templadas
Medicago sativa (alfalfa)
177
Trifolium platense (trbol rojo)
115
Trifolim repens (trbol blanco)
149
legum.consociadas (pradera mixta)
125
Melilotus alba (trbol de olor, blanco)
104
Medicago polymorpha (trbol carretilla)
63
Trifolium subterraneum (trbol subterrneo)
24
Lotus corniculatus (cuernecillo)
27
tropicales
Centrosema pubesens(centro)
112
Stylosanthes guianensis
115
Neonotonia wightii
160-450
Leguminosas de grano
templadas
Vicia
57-190
Phaseolus vulgaris (poroto)
46
Lupinus sp.. (lupino)
128
tropicales
Vigna unguiculata
35-77
Glycine max (soja)
17-124
Arachis hipogea (mani)
33-117
Cuadro 11 - Estrategias para optimizar la fijacin del N2
1. Seleccin de la planta husped
criterios de seleccin
alto potencial de fijacin de N2 en simbiosis
crecimiento rpido
races profundas
competencia interespecfica reducida
tolerancia limitaciones del ambiente: salinidad, sequedad
nodulacin area ( en casos especficos)
mtodos de seleccin
manejo para incrementar la FBN
ensayos de orgenes o individuos y su propagacin vegetativa,
eleccin de las mejores combinaciones:
rhizobio-leguminosa, Francia - no-leguminosa
transferencia de genes
2. Seleccin de cepas compatibles de Rhizobium o Frankia
criterios de seleccin
alta efectividad
habilidad competitiva
tolerancia a limitantes del medio
capacidad de afectar la fisiologa de la planta
mtodos de seleccin
estudios en cepas salvajes
construccin de nuevas cepas
inoculacin
cultivo de rhizobio o frankia
procesamiento de inoculantes
3. Levantamiento de limitantes
sequa
irrigacin
deficiencia de nutrientes
fertilizacin y micorrizacin
factores biolgicos desfavorables
control qumico ( pesticidas) o control biolgico
esterilizacin ( solarizacin)

25

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28

Captulo 16
Simbiosis fijadoras de nitrgeno en no leguminosas
Asociaciones con Frankia spp
Las races que presentan ndulos fijadores del N2 en sus races, pertenecen a unas 10 familias de las
Espermatfitas. La mayora de ellas, unas 1.100 especies, pertenecen a la gran familia de las
Leguminoseae, de amplia distribucin mundial. La mayora, como vimos en el captulo anterior, son
rboles o matas, originadas en el trpico y distribuidas luego a otras zonas. De sus casi 1.280
especies, slo un 10% ha sido examinado por la presencia de ndulos con rhizobios sobre todo
aquellas de inters agrcola, como alfalfa, soja, trboles, man.
Pero existe otro grupo muy abundante de plantas no pertenecientes a las leguminosas, que presentan
ndulos radicales fijadores de N2 y que contribuyen a la economa de este elemento en zonas
erosionales, en suelos pobres, en donde se desarrollan como vegetacin pionera. De acuerdo a la
naturaleza del microsimbionte, o endofito, estas plantas se pueden agrupar en 3 categoras
(Akkermans y Van Dijk, 1981):
con ndulos tipo Alnus, con actinomicete del gnero Frankia
con ndulos tipo Parasponia, con rhizobio como simbionte
con ndulos tipo Cycas, con Nostoc y Anabaena (cianobacterias).
Describiremos brevemente los ltimos dos grupos, para desarrollar ms extensamente las
asociaciones con Frankia.

Ndulos tipo Cycas


Las Cycadales son consideradas gimnospermas primitivas, reliquias de una flora tropical muy antigua:
su origen se ubica en los perodos Trisico, Jursico y Cretceo. Se piensa que jugaron importante rol
en el ciclo del nitrgeno de esas pocas. De las 90 especies actuales (9 gneros), slo algunas, como
Macrozamia, se desarrollan en Australia a un nivel suficiente como para intervenir activamente en el
ciclo del nitrgeno. No han sido muy estudiadas y muchos aspectos relativos al proceso de infeccin y
a la naturaleza de la especificidad hospedante-endofito, no han sido aclarados.
Desarrollo y estructura de los ndulos: se parecen superficialmente a los de no-leguminosas
angiospermas, pero su formacin y estructura varan. Se originan a partir de races especializadas,
llamadas coraloides, que presentan estructuras del tipo nodular an antes de ser colonizadas por la
cianobacteria, inducidas posiblemente por bacterias. Los ndulos se inician en la raz embrional y el
hipoctilo y recin luego de su emergencia son infectados por cianobacterias heterocsticas de los
gneros Nostoc y Anabaena, por rupturas de los estratos superficiales.
Las races coraloides se desarrollan en forma de grandes racimos y pierden su caracterstico
geotropismo negativo. Las races no infectadas permanecen pequeas y mueren en el correr del ao.
Todos los aislamientos mostraron capacidad para fijar N2.
En Argentina, Tortosa y Medn (1983) observaron nodulacin en ejemplares de Cyca revoluta
cultivada en parques y jardines. La fijacin en cultivos de Cycas spp. y Macrozamia spp se realiza
tanto en aerobiosis como en anaerobiosis. Los productos de la fijacin son transportados al
hospedante y se piensa que gran parte es exudado por el endosimbionte, a diferencia de lo que
ocurre con las cianobacterias en vida libre. Las causas de mayor exudacin podran deberse a:
mayor actividad nitrogensica del endosimbionte
una capacidad limitada para almacenar nitrgeno como ficocianina

Ndulos tipo Parasponia

Hasta no hace mucho tiempo se pensaba que los rhizobios formaban ndulos solamente con
leguminosas. En 1973, Trinick describi nodulacin en ciertas Ulmaceae, por rhizobios. Son rboles
muy altos, ampliamente distribuidos en el trpico, identificados primeramente como del gnero Trema,
como T. cannabina, cuyo endofito bacteriano logr infectar varias leguminosas.
Estudios posteriores mostraron que estos especmenes estaban incorrectamente identificados y que
pertenecen en realidad al gnero Parasponia, sobre todo P. rugosa. Parasponia es nativa del
sudeste asitico, son rboles ms chicos, de hasta unos 15 m, pioneros en suelos de montaa de
Malasia, Indonesia y Nueva Guinea. Tres especies presentan ndulos: P. rugosa, P. parviflora y P.
andersonii, empleadas desde muy antiguo como abono verde en Java. El endosimbionte se identific
como Bradyrhizobium spp. de crecimiento lento, el ms promiscuo y tal vez el ms antiguo de los
rhizobios, que inocula cruzado como Vigna unguiculata. Los ndulos de Parasponia fijan nitrgeno en
rangos comparables a los ndulos perennes de otras no leguminosas (Akkermans y Van Dijk, 1981).
Diferencias con ndulos de las leguminosas:
el rhizobio se encuentra preferencialmente dentro de un cordn de infeccin altamente ramificado
y pocas bacterias se liberan de l y se diferencian en bacteroides. En las leguminosas, la
mayora de los rhizobios se transforman en bacteroides.
los ndulos de Parasponia no poseen leghemoglobina, lo que muestra claramente que tanto la
formacin de bacteroides como la sntesis de leghemoglobina, estn determinados por el hospedante.
La masa coraloide puede alcanzar tamaos de hasta 6 cm de dimetro y se parecen ms a los
ndulos actinorrticos de Coriaria o Datisca que a los de las leguminosas.
la zona infectada suele presentar forma de herradura, donde coexisten clulas hipertrofiadas, con
la bacteria y clulas menores, libres de endofito. Pueden presentarse capas con clulas oscuras,
posiblemente con compuestos polifenoles y taninos.
Parasponia, como Casuarina y rboles leguminosos crecen rpidamente en suelos vrgenes del
sudeste de Asia y juegan importante papel en la reforestacin de suelos erosionados, donde son
empleados desde muy antiguamente.
Aunque es improbable que la nodulacin ocurra en Trema, se requieren otros estudios sobre la
fijacin del N2 en otros miembros de las Ulmaceae.

No leguminosas noduladas con Frankia


Las simbiosis noduladas por un actinomicete del gnero Frankia se presentan en unas 170 especies
distribuidas en 8 familias poco relacionadas entre s. Estas asociaciones recibieron diferentes
nombres: simbiosis tipo Alnus, simbiosis con actinomicetes y ms recientemente actinorrizas, por
analoga con las micorrizas (simbiosis con hongos).
El cuadro 1 (Akkermans y Van Dijk, 1981) presenta los gneros de plantas actinorrticas descriptos
hasta el presente. Son frecuentemente rboles o arbustos que juegan importante rol en la economa
del nitrgeno en bosques de zona templada. Su distribucin es menor en la regin tropical. Estas
plantas son raramente mencionadas en los textos bsicos de biologa o ecologa, a pesar de que son
importantes componentes de ecosistemas de vastas regiones y muchas de ellas muy empleadas en
forestacin. Esta vegetacin es tolerante a suelos de baja fertilidad, como dunas arenosas, zonas
quemadas, suelos erosionados y muchas resisten la salinidad.

Cuadro 1 - Ocurrencia de ndulos tipo Alnus


orden

familia

Ntotal gnero Ntotal spp


Nespecies
gn/flia fijador
c/ndulo s/ndulos

Casuarinales
Coriales
Fagales

Casaurinaceae
1
Coariariaceae
1
Betulaceae
2
Fagaceaea
8
Cucurbitales Cucurbitaceae 126
Begoniaceae
5
Datiscaceae
3
Caricaceae
5
Myricales
Myricaceae
2

Casuarina
45
18
0
Coriaria
15
13
0
Alnus
35
33
0
+/-400
0
0
>1280
0
0
> 500
0
0
Datisca
2
2
0
65
0
0
Myrica
35
20
0
Componia
1
1
0
Rosales
Rosaceae
124
+/-3375
Rubus
>200
1
3
Dryas
4
3
0
Cercocarpus
20
3
0
Rhamnales Eleagnaceae
3
Eleagnus
45
14
0
Hippphae
3
1
0
Sphepherdia
3
2
0
Rhamnaceae
58
Ceanothus
55
31
0
Trevoa
1
0
Discaria
10
5
2
Colletia
17
3
0
---------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------

La figura 4 del Anexo Prctico, muestra un ndulo coraloide de Casuarina. Todas las actinorrizas
albergan bacterias pertenecientes a un mismo gnero, un actinomicete simbitico del gnero Frankia
(figura 2), fijador de N2 que fue confundido primeramente con un hongo, por su carcter filamentoso.
Quiz la primera descripcin de ndulos radicales en estas plantas se remonta a 1895 en Alnus
glutinosa, cuyo desarrollo y N en el follaje se correlacionaron con el nmero de ndulos.
15

El empleo del N , demostr la importancia ecolgica de estas asociaciones, acelerando sucesiones


vegetales en suelos pobres. Estos rboles son empleados en silvicultura, en planes de forestacin, en
sistemas agroforestales, contribuyendo a incrementar el nivel de nitrgeno de los mismos.
Las plantas del cuadro 1 se incrementarn seguramente en los prximos aos, con la contribucin de
botnicos, fisilogos vegetales, ingenieros forestales. Se observa un rpido desarrollo en los estudios
sobre estas asociaciones, y es necesario un trabajo cooperativo de distintos pases para lograr un
panorama global sobre la distribucin y contribucin de estas plantas.
De los datos recogidos en el cuadro 1 se puede observar que la nodulacin est aparentemente
relacionada a la posicin taxonmica del hospedante, y a veces es una caracterstica de todas las
especies de un mismo gnero, aunque las excepciones son frecuentes, sobre todo en las Rosaceae,
con pocas especies noduladas. Se podra pensar tambin que la nodulacin puede ocurrir en
aquellos gneros an no estudiados. Un ejemplo de esto es el descubrimiento de actinorrizas en
Trevoa, miembro de Colletieae (Rundel y Neel, 1978) y en Datisca glomerata (Chaudhary, 1979)
relacionada a D. cannabina, aunque de distribucin geogrfica muy diferente.
Silvester (1977) realiza una minuciosa descripcin sobre el origen en el tiempo geolgico de estos
vegetales nodulados, ubicndolos en el perodo cuaternario. Actualmente ocurren en reas templadas
y algunas en la zona circumpolar. Las que se encuentran en zonas tropicales, lo hacen slo a altas
latitudes, como Coriaria, en N. Guinea y Per, Cercocarpus, en Mjico y Alnus, en Per. La excepcin
la constituye Casuarina, que se extiende en zonas costeras tropicales del Ocano Pacfico y del
Indico. Esta distribucin contrasta con la de las leguminosas (tropical y templada clida).
Usos, el empleo que se les da a estas plantas es variable:
muchas especies de Alnus pueden alcanzar 30-35 m en 50 aos con dimetros de 0,6 m y se
emplean en muebles, postes, enchapados, y en la preparacin de pulpas para la elaboracin de
tejidos
Casuarina se emplea tambin para postes y es rica en energa y se usa como lea. Pueden
alcanzar 4 a 5 m en 2 aos
como alimento se usan poco: Hippophae da frutas ricas en vitamina C y en aceite y suele
complementar la dieta humana
Ceanothus y Purshia, como forraje en la alimentacin de ciervos
3

otras especies poseen uso medicinal, como astringentes, febrfugos, estimulantes o hipnticos:
Myrica, Colletia.
pero el empleo ms promisorio es sin duda el de la recuperacin de suelos erosionados, la
fijacin de dunas y su inclusin en sistemas silvopastoriles ya que brindan abrigo y sombra a los
animales, adems de brindar N fijado a la pastura asociada
Tortosa y Medn (1983) identificaron ndulos actinorrticos en 10 especies de la flora autctona
argentina (Cuadro 2). Aislamientos de Frankia a partir de C. spinosissima de la zona del embalse del
Rio Tercero (Crdoba) se mostraron activos fijadores de N2 (Guathier et al., 1984).
Cuadro 2 - Especies actinorrticas argentinas
Betulaceas

Alnus acuminata H.B.K.

Castellanos, 1944

Ramnaceas

Medn, Tortosa 1976


Colletia paradoxa (Spreng)
"
"
"
Colletia spinosissima Gmel
"
"
"
Discaria americana Gill et
"
"
"
Hook
"
"
"
Discaria chacaye (G.Don) Tort.
"
"
"
Discaria nana (Clos) Weberb
Discaria trinervis Hook et Am.
"
"
1981
Kentrothamnus
"
"
"
weddellianus(Miers)
Trevoa patagonica Speg

Coriariaceas Coriaria ruscifolia L.

"

"

"

El cuadro 3 (Silvester, 1977) muestra el contenido de nitrgeno en hojas de algunas de estas plantas.
El mismo autor seala valores de produccin de mantillo entre 5 y 9 toneladas de materia seca por
hectrea. Los datos de N en los rastrojos no deben tomarse como todo el nitrgeno fijado, ya que,
dependiendo del nivel de N del suelo, una parte es reciclada a partir del mismo.
Numerosos son los trabajos realizados en los ltimos aos sobre esta simbiosis e importantes
revisiones publicadas sobre su ecologa y usos potenciales (Benoit y Berry, 1990, Dawson, 1990),
sobre la fisiologa de los ndulos (Silvester et al, 1990), la gentica de Frankia (Mullin et al, 1990,
Simonet et al, 1990), su biologa y taxonoma (Lechevalier, 1994, Valds et al, 1996).
Cuadro 3 - N% en hojas y en mantillo de plantas actinorrtcas noduladas

especies
Alnus incana
A. crispa
A. rubra
A. glutinosa
Casuarina
littoralis
C. equisetifolia
Ceanothus
velutinus
Eleagnus
orientalis

N% en hojas mantillo
cadas
ton/ha/ao

N%

edad
aos

Ntotal
kgN/ha/ao

1,5
1,3
9,3

3,0
2,0
1,82

5
0-40
12

157
30
169

2,9

1,0

290

6,2

1,46

91

13,5

1,35

2,82

2,17
2,57

1,30

183

Caracteres del endofito


El endofito de ndulos tipo Alnus ha sido frecuentemente descrito como simbionte obligado y pocas
referencias a ellos se encuentran en los textos clsicos de microbiologa. Han sido introducidos en la

8 edicin del Bergey's Manual of Determinative Bacteriology, pero no figuran muchos textos sobre
actinomicetes. La causa principal de esta omisin ha sido la incapacidad de cultivarlos in-vitro. Este
inconveniente ha sido superado y se han aislado con xito endofitos de Comptonia peregrina
(Callaham et al., 1978), de Alnus glutinosa (Quispel y Tak, 1978), Colletia spinosissima (Guathier et
al., 1984).
Algunos autores presentaron evidencias para la subdivisin de los endofitos tipo Alnus basadas en las
barreras de inoculacin cruzada entre especies vegetales. Las experiencias se realizaron desde 1978
inoculando con cultivos puros de Frankia y se comprob que un mismo aislamiento poda nodular
distintas especies, resultando difcil la subdivisin en especies basada en la especificidad
endofito-hospedante, como en el caso de los rhizobios.
Otros caracteres que se toman en cuenta para establecer claves taxonmicas en Frankia incluyen:
la composicin qumica de las paredes celulares
la capacidad para formar esporas en los ndulos
isoenzimas
taxonoma gentica
Frankia posee ciertos rasgos taxonmicos caractersticos: su pared posee cido diaminopimlico,
cido glutmico, alanina, peptidoglicano. Sus cidos grasos son de cadena normal. Ramificados y
monoinsaturados. Ciertos lpidos no saponificables llamados hopanoides les confieren resistencia en
condiciones desfavorables, son usados en la taxonoma. Las manaquinonas, como la MK9(H4), con
9 unidades de isopreno, son tambin usadas como marcadores taxoqumicos (Valds et al, 1996).
Tambin se han encontrado cepas genticamente diferentes en endofitos de Alnus: una produce
esporas y la otra no, aunque en cultivo puro esta ltima es capaz de esporular, indicando que la
supresin de la esporulacin en simbiosis est controlada por el hospedante.
Asi, los intentos de clasificacin de Frankia incluyen estudios sobre:
i) infectividad y efectividad en distintos hospedantes
ii) crecimiento y caractersticas fisiolgicas
iii) estudios genticos: n y tipo de plsmidos, isoenzimas, perfil de cidos grasos, polimorfismo de
segmentos de restriccin del ADN (RFLP), secuencias del rARN 16S (Guilln et al, 1993). Las
regiones conservadas de este fragmento permiten ubicar al gnero Frankia dentro de los
Actinomicetales, mientras que las regiones hipervariables son tiles para la clasificacin filogentica a
nivel de gnero y especie.

Aislamiento
Se han empleado distintas tcnicas para lograr el aislamiento de Frankia: digestin enzimtica de
macerados de ndulos, microdiseccin, fraccionamiento en gradiente de sacarosa, diluciones
seriadas o aislamiento directo a partir de trozos de ndulos desinfectados superficialmente. Se han
desarrollado numerosos medios de cultivos (Anexo Prctico). Diem et al. (1982) detallan los
procedimientos para el asilamiento a partir de ndulos de Casuarina equisetifolia: las plntulas se
desarrollan en medio sin nitrgeno en tubos. Al mes se inoculan con macerado nodular y los ndulos
se hacen visibles entre 1 y 2 meses. A partir de stos se aisla Frankia.

Morfologa Esta bacteria presenta distintas estructuras en medios de cultivo (figura 1) y en los
ndulos
hifas: en las colonias las hifas aparecen ramificadas, septadas, de unos 0,4 a 0,9 micras
los esporangios, pueden presentarse intercalarmente (foto 2), con esporas de forma irregular:
globosas, o de masa, alargados o irregulares, con paredes gruesas, tamao variable (0,5 a 1 micra),
muy abundantemente empaquetadas en la zona infectada. Su formacin puede originarse en las
clulas de la corteza a partir de cuerpos esporgenos de las hifas, o en espacios intercelulares. La
formacin de esporas puede estar ausente, los ndulos sin ellas se denominan Sp y los que las
+
presentan como ndulos Sp .
vesculas, la presencia de estas estructuras esfricas (2,6 micras) de paredes gruesas, en
extremos de hifas cortas y ramificadas se visualizan en el microscopio ptico y son el asiento de la
fijacin de nitrgeno (proteccin de la N2asa) en aerobiosis

Figura 1 - Morfologa de Frankia con hifas, esporangios y vesculas


en cepa aislada de Allocasuarina stricta (Frioni et al, 1991)

El polimorfismo de Frankia dificulta los estudios fisiolgicos y la evaluacin del crecimiento, ya que no
produce turbidez uniforme como los microorganismos unicelulares. La curva de crecimiento se analiza
por determinaciones de biomasa por medio de diferentes tcnicas, como anlisis del contenido de
protenas, determinacin de actividad deshidrogenasas (TTC, INT), turbidimetra luego de sonicacin
de las hifas, actividad N2asa (Anexo Prctico, Frioni et al, 1991). Para la preparacin de inoculantes
y en estudios fisiolgicos se trabaja con cultivos frescos, repicados varias veces en medios nuevos
(Schwncke, 1991).
Fuentes de carbono y nitrgeno
Frankia emplea cidos grasos de cadena corta (propinico, actico) y sus derivados, intermediarios
del ciclo de Krebs (cidos succnico, mlico) y el cido pirvico. Puede crecer con N2 en vida libre y
emplear otras fuentes de N: aminocidos, urea, nitrato, adenina, uracilo y amonio. Como en otros
diazotrofos la glutamino sintetasa es la enzima responsable de la asimilacin del amonio.
Proteccin frente al oxgeno
Las cepas son aerobias o microaeroflicas y a diferencia de los rhizobios, frankia puede fijar N2 a
diferentes concentraciones de O2. Su nitrogenasa est protegida en las vesculas, rodeadas de
gruesas capas lipdicas, integrados por hopanoides y triterpenos pentaciclados, reconocidos en la
alteracin de la permeabilidad de membranas en procariotes. Estas estructuras se han comparado con
los heterocistos de las cianobacterias. La presencia de superxido dismutasa en el ndulo
contribuira tambin a la proteccin. Los gruesos tejidos del ndulo y la hemoglobina contribuyen a la
proteccin en simbiosis. La presencia de una hidrogenasa funcional ha sido citada como un
mecanismo adicional y permitira en muchos casos un crecimiento autotrfico

Gentica de Frankia
Los estudios han avanzado lentamente por la baja velocidad de crecimiento, la escasa germinacin de
las esporas. Mucha de la informacin obtenida se ha logrado con las tcnicas usadas para los
rhizobios y actinomicetes. Se ha avanzado en la determinacin de los plasmidios y los genes nod, nif y
genes que codifican la asimilacin del amonio. Una herramienta muy til en el establecimiento de
relaciones filogenticas es el estudio de las secuencias conservadas en los segmentos 16S de los
rARN (Niner et al, 1996).

