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SUMARIO

TRIBUNA

Nueva etapa.......................................................................................................... 2
Federico Mayor Menndez
EDITORIAL

Cuando de nuevo hoy el ayer se hace maana...................................................... 3


Miguel ngel de la Rosa
Nmero 175 Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Definir vida: un ejercicio constructivo................................................................. 4


Kepa Ruiz-Mirazo

Qu es la vida? de Erwin Schrdinger. Vale la pena leerlo?................................ 7


SEBBM es una publicacin peridica de la
Sociedad Espaola de Bioqumica y Biologa
Molecular.
SEBBM. Los artculos y colaboraciones re
flejan la opinin de sus autores y no necesaria
mente la opinin de la SEBBM. Se autoriza
la reproduccin del contenido, siempre que se
cite la procedencia.
Sociedad Espaola de Bioqumica y Biologa
Molecular
Vitruvio, 8 28006 Madrid
Tel.: 91 561 33 81 Fax: 91 561 32 99
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http://www.sebbm.es

lvaro Moreno y Juli Peret

Definiendo la vida: nullius in verba .................................................................... 10


Antonio Lazcano

Qu es la vida?.................................................................................................... 14
Mara Luz Crdenas, Gabriel Piedrafita, Francisco Montero y Athel Cornish-Bowden

Qu es la vida: una visin sistmica..................................................................... 18


Pier Luigi