Formacin de los ndulos


El proceso ha sido ms estudiado con Alnus glutinosa y pueden distinguirse 4 fases:
a. desarrollo del endofito en la rizosfera
b. invasin de pelos capilares
c. formacin de ndulos primarios

d. formacin de ndulos verdaderos, por ramificaciones dicotmicas de meristemas apicales, dando


el aspecto racimoso caracterstico de estos ndulos.
El proceso es muy parecido al que ocurre en leguminosas: los pelos radicales en contacto con el
endofito se encurvan y las hifas penetran avanzando hacia clulas corticales que son estimuladas a
dividirse. Las hifas penetran en las clulas en divisin, se ramifican y forman las clsicas vesculas en
la periferia de estos conglomerados. La infeccin progresa y se forma el llamado ndulo primario,
que se reconoce como una deformacin de una raz lateral cuyo crecimiento se detiene. El ndulo
verdadero se completa por surgimiento de races laterales inducidas cerca de los ndulos primarios,
que se transforman en lbulos nodulares por infeccin persistente de su regin cortical. En los
ndulos verdaderos, la penetracin de las clulas jvenes de la corteza y la diferenciacin del
endofito es esencialmente la misma que en los ndulos primarios.
En Casuarina y Myrica, el pice de cada lbulo nodular da lugar a una raz pero con geotropismo
negativo, debido a bajos niveles de cido indolactico, lo que le da a los ndulos una apariencia muy
particular. En el campo, los ndulos pueden alcanzar dimetros de ms de 8 cm y muchas veces
resulta difcil obtenerlos, pues se distribuyen a lo largo de un sistema radical muy extenso, que en
suelos pedregosos y compactados puede llegar a varios metros.
El cuadro 4 y la figura 2 resume las similitudes y diferencias entre las dos principales simbiosis: con
leguminosas y en plantas actinorrticas. La figura 3 muestra los eventos en la nodulacin en
actinorrizas

Propagacin del endofito


La existencia de poblaciones extranodulares del endofito es esencial
para lograr colonizar plntulas y la diseminacin en el campo. La presencia de cepas de Frankia en el
suelo est asegurada, como en el caso de las leguminosas, por el decaimiento y desintegracin de
los ndulos al finalizar la actividad simbitica.
Cuadro 4 - Comparacin de las simbiosis con leguminosas y las actinorrticas

morfologa ndulo
veloc.crecim.bacteria
sistema vascular en
ndulos
+
hidrogenasa (Hup )
N2 fijacin in vitro
proteccin O2
hemoglobina
nodulacin area
transporte N fijado como
uredos
nodulacin perenne

leguminosas

actinorrizas

simple
CS, ms 6h(tg)
CR, menos 6h
perifrico

complejo
ms 15 horas (tg)

no general
excepcional
constante siempre

general
general
variable algunas
excepciones
excepcional
no pueden usarlo

varias especies
puede emplearse en
un nmero de plantas
excepcional

central

es la regla

Figura 2 - Esquema de ndulos en: a) actinorrizas b) leguminosas


r) raz v) vasos i) zona infectada m) meristema

El actinomicete se propaga en el suelo. La sobrevivencia e infectividad ha sido demostrada cuando se


emplean homogeneizados nodulares como material infectivo. La infectividad, que disminuye con la
dilucin, puede mantenerse a bajas temperaturas -en heladera- por varios meses. Se pueden
conservar ndulos secos al aire sobre slico-gel a 6C. El congelamiento permite tambin mantener
los inculos viables.
Se observ que la presencia de ndulos con esporas permite mayor sobrevivencia, siendo las
esporas ms resistentes a condiciones adversas del suelo. Las partculas del endofito responsables
de la propagacin y de la colonizacin posterior parecen ser hifas finas, ms que esporas.
Muchas experiencias se realizaron para determinar la distribucin de los endofitos y de sus
respectivas plantas hospedantes. Se encontraron:
poblaciones locales de Frankia en ambientes sin los hospedantes, que pueden haber migrado por
agua, viento, lluvia
las poblaciones del endofito siguen, en general, a las poblaciones de la planta hospedante. En
Alnus, cuya nodulacin es muy extendida, el endofito se encuentra en un 100% de las zonas de
distribucin de la planta.

Fijacin del nitrgeno


Los ndulos de estas plantas fijan nitrgeno, como lo hacen otros sistemas fijadores, dependiendo su
actividad de la biomasa del tejido nodular, de la actividad de la nitrogenasa y del perodo en que
permanecen activos. La respiracin y la actividad nitrogenasa de los ndulos declina con los
incrementos de la edad de los ndulos, como ocurre en general en ndulos perennes. De modo que,
en promedio, estos ndulos fijan menos que ndulos jvenes de leguminosas anuales.

Figura 3 - Nodulacin en actinorrizas


1a) clulas de la corteza radical 1b) clulas con Frankia

El cuadro 5 (Gauthier et al., 1984) muestra la actividad nitrogenasa de Colletia spinosissima, su


contenido de N%, el N total por planta y su peso seco en ensayo control e inoculado en cultivo
hidropnico.
Cuadro 5 - Efecto de la inoculacin con Frankia en Colletia spinosissima

Tratamiento

peso seco
mg/planta

N%

Ntotal

ARA
mMC2H4/h/planta

Control
56
0,8
0,45
0
Inoculado
113
1,5
1,69
0,68
La regin apical (2-3 mm) de los lbulos del ndulo parecen constituir las partes ms activas en la
fijacin del nitrgeno. All precisamente, los racimos de vesculas presentan la mayor actividad y
reducen activamente las sales de tetrazolium. El aislamiento de las vesculas y la incorporacin de
ATP y ditionito permiti comprobar que son el sitio de la fijacin. Incluso los resultados de fijacin se
expresan por nmero de vesculas.
Se han sealado valores de fijacin de 200-250 kgN/ha/ao en Alnus, entre 60 y 230 en Casuarina,
20-180 en Hippophe, de 150 en Coriaria. En general, Rodrguez Barrueco et al. (1991) destacan, en
la mayor parte de los ecosistemas con especies leosas fijadoras de N2, ganancias de N a nivel del
suelo iguales o superiores a 100 kgN/ha/ao, del mismo orden de magnitud que las aportadas como
fertilizantes en conferas.
La seleccin de especies eficientes es una alternativa a la fertilizacin, logrando ganancias sensibles
de la productividad, sin aumento de los costos.

Factores que afectan a la fijacin del nitrgeno


Tanto la nodulacin como la fijacin del nitrgeno estn afectadas por los mismos factores que en
otras simbiosis fijadoras de N2: fotosntesis, factores ambientales, como la temperatura, el aporte de
nutrientes, incluido el nitrgeno combinado, la aireacin. La cantidad fijada vara mucho entre
especies e incluso por la posicin de los ndulos en la raz.
El nmero de partculas infectivas en la rizosfera afecta directamente a la nodulacin y por lo
tanto a la fijacin del N2. La inoculacin tendr efectos positivos cuando ese nmero es bajo.

El nitrgeno combinado afecta negativamente a la fijacin por estos organismos, al igual que el
proceso en leguminosas. Se observaron, sin embargo, diferencias entre la sensibilidad de especies
vegetales frente al nitrgeno combinado; Alnus es bastante insensible y se los puede encontrar
nodulados en suelos relativamente ricos en nitrgeno.
La temperatura del suelo: afecta marcadamente a la fijacin, aunque la tolerancia a temperaturas
extremas vara con las especies. El ptimo para muchas plantas se ubica entre 20-25 C, sin embargo
especies de Casuarina y H. rhamnoides toleran altas temperaturas, lo que les brinda gran ventaja
ecolgica. Las bajas temperaturas afectan tambin negativamente al proceso.
La acidez: se piensa en general que las no-leguminosas son ms tolerantes a los bajos pH que
las leguminosas. Alnus glutinosa y Myrica gale se mostraron muy resistentes a las bajas
concentraciones de iones hidrgeno.
La humedad, muchas especies actinorrticas que crecen en reas secas son afectadas por una
sequa transitoria y la actividad nitrogenasa cesa en plantas sometidas a una succin de -25 barias en
el xilema. En general ocurre un decaimiento masivo de ndulos en el verano. La inundacin, al limitar
la difusin de los gases, limita la actividad de los ndulos. Algunas especies poseen estructuras en
las extremidades de los ndulos llamadas lenticelas, que facilitan la difusin del O2 a travs del tejido
nodular.
Los cambios diurnos y estacionales: en rboles perennes, la actividad nitrogenasa se induce
temprano en la primavera, cuando comienza la emergencia de las hojas. Luego se incrementa a
medida que lo hace la temperatura. Las determinaciones de la fijacin del N2 se han realizado sobre
todo a nivel de laboratorio, con ndulos aislados y son pocos los datos de campo que permiten
conocer el aporte de nitrgeno al suelo.

Transporte de los productos de la fijacin hacia la planta


Como en otras simbiosis, un 90-95% de los compuestos nitrogenados de la fijacin son transferidos al
15
hospedante. Luego de unos minutos de exposicin a una mezcla de gases con N , un 25% del
nitrgeno fijado se detecta en las partes basales de los ndulos de Alnus, el resto se encuentra en las
partes superiores de los lbulos nodulares y luego de una hora de inoculacin, en las races vecinas
al ndulo.
Los compuestos transferidos son sobre todo aminocidos: arginina, glutamina; la citrulina es ms
comn en ndulos de Alnus glutinosa. No se sabe si su sntesis es realizada por la planta, el endofito
o por ambos. Entre las enzimas para la asimilacin del amonio, se encontr la glutamato
deshidrogenasa (GDH) y la glutamino sintetasa (GS), presentes en ndulos de A. glutinosa, sobre
todo en el citoplasma del hospedante y no tanto en los residuos de 20 micras con vesculas.
Akkermans y Roelofsen (1980) postulan que la asimilacin la efecta el hospedante, mientras que el
endofito excretara el amonio producido en la reduccin del N2, al igual que en las otras simbiosis
fijadoras de nitrgeno.
El H2 es liberado escasamente por la presencia de una hidrogenasa muy eficiente contenida en las
vesculas que asegura el reciclamiento de los electrones hacia la nitrogenasa. Como se observa, los
sistemas simbiticos fijadores de N2 presentan gran similitud en cuanto a los sistemas enzimticos:
nitrogenasas e hidrogenasa, en las enzimas para la asimilacin del amonio y en los efectos del medio
sobre la magnitud del proceso.

Perspectivas
El empleo de las plantas actinorrticas como pioneras en suelos pobres o degradados es ya prctica
comn en muchos pases. Algunas especies se pastorean, como jvenes ejemplares de Alnus spp.
Representan una buena alternativa frente a las leguminosas en ciertas zonas. Progresan los estudios
sobre las relaciones de especificidad endofito-hospedante, los mecanismos de reconocimiento y los
procesos de colonizacin. Constituye un rea cuyos estudios se incrementan rpidamente por la
importancia del nitrgeno como elemento limitante del desarrollo vegetal y la capacidad de estas
plantas de colonizar reas muy erosionadas, suelos muy pobres en todas las regiones climticas.

10

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12

La

biologa de Frankia,

Captulo 17
Las micorrizas
Existen numerosas relaciones mutualsticas entre hongos y races de plantas vasculares y no
vasculares. Una de las ms extendidas la constituyen las asociaciones micorrticas, que involucran
varios tipos de hongos del suelo y races. El trmino micorriza fue propuesto por Frank, en 1885 para
describir estas estructuras, que en contraste con la infeccin de races con hongos patgenos, no
provocan sintomas de enfermedad y se las considera como verdaderas simbiosis.
Estn muy distribuidas en el reino vegetal y slo algunas especies acuticas, las crucferas y pocas
especies ms, no forman normalmente micorrizas. Se reconocen en los fsiles vegetales ms
antiguos y se postula que la evolucin de plantas terrestres desde hbitats semiacuticos fue posible
gracias a relaciones mutualsticas con algas y hongos.
Aproximadamente 95% de especies de plantas vasculares pertenecen a familias caractersticamente
micorrizadas. La micorrizacin ha evolucionado como la norma en la nutricin terrestre y no como la
excepcin.
La importancia de estas asociaciones se demostr por los fracasos en la implantacin de especies
exticas, al cambiarlos de hbitat o por la dificultad en la forestacin en zonas erosionadas. Cuando
se agregan cultivos adecuados de hongos micorrcicos, o mantillo de la zona de origen, la
sobrevivencia y desarrollo aumentan en forma sorprendente. En base a los caracteres morfolgicos
se reconocen varios
tipos de micorrizas, presentados en el cuadro 1 (Harley, 1994) y
esquematizadas en la figura 1.
Cuadro 1 - Caractersticas de los tipos ms importantes de micorrizas
Tipos de micorrizas

V-A

ECM

ETM

arbu
toide

monotro
poide

Ericoi
de

Orquide
acea

hongo septado

aseptado

(+)

hifas en las
clulas

manto fngico

-/+

red Hartig hifas


ovilladas en clul.

haustorios

dicotmicas

no-dicotmicas

+/-

vesculas

+/-

aclorofilia

-/+

-/+

taxonoma del
hongo

B,A,F

B,A?

A(B)

taxonoma

B,T

G,A

G,A

hospedante

G,A

F= Phycomycetes, B= Basidiomycetes, A= Ascomycetes


B= Bryophyta. P= Pteridophyta, G= Gymnosperma, A= Angiosperma
E= Ericales, M= Monotropaceae, 0= Orchidaceae
V-A micorrizas vesculo-arbusculares, ECT ectomicorrizas,
1

ETM ectendomicorrizas
Figura 1- A- Corte esquemtico de una ectomicorriza
N=manto fngico T= red de Hartig S= hifas
B- Endomicorrizas V-A a = arbsculos b=vesculas
c=hifas d =fructificaciones externas

En las ectomicorrizas, la raz est completamente rodeada por un manto fngico, bien desarrollado,
cuyas hifas se expanden entre la clulas corticales de la raz (red de Hartig). Son comunes entre
Gimnospermas (especialmente Pinaceas) y Angiospermas (especialmente Salicaceae, Betulacceae,
Fagaceae, Ulmaceae, Rosaceae, Leguminosae, Myrtaceae, Tiliaceae, Ericaceae). La mayora son
rboles.
Algunas especies hospedantes pueden formar tambin los otros dos tipos de micorrizas:
ectendomicorrizas y endomicorrizas, en donde la caracterstica es la penetracin de las clulas de
la raz por estructuras fngicas: hifas, vesculas, arbsculos o haustorios y esporas, en las cuales
muchas veces no se aprecian modificaciones externas que evidencien la infeccin. Las
endomicorrizas pueden clasificarse en: micorrizas vesculo-arbusculares (V-A), arbusculares (A),
micorrizas tipo Orquidiaceae y tipo Ericaceae.
Las ectendomicorrizas, con caractersticas de ecto y endomicorrizas: poseen manto fngico externo,
aunque no siempre bien desarrollado, las hifas se presentan entre las clulas y pueden tambin
observarse dentro de ellas. Existen numerosas graduaciones entre las ecto y ectendomicorrizas.
Los estudios relacionados con la naturaleza del hongo, la fisiologa de la micorriza, el aislamiento y
propagacin del endosimbionte y las prcticas de inoculacin, se han incrementado en los ltimos
aos (Barea et al, 1991, Allen, 1992, Moser y Haselwandter (1983), Norris et al, 1994, Alvarez, 1991).

Ectomicorrizas
Se ha calculado que ocurren en aproximadamente un 3% del total de especies vegetales. La gran
mayora se encuentran en rboles forestales: angiospermas y conferas. Los estudios se han
realizado sobre todo en Pinus (figura 5 del Anexo Prctico), Fagus, Quercus.
El manto fngico puede representar en 40% del peso total del rgano (figura 6 del Anexo Prctico).
Las hifas se pueden extender al suelo vecino y tambin penetrar espacios intercelulares de la corteza.
Las clulas corticales se alargan transversalmente y los pelos capilares estn ausentes. Los tejidos
meristemticos y los del pice estn reducidos en relacin a races no micorrizadas. Las races
colonizadas son por lo general laterales, al emerger de la corteza de races micorrizadas. Estas races
son de corta longitud, muy ramificadas y son reemplazadas peridicamente.
La morfologa y anatoma de las ectomicorrizas son variadas segn el estado de desarrollo, el hongo
asociado, la presencia de ms de una especie fngica. Caracteres anatmicos, fisiolgicos,
ecolgicos y taxonmicos se tienen en cuenta en la descripcin de las ectomicorrizas, como la
morfologa de las hifas, estructura y aspecto del manto fngico, presencia de rizomorfos, color,
flourescencia, olor, hbitat (Agerer, 1994).

Las ectomicorrizas de rboles forestales pueden ser pardas, negras, rojas, amarillas, blancas.
Muchos hongos inducen ramificaciones dicotmicas en las races, las que le dan forma coraloide
caracterstica; otras pueden tener formas ramificadas, pinadas, globulosas, etc. El hongo se mantiene
en la corteza pudiendo llegar a la endodermis, va lmina media, por accin de enzimas pectinolticas,
dependiendo de la agresividad del hongo y la respuesta del hospedante.

Taxonoma y fisiologa de hongos ectomicorrcicos


La mayora son: Basidiomycetes: Hymenomycetes, como Boletus, Cortinarius, Suillus, Amanita,
Thricholoma, Laccaria y entre los Gasteromycetes se encuentran especies de Rhizopogon, Pisolithus
y Scleorderma (Singer, 1975). Algunos de estos gneros poseen especies saprofitas o parsitas que
no forman simbiosis con races y es posible que los ectomicorrticos hayan evolucionado a partir de
stos.
De acuerdo a su capacidad para vivir libremente y su grado de especificidad con el hospedante, los
hongos ectomicorrcicos se dividen en:
saprofitas, que pueden formar micorrizas con hospedantes adecuados
normalmente micorrcicos, con amplio rango de hospedantes, y con capacidad saproftica. La
mayora de los hongos que forman ECM poseen escasa o nula habilidad para vivir libremente,
pero poseen amplio rango de hospedantes.
con escasa capacidad saprofita, con estrecho rango de hospedantes: Suillus plorans o Boletinus
asiaticus, que pueden encontrarse en una sola o dos especies.
La mayora de los conocimientos sobre la fisiologa de las ectomicorrizas se obtuvo con los dos
ltimos grupos. Las diferencias en los grados de colonizacin dependen, entre otras causas, de la
actividad de enzimas como celulasa y polifenol oxidasa.
Fuentes de carbono: muchas especies ectomicorrcicas obligadas han podido desarrollarse en
cultivo puro, con nutrientes relativamente simples, como glucosa y otros azcares. Muchas no pueden
emplear disacridos y otras especies pueden degradar polisacridos siempre que se agregue algo de
glucosa (induccin enzimtica). Se han detectado actividades de celulasas, hemicelulasas y amilasas
pero, como grupo, estos hongos son en general incapaces de descomponer mantillos u otras formas
de materia orgnica del suelo, y dependen del hospedante para la provisin de compuestos
carbonados simples.
Fuentes de nitrgeno: son variadas, en general sales de amonio, aminocidos y otras formas de N15
orgnico son rpidamente utilizadas (experiencias con N ), los nitratos son menos empleados. Altos
niveles de N en el suelo inhiben la sntesis de ectomicorrizas: una C/N alta parece ser prerrequisito
para su formacin.
Factores de crecimiento: muchos de estos hongos requieren ciertas vitaminas del complejo B, como
tiamina y biotina; otras especies prefieren inositol, cido nicotnico y cido pantotnico.
Los hongos ectomicorrcicos producen auxinas, giberelinas, citoquininas y una variedad de
vitaminas, antibiticos, cidos grasos. Las sustancias de naturaleza auxnica reproducen caracteres
de la micorrizacin al incorporarlas a races creciendo aspticamente: races cortas y gruesas,
ausencia de pelos y elongacin radial de clulas corticales.
La
microflora
rizosfrica puede
brindar el triptofano para la sntesis del AIA (cido indol actico), que induce estos cambios.
Si las races micorrizadas pierden al hongo asociado, las caractersticas estructurales desaparecen y
se transforman en races normales. El exceso de nitrgeno afecta a la micorrizacin: puede provocar
que las auxinas se conviertan en compuestos relacionados, pero sin actividad promotora del
crecimiento, e incluso inhibir su sntesis por el hongo.
Los factores fsicos tambin afectan el desarrollo de estos hongos. El ptimo del crecimiento se
sita entre 18 y 27C, para muchos cesa sobre 35C y debajo de 5C. Se consideran acidfilos, con
pH ptimo entre 4 y 6, algunos crecen bien a pH 3,0. Son aerobios y por esto los cultivos para
preparar inoculantes se agitan y sensibles a la falta de agua.

Interacciones entre el hongo y el hospedante


Si bien el desarrollo de plntulas de rboles no depende siempre de la simbiosis, tanto el crecimiento
como el nivel de minerales son incrementados.

La planta logra mayor absorcin de nutrientes al aumentar la superficie radical, incrementan la


resistencia a patgenos, a toxinas, pH, temperatura y humedades adversas. La suberizacin de las
races est limitada y se alarga su vida til.
El hongo, por su parte, obtiene los nutrientes carbonados simples que requiere en las etapas
iniciales y un ambiente que lo protege de la intensa competencia microbiana.
Fisiolgicamente, las asociaciones micorrcicas constituyen uno de los mejores ejemplos de
parasitismo controlado.
Los intercambios entre ambos componentes de esta asociacin se estudian con elementos marcados:
CO2 en las plantas para seguir los compuestos orgnicos radioactivos en el manto fngico y en
las hifas
P32 en compuestos orgnicos o minerales insolubles en el suelo, que es transferido hacia la planta,
por las hifas del hongo. Las plantas micorrizadas se desarrollan mejor en suelos deficientes en
nutrientes como N, P, K.
Las races micorrizadas carecen de pelos capilares, la mayora de los nutrientes deben ser
absorbidos por las capas externas de la vaina fngica y son trasladados a la corteza radical, por
las hifas. La gran superficie de contacto entre el hongo y la planta permite un rpido intercambio de
nutrientes.
14

La absorcin de fosfatos es entre 2 y 5 veces superior en races micorrizadas, en relacin a controles


no infectados. Los sitios ms activos de absorcin corresponderan a lugares de emergencia de
races cortas e infectadas. Los fosfatos se desplazaran por los espacios entre las hifas del manto
fngico, o internamente, por mecanismos de difusin.
Dados los niveles de fosfato en el suelo, es probable que todo el fsforo se desplace a expensas del
metabolismo fngico, en condiciones de baja disponibilidad de fosfatos alrededor de las races.
Se han detectado reservas de P, como grnulos de polifosfato en vaina e hifas de micorrizas de
Pinus. Algunos hongos ectomicorrticos son capaces de emplear fitato (hexafosfato de inositol), que
constituye importante fuente de fsforo insoluble en suelos forestales. Otras fuentes de P orgnico
empleados son: p-nitro fenil fosfato, beta-glicerol fosfato, por actividad de fosfatasas.
Es evidente que esta asociacin permite explorar el suelo ms eficientemente en hbitats en donde
ninguno de los integrantes de la pareja podra desarrollarse satisfactoriamente. La asociacin debe
mantenerse por un prolongado espacio de tiempo, para obtener beneficios sustanciales.

Proteccin contra fitopatgenos


Se ha puesto en evidencia que las races ectomicorrizadas son ms resistentes a la invasin por
microorganismos fitopatgenos, en relacin a las plantas no infectadas. Varias hiptesis tienden a
explicar estos hechos (Alvarez, 1991):
el patgeno contara con menor disponibilidad de materiales carbonados en la zona de la raz,
como consecuencia de la absorcin de los mismos por el hongo micorrcico
el manto fngico ejercera una eficiente barrera fsica a la penetracin por el patgeno: en cortes
de races micorrizadas y controles inoculadas por esporas de hongo patgeno, se aprecia la
invasin slo en el caso de races no micorrizadas
la secrecin de antibiticos frente a los patgenos, el desarrollo de una microflora rizosfrica
antagnica
la exudacin de otros metabolitos que inhiben a los patgenos, como terpenos, en
concentraciones muy superiores a las producidas en races no micorrizadas, se han postulado
tambin como causas de este fenmeno
incremento de antagonistas del patgeno entre la poblacin rizosfrica de la planta micorrizada

Colonizacin y factores que afectan el desarrollo de ectomicorrizas


Se produce a partir de alguna estructura del hongo: micelio, hifas, rizomorfos, esporas, a partir del
suelo. El reconocimiento del hongo y el hospedante apropiado es seguido por la colonizacin y la
formacin del manto fngico. El desarrollo del hongo en la rizosfera del hospedante es estimulado por
los exudados radicales.

La fertilidad del suelo y la actividad fotosinttica del vegetal afectan marcadamente a la


micorrizacin.
Favorecen el proceso: alta actividad fotosinttica y baja o moderada fertilidad
Reducen el proceso: bajas intensidades luminosas o deficiente fotosntesis que afectan el nivel
de azcares y la formacin de nuevas races, altos niveles de N y P en el suelo provocaron
disminuciones en el contenido de sacarosa en raicillas de pino y en la susceptibilidad a la infeccin
por el hongo ectomicorrtico Pisolithus tinctorius.
Otros factores que inciden en la micorrizacin incluyen la temperatura, aereacin, humedad, el nivel
de otros nutrientes, que afectan el desarrollo de las races y la propagacin del hongo, la microflora
rizosfrica (sinergismos y antagonismos).

Prcticas de inoculacin
En general, los hongos micorrcicos se incorporan a los cultivos de rboles, en particular de pinos,
abetos y otras conferas, as como a plantas ornamentales, cuando stas se desarrollan en medios
artificiales como vermiculita, arena, etc. en el vivero.
La falta de micorrizacin puede acarrear problemas en el transplante de estos cultivos, salvo que
el suelo contenga especies ectomicorrcicas.
Tcnicas de inoculacin (Honrubia et al, 1994, Norris et al, 1994, Brundrett et al, 1996, Malvrez et
al, 1997, Anexo Prctico):
con suelo o mantillo o trozos de races colonizadas que se trasladan desde la zona de origen
del cultivo, a los viveros. Esta tcnica es poco especfica y se corre el riesgo de llevar tambin
microorganismos patgenos

con esporocarpos, esporas, esclerocios, frescos o secos se emplean desde hace muchos
aos
en la inoculacin de plntulas. Las esporas son fciles de coleccionar a partir de esporocarpos
maduros de muchos Gasteromycetes que se colectan en el terreno en la vecindad de rboles bien
micorrizados y se agregan a las macetas regando con un licuado en agua.
con cultivos puros, desde la dcada del 50 se comenz con xito a inocular con cultivos puros.
Los suelos o los soportes de plntulas se fumigan frecuentemente para eliminar patgenos y la
poblacin nativa, que puede competir con el inculo.
Las esporas asexuadas desarrolladas en medios de cultivo son tambin un buen inculo, pero los
cultivos con micelio se emplean mucho ltimamente ya que ofrecen mayores garantas.
Programas de inoculacin: comienzan con la seleccin del hongo ectomicorrcico, la que puede
realizarse simultneamente con un diazotrofo, en leguminosa o en no-leguminosa fijadora de N2. Los
ensayos para evaluar la especificidad y eficiencia de la simbiosis se realizan en plntulas creciendo
en tubos con vermiculita/turba, arena, con solucin nutritiva. La inoculacin se puede realizar a partir
de discos de agar con micelio activo (Marx et al, 1991). Los ensayos continan en invernculo,
incluyendo suelo, niveles de fertilizacin, tipos de inculos,etc.
La introduccin de especies de Pisolithus en viveros ha incrementado significativamente la calidad de
plntulas de pino. El cuadro 2 muestra un ejemplo de inoculacin en suelos muy erosionados, cerca
de minas de cobre, en el sur de Estados Unidos, pobres en materia orgnica y nutrientes minerales.
Como se observa se presentan marcadas diferencias entre los hongos. Las ectomicorrizas con
Pisolithus incrementaron el crecimiento cerca del 100%, en ambas especies, en relacin a las
formadas por Thelephora, menos adaptado a las condiciones adversas del suelo. No se desarrollaron
los cultivos testigo, sin inocular.
En otras partes del mundo Pisolithus tinctorius responde muy bien en la simbiosis, persiste en el suelo
a pesar de la competencia de los hongos ectomicorrcicos nativos. Considerando la enorme extensin
sembrada con especies forestales, se comprende la importancia de lograr incrementar los
rendimientos mediante una correcta seleccin de estos hongos.

Cuadro 2 - Sobrevivencia y desarrollo de plntulas de pino luego de dos aos


Tratamiento

altura (cm)

dimetro tallo
(cm)

vol.plntula
(cm3)

52.3*
44.8

1.46*
1.15

111.5*
59.3

48.7*
41.3

1.29*
1.01

81.0*
42.1

pino Virginia con


Pisolithus
Thelephora
pino lobulado con
Pisolithus
Thelephora

* = Diferencia significativa al 5%. Volumen plntula = (dimetro tallo)


x altura.

Efectos de la inoculacin: incrementos en tamao (altura, peso seco de las plantas), diferencias en
la anatoma y morfologa de los cultivos, han sido atribuidas a esta simbiosis (cambios en la relacin
raz/parte area, estructura de tejidos radicales, longitud de acculas, longevidad de races cortas,
incremento en el nmero de cloroplastos).
Algunas de estas variaciones se atribuyen al incremento del aporte de nutrientes, pero otras son
consecuencia de la actividad del hongo o de fitohormonas que libera (Moser y Haselwandter, 1983).
El cuadro 3 de estos autores muestra ligeros aumentos en la lignificacin de plantas de pino
14
inoculadas (en experimentos con CO2 ) y del tamao y peso del orden del 44%.
Cuadro 3 - Peso seco (mg) y contenido de lignina en Pinus sylvestris micorrizado y no
micorrizado
peso

lignina (% pese seco)

inoculado no inoculado inoculado no inoculado


peso seco total
raz
tallos viejos
tallos nuevos
acculas

770
265
91
108
305

534
125
56
44
282

30
35
29,5
-

28
30
24,5
-

Resumiendo: se reconoce la importancia de estas asociaciones en el desarrollo de especies


arbreas, sobre todo en suelos de baja fertilidad. La colonizacin puede efectuarse con hongos que
forman ecto y endomicorrizas en la misma especie vegetal y la sucesin de las mismas es conocida
en eucaliptos y especies de leguminosas arbreas (Frioni et al, 1998). El endosimbionte moviliza
nutrientes desde el suelo hacia el hospedante. La inoculacin con especies fngicas correctamente
seleccionadas ofrece una interesante perspectiva (Siqueira et al, 1994) en el manejo de los cultivos
forestales en:
a. cultivos exticos
b. suelos degradados por la erosin, mineralizacin o por construcciones civiles
c. reas despobladas o desprovistas del hospedero
d. suelos y sustratos inertes desinfectados
e. en reas donde ocurren los hongos pero se pretende aumentar la densidad de inculo o introducir
organismos ms efectivos que los nativos

Endomicorrizas
Se piensa, dada la abundancia de estas asociaciones, que la presencia de hongos endomicorrticos
en races es una constante, ms que una excepcin, en condiciones naturales. Han sido reconocidas
desde hace ms de 100 aos y se destaca su presencia en fsiles de ms de 300 millones de aos
(Harley, 1994).

La mayora de las endomicorrizas poseen caractersticas comunes: el hongo invade las races desde
el suelo, lo que implica que debe poseer mecanismos para sobrevivir en l o poseer una existencia
saproftica; dentro de la raz, el hongo coloniza las clulas de la corteza, pero las de la endodermis y
los vasos de las races infectadas no presentan cambios morfolgicos.
Se distinguen dos tipos de endomicorrizas:
aquellas con hongos tabicados pueden subdividirse en las de las
Ericaceae y familias relacionadas y las presentes en las Orchidaceae
las que albergan hongos no tabicados: Zygomycotina.
Constituyen un grupo heterogneo, incluyen plantas de muy variada taxonoma y se conocan como
micorrizas vesculo-arbusculares (V-A), hoy mejor definidas como arbusculares (A), ya que las
vesculas pueden o no estar presentes y son las que han recibido mayor atencin en los ltimos
tiempos.
Es realmente importante el volumen de publicaciones sobre este tema desde la dcada del 70 y
distintas ramas del conocimiento se sienten atrados por estas asociaciones en las cuales el hongo y
la planta obtienen mutuos beneficios.
Las demarcaciones entre los distintos tipos de endomicorrizas no son claras y existen muchas
superposiciones. En algunas del tipo erical-arbustoide puede presentarse una vaina fngica alrededor
de las races, como en las ectomicorrizas. Especies de Endogonio, caracterizado como hongo que
forma micorrizas A, pueden formar ectomicorrizas con especies de Pinus. Incluso ms de una especie
vegetal puede presentar ecto y endomicorrizas.

Micorrizas arbusculares (A)


Estas asociaciones son las ms numerosas, las presentan la mayora de las fanergamas, de lo que
se deduce el enorme potencial econmico que puede derivarse de un correcto manejo de ellas en
suelos de baja fertilidad (figura 8 del Anexo Prctico)
Los estudios se han incrementado mucho en los ltimos aos y se trata de seleccionar las mejores
combinaciones planta-hongo con el objeto de inocular cultivos de inters. En las leguminosas se
tienden a usar inoculantes dobles, con rhizobio y esporas del hongo.
Los hospedantes se encuentran distribuidos en las principales familias cultivadas, las gramneas y
leguminosas. Muy pocas de las familias examinadas carecen de endomicorrizas A. Se piensa que
Ericales, Orquidaceae y ciertas familias tpicamente ectomicorrticas como Pinaceae y Betulaceae,
carecen de micorrizas arbusculares.
Han sido descriptas en cultivos muy variados, como maz, man, trigo, citrus, manzanos, papas,
porotos, soja, caf, caa de azcar, hasta plantas silvestres, rboles como roble, fresno y plantas
herbceas, en variadas zonas ecolgicas.
Generalmente slo estn ausentes en suelos muy hmedos, en plantas sumergidas. Son ms
abundantes en suelos de baja fertilidad, como todos los tipos de micorrizas, y algunas prcticas
agrcolas, como la fertilizacin, pueden disminuir su incidencia.
Como la morfologa de las races cambia muy poco, pasaron mucho tiempo inadvertidas. Adems, la
dificultad del endofito para desarrollarse como en medio de cultivo, limit los estudios. Las
publicaciones son muy numerosas en los ltimos aos.

El endofito
Los hongos son no-tabicados y se los ubica entre los Zygomycotina, del orden Glomales (familias
Glomaceae, Acaulosporaceae y Gigasporaceae y Endogonales (familias Gigasporaceae y
Endogonaceae (cuadro 4)
Cuadro 4 - Sistemtica de Zygomycotina micorrticos y tipo de micorrizas formadas
Orden

Suborden

Familia

Gnero

Glomales

Glominae

Glomaceae

Glomus
Sclerocystis

V-A
V-A

Acaulosporaceae

Acaulospora
Entrophospora

V-A
V-A

Gigasporinae

Gigasporaceae

Gigaspora
Scutellospora

A
A

Endogonaceae

Endogone

Endogonales

Micorriza

A, EC

Como estos hongos no han logrado crecer en medios de cultivo la taxonoma se basa en
caractersticas de las esporas (Schenck y Prez, 1988), que se colectan de suelo rizosfrico por
tcnicas de tamizado hmedo y decantacin (figura 9 del Anexo Prctico). El empleo de
gradientes de sacarosa ayuda a separar las esporas de partculas inertes, huevos de insectos, etc.
Se emplean combinaciones de tcnicas (Anexo Prctico, Honrubia et al, 1992, Frioni, 1990).
Glomus puede presentar esporocarpos o no con clamidosporas generalmente terminales en una hifa
indiferenciada, las de Sclerocystis se ubican dentro de esporocarpos, en capa simple. Gigaspora
posee azigosporas en extremo de clula alargada en una hifa que se proyecta hacia la espora y
Acaulospora no forma esporocarpo y las esporas estn ubicadas en hifas prximas a una vescula de
gran tamao.
Con estas esporas es posible realizar ensayos de sntesis de endomicorrizas y probar la eficiencia de
distintas combinaciones planta-endofito. El empleo de macerados de races micorrizadas no ofrece
las mismas garantas. La inoculacin con esporas desinfectadas mostr que el rango de
hospedantes para la mayora de los endofitos estudiados es amplio, hecho que contradice la
incapacidad del hongo para desarrollarse fuera del hospedante.

Colonizacin
Es necesario efectuar observaciones al microscopio de cortes coloreados, previamente tratados con
KOH a los efectos de clarificar las clulas, eliminando polmeros de la pared con tcnica (Anexo
Prctico, Sieverding y Barea, 1991), ya que naturalmente las races no permiten visualizar
estructuras internas. Las hifas del hongo penetran desde el suelo y se presentan tanto inter como
intracelularmente, en la corteza. La endodermis, meristema y vasos no son invadidos.
Se reconocen estructuras fngicas caractersticas
los arbsculos que se forman por repetidas divisiones dicotmicas de una hifa, presentando el
aspecto arborescente caracterstico, llamados tambin haustorios o apresorios, presentan gran
superficie de intercambio con el hospedante. Membrana del hospedante acompaa a la hifa
(plasmalema) y es a este nivel que se realizan la transferencia de nutrientes. Presentan viabilidad
slo por algunos das, son digeridos por la planta y su formacin recomienza. En ciertos estados de
digestin, los arbsculos forman masas granulares y son lentamente absorbidos por el hospedante
las vesculas son estructuras de gruesas paredes, que se desarrollan en extremos de hifas inter o
intracelularmente, a medida que la infeccin progresa, aunque se las ha descripto en etapas
tempranas de la colonizacin. Funcionan como rganos de almacenamiento de grasas, aceites (figura
8 del Anexo Prctico).
las hifas que se desarrollan dentro de la raz estn conectadas a un fino micelio que se extiende
en el suelo vecino. Los pices radicales no se presentan frecuentemente colonizados, como tampoco
las races gruesas.
las esporas presentes en las clulas colonizadas y en el suelo vecino. Su morfologa permite la
caracterizacin de especies.

Se suele determinar la longitud de la raz con alguna de las estructuras de los hongos A, observando
segmentos de 1 cm a intervalos regulares. Esta longitud puede superar a un tercio del total en
muchas plantas cultivadas y superar 70-80%.

Ecologa
Muchos son los factores que afectan la formacin y desarrollo de las micorrizas A. La fotosntesis es
uno de los ms importantes, pero el manejo de los cultivos (fertilizacin, biocidas, rotaciones), la
abundancia de inculo en los suelos, la susceptibilidad de la planta, las condiciones de temperatura,
humedad, pH, estacin del ao, afectarn el grado y la eficiencia de la asociacin.
Fotosntesis: con CO2 marcado se demostr la transferencia de compuestos carbonados hacia el
hongo. Sombreado o corte de la parte area afectan la micorrizacin. El efecto estacional incide en la
colonizacin, sta aumenta en la estacin de activo crecimiento vegetal.
La incidencia de la micorrizacin es mayor cuando la actividad biolgica del cultivo es ms intensa,
con preponderancia de arbsculos, responsables de los intercambios nutritivos con el hospedante.
Las hifas y esporas contribuyen a la propagacin del endofito y las vesculas almacenan nutrientes
que el hongo moviliza en condiciones adversas.
Se reconocen tres fases en el desarrollo de las endomicorrizas
una latencia inicial atribuida al desarrollo de las plntulas y germinacin de esporas, el
crecimiento del tubo de germinacin y la colonizacin (20-25 das)
intenso desarrollo de la micorriza, de unos 30 das, coincide con crecimiento de la parte area y
del micelio externo, facilitando las colonizaciones
fase de equilibrio, donde la proporcin de races micorrizadas y no micorrizadas permanece
constante, coincide con la etapa de fructificacin del hospedante y contina hasta la senectud.
Las endomicorrizas colaboran con la nutricin del vegetal durante el perodo de mximo desarrollo.
Otros factores del ambiente, como la luz y la temperatura, afectan el desarrollo del hospedante y por
ende la disponibilidad de nutrientes para el hongo. Existe correlacin entre grado de infeccin y nivel
de hidratos de carbono en jvenes plntulas.
La temperatura del suelo parece afectar ms la actividad fisiolgica de la micorriza que su
desarrollo
La aireacin: la escasa infeccin en suelos inundados est relacionada a la falta de oxgeno
La fertilizacin afecta el establecimiento del hongo. La inhibicin por fosfatos solubles ha sido
bien documentada: cuando la concentracin de P en los tejidos vegetales se vuelve muy alta, la
morfologa del hongo cambia drsticamente y eventualmente muere. Los fertilizantes nitrogenados
tambin afectan a esa simbiosis, pero no existe acuerdo sobre los mecanismos involucrados. Se
especula sobre la teora de los hidratos de carbono de Bjrkman: el nitrgeno, al incrementar la
sntesis de protenas, disminuira el aporte de azcares que estimulan la colonizacin
endomicorrcica. En condiciones naturales, se observa variacin en la sensibilidad de los distintos
endofitos frente al nitrgeno.
Los pesticidas tambin afectan al proceso: muchos fungicidas e insecticidas han sido referidos
como inhibidores. Es necesario tener en cuenta estos efectos en las prcticas de inoculacin.
Las interacciones con otros microorganismos del suelo afectan la germinacin y crecimiento
de esporas de hongos VAM. Azcn-Aguilar y Barea (1992) resumen estos efectos:
detoxificacin del medio: remocin de inhibidores, presentes en el suelo o producidos por los
mtodos de esterilizacin, ejemplo, metales pesados
produccin de sustancias biticas, solubles en agua o voltiles, como aminocidos, vitaminas,
fitohormonas
otros efectos incluyen cambios en el pH, como en el caso de los solubilizadores de fosfatos.
La inoculacin con esporas de hongos endomicorrcicos y rhizobios ha tenido xito en la implantacin
y rendimientos de leguminosas: los rhizobios favoreceran la micorrizacin por la produccin de
polisacridos y de poligalactourosa en el sitio de infeccin. Otras enzimas, como las pectinolticas,
producidas por bacterias del suelo, favorecen tambin la micorrizacin (proceso relacionado en gran
parte a la produccin de enzimas, ya que los hongos no parecen entrar por heridas).

El cuadro 5 publicado por Frioni,(1990) muestra los resultados de inoculacin de plntulas de soja con
R. japonicum y una mezcla de esporas, hifas, micelio de hongos endomicorrcicos -probablemente
Glomus fasciculatus (E3) y Glomus mosseae (YV)- y de trozos de races colonizadas, con distintas
dosis de fosfato de roca.
Cuadro 5 - Efecto de los tratamientos sobre plantas de soja (media de 5 repeticiones), nivel de
fosfato de roca 0,12%

Tratamiento

p. seco
parte area
(mg)

p. seco
raz (mg)

N ndulos
Por planta

% colonizac
por micorr

0
0
60
155
Testigo
0
6
64
161
rizobio (Rh)
62
0
63
162
ME3
67
0
68
161
MYV
88
16
117
320
ME3 + Rh
90
16
136
357
MYV + Rh
Se aprecia que el cultivo respondi positivamente a la accin conjunta de rhizobio y endomicorrizas VA, en presencia de fosfato de roca, incrementando su peso seco y nodulacin.
La
inoculacin conjunta permiti un aprovechamiento ms eficiente y rpido del fertilizante fosfatado.

Beneficios para la planta


En general cultivos creciendo en suelos deficientes en P responden rpidamente a la inoculacin y en
las primeras semanas ya se aprecian diferencias en el desarrollo de plntulas inoculadas y a los
pocos das se visualizan los arbsculos intracelulares. En general, se encuentra que la respuesta a la
micorrizacin est inversamente correlacionada con el contenido de P lbil del suelo.

Incrementos en la absorcin de fosfatos


Se han postulado varios mecanismos para explicar la mayor absorcin de fsforo por plantas
micorrizadas (Gianinazzi-Pearson y Azcn-Aguilar, 1991) (figura 2).
32

Absorcin de P por las hifas El P se acumula en estructuras fngicas, a partir de la fraccin


soluble, en ensayos de corta duracin. Pero este no puede ser el nico mecanismo en suelos pobres
en nutrientes, ya que el nivel de iones fosfatos que puede llegar a la superficie de la raz, es muy bajo.
La fraccin asimilable o intercambiable de fosfato representa slo entre el 1 y el 5% del contenido total
de P en los suelos. Los hongos A, al mismo tiempo que incrementan la capacidad de absorcin de
fosfato asimilable, podran tambin solubilizar fuentes no disponibles o escasamente disponibles. La
respuesta de plantas micorrizadas al agregado de fuentes insolubles de P como fosfato de roca,
hidroxiapatita, pareceran apoyar esta posibilidad. Pero la hiptesis ms aceptada sostiene que los
efectos se deben a una absorcin ms eficiente de los iones fosfato de la solucin del suelo, por parte
del hongo.
Translocacin de P a lo largo de las hifas. Las hifas acumulan grandes cantidades de P que podra
interferir en el metabolismo celular, lo que no ocurre por su rpida conversin en polifosfato,
osmticamente inactivo. Los grnulos, contenidos en vacuolas que pueden representar entre un 16 y
40% del total de P en estos hongos, se evidencian en el microscopio electrnico. La translocacin
tiene lugar por corrientes citoplasmticas rpidas. Los hongos poseen las enzimas necesarias para la
sntesis y degradacin de los polifosfatos, asi como fosfatasa alcalina, que disminuye con la
fertilizacin fosfatada.
Los hongos micorrticos pueden contribuir entonces a:
la mineralizacin de P orgnico por actividad de fosfatasas localizadas en arbsculos maduros e
hifas intercelulares y
la solubilizacin de P insoluble (fosfato triclcico, hidroxiapatita, polvo de roca) mediante la
produccin de cidos. La seleccin de inoculantes se realiza incluyendo estas propiedades

10

Figura 2 - Esquema de raz con micorrizas arbusculares y toma de fosfatos

Transferencia de P a la planta. Las causas y los mecanismos que controlan la liberacin de fosfatos
por el hongo A a clulas radicales, es motivo de especulacin. La interfase entre ambos facilita los
intercambios, se ha referido un incremento en la permeabilidad de la membrana de la hifa inducida
por el hospedador, la transferencia de fosfatos estara acoplada de alguna manera a la transferencia
de carbohidratos desde el hospedador.
Otros beneficios: numerosos minerales son absorbidos en mayor grado por plantas micorrizadas
con hongos V-A, pero no existen referencias sobre absorcin incrementada de iones mviles en el
suelo, como los nitratos. La toma de agua parecera estar incrementada en micorrizas V-A y la
resistencia a condiciones de sequedad se atribuye a la capacidad de la planta micorrizada para
mantener un adecuado nivel de fsforo ya que la baja humedad disminuye la movilidad de los iones
fosfato, ms que a un efecto directo sobre la absorcin del agua.
Se cita tambin la produccin de fitohormonas, como lo hacen bacterias y
del suelo.

otros

organismos

Su balance resulta de fundamental importancia en la regulacin del crecimiento vegetal.


Las clulas de la corteza colonizadas con hongos que forman micorrizas arbusculares incrementan
las mitocondrias, retculo endoplasmtico, clorofila, respiracin, tamao del ncleo y disminuyen su
contenido en almidn y la invasin por hongos patgenos.

Beneficios para el hongo


Ya sealados en el caso de los hongos ectomicorrcicos: reciben de la planta nutrientes, sobre todo
hidratos de carbono en las primeras etapas de la colonizacin. La estimulacin en la produccin de
clorofila y una alteracin en la permeabilidad de las membranas evitan prdidas de energa en la
fotofosforilacin y explican el hecho de que una incrementada actividad fotosinttica compensa el flujo
de carbono hacia el hongo, evitando disminuir la materia seca de la planta.

Inoculacin
Existen numerosas publicaciones sobre efectos en los rendimientos de varios cultivos luego de la
inoculacin con Endogonaceae, sobre todo a nivel experimental. La inoculacin es promisoria en el
caso de plantas de valor econmico: ornamentales y micropropagadas (citrus, caf,etc). No se puede
pensar por el momento su uso en cultivos extensivos. Para que la inoculacin sea exitosa se deben
reunir una serie de condiciones:
ausencia o bajo potencial de inculo de hongos endomicorrcicos nativos
alta competencia del inculo en caso de que la poblacin nativa sea alta y gran capacidad para
estimular la toma de nutrientes y el crecimiento vegetal.

11

Las caractersticas requeridas para emplear un hongo A como inoculante son similares a las exigidas
a cepas de rhizobios: infectividad, efectividad, colonizacin y sobrevivencia en la rizosfera y en
el suelo.
Existe poca especificidad entre las asociaciones arbusculares y las plantas. En cultivos anuales, la
sobrevivencia debe ser considerada para eliminar los costos de reinoculacin.
La seleccin inicial debe incluir hongos que produzcan esporas que germinen rpidamente, hifas
que crezcan bien en el suelo y que colonicen extensivamente al sistema radical. Las condiciones
experimentales para la seleccin de cepas son las mismas que para rhizobios.
El nivel de fsforo de los suelos empleados debe ser similar al de los suelos que van a ser inoculados.
Generalmente se esterilizan los suelos en los ensayos maceteros, pero se aconseja incluir un control
no esterilizado para comparar el comportamiento del inculo con la poblacin nativa de hongos que
forman micorrizas arbusculares.

El inculo:
esporas colectadas mediante tcnicas trabajosas de tamizado a partir de suelo rizosfrico
races colonizadas picadas
mezcla de suelo con races de plantas trampa (sorgo, cebolla,etc) inoculadas con esporas,
crecidas y luego sometidas a estrs (sequedad) a los efectos de que el hongo esporule.
En la inoculacin de viveros se pueden incorporar las esporas con las semillas o incluirlas en el
transplante. En suelos de muy bajo nivel de nutrientes se suele incorporar un fertilizante fosfatado de
baja solubilidad.
A modo de repaso el cuadro 6 compara caractersticas de las ectomicorrizas y las endo del tipo
arbusculares (A).

Perspectivas
El efecto de las endomicorrizas arbusculares en el establecimiento y mantencin del nivel de
nutrientes no ha sido an establecido en la agricultura a gran escala. Se requieren mayores estudios
sobre la respuesta a la inoculacin, pero se estima, que su introduccin puede disminuir los niveles de
fertilizantes requeridos sobre todo en la fase de establecimiento de los cultivos.
La incapacidad de los hongos A de desarrollarse en cultivo puro constituye la principal limitacin en
estudios fisiolgicos, genticos, taxonmicos y por supuesto en la preparacin de inoculantes.
Cuadro 6 - Caractersticas de ecto y endomicorrizas
Endomicorrizas

Ectomicorrizas

presentes en un 97%
fanergamas y algunos rboles

Presentes en aprox.3% de
fanergamas, sobretodo
forestales

no visibles a simple vista

Visibles macroscpicamente

estructuras dentro clulas


corticales de la raz: arbsculos,
vesculas, y esporas

Manto fngico, a veces coloreado,


red de Hartig; hifas intercelulares,
rara vez penetran en las clulas

forman carpforos, esporas y/o


elementos de rersistencia en el
suelo, no visibles

en general forman carpforos


visibles (areos o hipogeos)

hongos no tabicados
Zygomycotina (Endogonales)

Basidiomycotina, Ascomycotina
micelio tabicado

aislados de suelo y raz no crecen Idem, cultivados en medios de


en medios usuales de cultivo
laboratorio a partir de esporas o
hifas
fructifican en presencia del
hospedante
12

no fructifican en medios de
laboratorio, salvo excepciones

inoculacin en pequea y
mediana escala con esporas o
suelo y races de plantas trampa

Inoculacin con mantillo, esporas


o cultivos de micelio y/o esporas.
Inoculantes comerciales

pueden conservarse a baja


temperatura por 1-2 aos

Pueden conservarse mucho


tiempo en medios artificiales

no se conocen especies
venenosas ni comestibles

Algunas especies comestibles y


otras altamente venenosas

requieren al hospedante para


crecer

no lo requieren

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14

Capitulo 18
Promocin directa del crecimiento vegetal
Promocin indirecta: Control biolgico
Los efectos de los microorganismos rizosfricos sobre a las plantas pueden resumirse en:
Neutros: no afectan el crecimiento
Benficos: existe creciente evidencia de que la microflora saprofita de la rizosfera incluye
componentes benficos que pueden incrementar el crecimiento vegetal y los rendimientos
significativamente,
Deletreos: que pueden afectar negativamente el crecimiento vegetal, sin necesariamente parasitar
al tejido (alteraciones en el aporte de agua, iones y sustancias promotoras del crecimiento vegetal,
cambiando las funciones y/o limitando el crecimiento de races).
Patgenos: disminuyen el rendimiento por produccin de enfermedades: numerosas bacterias,
actinomicetes, hongos producen enfermedades que provocan importantes prdidas en los cultivos.
En el cuadro 1 se muestran estos efectos.
Cuadro 1 - Efecto de los microorganismos sobre las plantas
Benficos

FBN, antibiosis, sustancias promotoras, biocontrol, estabilizacin del suelo,


liberacin de nutrientes (mineralizacin, solubilizacin), degradacin de fitotxicos

Neutros o
variables

adhesin, liberacin de enzimas, competencia, alelopatas, flujo de nutrientes

Perjudiciales

fitotoxicidad, infeccin

Ejemplos de ellos:

1. Microorganismos benficos
Bacterias fijadoras de N2:
no simbiticos: Azospirillum, Azotobacter, Clostridium, Acetobacter
simbiticos: Rhizobium, Bradyrhizobium, Frankia, Azorhizobium
Rizobacterias estimulantes del crecimiento vegetal (PGPR en ingls)
solubilizacin de Pi
liberacin sustancias estimulantes crecimiento
mayor absorcin de agua y de nutrientes
antagonistas de patgenos
degradacin de sustancias fitotxicas
Hongos micorrticos
ectomicorrticos: Pisolithus, Suillus, Laccaria
endomicorrticos: Glomus, Acaulospora
Microorganismos empleados en control biolgico
antagonistas de bacterias (Agrobacterium tumefaciens)
antagonistas de hongos (bacterias, otros hongos)
Microorganismos en la rehabilitacin de suelos
revegetacin
manejo de residuos txicos
solubilizacin de fosfatos
Tcnicas de estimulacin de este grupo
manejo de residuos (abonos, pajas)
inoculacin

2. Microorganismos desfavorables
Asociados al mantillo
inmovilizantes del N
sntesis de sustancias txicas (cidos orgnicos, toxinas)
Rizobacterias
reductoras de S, Fe, Mn
antagonistas de microorganismos promotores

3. Microorganismos patgenos
bacterias
hongos
los virus (entidades biolgicas)

Promocin directa del crecimiento vegetal


Las rizobacterias benficas que promueven el desarrollo vegetal se designaron como rizobacterias
promotoras del crecimiento vegetal (PGPR, plant growing promoting rhizobacteria) y son
extensamente estudiadas por sus efectos benficos en rendimientos de importantes cultivos
(Schippers et al., 1987). Hablaremos de microorganismos promotores del crecimiento vegetal
(MPCV), para incluir a otros grupos, como los hongos.
Los microorganismos benficos afectan el desarrollo vegetal por:
Accin directa
aumento de la disponibilidad y toma de nutrientes minerales
provisin de sustancias promotoras del crecimiento
Accin indirecta
supresin de microorganismos deletreos o patgenos en la rizosfera

Caractersticas de un microorganismo promotor del crecimiento vegetal (MPCV)


desarrollo en la rizosfera, deben tener la capacidad de colonizar activamente la rizosfera y el
rizoplano
sobrevivir a la inoculacin sobre las semillas, en el suelo, en la espermatosfera en respuesta a
exudados radicales.
3
6
activos competidores, para persistir deben encontrarse en valores altos (10 -10 UFC/g raz
fresca). Son sobretodo bacterias y hongos.
Gram negativas, como Pseudomonas flouorecens, Pseudomonas no fluorescentes, Azospirillum,
miembros de las Enterobacteriaceae: Enterobacter agglomerans, E. cloacae, Erwinia herbicola,
Serratia marcens.
Gram positivas, como Arthrobacter y Bacillus: B. cereus,B. subtilis, etc.
Otros microorganismos: Streptomyces, hongos: Alternaria,, Trichoderma, Aspergillus, Fusarium,
Cladosporium, etc).
La colonizacin se ve favorecida por cualidades como:
alta velocidad de crecimiento
movilidad que le permita acceder a nutrientes
quimiostasis: desplazamiento hacia exudados radicales

Los mecanismos de accin se pueden agrupar en:


1. Produccin de sustancias estimulantes del crecimiento vegetal. En medios de cultivo se ha
verificado la produccin de sustancias del tipo de las fitohormonas; auxinas, giberelinas,
citoquininas. El cido indol actico a bajas concentraciones promueve la elongacin radical e
incrementa las ramificaciones laterales (aumenta el rea radical), mientras que mayores
concentraciones pueden resultar inhibitorias. Algunos autores relacionan la produccin de AIA con
aumentos en la permeabilidad celular con consiguiente incremento en la exudacin radical. Se han
logrado los mismos efectos con la adicin de giberelinas o AIA que con la inoculacin con diazotrofos,
como por ejemplo, Azospirillum, evidenciando que el efecto en los incrementos de los rendimientos se
deben principalmente a estas sustancias (Fulchieri, 1992).

2. Incrementos en la capacidad de absorcin de agua y minerales


Los MPCV aumentan la disponibilidad de nutrientes poco mviles (fosfatos) y su absorcin por la
planta. Los microorganismos solublizadores de fsforo como Bacillus megaterium, B. fluorescens son
capaces de mineralizar P orgnico (fosfatasas) o solubilizar el P inorgnico por produccin de cidos.
Los incrementos en el rea radical y de los pelos absorbentes favorecen la asimilacin de iones como
nitratos, sulfatos, sodio, potasio. La inoculacin con diazotrofos como Azospirillum y la simbiosis con
hongos ecto y endomicorrticos producen estos efectos.
3. Estimulacin de la germinacin y emergencia
Se verific la produccin de sustancias de tipo fenoles como las quinonas por Pseudomonas
estimulan la germinacin de semillas y la emergencia de plntulas.

Mecanismos de accin indirecta


Control biolgico
Los microorganismos fitopatgenos causan serios deterioros en frutas, hortalizas, plantas
ornamentales y prdidas econmicas. Ocurren severas enfermedades a nivel de hojas, frutos, tallos,
races. Los tratamientos empleados en el control de estas plagas incluyen:
Control qumico: innumerables sustancias de gran toxicidad se emplean en el tratamiento de
enfermedades vegetales. Se calculan 500.000 toneladas de agrotxicos usadas en el mundo al ao,
lo que ha despertado gran inquietud por los efectos laterales contra los animales y el hombre, la lenta
biodegradacin de muchos y su acumulacin en aguas y suelos (captulo 20).
Control biolgico: se aprovechan efectos antagonistas de un microorganismo sobre otro para
disminuir o eliminar enfermedades, sobretodo a nivel de races, y la inoculacin de organismos
seleccionados resulta una prctica cada vez ms extendida a nivel de vivero. Resulta ms difcil el
tratamiento biolgico a nivel de hojas, tallos, etc. Cada da se incrementan las investigaciones en este
aspecto, ya que los microorganismos no presentan, en general, el riesgo de toxicidad de los
agroqumicos y los costos de aplicacin son bajos. Son muy empleados hongos y bacterias contra
insectos plaga de vegetales.
Control integrado: prctica que resulta de la interaccin de los anteriores, con el empleo de bajas
dosis de sustancias qumicas combinado con inoculantes biolgicos.
Las ventajas y desventajas del control biolgico de enfermedades en vegetales han sido resumidas
por Gould (1990):
los microorganismos ofrecen mayor seguridad en el uso en relacin a muchos agentes
qumicos
no se acumulan en las cadenas alimenticias
su persistencia y multiplicacin evita repetidas aplicaciones
raramente desarrollan resistencias como ocurre con agentes qumicos
cuando se muestran menos efectivos que una sustancia qumica, ambos se pueden combinar en
las aplicaciones
los agentes biolgicos correctamente preparados y aplicados no son considerados peligrosos
para la ecologa
Las principales desventajas sealadas son:
la variabilidad gentica de muchos microorganismos seleccionados, que obligara a una seleccin
continua
la experimentacin requerida, que incluye ensayos de laboratorio, invernculo y campo
las variaciones en los resultados de aplicaciones de campo (efecto de suelos, clima, etc.)
la necesidad de asegurar su sobrevivencia en los soportes ms empleados en los inoculantes
comerciales.
La evidencia de control biolgico se obtuvo en la dcada del 80 cuando monocultivos de trigo o
cebada infectados con un hongo Gaeumannomyces graminis se trataron con un suelo supresivo
para la enfermedad (take-all), es decir un suelo que no permite el desarrollo de este patgeno. Los
suelos conductivos (que manifiestan la enfermedad) se convirtieron en supresivos, sugieriendo la
participacin de un factor biolgico. En efecto, se encontr mayor nmero de pseudomonas
fluorescentes antagonistas del hongo en la rizosfera de trigo en relacin al resto del suelo.
Actualmente, numerosas pseudomonas se reconocen efectivas en el control de esta enfermedad.

El control biolgico de enfermedades de races se puede lograr de varias maneras:


inoculacin directa de las bacterias u hongos seleccionados en semillas o trozos de tallos
(propagacin vegetativa)
incorporacin en el suelo
control indirecto por cambios culturales que estimulan a la microflora antagonista nativa
control integrado, como inoculacin de semillas con el agente de control biolgico y dosis menores
del agente qumico
Un microorganismo efectivo en el control biolgico deber realizar alguna de las siguientes
funciones:
colonizar rpidamente la zona radical
producir antibiticos que antagonicen a los microorganismos patgenos
producir compuestos que quelatan al hierro, llamados "siderforos", que hacen menos disponible
este elemento para los patgenos
competir por sustratos esenciales para el patgeno
competir con el patgeno por los sitios de infeccin
liberar nutrientes asimilables por las plantas (N, P, etc.) y producir compuestos promotores del
crecimiento de las plantas, como AIA, giberelinas, etc., que favorecen el desarrollo de las plantas.
La habilidad de un organismo para colonizar la rizosfera del hospedante es uno de los principales
requerimientos para el xito del control biolgico de enfermedades de raz.
Para que la colonizacin sea exitosa el microorganismo debe:
moverse hacia zonas adecuadas de la raz
adherirse a ella
emplear los sustratos disponibles
competir con la microflora autctona y
multiplicarse sobre la raz.
Si se inoculan las semillas, el microorganismo debe multiplicarse en la espermatsfera antes de
establecerse en la radcula emergente. La quimiostasis ayuda a desplazarse hacia exudados. La
adhesin a la raz mediante unin a glicoportenas, como las lectinas, ha sido reconocida como un
paso crtico en la colonizacin. Los exudados radicales seleccionan poblaciones rizosfricas y varan
con el ambiente, la gentica y estado de desarrollo de la planta y afectan la suceptibilidad de los
cultivos frente a enfermedades (captulo 12).

Mecanismos en el control biolgico


Los antagonismos biolgicos se dan por: competencia, amensalismo, predacin, parasitismo
(Kapulnik, 1991) (captulo 13).

Competencia
Se da por nutrientes (C, N, S, P, Fe, micronutrientes, etc.), espacio, agua, O2, CO2, luz, etc. Una
colonizacin agresiva por estos antagonistas desplaza especies rizosfricas deletreas disminuyendo
el riesgo de reduccin del crecimiento vegetal. Se reduce tambin el inculo de patgenos del suelo.

Siderforos
A pesar de que el hierro es abundante en los suelos, est muchas veces no disponible para plantas y
microorganismos ya que su solubilidad es muy baja a pH neutro y alcalino. Muchos microorganismos,
sobre todo especies de Pseudomonas producen sustancias orgnicas quelantes, de bajo PM (figura
1), con elevada afinidad por el ion frrico, denominados siderforos, que son inducidos por bajas
concentraciones de hierro y reprimidos por altas.
Estas sustancias favorecen las posibilidades de asimilacin de este in por la bacteria productora en
ambientes de baja disponibilidad, compitiendo con el microorganismo deletreo o patgeno (figura
2).
Los pigmentos fluorescentes que permiten identificar a estas pseudomonas constituyen muchas
veces siderforos, como la pioverdina, seudobactina. Una protena de membrana especfica
(permeasa) transporta el compelejo organo-metlico al citoplasma, donde sistemas ferrisiderforo-

reductasa reducen el hierro y el resultante hierro ferroso es liberado y asimilado por la planta. El
siderforo queda disponible para reiniciar el ciclo.
Figura 1-

Esquema del siderforo seudobactina

Figura 2- Mecanismo de accin de siderforos. A-clula productora de siderforos, B- clula de


microorganismo deletreo productor de cianuro. SID- siderforo
clula A
SID

raz

asimilacin
+++

Fe
metabolismo
energtico

a nivel celular

+ SID

CN

clula B
+++
CN Fe

+++

Fe

SID

asimilacin
reducida

Muchos microorganismos deletreos producen HCN (cido cianhdrico) que inhibe el metabolismo
energtico a nivel de la CTE (figura 2). Los microorganismos productores de siderforos compiten con
estos organismos por el hierro, inhibiendo el efecto deletreo en el cultivo. A pH inferiores a 6,0 el
hierro disponible (ferroso) aumenta y los siderforos son menos efectivos.
Para determinar si la produccin de estas sustancias es la causa de la supresin de una enfermedad,
se agrega Fe soluble al sistema suelo-planta: si reaparece la enfermedad la competencia por el hierro
puede haber sido la causa de la supresin.
Otra forma de demostrar esto es mediante el empleo de mutantes siderforo negativas (sid )
obtenidas con ayuda de transposonos (Tn5), su inoculacin no limita la enfermedad, pero si lo hace la
recombinante con el segmento de ADN productor del siderforo aislado de la cepa salvaje.

Numerosas bacterias y hongos producen siderforos, como Azospirilluam, Rhizobium, etc. y en la


seleccin de cepas para la preparacin de inoculantes se incluye la produccin de siderforos para
favorecer su supremaca en ambientes con hierro no disponible. Muchos pigmentos fluorescentes
aislados de Pseudomonas poseen la propiedad de complejar el hierro e inhibir a hongos
fitopatgenos. La inhibicin es revertida por el agregado de hierro. La inoculacin de estas bacterias y
su siderforo, pseudobactina, a suelos conductivos los convierten en supresivos.
Este suelo revierte a su estado original conductivo por:
la adicin de hierro
al bajar el pH, debido probablemente a una incrementada disponibilidad del hierro a bajos pH

Antibiosis
Uno de los principales mecanismos de control biolgico es la produccin de metabolitos secundarios
txicos, como los antibiticos, o toxinas especficas como las bacteriocinas que actan sobre
hongos patgenos induciendo fungiostasis, inhibiendo la germinacin, lisando el micelio o ejerciendo
efectos fungicidas. Son molculas orgnicas liberadas por los microorganismos al ambiente donde
pueden perder efectividad a distancia de las clulas productoras porque son adsorbidas a los coloides
orgnicos o minerales o son degradadas qumica o biolgicamente. La aparicin de resistencias en
los patgenos, codificada en general en plsmidos, limita muchas veces su efectividad.
Las pseudomonas fluorescentes han sido consideradas para el control biolgico ya que producen
gran nmero de metabolitos secundarios, (figura 3, a y b), muchos con accin antimicrobiana (1 a 5
figura 3a). Otras pseudomonas producen potentes antibiticos (1 a 5, fig 3b) como tropolone,
bacteriosttico y bactericida de amplio rango de bacterias y tambin fungicida. Producen tambin
HCN.
Figura 3- Metabolitos secundarios producidos por pseudomonas
fluorescentes
a) 1- fenacinas, 2- indoles, 3- pio compuestos 4-fenilpirroles
5-pterinas b) Antibiticos representativos producidos por pseudomona: 1-pioleuterina, 2-pirrolnitrina,
3-tropolone, 4- piocianina, 5- cepacina A

Algunas pseudomonas han sido patentadas y se emplean en inoculantes comerciales:


Pseudomonas putida WCS358, seleccionada para papa que increment rendimientos en 13% en el
campo. Su efecto es mayor en rotaciones cortas (unos 3 aos). Su efecto es la produccin de
siderforos limitando el hierro a la microflora deletrea que produce HCN.
Pseudomonas fluorescens 2-79, efectiva en maz con enfermedades producidas por
Gaeumannomyces graminis var tritici, por siderforos y antibiticos.
Pseudomonas fluorescens CHAO que produce el siderforo pioverdina, cido saliclico y tres
antibiticos, entre ellos pioluteorina
Las condiciones qumicas y nutricionales del suelo afectan la produccin de los antibiticos: el pH,
nutrientes inorgnicos, edad del cultivo. En medios de cultivo se observ que estas sustancias se
producen en la segunda mitad de la fase estacionaria, cuando las fuentes minerales se agotan.
La evidencia del rol de estas sustancias en el control biolgico se obtuvo a partir de los trabajos de
Howell y Stipanovic (1980) quienes aislaron de rizosfera de algodn una cepa de P. fluorescens
antagonista de de Rhizoctonia solani y Phythium ultimun, que produce dos antibiticos: pioleutorina,
activa contra P. ultimum y pirrolnitrina, activa contra R. solani. Esta bacteria inoculada en semillas de
algodn lo protegi de la enfermedad conocida como damping-off producida por ambos hongos. La
aplicacin de los antibiticos a las semillas protegi a la planta de esta enfermedad.
Pero la confirmacin de este rol se realiza con el empleo de mutantes antibitico negativas, que no
protegen a la planta, mientras que la cepa parental si la protege asi como la mutante complementada
con el ADN responsable de la sntesis del antibitico.
Otra clase de sustancias antimicrobianas producidas por bacterias son las bacteriocinas, efectivas
contra microorganismos estrechamente relacionados (muchas veces de la misma especie). Uno de
las primeras aplicaciones comerciales para el control biolgico de enfermedades de races ha sido el
uso de Agrobacterium radiobacter K84 para el control de Agrobacterium tumefaciens causante de la

enfermedad conocida como "agallas de corona", mediante la produccin de "Agrocina 84", codificada
por un plsmido, cuya transferencia a cepas de A. tumefaciens las convierte en resistentes.

Micoparasitismo
El empleo de hongos como agentes de biocontrol se ha extendido mucho en los ltimos aos y la
literatura es muy amplia sobre resultados de antagonismo de patgenos, sobretodo de otros hongos
(Howell, 1990). El grupo de Hyphomycetes ms empleado en el control biolgico lo integran los
gneros: Verticillium, Trichoderma y Gliocladium, los 3 son micoparsitos necrotrficos (matan
inmediatamente del contacto con el hospedante) y buenos saprofitas que crecen en medios corrientes
de laboratorio. V. biguttatum se encuentra en asociacin con esclerocios de Rhizoctonia solani y se
usa en el tratamiento de semillas de papa, donde reduce significativamente el nmero de esclerocios
patgenos en los nuevos tubrculos.
El gnero Trichoderma contiene numerosas especies usadas en el control biolgico seleccionadas
por su capacidad de micoparasitar a otros hongos. T. harzianum es la especie ms empleada y el
rango de especies sensibles incluye: Sclerotium rolfsii, Rhizoctonia solani, Phytium aphanidermatum,
Alternaria raphani, Fusarium roseum, patgenos de muchos cultivos, como trigo, algodn. El ataque
se realiza envolviendo y penetrando a las hifas y estructuras de resistencia. La entrada se logra por
orificios en la pared mediante la produccin de enzimas como beta 1-3 glucanasa y quitinasa. El
reconocimiento de las hifas est mediado por lectinas.
Especies de Trichoderma producen adems antibiticos y fitoxinas, por lo que es son considerados
importantes agentes de biocontrol. Se han sealado estimulaciones del crecimiento en cultivos
inoculados en suelos estriles, lo que evidencia la produccin de sustancias del tipo de las
fitohormonas. Otras especies incluyen T. hamatum, T. koningii y T. viridi, que producen las tpicas
esporas verdes en medios de cultivo.
Un representante del gnero Penicillum, P. vermiculatum se emplea en biocontrol por combinacin de
micoparasitismo y produccin de antibiticos. P. frequentans parasita esclerocios de numerosos
hongos.
Las investigaciones sobre las posibilidades de emplear hongos como agentes de biocontrol avanzan
rpidamente, aunque las tcnicas de manipulacin gentica en hongos han prosperado menos que
en bacterias. La mutagnesis en hongos es un proceso bastante inespecfico y se han realizado
avances con la fusin de protoplastos a los efectos de lograr la transferencia de caracteres de inters
asociados al biocontrol de una cepa de hongo a otra.

Otros mecanismos
Se han propuesto otras explicaciones de los incrementos en el crecimiento vegetal y la resistencia a
enfermedades en plantas inoculadas con microorganismos de biocontrol:

enzimas lticas extracelulares que destruyen la integridad de las paredes de hongos, como
quitinasas. Se ha demostrado que las hifas de Sclerotium rolfsii pueden ser degradadas tanto por
aislamientos de Serratia marcescens como por extractos acelulares de la misma cepa con actividad
quitinoltica. La adicin de quitina al suelo incrementa el nmero de bacterias y actinomicetes,
muchos de ellos inducen quitinasa afectando a la poblacin fngica.

eliminacin de microorganismos deletreos de la rizosfera: estos organismos inhiben el


crecimiento vegetal por produccin de metabolitos txicos, pero sin llegar a parasitar. Shippers et al,
1987) sugieren que uno de los principales grupos de bacterias deletreas son las pseudomonas
productoras de HCN. Como el hierro es necesario para la produccin de HCN por estos
microorganismos, tambin sugieren que los microorganismos del inculo ejercen su efecto benfico
compitiendo con ellos por el hierro (figura 1b).

generar resistencia inducida en plantas sensibles: se ha observado que cepas no


patognicas de un hongo patgeno prevn la infeccin por la cepa patgena. Se explica este
fenmeno por competencia entre ambas cepas por nichos ecolgicos similares en el suelo.
inhibicin de la germinacin y crecimiento de hongos por compuestos voltiles de la

atmsfera del suelo, como el etileno, amonio, ha sido ocasionalmente observado.

aumento de la disponibilidad de nutrientes y produccin de sustancias del tipo de las

fitohormonas, como el AIA, giberelinas, citoquininas, que ha sido verificada en cultivos


microbianos, se postula como causa de control de enfermedades. El cultivo se desarrolla ms
tempranamente y su poblacin rizosfrica puede competir con el patgeno.

Desarrollo de agentes para el control biolgico


A pesar de los mltiples ejemplos publicados en los ltimos aos sobre el xito en la aplicacin de
organismos para el control biolgico de enfermedades de races, ha habido escaso desarrollo de
formulaciones comerciales. Powell (1993) seala que el mercado de agroqumicos en el mundo es de
cerca de 12 mil millones de dlares, de los cuales los agentes de control biolgico representan slo un
1% (120 millones). Pero de stos, un 92% corresponde a preparaciones secas de Bacillus
thuringensis (Bt) que sintetizan cristales de protenas txicas en cultivos esporulados y son empleados
como poderosos insecticidas. El resto est integrado por una mezcla de productos menores.
Para este autor es necesario tener en cuenta una serie de consideraciones para lograr competir con
los agentes qumicos de control:
los agentes de control biolgico presentan un espectro estrecho, no slo en trminos de
hospedante, sino del ambiente, incluido el pH, tipo de suelo, humedad, temperatura.
considerar los costos de seleccin, produccin y formulacin de los inoculantes
considerar que efectos de laboratorio muchas veces no se reproducen en el campo y se necesitan
numerosas experiencias antes de poder recomendar un agente biolgico
emplear el producto en el sitio de accin (semilla, suelo) resulta crtico, sobretodo en ausencia de
movimientos de agua
los ms efectivos agentes de control biolgico son aquellos que poseen un nicho que pueden
colonizar rpidamente y sin competencia de la poblacin indgena
lograr buen desarrollo en medios simples de laboratorio, de bajo costo, asi como formulaciones
sencillas que aseguren viabilidad por perodos de tiempo que permitan su distribucin.
La produccin de inculos en fermentadores y su adicin a turba (como en el caso de rhizobios)
parece ser una alternativa para estos inoculantes.
Finalmente: se piensa que a pesar del trabajo de seleccin, propagacin y evaluacin de efectos de
los inoculantes biolgicos, su menor impacto en el ambiente, los convierte en alternativas promisorias
en la lucha contra plagas. Goult (1990) y Campbell (1990) sealan algunas de las lneas futuras de
investigacin en el tema:
dilucidacin de los mecanismos involucrados en diferentes tipos de suelos
identificacin de parmetros ambientales que afectan la colonizacin radical
desarrollo de procedimientos ms eficientes de seleccin de cepas y de formulacin de productos
comerciales
identificacin de los genes que codifican produccin de siderforos, de antibiticos y los que
permiten la colonizacin de las races
lograr avances en la modificacin gentica de cepas para producir agentes superiores de
biocontrol, con mayor rango de hospedantes y suelos a ser aplicados.

Alternativas a la inoculacin
Muchas prcticas de manejo conducen al control de microorganismos fitopatgenos por
estimulacin de la microflora antagonista naturalmente presente, a veces en bajo nivel, en los suelos.
Algunos ejemplos de estas prcticas incluyen:
rotaciones de cultivos: el patgeno al no encontrar la rizosfera de la planta sensible
(determinada por la naturaleza de exudados) germina y muere al no poder competir con la
poblacin nativa por los nutrientes, espacio, etc.
incorporacin de enmiendas orgnicas, como pajas, abonos verdes, que provocan una
eclosin microbiana en respuesta a los nutrientes aportados por el residuo orgnico. En esta
poblacin estimulada se encuentran antagonistas que por los mecanismos sealados en este
captulo (antibiosis, competencia, predacin, parasitismo), logran disminuir o eliminar a la
poblacin deletrea o patgena.

Bibliografa
CAMPBELL, R. 1990 Biological Control of Soil-Borne Diseases en: Brighton Crop Protection
Conference- Pests and Diseases, Brighton, Section 7A-2
FULCHIERI, M. 1992 Produccin de giberelinas por Azospirillum spp. y efecto de la inoculacin sobre
el contenido de giberelinas en la raz y la promocin del crecimiento en maz (Zea mays, L). Tesis
Doctor en Ciencias Biolgicas de la Universidad Nacional de Ro Cuarto, 170 pp
GOULD, W.D. 1990 Biological Control of Plant Root Diseases by Bacteria, en Biotecnology of
Plant-Microbe Interactions, J.P. Naskas y Ch. Hagedorn (eds) Mac Graw-Hill, New York, pp 287-317
HOWELL, Ch.R. 1990 Fungi as Biological Biocontrol Agents, en: Biotechnology of Plant-Microbe
Interactions, J.P. Naskas y Ch- Hagedorn (eds) Mac Graw-Hill, New York: .257-286
HOWELL, C.R. y R. D. STIPANOVIC, 1980 Suppresion of Pythium ultimum induced damping-off of
cotton seedlings by Pseudomonas fluorescens and its antibiotic pyoleutorin, Phytopalogy 70: 712-715
KAPULNIK, Y. 1991 Plant-Growth-Promoting Rhizobacteria, en: Plant Roots, the Hidden Half,
Waisel, Y., A. Eshel y V. Kafkafi (eds), Marcel Dekker, New York: 717-729
SHIPPERS, B., BAKKER, A.W. y P.A.H.M. BAKKER 1987 Interactions of deleteterious and beneficial
rhizosphere microorganisms and the effect of cropping practices. Ann. Rev. Phytopatology 25:339-358
POWELL, K.A. The commercial exploitation of microorganisms in agriculture, 1993 en: Exploitation
of Microorganisms D.G. Jones(ed), Chapman & Hall,London:441-459

Captulo 19
Biotransformacin de residuos orgnicos
La crisis en la disponibilidad de alimentos, la escasez de combustibles y la agudizacin de la polucin
ambiental han conducido a que numerosos residuos de la agricultura, agroindustrias, actividad
forestal, industrias, animales o el hombre sean tratados para reciclarlos y obtener alimentos, forraje,
energa, fertilizantes, sustancias qumicas.
Complejos sistemas microbiolgicos que transforman estos residuos, resultantes de la actividad
humana y que pueden llegar a provocar graves problemas de polucin, se desarrollaron a lo largo de
millones de aos, sobretodo en el suelo. Como en general, la tasa de degradacin de residuos
orgnicos es extremadamente inferior a su tasa de generacin, y adems, muchos de los residuos no
son productos naturales, el hombre se ve obligado a su tratamiento en el campo, donde se producen,
o en plantas, especialmente diseadas.
Los tratamientos a que son sometidos los residuos se pueden agrupar en:
fsicos:transformaciones termoqumicas, pirlisis (altas temperaturas)
qumicos: hidrlisis cida o alcalina
biolgicos y enzimticos: fermentaciones, enriquecimiento proteco para forrajes, hidrlisis
enzimtica.
El cuadro 1 resumen estos procesos
Los objetivos en el tratamiento de los residuos son varios:
disminuir la carga contaminante (ejemplo tratamientos de grandes volmenes de estircol en la
industria lechera)
aprovechar los restos como fuente de energa (produccin de etanol, H2, metano)
obtener molculas de inters (produccin de protenas celulares)
producir alimentos (cultivo de hongos, protenas microbianas, lombrices)
Cuadro 1- Procesos empleados en la biodegradacin de residuos
biolgicos

no biolgicos

Orgnicos
biogs, protenas unicelulares,
etanol

Orgnicos
Incineracin, fabricacin de
ladrillos

Inorgnicos
lixiviacin bacteriana, nitrificacin-denitrificacin

Inorgnicos
Reciclaje de minerales

El tratamiento de un residuo puede conducir a ms de un objetivo, por ejemplo, el compostaje de


restos del tambo disminuye la carga contaminante y se logra un slido estabilizado empleado como
fertilizante (Frioni, de los Santos, 1998). La biodegradacin anaerobia adems de disminuir la
contaminacin ambiental, produce energa (CH4) y un residuo empleado como fertilizante.

Procesos biolgicos
En los residuos orgnicos derivados de vegetales, el complejo lignocelulsico es el ms lentamente
degradable en procesos aerobios o anaerobios.

fermentaciones

Complejo lignocelulsico
respiraciones

CO2, CH4, cidos,


alcoholes, H2, H2O
biomasa microbiana
energa

CO2, H2O, biomasa


microbiana, material
bioestabilizado,
energa

Comparacin de procesos de biodegradacin aerobia y anaerobia de residuos


A. Orgnicos
de residuos de cosechas, como cscara y pajas de cereales, aserrn, de alto contenido en
lignocelulosa.
En aerobiosis ocurren procesos de respiracin:
C6H12O6 6CO2 + 6 H2O + biomasa microbiana
mol/glucosa

G= -2828 Kj/ 100%

60%

40%

Como se aprecia, la alta eficiencia en la asimilacin del C conduce a la produccin de gran volmen
de biomasa microbiana.
Los residuos son removidos completamente, pero el tratamiento de efluentes contaminados con
materia orgnica requiere grandes superficies (lagunas) y queda un gran volmen de barros
(biomasa microbiana), que requieren nuevos tratamientos, en general, uno anaerobio.
En anaerobiosis se dan fermentaciones y respiraciones anaerobias:
C6H12O6 3 CH4 + 3CO2 + biomasa microbiana
l00%
45%
45%
l0%
G= -394 Kj/mol glucosa
Los residuos son removidos en forma incompleta, queda amonio, SH2, cidos grasos, que hacen
necesario un tratamiento aerobio posterior. Son, por el contrario, procesos de bajo costo que emplean
pequeos reactores y originan pocos barros (residuos de biomasa y materiales lignocelulsicos no
atacados).
B. Inorgnicos
compuestos nitrogenados
en aerobiosis
NH4 ++ O2 NO2- NO3en anaerobiosis
NO3- + e- +H+ N2+ N2O
El ciclo de nitrificacin y denitrificacin asegura la eliminacin del N de los ecosistemas hacia la
atmsfera, en forma de gases.
compuestos con azufre
=
=
en aerobiosis
S, S SO4
=
+
en anaerobiosis SO4 +e -+ H H2S
+ Me SMe (SO4= reduccin) (precipitado, como SFe, negro)
compuestos con fsforo
-3
-3
en aerobiosis
Pi + poli-PO4 poli-PO4 (n+1)
-3
-3
en anaerobiosis poli-PO4 (n+1) poli-PO4 + Pi
metales pesados
=
+
=
++
en anaerobiosis SO4 + 8H S + Me SMe que precipita

Biodegradacin aerobia de residuos orgnicos


Restos con alto contenido de agua
Los residuos pueden contener alto nivel de agua, como por ejemplo los efluentes de la industria
lctea, aguas servidas, etc. Su tratamiento se realiza en forma continua, en dispositivos tipo piletas,
que dependen de la difusin natural del aire que se mezcla con las aguas a tratar por corrientes
trmicas o producidas por el viento. En algunos casos se utilizan aireadores mecnicos, que
incrementan la difusin del aire atmosfrico en el agua y aseguran vigoroso crecimiento de las
bacterias aerobias.

Restos slidos

Compostaje
Compostaje es el trmino que se usa para designar la degradacin aerbica y termfila de
materiales orgnicos de diferente origen, en estado slido realizado por comunidades microbianas
quimioheterotrficas existentes en los propios residuos, bajo condiciones controladas del que se
obtiene un producto estable que puede ser utilizado como fertilizante.
Las ventajas de emplear este proceso son:
no hay formacin de gases de mal olor
se disminuye el volmen, peso o tenor de humedad, en relacin al material original, lo que
facilita el almacenamiento, transporte y empleo del residuo
inactivacin de patgenos
posibilidad de empleo del producto final (compost) en la agricultura, contribuyendo al
reciclaje de los nutrientes del residuo (Lambais, 1992)
Constituye una tcnica para obtener la estabilizacin de la materia orgnica en forma rpida y en
condiciones que no provocan inmovilizacin del nitrgeno en el suelo al ser aplicado. Al mineralizarse
provee en forma lenta, los nutrientes que las plantas necesitan.
En la naturaleza esta estabilizacin se da en tiempo indeterminado, de acuerdo a las condiciones que
encuentra el sustrato. El compostaje puede realizarse en:
pilas, al aire libre, con o sin aereacin forzada, o en
reactores cerrados con control de aereacin, humedad, temperatura y tiempo de retencin. En
estos ltimos, el proceso puede completarse entre 5-7 das, mientras que en las pilas, puede llevar
3 a 8 semanas, o ms para lograr un compost adecuado (Mustin, 1987).

Microflora
Es un proceso microbiolgico realizado en la naturaleza por organismos nativos: bacterias, hongos y
actinomicetes, principalmente, actuando en sucesin de predominancia, segn la influencia de factores, como la composicin qumica de la materia original, su relacin C/N, humedad, aereacin, temperatura, pH.
Los primeros sustratos atacados son hidratos de carbono simples, protenas, compuestos solubles en
alcohol y otros solventes orgnicos (ceras, grasas, cutinas). La fraccin ligno-celulsica no es
degradada en su totalidad y se mezcla con la biomasa microbiana en el producto final. El proceso se
puede separar en dos etapas: estabilizacin y maduracin.
Fase de estabilizacin: al inicio de la descomposicin se da una:
fase mesfila, en la que predominan bacterias y hongos productores de cidos que atacan a la
materia orgnica fcilmente degradable, generando calor que favorece el desarrollo de organismos termfilos
fase termfila: a partir del 10 da, con la elevacin de la temperatura, comienza esta etapa y la
poblacin dominante se compone de actinomicetes, bacterias y hongos termfilos o termotolerantes. Esta elevacin de la temperatura y la consecuente alteracin de la flora microbiana es
influenciada, en gran parte por la disponibilidad de oxgeno.

Se produce adems, la inactivacin de microorganismos patgenos como coliformes, Salmonella,


Streptococcus, Aspergillus. Las pilas de compost ms intensamente removidas al comienzo alcanzan
temperaturas ms elevadas, hasta 75C, mientras que las menos aereadas slo llegan hasta los
60C. Bacterias formadoras de esporas sobrevivirn a estas temperaturas.
Esta etapa culmina al agotarse los nutrientes fcilmente empleados por los microorganismos, y el
compost va perdiendo calor. La materia orgnica se ha estabilizado, acumulndose aquella de lenta
degradacin (fraccin lignocelulsica).
Etapa de maduracin: ocurre una lenta degradacin de la materia orgnica hasta que el volmen se
reduce aproximadamente 50%.
El material va retornando a una nueva fase mesfila, pero ahora con otra composicin qumica,
puesto que los nutrientes fcilmente atacables ya han sido consumidos por los microorganismos.
Reaparecen, hongos y bacterias mesfilas provenientes del medio. A medida que el compost va
tomando la temperatura ambiente pueden ser encontrados protozoarios, nemtodos, hormigas, miripodos, lombrices e insectos diversos.
La biomasa microbiana puede reprersentar hasta el 25% del peso total del compost.

Microorganismos presentes
El cuadro 2 presenta algunas de las especies identificadas.
Los hongos y actinomicetes son activos degradadores de la celulosa y otros materiales ms resistentes. Muchas bacterias atacan la celulosa, pero hacia el final del compostaje, cuando la temperatura
disminuye, son hongos y actinomicetes los que predominan. Para asegurar una buena actividad de
estos organismos, es necesario mezclar la masa en forma frecuente.
Cuadro 2 - Principales microorganismos aislados de un compost
bacterias

Actinomicetes

Mesfilas
Cellulomonas folia
Chondrococcus exigus
Myxococcus fulvus
Thiobacillus thiooxidans
Thiobacillus denitrificans
Aerobacter sp.
Proteus sp.
Pseudomonas sp.

Termotolerantes
Micromonospora vulgaris
Nocardia brasiliensis
Streptomyces rectus
S. thermofuscus
S. thermophillus
S. thermoviolaceus
Thermonospora fusca
T. glaucus
Thermoactinomyces sp.
Thermopolyspora sp.

Termfilas
Bacillus stearotermophilis
Hongos
Mesfilos
Fusarium culmorum
F. roseum
Stysanus stemonitis
Coprinus cinereus
Aspergillus niger
Geothricum candidum
Mucor jansseni

Termfilos
Aspergillus fumigatus
Humicola insolens
Mucor pusillus
Dactylomyces crustaceous
Torula thermophila

Inoculacin
Se ha intentado seleccionar microorganismos para usarlos como inoculante en cultivos puros o
mezclas. Existen a nivel comercial productos recomendados para la inoculacin de diferentes tipos de
residuos. Sin embargo, los datos encontrados en la bibliografa sealan escasas diferencias en el
producto final entre restos inoculados y sin inocular.
Los microorganismos autctonos, existentes en esos materiales se encuentran en general en
cantidad y calidad suficiente para producir la descomposicin. La aereacin de las pilas asegura la
multiplicacin de los microorganismos en toda la masa.
Para que los sustratos puedan ser inoculados con xito, sera necesario en primer lugar esterilizarlos
o pasteurizarlos para luego inocularlos. La cantidad de inculo puede representar una limitante, teniendo en cuenta los grandes volmenes que normalmente se procesan.
Residuos vegetales secos, como restos de cosechas (pajas de alta relacin C/N) pobres en
microorganismos pueden ser compostado mezclndolos con estircol de animales, lodos o cualquier
material que posea alta carga microbiana.

Tecnologa
Para estabilizar materiales de muy diferente origen se requiere tener en cuenta diversos factores.
Dispositivo: el compostaje puede ser hecho en
silos, en digestores o usinas altamente tecnificadas, para el tratamiento de grandes
volmenes de slidos, como por ejemplo los residuos domiciliarios.
en el campo, en pilas: sobre piso de tierra o pavimentado, disponer el material en pilas es lo ms
comn y econmico.
La experiencia ha demostrado que las dimensiones ideales para las pilas de desechos son las
siguientes:
largo: 2,5 a 3,5 m
altura: 1,5 a 1,8 m, que baja al final de 1/3 a 1/6
ancho: variable, nunca menor de 2 m
El peso disminuye de 50 a 80%, y el volumen total se reduce entre un 20 y un 60%. La pila nunca
puede ser muy alta, porque se corre el riesgo de que las capas superiores ejerzan presin sobre las
inferiores, compactndolas, provocando anaerobiosis y los consiguientes procesos de fermentacin y
putrefaccin.
En cuanto a la forma, las pilas pueden tener seccin triangular o trapezoidal: la triangular es
recomendada para estaciones lluviosas, pues favorece el escurrimiento del agua, la trapezoidal, por el
contrario, facilita la infiltracin del agua.

Materiales a compostar
En el cuadro 3 se observa la composicin de distintos materiales a compostar y su contenido en
nitrgeno.
Cuadro 3 - Composicin de residuos a compostar

Materiales
Orinas de animales
Sangre seca
Harina de cuernos
Harina de pescado
Torta de oleaginosa
Lodos cloacales
Fangos activados
Harina de huesos
Cama de aves
Pasturas jvenes
5

%N sobre peso
seco
15-18
10-14
12
4-10
3-9
5.5-6.5
5-6
2-4
4
2-4

Relacin C/N
0.8
3
ND
4-5
3-15
6-10
6
8
ND
12

Desechos de cervecera
Estircol de cerdo
Estircol vacuno
Paja de trigo
Hojas recin cadas
Restos de remolacha
Aserrn fresco
Papel
ND: No determinado.

3-5
1.9
1.0-1.8
0.6
0.4-0.1
0.3
0.1
0

15
ND
ND
80
40-80
150
500
infinito

Principales factores que afectan el compostaje


Relacin C/N: cuando la materia prima presenta alta relacin C/N, se corrige agregando
materiales ricos en N (estircol, camas de animales, tortas vegetales, residuos de matadero,
fertilizantes orgnicos nitrogenados, etc). Una relacin ideal para un compostaje rpido se sita
entre 25 y 35/1.
Un compost con materiales de C/N inferior a 30/l conducen a prdidas de N como amonio,
agravadas si el pH es alcalino. En este caso, se agregan materiales ricos en C, como pajas, para
elevar la relacin C/N o tierra, arcillas o fertilizantes minerales que pueden retener el amonio.
-

Al final del compostaje la mayor parte del N est en forma de NO3 en solucin que puede ser
removido por el agua y aprovechado por las plantas. Tambin puede ocurrir fijacin de N2
atmosfrico por microorganismos especializados, en composts estabilizados, sin presencia de N
amoniacal.

Granulometra: sta se adeca moliendo los materiales gruesos o agregando restos como pajas
en residuos de granulometra fina como los lodos residuales u otros sustratos con tendencia a
compactarse. Tambin se pueden agregar materiales no degradables, como esferas porosas de
arcillas, plstico, goma.
pH : el ptimo se sita entre 6,0 y 7,5, los vegetales presentan en general reaccin cida que se
puede corregir agregando cal, ceniza vegetal u otro producto alcalino, evitando que el pH pase de
8,0.

Humedad: la humedad ptima para mxima eficencia del proceso est comprendida entre 60 a
65% en peso para granulometras groseras (pajas de cereales) y de 55 a 60% para granulometras
finas (aserrn, contenido ruminal). La humedad mnima debe ser de 40%; con humedad inferior al
12% la actividad biolgica cesa y muy altas inducen anaerobiosis y prdidas de nutrientes.
Se controla dentro de los lmites recomendados por:
irrigacin al montar la pila, si la humedad de los residuos es baja
remover la pila para provocar evaporacin si la humedad es alta
La humedad se debe mantener en el entorno del 50% durante la fase inicial y del 30% en la fase
final de estabilizacin.

Aireacin: es importante para que la descomposicin sea aerobia, ms rpida y eficiente que la
anaerobia. Su control es una de las tareas ms difciles y costosas. La concentracin de O2 no
debe ser inferior al 5 y 10% del volmen de los macroporos. En los digestores cerrados la aereacin se hace mecnicamente. En las pilas se produce en el mezclado o por sistemas de aereacin
forzada.

Temperatura: el calor es la primera informacin de que el proceso de descomposicin se inici.


La ausencia de calor en los primeros das indica un problema en: baja actividad microbiana, falta
de O2 por exceso de agua o material de granulometra muy fina. Las altas temperaturas son
consideradas deseables por el hecho de destruir semillas de malezas y organismos patgenos, la
mayora sensibles al calor. Se produce una pasteurizacin del material. Las altas temperaturas
no deben extenderse mucho porque limitan a la microflora mesfila, coagulan protenas y
provocan prdidas de N como amonio. La figura 1 presenta la variacin ms frecuente de
temperatura durante las distintas fases del compostaje.

Figura 1- Cambios en la temperatura durante el compostaje


A-fase mesfila, B-fase termfila, C-fase mesfila
D- estabilizacin
temperatura 70
C
50

8,0
7,0

30

6,0

10
A

A mesfila B termfila

C mesfila

fases:
D estabilizacin

El cuadro 4 presenta los resultados del agregado de 20 toneladas de compost por hectrea sobre
el rendimiento de maz, en un suelo arcilloso calcreo, con cultivo anterior de trigo y con riego.
Cuadro 4 - Efecto del agregado de compost en cultivo de maz
Con compost
Rendimiento k/h
9.970a
Interaccin del compost x dosis de N (k/h).
Dosis de N
Con Compost

Sin compost
9.070b

50

100

150

200

7750

9940

10470

10830

10880

Sin compost
5850 8750
9640
10740 10470
Como se aprecia globalmente sobre todas las parcelas, el efecto de la enmienda fue favorable (a
l0% de confianza), sobretodo sin fertilizacin o con bajas dosis de nitrgeno.

Vermicompostaje
Constituye una variacin en la tecnologa del compostaje en la cual se utilizan lombrices para
acelerar la degradacin de la materia orgnica. La lombriz trabaja cavando galeras en el suelo o
en el compost, moliendo y humedeciendo partculas en el tubo digestivo (accin ms mecnica
que biolgica).
Sus excrementos estn formados por agregados de tierra, materia orgnica digerida y secreciones
intestinales y urinarias, de ms fcil asimilacin por las races que reciben el nombre de coprolitos. Estos son ms neutros que los suelos, pobres en arcillas y ricos en materia orgnica, nitratos,
P, K, Ca y Mg, presentando alta CIC (capacidad de intercambio catinico), saturacin en bases y
alto porcentaje de humedad.
Para la elaboracin del vermicompostaje pueden utilizarse una gran variedad de sustratos, las
lombrices prefieren los estircoles pero atacan cualquier tipo de materia orgnica, siempre que no
sea muy cida o muy olorosa. El vermicompostaje es una tcnica competitiva frente a compostaje
tradicional aunque presenta algunas desventajas:
necesita ms mano de obra
el material debe estar triturado para una mayor eficiencia en la degradacin
2
necesita de una mayor rea: 1000 m para producir 100 ton de compost por da (Kiehl, 1985)
no presenta fase termfila, que matara a la fauna.
La descomposicin de la materia orgnica es realizada por los microorganismos del tracto
digestivo de las lombrices.
Para determinaciones del grado de maduracin de estos materiales se remite al Anexo Prctico.
En resumen: el empleo de compost en la agricultura es muy ventajoso, funciona como un
fertilizante nitrogenado de liberacin lenta con accin residual prolongada, de modo que se

incrementa la eficiencia de absorcin por las plantas, con mayores productividades al compararla
con el empleo de fertilizantes nitrogenados solubles (Tester y Parr, 1983). Su aplicacin puede
incrementar la retencin de agua en el suelo. Prcticamente todos los restos orgnicos generados
y acumulados en establecimeintos agropecuarios son capaces de estabilizarse mediante este
proceso microbiano.

Biodegradacin anaerobia de residuos


La digestin anaerobia consiste en una serie de procesos de degradacin microbiana de la
=
materia orgnica en ausencia de agentes oxidantes (O2, NO3 , S04 ). Como productos de esta
degradacin se produce una mezcla de gases (biogs) y queda como remanente una forma de
materia orgnica estabilizada, el biofertilizante.
Interviene en este proceso una poblacin microbiana muy heterognea que acta en una cadena
alimentaria. Uno de los grupos terminales de esta cadena son las metanobacterias, responsables
de la produccin de gas metano, usado como combustible. El sustrato que entra a los
biodigestores rurales est compuesto principalmente por estircol u otras materias orgnicas diludas: una mezcla compleja de celulosa, hemicelulosa, lignina, protena, lpidos, minerales, etc.
Los microorganismos utilizan estos compuestos para obtener energa y como fuente de carbono,
mineralizando cada vez ms los restos orgnicos hasta alcanzar un equilibrio. En la digestin
anaerobia se distinguen cuatro etapas (cuadro 5).
Hidrlisis de biopolmeros
Fermentacin
Acetognesis y deshidrogenacin
Metanognesis
La primera etapa de la degradacin de la materia orgnica es llevada a cabo por enzimas
hidrolticas de mltiples microorganismos que utilizan los compuestos de la hidrlisis. Posteriormente acta otro grupo que ataca los productos resultantes de la accin del primer grupo y asi
sucesivamente conformando una cadena trfica con una poblacin microbiana en equilibrio.
La fermentacin es la fuente de energa en las condiciones de anaerobiosis y de falta de luz de
este sistema. Los principales productos finales de la hidrlisis y la fermentacin son CO2, H2,
propionato, acetato y butirato.
Cuadro 5- Esquema de las etapas de la digestin anaerobia
oligmeros y
monmeros

H2 y CO2

cidos orgnicos
y solventes

polmeros

cidos grasos
de cadena larga
hidrlisis y fermentacin

CH4

cido actico
acetognesis

metanognesis

Existen bacterias que degradan el propionato y el butirato llevndolo a acetato, H2 y CO2. Estas
bacterias actan sinrgicamente (sintrofia) con otros microorganismos que consumen el H2
producido y de esta forma permiten que se establezca el primer grupo (que es inhibido por el
hidrgeno). La metanognesis es la ltima etapa de la cadena trfica y las bacterias
metanognicas producen CH4 por la siguiente reaccin:
CO2 + 4 H2 CH4 + 2 H2O
Como se observa consumen hidrgeno, por lo que poseen un papel regulador en el biodigestor.
Tambin se puede producir metano a partir de acetato (metanognesis acetoclstica).
CH3 COOH CH4 + CO2

Poblacin microbiana
Dentro del biodigestor coexisten distintos grupos de microorganismos: bacterias, hongos y
protozoarios. Cada biodigestor es diferente ya que debido a que las interacciones entre los
microorganismos son mltiples y complejas, en cada uno se alcanzarn poblaciones distintas.
No se puede hacer consideraciones taxonmicas generales pero es importante conocer los
grandes grupos fisiolgicos de microorganismos presentes. Los microorganismos se agrupan de
acuerdo a las reacciones que emplean en la generacin de energa y se relacionan a su vez con el
consumo y produccin de hidrgeno.
La clasificacin se esquematiza en el cuadro 6.
Cuadro 6 - Microorganismos en biodigestores anaerobios
grupo

Caractersticas
productores de hidrgeno

Hidrlisis de biopolmeros, fermentacin de azucares,


aminocidos, cidos grasos (bacterias, hongos, protozoos)
anaerobias facultativas
anaerobias estrictas
aerotolerantes

consumen el O2 presente
actan a bajo nivel de O2,
fermentativos
actan en presencia de O2,
bacterias lcticas

Bacterias sintrficas: acetognesis y deshidrogenacin


anaerobias obligadas: requieren siempre de otro microorganismo
para crecer
anaerobias facultativas: pueden crecer en cultivo puro
consumidores de hidrgeno
Bacterias metanognicas, anaerobias estrictas, productoras de
CH4, crecen slo con menos de 5 ppm de O2

Bacterias hidrolticas y fermentadoras


Se encuentran bacterias anaerobias facultativas como las enterobacterias, las aerotolerantes
como las del cido lctico y bacterias anaerobias estrictas como Clostridium, Bacteroides,
Propionibacterium. Las enterobacterias como E. coli poseen la enzima formiato liasa responsable
de la generacin de H2 a partir de formiato, pero tal vez su rol fundamental es la remocin del O2.
Las bacterias lcticas producen cido lctico y a veces etanol y CO2, a partir de azcares.
Propionibacterium fermenta cido lctico con liberacin de H2 y acetato, o acetato y propionato.

Bacterias acetognicas reductoras obligadas de protones


Son las conocidas bacterias sintrficas obligadas que se caracterizan por su imposibilidad de
crecer en cultivo puro. Necesitan asociarse estrechamente a microorganismos consumidores de
H2. En el laboratorio se las mantiene junto a una bacteria metanognica hidrogenoflica, o a una
sulfatoreductora en presencia de sulfato, que en estas condiciones funciona como consumidor de
H2. Los sustratos naturales que oxidan son cidos grasos saturados, etanol y benzoato. Algunas
de las reacciones de las que generan energa:
etanol + H2O= acetato- + 2H2 + H+
-

butirato + 2H2O = 2acetato + 2H2 + H

No pueden transferir los equivalentes de reduccin del NADH a ningn aceptor externo que no
sean los protones. Algunas especies conocidas: Syntrophobacter wolinii que usa propionato y

crece en cocultivo con Desulfovibrio, Syntrophomonas sapovorans, crece con cidos grasos de C4
a C18 asociada con Methanospirillum.

Bacterias sulfatoreductoras
Emplean los productos de las fermentaciones como sustratos en la reduccin de sulfatos a
sulfuros, de la cual obtienen energa. Se dividen en dos grupos:
=
oxidantes completos que liberan CO2, H2O y S , pueden degradar cidos orgnicos de hasta
18 carbonos
=
oxidantes incompletos: liberan acetato, CO2, S , algunas propionato y butirato, que en
general no pueden seguir degradando.
La reduccin del sulfato a sulfuro es ms favorable termodinmicamente que la produccin de
metano. Si existe alta disponibilidad de sulfatos proliferarn estas bacterias con consecuencias
negativas: van a emplear el H2 (sustrato de las metanognicas) y producen sulfuros, txicos a
concentraciones elevadas e indeseables en el gas de salida.

En virtud del elevado nmero de bacterias sulfatoreductoras que existen en los reactores
anaerobios y en los biodigestores rurales, aun en asusencia de sulfato (pueden metabolizar lactato
dando acetato, CO2 y H2), se postula que ejercen importante rol como acetognicas deshidrogenantes.

Bacterias acetognicas
Son las que crecen a expensas de la reaccin:
H2 + 2CO2 = acetato + H2O + H+
Pertenecen a gneros diversos como Acetobacterium, Acetogenium y Clostridium. Tambin
pueden realzar otros metabolismos y slo un 10% del carbono en los reactores sufrir esta
transformacin.

Bacterias denitrificantes
Estas bacterias que obtienen energa de la oxidacin de compuestos orgnicos y compuestos de
azufre reducido e H2, con nitratos como aceptores de electrones, estn presentes en los reactores
anaerobios y se les atribuye junto a las Enterobacterias el rol de remocin del oxgeno del sistema.
Especies del gnero Pseudomonas son las ms distribudas en la naturaleza.

Bacterias metanogenticas
Estos microorganismos tienen caractersticas especiales
son Arquebacterias, hoy denominadas archae, organismos muy primitivos que se distinguen
de las bacterias tpicas por poseer un seudopeptidoglicano en su pared, algunos gneros poseen
recubrimientos exteriores solamente protecos (capa S en Methanococcus), o una capa
polisacrida junto a la capa S (Methanosarcina), una capa S y seudomurena (Methanothermus) y
diferente composicin lipdica en la membrana lo que las hace muy resistentes a pH bajos, altas
temperaturas.
son anaerobias estrictas y requieren concentraciones de oxgeno menores de 5 ppm en
cultivo puro.
el pH ptimo de la mayora de las cepas aisladas es de 7. Existen cepas mesfilas y termfilas
son los nicos microorganismos capaces de generar metano y poseen enzimas exclusivas
como hidrogenasas con cofactores como el F420 y F 430, que fluorece con luz ultravioleta de 420
nanometros y permite asi visualizar clulas y colonias de estos organismos. Estas metaloprotenas
determinan mecesidades especiales de Ni, Fe, Co y Se. No presentan metabolismos alternativos.
Por los sustratos que pueden degradar se dividen (Soubes, 1994) en:
1. hidrogenotrficas, capaces de producir metano a partir de H2 y CO2:
CO2 + 4H2 CH4 + 2H2O
2. aceticlsticos, que producen metano y anhdrido carbnico a partir de acetato:
cido actico CH4 + CO2
10

3. metiltrofos, que metabolizan compuestos como metilaminas y metilsulfuros


metilamina 0,5 H2O + 0,75 CH4 + 0,25 CO2
dimetilamina + H2O 1,5 CH4 + 0,5 CO2 + NH3
trimetilamina + 1,5 H2O 2,25 CH4 + 0,75 CO2 + NH3
El mayor nmero de especies de bacterias metanognicas pertenecen al primer grupo, y los ms
frecuente son Methanobacterium, Methanospirillum y Methanobrevibacter. Muchas de ellas a su
vez pueden emplear tambin formiato, algunas pocas isopropanol e isobutirato.
cido frmico 0,25 CH4 + 0,75 CO2 + 0,5 H2O
metanol 0,75 CH4 + 0,25 CO2 + 0,5 H2O
El gnero Methanosarcina es el ms verstil entre los metangenos, ya que posee especies
capaces de emplear H2, metilaminas y acetato. Los microorganismos metanognicos son
sensibles a sustancias txicas como sales de metales pesados, detergentes, desinfectantes y
antibiticos, por lo que se debe prestar atencin especial a este aspecto en el momento de cargar
el biodigestor. Asimismo el amonaco y el sulfuro resultan txicos a niveles superiores de 100 y
150 mg por litro, respectivamente.
La bioqumica y microbiologa dentro del biodigestor deben ser tenidas en cuenta para el manejo
del mismo.
Por ejemplo, si aumenta la concentracin de hidrgeno en el sistema, se detiene el metabolismo
de las bacterias productoras de hidrgeno que tambin metabolizan butirato, propionato y cidos
grasos de cadena larga. En estas condiciones el biodigestor se acidifica y disminuye la produccin
de biogs, por lo que se debe interrumpir el ingreso de nuevo sustrato orgnico para restablecer el
equilibrio original.

Biofertilizante
El efluente de la digestin anaerobia en los biodigestores se denomina biofertilizante. Es un
producto muy apto para ser usado como fertilizante orgnico e inclusive muchos establecimientos
agropecuarios instalan biodigestores con el fin primario de obtener un fertilizante orgnico
complejo, cuya composicin variar de acuerdo al material orgnico.
En los casos comunes de biodigestores rurales se utiliza estircol diludo, el biofertilizante
resultante es una suspensin homognea cuyo valor no est dado en la cantidad de nutrientes
qumicos para las plantas (por ejemplo nitrgeno o fsforo), sino como activador de la poblacin
microbiana del suelo con la resultante dinamizacin de toda la actividad biolgica.
En el proceso de digestin anaerobia la relacin carbono/ nitrgeno (C/N) baja (cuadro 7),
sealando una estabilizacin del producto, que se asemeja al humus, con la fraccin lignocelulsica no degradada y abundante biomasa microbiana.
Muchas veces se aprecia un incremento en el porcentaje de nutrientes presentes en el biofertilizante respecto al material original. Sin embargo, el efecto principal sobre los cultivos no es a
partir de los nutrientes qumicos sino al proceso activador sobre la poblacin microbiana del
suelo. Asimismo, se mejoran las propiedades fsicas del suelo (que son las que regulan la
aereacin y la dinmica del agua).

Biodigestores rurales
La figura 2 (FAO, 1986) muestra los dos tipos ms frecuentes de biodigestores empleados en
establecimientos agropecuarios, el hind y el chino. En el modelo hind, el biogs formado se va
acumulando bajo la campana que se eleva (flota) a medida que avanza el proceso. El biodigestor
se carga por una caja de entrada y se descarga por una caja de salida. Todo el sistema se maneja
con el principio de vasos comunicantes o sea que el volumen que entra por la caja de carga sale
por la caja de descarga y el biodigestor mantiene siempre el mismo nivel. La presencia de una
pared divisoria central hace un efecto de reciclaje dentro del biodigestor.

11

Cuadro 7 - Composicin qumica media del sustrato y del biofertilizante producido por biodigestores hind y chino *
biofertilizantes en biodigestores:
anlisis

sustrato

7,89
pH
1,97
N%
1,01
P%
2,21
K%
2,40
Ca
0,67
Mg%
0,43
S%
3684
Fe ppm
375
Zn "
129
Cu "
321
Mn "
45
B "
72
MO%
41
C%
21
C/N
En base en materia seca

hind

Chino

7,40
1,97
1,18
2,67
2,59
0,78
0,51
3903
536
127
395
481
69
40
20

7,44
1,97
1,10
2,71
2,47
0,76
0,52
3908
548
122
374
46
69
40
21

El biogs es transportado por caeras hasta el lugar donde se emplea (calefaccin del tambo,
luz) e incluso se envasa en cilindros para usos familiares o como combustible para vehculos.
El modelo chino requiere un diseo ms preciso y posee gran resistencia estructural y su vida
til puede sobrepasar los 20 aos. Consta de caja de carga del material (estircol y agua), una
estructura prIncipal cerrada y una cmara compensatoria de presin que es a la vez la caja de
salida del material degradado. El gas se acumula en la bveda con lo que aumenta la presin
interna que hace que el contenido se desplace a la cmara compensatoria de presin con lo cual
sube el nivel de la misma. Al usarse el biogs la presin de la cmara baja y el lquido entra
nuevamente al cuerpo principal.
Segn las condiciones climticas se calculan unos 20 das para que ocurran las diferentes etapas
del proceso.

12

Figura 2 - Modelos de biodigestores


a) hind, b) chino

En el manejo de grandes volmenes de residuos domiciliarios e industriales se emplean


reactores anaerobios de distinto diseo que permiten que las 4 etapas del proceso se realicen
rpidamente durante el flujo de lquido con restos orgnicos (3-5 das). Tambin ocurre el proceso
en lagunas donde los efuentes permanecen en perodos entre 5 a 30 das.
En resumen: los factores que ms inlfuyen en la eleccin de un sistema anaerobio son:

13

la baja produccin de lodo biolgico (biomasa) con menores costos de deposicin


altas eficiencias de tratamiento (comparable a otras alternativas)
bajos costos de inversin inicial y menores costos de operacin (no requieren O2)
produccin de metano (uso potencial como combustible)
bajos requerimientos de nutrientes (menor que en el sistema aerobio)

Bibliografa
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Repblica, Montevideo: 15-28
TESTER, C. F. y J. F. PARR
Emmaus, 24(1): 34-36

1983 Intensive vegetable production using compost. Byocicle,

14

Captulo 20
Degradacin de xenobiticos
Pesticidas
Las sustancias xenobiticas (xeno= extrao, bitico= vida) se definen como compuestos orgnicos o
minerales que son introducidos en el ambiente por actividades del hombre a concentraciones que
provocan efectos indeseables.
Algunos de estos compuestos son liberados al ambiente por el hombre con el objeto de controlar
plagas, caso de los pesticidas, o agrotxicos, cuya persistencia y transformaciones reflejan su
eficacia como producto y su peligro potencial para la microflora y la calidad del ambiente. Ms de
1.000 de estos compuestos estn registrados, desde molculas simples como el bromuro de metilo
(CH3Br) hasta molculas muy complejas como el aldrn. Cerca del 97% son herbicidas, insecticidas y
fungicidas que representan 65, 25 y 7% respectivamente. Los restantes 3% corresponden
nematicidas, acaricidas, etc.
Otros xenobiticos provienen de la industria manufacturera, efluentes de industrias, aguas residuales,
actividad de minas, de las industrias petrolera, del papel, agrcola.
Muchos de estos compuestos introducidos continuamente o formados en la biosfera son resistentes a
la biodegradacin: se conocen como recalcitrantes o refrctiles y pueden clasificarse en 4
catagoras (Balba, 1993):
1- compuestos muy recalcitrantes
2- los que son slo lentamente biodegradables
3- compuestos que pueden ser utilizados rpidamente cultivos microbianos, pero que no se sabe si lo
pueden hacer en la naturaleza
4- compuestos aptos para microorganismos en cultivos axnicos y en uno o ms habitat microbiano,
pero que son ocasionalmente persistentes.
Muchos polmeros sintticos caen en la categora 1).
La lignina es un ejemplo de la segunda categora ya que es sustrato para algunos hongos aunque no
es desasimilada rpidamente. Ciertos hidrocarburos clorados con carcter insecticida son ejemplos
de la tercera categora, ya que muchos son metabolizados en medios de cultivo, pero su
mineralizacin a CO2, H2O y Cl2 no ha sido demostrado in situ. En la ltima categora se pueden
ubicar algunos hidrocarburos derivados del petrleo y constituyentes vegetales.
En trminos de cantidad, los xenobiticos orgnicos son los ms numerosos: 114 compuestos han
sido designados por la Agencia de Proteccin Ambiental de los Estados Unidos como polucionantes,
en 1982. Los ms peligrosos son los halogenados, especialmente los aromticos por sus efectos
sobre la biocenosis y su carcter recalcitrante en el ambiente. Consecuentemente persisten en el
suelo porque no son suceptibles de transformaciones biolgicas a rangos normales.
El cuadro 1 muestra algunos ejemplos de compuestos orgnicos detectados en suelos y que
representan potencial peligro para el ecosistema suelo-planta-hombre, muchos se reconocen o
sospechan como cancerognicos o mutagnicos. Los halogenados aromticos ejercen efectos
negativos en la microflora y son reconocidos recalcitrantes. Fueron introducidos por el hombre, de
modo que se consideran verdaderos xenobiticos (Hicks et al, 1990).
Como el suelo es el reservorio ltimo de la mayora de ellos, sus efectos sobre poblaciones
microbianas y la accin de stas sobre estas molculas resulta de gran importancia en la
determinacin de sus consecuencias. Una vez liberadas al ambiente la distribucin de estas
sustancias depende de:
propiedades quimiodinmicas del producto
propiedades fsico-qumicas del suelo
su transferencia en las interfases suelo-agua y suelo-aire y a travs de membranas biolgicas

Procesos biticos y abiticos pueden transformar a los productos alterando su estado qumico y
consecuentemente su toxicidad y reactividad. Idealmente se espera su conversin a:
CO2, H20, minerales
sustancias menos txicas
Pero se pueden formar productos intermediarios que se convierten en polucionantes txicos.
Cuadro 1 - Ejemplo de importantes xenobiticos orgnicos
tipo

Ejemplos

Alifticos (halogenados)

tricloroetano, tricloro metano, cloruro


de metilo tetracloetano

Alifticos(no halogenados)

acilonitrilo, tolueno, benceno,


nitrobenceno,fenol cresol

Aromticos (halogenados)

Pentaclorofenol, clorobenceno
hexaclorofenol,diclorobenceno

Policclicos (no halogenados)

naftaleno, benzopireno,antraceno,
bifenil, fenantraceno

Policclicos (halogenados)
Pesticidas

bifenilos policlorados (PCBs) lindano,


toxafeno, DDT, 2,3-D dieldrin,
heptacloroborano

Efecto sobre la microflora del suelo


El grado de afectacin de estas sustancias en segmentos de la poblacin depender de:
su composicin qumica, dosis, mtodos de aplicacin
parmetros fsico-qumicos del ambiente, como pH, temperatura, agua
No existen muchos datos cuantitativos sobre las transformaciones de muchos de estos productos
txicos, salvo, quiz, lo referente a los pesticidas, sobre los cuales las investigaciones son ms
abundantes. Los xonobiticos interfieren con procesos importantes como:

fotosntesis
metabolismos oxidativos
sntesis celulares
algunos, como los clorados alteran la composicin de la membrana celular, alterando su
permeabilidad y la fisiologa celular.
Los mtodos empleados para estudiar sus efectos son los clsicos en estudios de ecologa
microbiana, pero se destaca en las ltimas revisiones sobre el tema (Hicks et al, 1990), la necesidad
de estandarizar procedimientos que reflejen los efectos de estas sustancias sobre grupos y procesos
microbianos de importancia para la continuidad de los ciclos de los elementos en la naturaleza.

Pesticidas
Su empleo se ha incrementado en los ltimos aos y tanto la agricultura moderna, como la
conservacin de frutas y verduras para la exportacin, la lucha contra insectos, etc. liberan en los
ecosistemas naturales grandes cantidades de sustancias de lenta biodegradcin.
Las investigaciones sobre el efecto de muchos de estas sustancias en las comunidades microbianas
naturales y sobre los mecanismos de degradacin se han estimulado por los riesgos reales o
potenciales asociados con el empleo indiscriminado de los xenobiticos.
Los pesticidas son sustancias qumicas destinadas al control de poblaciones no deseadas (pestes),
de muy distintos grupos taxonmicos y se caracterizan por los organismos que atacan: insecticidas,
nematicidas, herbicidas, fungicidas. Otros, destinados a la supresin de roedores y moluscos, han
recibido menos atencin.

En muchos pases no se llevan estadsticas sobre el uso de estas sustancias y debemos remitirnos a
las cifras sobre sus importaciones. El empleo masivo de herbicidas selectivos comenz hacia la mitad
de la dcada del 40, luego del descubrimiento del 2,4-D, pero el control qumico de malezas est an
poco desarrollado, si se lo compara a los logros en el mejoramiento vegetal y con otros aspectos de
las ciencias del suelo.
Se pretende lograr que un agente qumico especfico acte selectivamente sobre una determinada
planta. Los mtodos de control de malezas son numerosos e incluyen: mecnicos, la competencia por
el cultivo, la rotacin; biolgicos, qumicos, el fuego, etctera.
Muchas de estas sustancias, sobre todo los herbicidas, se aplican directamente en la superficie o
llegan a las capas superficiales del suelo, otros se pulverizan sobre el follaje, pero se ponen en
contacto con los microorganismos al caer las hojas o cuando las plantas mueren. Estas aplicaciones
pueden alcanzar zonas vecinas cuando las molculas son voltiles. El agua de riego puede
contaminarse, constituyendo sta otra va de entrada al suelo.
Las interacciones entre los pesticidas y los microorganismos sern analizadas desde dos puntos de
vista:
sobre los microorganismos estas sustancias pueden afectar habitantes no patgenos de los
ecosistemas naturales, o sus interacciones con el consiguiente efecto sobre procesos benficos
(degradacin de materia orgnica, nitrificacin, fijacin del N2, solubilizacin de fosfatos)
los microorganismos de estos ambientes metabolizarn a estas sustancias (la mayora son
orgnicas) por distintos mecanismos, los que sumados a las otras causas abiolgicas de alteracin,
contribuyen a disminuir sus efectos txicos.
Como generalizacin, se piensa que:
los compuestos de amplio rango, como los fumigantes, fungicidas, parecen afectar
negativamente todos los procesos biolgicos, al menos temporariamente. El mismo efecto se
encontr con la mayora de los metales pesados
herbicidas, insecticidas, son menos perjudiciales para la microflora y en algunos casos, pueden
estimularla
Entre los procesos: la nitrificacin es altamente sensible, mientras que la mineralizacin del nitrgeno
es bastante resistente.
La eficacia de un pesticida se determina por la dosis letal, que asegura la muerte de la poblacin
entera y la dosis letal 50 (DL 50), que elimina al 50% de los componentes de la poblacin
(Dommergues y Mangenot, 1970). En respuesta al efecto causado por los pesticidas, los
microorganismos muestran gran adaptabilidad, evidenciada por el rpido restablecimiento de la
actividad metablica.
Los mecanismos pueden ser:
reemplazo de especies sensibles por otras tolerantes, muy frecuente en el caso de especies de
rhizobios
por una rpida recolonizacin del ambiente luego de los tratamientos biocidas

Evaluacin de efectos inhibidores o txicos


Numerosos estudios se han realizado en torno a los efectos laterales de los pesticidas sobre los
microorganismos y sobre sus interacciones. La aplicabilidad de estos resultados obtenidos a nivel de
laboratorio a las condiciones naturales de campo, resulta muchas veces difcil porque:
los estudios fueron realizados bajo condiciones muy diversas,muchas veces no correctamente
explicitadas en los trabajos
en ambientes y tipos de suelos muy diferentes
falta de informacin sobre la formulacin de productos comerciales y sus aditivos, que pueden
afectar a la poblacin en mayor grado que el producto mismo.
El efecto de un pesticida sobre la microflora se evala frecuentemente en el laboratorio, bajo
condiciones controladas. En estos casos la determinacin de la dosis que acta sobre los organismos
resulta difcil de precisar, sobre todo con pesticidas voltiles.

Cuando las sustancias son fuertemente adsorbidas en los coloides del suelo, se pueden acumular
altas concentraciones en las capas superficiales. La concentracin puede ser ms alta en la zona de
la corona, por movilizacin del producto por los tallos. En esa zona la actividad biolgica es grande y
actan gran nmero de patgenos.
Con sustancias muy adsorbidas, se emplean dosis altas en los modelos experimentales, como reflejo
de la prctica de campo.

Tcnicas de estudio: (Anexo Prctico)


El estudio de la biodegradacin de sustancias con carcter biocida no es sencillo en aguas, suelos,
alimentos, ya que muchas veces las concentraciones son muy bajas, del orden de las partes por
milln (mg/kg). Se deben emplear tcnicas muy sensibles: cromatografa en fase gaseosa o lquida,
espectrofotometra con luz ultravioleta, para detectar trazas de pesticidas o de sus intermediarios en
la degradacin.
actividad respiratoria, el desprendimiento de CO2 o el consumo de O2 de muestras de suelo o
aguas tratadas con el producto en estudio y algn sustrato cuya transformacin se desea seguir,
glucosa, celulosa, se emplea para evaluar efectos sobre la micropoblacin global
biomasa microbiana, por recuentos o por la tcnica de fumigacin
recuentos de grupos microbianos que realizan procesos de inters para el ambiente (FBN,
solubilizadores, mineralizantes, etc)
actividad enzimtica: deshidrogenasas, amilasas, fosfatasas, ATPasas, etc.
procesos microbianos, como la FBN, mineralizacin, oxido-reduccin, son evaluados a los
efectos de conocer el efecto de estas sustancias

Pesticidas en el suelo
La figura 1 (Correa, 1980) presenta un esquema de las posibles vas a seguir por un pesticida cuando
llega al suelo. Pongamos como ejemplo el caso de la incorporacin de un herbicida. Este se puede
perder por lavado, por degradacin en el suelo, o ser absorbido por los cultivos. El perodo en que un
pesticida persiste en el suelo es de gran importancia prctica, ya que refleja el tiempo en que la plaga
o peste estar sometida a control, afectando tambin la polucin del ambiente: acumulacin en
porciones comestibles de las plantas, en corrientes de agua, transporte a pjaros va lombrices,
etctera.
Figura 1- Esquema del comportamiento de un pesticida en el suelo
evaporacin
atmsfera
suelo

aplicacin

fotodescomposicin

vegetales
poros del suelo
movimiento capilar
y gravitacional

difusin

absorcin:
plantas
microorganismos

fijacin:
arcillas
materia orgnica

metabolismo
y degradacin
qumica

difusin

formacin de complejos
con minerales

lixiviacin
La persistencia en el suelo, es decir la duracin de la efectividad de un pesticida, depende de

su composicin qumica
de las condiciones del medio: materia orgnica, arcillas, pH, humedad, tipo de suelo, etctera.
El efecto biolgico de un pesticida (B) depende de su concentracin y la duracin de su accin.
B = {K i cdt
Donde c es la concentracin en un momento dado (dt); K es un factor que depende del suelo
(humedad, coloides, etc.).
La persistencia en ambientes naturales depende de varios factores: la descomposicin qumica y
biolgica, la adsorcin a coloides, el lavado. la volatilizacin, la fotodescomposicin, la remocin por
vegetales que se cosechan. El cuadro 2 muestra los procesos que en el suelo afectan a sustancias
xenobiticas
Cuadro 2 - Procesos que afectan a xenobiticos en el suelo
proceso

factores que inciden

PH
enzimas degradativas, condiciones
ambientales apropiadas
presin de vapor
volatilizacin
Eh
xido-reduccin
Solubilidad
lavado
coeficiente de particin pKa,
adsorcin
solubilidad, tipos de adsorbentes
coeficiente de particin pKa
bioconcentracin
CIC
fijacin/adsorcin
La estructura de la molcula, la posicin y naturaleza de los grupos funcionales afectan tambin la
persistencia, como se aprecia en cuadro 3.
hidrlisis
transformacin microbiana

Descomposicin microbiana
Durante mucho tiempo se pens que los mecanismos de degradacin de los pesticidas por los
microorganismos eran similares a los de los animales. Pero a medida que las investigaciones fueron
progresando, se apreciaron las diferencias:
en los animales las reacciones conducen sobre todo a convertir estas molculas en formas polares
y por lo tanto excretables y los procesos ocurren en rganos especializados, como el hgado
en los microorganismos, el objeto principal es la obtencin de energa y muy pocas molculas
(algunos halogenados aromticos usados como insecticidas) no son atacadas por algn grupo de
microorganismo, en el suelo. Matsumura, (1982) propuso un esquema general sobre la accin de los
microorganismos y de procesos abiolgicos, sobre los pesticidas (cuadro 4)
Una microflora especializada es responsable de la degradacin de los pesticidas mediante dos
mecanismos diferentes:
I. la sustancia favorece el crecimiento y es empleada como fuente de carbono, energa y
ocasionalmente de nitrgeno, azufre, etc. El nmero de especies activas aumenta y el aislamiento
se puede efectuar en medios de cultivo en donde el pesticida acta como nica fuente de
nutrientes. Una vez que el producto es degradado, la poblacin declina
II. cometabolismo: el compuesto no acta directamente como fuente de nutrientes, sino que debe
emplear otras, como glucosa, por ejemplo, que al disminuir en el medio inducen las enzimas
necesarias para la degradacin. del pesticida.
Cuando el nivel de pesticida es bajo en relacin a otras fuentes de carbono, el metabolismo incidental,
dentro del cual se ubica el cometabolismo, es la forma principal de actividad microbiana.
Las reacciones catablicas ocurren sobre todo cuando las dosis de pesticidas son altas y la estructura
qumica permite su biodegradacin y su uso como fuente de carbono.

Cuadro 3 - Influencia de la estructura en la biodegradacin de xenobiticos


tipo de compuesto
o sustituyentes

ms degradable

menos degradable

alcanos superiores
(12 C)
alcanos
alifticos de
cadenas lineales
aromticos mono
y bi cclicos

Alcanos inferiores

aromticos
sustitudos

-OH
-COOH
-NH2
-OCH3

-F
-Cl
-Br
-NO2

alifticos
clorados

-Cl ms 6 C
-Cl menos 6 C
desde el C terminal

hidrocarburos

Alcanos de alto PM
Alifticos ramificados
Aromticos
Policclicos
Aromticos

Cuadro 4 - Metabolismos microbianos sobre pesticidas


I. Enzimtico
A. Metabolismo incidental: los pesticidas no se usan directamente como
fuente de energa.
1. metabolismo por enzimas generalmente disponibles
a. enzimas de amplio espectro (hidrolasas, oxidasas, etc.)
b. enzimas especficas presentes en muchas especies
2. metabolismo inducido por productos anlogos
(cometabolismo)
c. enzimas que emplean sustratos estructuralmente
similares a los de los pesticidas.
B. Catabolismo: los pesticidas se emplean como fuente de
energa.
d. pesticidas o parte de su molcula son rpidamente usados
e. deben inducirse enzimas especficas para su
degradacin
C. Detoxificacin.
f. metabolismo por microorganismos resistentes
II. No enzimtico
A. Participacin en reacciones fotoqumicas.
B. Contribucin por cambios de pH.
C. Por la produccin de reactantes orgnicos o inorgnicos.
D. Por la produccin de cofactores.

Procesos microbianos sobre pesticidas


detoxificacin, conversin de molculas txicas en no txicas
degradacin, o transformacin de sustancias complejas en productos simples (puede ser
sinnimo de mineralizacin, con aparicin de CO2, H2O, NH3, etc.
conjugacin o formacin de complejos, por reacciones de adicin; el microorganismo combina
el pesticida con metabolitos celulares (adicin de aminocido, cidos orgnicos, metilos, etc.);
pueden conducir a bajar la toxicidad

activacin: conversin de un producto no txico en molculas txicas: preparaciones


comerciales, como el herbicida 4 (2,4-DB) que en el suelo se transforma en metabolito txico
para malezas (2,4-D)
cambio en espectro de toxicidad: sustancias especficas para un grupo de organismos, se
metabolizan y dan productos que inhiben a otros organismos, como la conversin en el suelo del
fungicida pentacloro benzol en cido pentacloro benzoico, que acta como herbicida
simplificacin: conversin de molcula no txica, que puede convertirse en pesticida cuando es
activada enzimaticamente, en producto no txico, fcilmente degradado.
La figura 2 (Alexander, 1977) reagrupa estos conceptos en el ejemplo del metabolismo de herbicidas
fenoxialcanos.
Figura 2- Pasos iniciales en el metabolismo de herbicidas
fenoxialcanos

Descomposicin qumica
Mediante reacciones de oxidacin, reduccin o hidrlisis se pueden degradar pesticidas, mientras que
otros pueden ser activados. As, el cianato de potasio y el dalapn se hidrolizan lentamente en agua,
resultando entonces inefectivos como herbicidas. En suelos en ambiente anaerobio, la degradacin
puede ser qumica y microbiolgica.

Adsorcin a coloides
Son retenidos a la materia orgnica y a la fraccin arcilla, y los xidos e hidrxidos de hierro y
aluminio juegan importante rol en suelos pobres en materia orgnica. En escala descendente de
capacidad de adsorcin tendramos: humus > montmorillonita > illita > caolinita, pero intervienen
tambin la temperatura, el pH, la capacidad de intercambio catinico. Los enlaces pueden ser de
naturaleza fsica (fuerzas de Van der Waals) o electrostticos, por puentes de hidrgeno, sobre todo
en molculas con grupos -NH, como los fenilcarbamatos y las ureas sustituidas. Intervienen tambin
enlaces en complejos con iones metlicos, inactivndose muchas molculas fijadas.
As, suelos con alto nivel de materia orgnica requieren dosis relativamente mayores de la mayora de
los herbicidas y suelos arcillosos niveles superiores a los arenosos. Para predecir las dosis de
herbicidas que es necesario aplicar en varios tipos de suelos, se han desarrollado modelos
matemticos. El nivel de materia orgnica es uno de los parmetros del suelo que ofrece las mejores
correlaciones entre la adsorcin de herbicidas y propiedades edficas. El carbn activado, uno de los
materiales absorbentes ms potentes, se emplea para proteger a las semillas de la accin de los
herbicidas.

Lavado
Los herbicidas de pre-emergencia que se aplican generalmente en la superficie del suelo pueden ser
llevados por el agua a capas sub-superficiales donde germinan la mayora de las semillas de
malezas, que son as eliminadas por estas sustancias. Las semillas grandes deben sembrarse debajo
del rea de alta concentracin del herbicida, o bien ser resistentes a ellos. El grado de lixiviacin

depender de las relaciones de adsorcin entre los herbicidas y el suelo, su solubilidad en agua y la
cantidad de agua que atraviesa el suelo. En base a estos parmetros se puede calcular la dosis
requerida en una situacin dada.

Volatilizacin
Los steres del 2,4-D son voltiles y sus vapores pueden perjudicar a otros cultivos. Estas sustancias
se movilizan en los poros del suelo como los gases, y su concentracin se puede medir por
destilacin del agua que se evapora en la superficie del suelo. Constituye una prdida importante, si
se consideran los volmenes de agua que se pierden.
Los principales factores que afectan la volatilidad son: el grado de adsorcin al suelo, la temperatura,
el viento, la tensin de vapor (Correa, 1980).

Fotodescomposicin
Muchos herbicidas absorben en el rango del ultravioleta, pero la radiacin solar con longitudes de
onda menores de 295 nm que llega al suelo es despreciable. El efecto sobre los biocidas est limitado
a la superficie de suelos y aguas; slo sern atacados (liberacin de electrones, formacin de
puentes) los pesticidas no incorporados o los que ascienden por capilaridad en pocas secas. Puede
ocurrir tambin cierta "sensibilizacin": la energa es absorbida por un intermediario y transferida a la
molcula herbicida por colisin, la que es as daada. Los productos de la foto-descomposicin
pueden ser similares a los obtenidos por degradacin.

Remocin por los cultivos


Ciertos cultivos se siembran con el objeto de absorber herbicidas persistentes en suelos donde se
aplicaron en altas concentraciones para eliminar toda la vegetacin, para sembrar luego plantas
ornamentales. El maz se usa para eliminar simazina a atrazina.

Persistencia en el ambiente
Depende, como hemos visto, del tipo del suelo, de la calidad de las aguas, la temperatura, la
humedad, materia orgnica, coloides minerales, actividad biolgica. Se puede evaluar en ensayos
controlados o de campo. Se citan datos de que slo un 27 % de la variabilidad encontrada en las
prdidas de Picloram en 11 suelos, en condiciones controladas, pudo relacionarse a las propiedades
de los mismos.
Los datos de temperatura y humedad son ms tiles para predecir la desaparicin de un pesticida que
el tipo de suelo. La velocidad de degradacin aumenta con la temperatura y la humedad.
La evaluacin en el campo exige numerosos ensayos, con aplicaciones en distintas pocas y durante
varios aos.
Contando con amplia informacin sobre datos de lluvias, evaporacin, temperatura, residuos de
pesticidas, durante varios aos, se obtienen mediante los modelos de prediccin curvas de
desaparicin simuladas de estas sustancias.
En general, la concordancia entre valores observados y simulados es buena y su empleo resulta muy
til, sobre todo si se consideran las dificultades en la toma de muestras representativas en el campo,
la variabilidad asociada en la determinacin de cantidades pequeas, etctera. Soulas (1982)
desarroll un interesante modelo matemtico para predecir la degradacin microbiana de pesticidas
en el suelo.

Accin de los pesticidas sobre la microflora


La bibliografa seala innumerables citas relativas a casos de supresin o inhibicin de algn
grupo importante de microorganismos por efecto de pesticidas.

Efectos
modificacin del espectro de especies dominantes, pueden ser suprimidos gneros comunes
y aparecer otros resistentes. Estos cambios pueden ser de corta duracin, aunque la poblacin
puede ser afectada en algunos casos por largos perodos.
grados de suceptibilidad: una especie puede disminuir apreciablemente, una segunda puede

alterarse slo ligeramente y otras pueden resistir el efecto del pesticida. Las hifas de los hongos y
las clulas vegetativas de las bacterias son an ms afectadas que los conidios o esclerocios de los
hongos o que las endosporas bacterianas.
efecto en interacciones biolgicas algunos fungicidas pueden provocar estimulacin en la
incidencia de enfermedades, hecho que se atribuye a inhibicin de poblaciones que compiten con la
especie perjudicial y a la proliferacin de poblaciones antagnicas.
efectos sobre procesos microbianos: en las transformaciones de compuestos nitrogenados,
se
puede generalizar que, salvo en el caso de fungicidas presentes en el suelo en alta concentracin,
la mineralizacin y la denitrificacin no son muy afectadas, mientras que la nitrificacin es uno
de los procesos ms sensibles, acumulndose amonio. Esta sensibilidad de los nitrificantes
auttrofos se usa para evaluar los efectos txicos de diferentes dosis de pesticidas, mediante la
evaluacin de los nitratos.
La nodulacin y la fijacin del nitrgeno en leguminosas pueden ser afectadas por pesticidas,
sobre todo por aquellos aplicados a las semillas que adems se inoculan con rhizobios especficos.
Se propone separar en el tiempo las aplicaciones de inoculante y fungicida o trabajar con mutantes de
rizobios resistentes a los pesticidas ms empleados. El cuadro 5, publicado por Alexander (1977),
evidencia la importancia de esta lnea de trabajo.
Marcada inhibicin de la actividad nitrogensica en la rizosfera de 25 variedades de sorgo se
evidenciaron cuando se emplearon dosis tres veces superiores a las normales de atrazina (4,5 kg/ha);
efecto que desapareci en otro ensayo de campo, sin herbicida (Frioni, 1990).
Cuadro 5 - Rendimiento y contenido de nitrgeno en leguminosas
inoculadas y tratadas con pesticidas en el invernculo (mg)

inoculante

semillas tratadas

semillas no tratadas

rendimiento

rendimiento

alfalfa con thiram


5,9
290
6,6
440
13,2
500
caupi con phygon
ninguno
1150
21,7
1100
rhizobio sensible 1820
36,4
3820
rhizobio resistente 3930
105
3790
ninguno
270
rhizobio sensible 280
rhizobio resistente 490

6,8
12,2
14,6
23,2
97,0
106

En el mismo cultivo, se comprob en otro ensayo con aplicaciones de distintas dosis de tres
herbicidas: atrazina, linurn y 2,4-D amina, que la celulolisis fue inhibida por todos los tratamientos
pesticidas. Este efecto fue observado por otros autores y se atribuye a la falta de sustratos
carbonados (las malezas son suprimidas) y a una inhibicin selectiva de la celulasa.
Numerosas revisiones (Hicks et al, 1990, Greaves et al., 1980; Malkolmes y Whler, 1983) incluyen
determinaciones de efectos sobre procesos biolgicos como respiracin, mineralizacin del nitrgeno,
nitrificacin, datos sobre recuentos de ciertos grupos de microorganismos, evaluacin del ATP de
origen microbiano, enzimas especficas (deshidrogenasas, celulasa, amilasa, etc.), fijacin del
nitrgeno.
Johnen y Drew (1977) propusieron un programa de anlisis a los que deben ser sometidos los
pesticidas antes de que su distribucin sea autorizada por autoridades competentes, donde se
incluyen estudios sobre la poblacin normal del suelo, adems de los clsicos controles sobre
sanidad humana y vegetal:
1. Actividad respiratoria (CO2, O2) evaluada en el laboratorio en muestras de suelo: sin aditivos
(respiracin endgena), con glucosa (proceso activado por el desarrollo microbiano) y con restos
vegetales (degradacin de materia orgnica compleja por sucesiones microbianas).
2. Transformaciones del nitrgeno: amonificacin, nitrificacin
3. Fijacin simbitica del N2, en macetas: nodulacin: nmero, peso, tamao, actividad nodular,
rendimiento vegetal
4. Microorganismos particulares y antagonismos: micorrizas, patgenos vegetales, antagonistas

5. Estabilidad de agregados y mejoramiento de la estructura.


Los estudios incluyen distintas dosis de los productos, formas de aplicacin: incorporacin,
pulverizacin, etctera. Es muy importante realizar experiencias a nivel de campo; ya que resulta casi
imposible correlacionar resultados obtenidos bajo condiciones controladas con los logrados cuando
estas sustancias llegan al suelo, en condiciones naturales. Malkomes y Whler (1983) sealan estas
diferencias y sugieren que cuando se observan efectos laterales en ensayos de laboratorio, los
pesticidas deben llevarse a a la naturaleza y realizar all las observaciones, aunque estos trabajos son
largos y se debe considerar el efecto del ambiente (temperatura, humedad, nutrientes) sobre las
propiedades biolgicas que evaluamos, afectadas adems por los pesticidas.

En resumen Se puede sealar que raramente la agricultura moderna dejar de emplear estos
productos para lograr incrementar los rendimientos. Reconocida la toxicidad de la mayora de ellas
para el hombre, animales y microorganismos, es de esperar que se empleen conscientemente por los
tcnicos y productores y en las dosis recomendadas, evitando contaminar recursos tan importantes
como suelos y aguas, con productos altamente txicos y escasamente biodegradables.
Los agroqumicos parecen no ejercer efectos de larga duracin en actividades microbianas del suelo
cuando se aplican a dosis recomendadas. Sin embargo, al emplearlas a dosis superiores, provocan
efectos negativos, de corta duracin, particularmente sobre transformaciones del carbono y del
nitrgeno (Barkay et al, 1986).
Las prcticas de control de plagas incluyen cada vez ms las tcnicas de Control Biolgico,
empleando microorganismos antagonistas de fitopatgenos (captulo 18).

Xenobiticos inorgnicos
Muchos compuestos inorgnicos se forman como desechos en las industrias modernas, como
anhdridos de S y N y las sales de metales pesados, que se consideran xenobiticos por la elevada
concentracin liberada en ambientes naturales, sobre todo aguas y suelo y los efectos deletreos que
ejercen en la biosfera. A pesar de que muchos metales son abundantes en la corteza de la tierra, las
actividades del hombre, como la combustin de petrleo y derivados, minas y prcticas agrcolas,
frecuentemente incrementan su concentracin a niveles txicos. Entre los metales txicos a alta
concentracin se incluye el arsnico, boro, cadmio, cromo, cobre, plomo, mercurio, molibdeno, nquel,
selenio, zinc, vanadio. Los microorganismos poseen la capacidad de transformar elementos
++
+++
minerales, por ejemplo, al usarlos como fuente de energa (Fe a Fe por Thiobacillus), aceptor de
+4
+2
+2
electrones (Mn a Mn por Bacillus), oxidacin (As), alquilacin (CH3 + Hg -- CH3Hg , por
Clostridium).

Biorremediacin
La biorremediacin constituye un conjunto de tcnicas que permiten aumentar la biomasa microbiana
del suelo, estmulando la biodegradacin de xonobioticos (Bouwer, 1993). Bajo esta denominacin se
agrupan una variedad de procesos de biotratamiento que varan en sus mecanismos de accin,
sobretodo los de mineralizacin, transformacin parcial, humificacin y alteracin del potencial redox
(Shannon y Unterman, 1993). Algunos de los problemas de polucin ambiental pueden resolverse por
estos mecanismos: cerca de 300 compuestos polucionantes del suelo se consideran factibles de
biodegradacin microbiana, por lo que la bioremediacin se aplica en ambientes contaminados por:
derramamiento de petrleo bruto e hidrocarburos derivados (benceno, xileno, tolueno, etc.)
solventes diversos (acetona, butanol, etilenglicol, cloruro de metilo)
otros: pentaclorofenol, TNT, halgenos, pesticidas
Para lograr una efectiva biodegradacin es necesaria la presencia de microorganismos o de
asociaciones apropiadas y de condiciones ambientales adecuadas para la actividad biolgica. Se
requieren adems, conocimientos de ecologa microbiana y de bioingeniera a los efectos de disear
condiciones favorables para el desarrollo y actividad microbiana para descontaminar ambientes
naturales (Siquiera et al, 1994).
Los procesos se realizan:

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in situ, el suelo se emplea como un gran reactor, los residuos se incorporan en camadas de
aproximadamente 50 cm, en el suelo o en pilas en el compostaje, donde sufrirn el ataque
microbiano, se agregan los nutrientes necesarios y humedad para estimular a la biomasa
microbiana
en reactores especialmente diseados, que pueden tratar gran volumen de sustancias en
perodos ms cortos de tiempo.
Muchas veces resulta necesario incrementar la poblacin de microorganismos responsables de las
transformaciones. As, la inoculacin del ambiente contaminado con organismos seleccionados
aumenta con el tiempo. El incremento se puede lograr de varias maneras:
estimulacin de la poblacin existente por alteraciones del ambiente o agregado de nutrientes
aislamiento y seleccin de organismos competentes y posterior inoculacin
uso de microorganismos construidos por ingeniera gentica, denominados (MEG), con
propiedades deseables que pueden albergarse en plsmidos o en el cromosoma microbiano.
El cuadro 6 resume las condiciones para favorecer el proceso de depuracin de suelos o aguas
contaminadas.
Cuadro 6- Requisitos para lograr xito en la biorremediacin
Los contaminantes deben estar biodisponibles, es decir no adsorbido en un residuo
inaccesible (arcillas, humus)
Los microorganismos degradadores apropiados deben estar presentes en el suelo, agua,
o disponibles para la inoculacin
Los compuestos recalcitrantes: no son degradados a velocidad razonable: ejemplo de
compuestos naturales recalcitrantes: humus, artificiales (pesticidas, plsticos)
Los organismos deben degradar el contaminante a velocidad tal que permita llevar su
concentracin a estandares regulares
Deben reunirse condiciones ambientales favorable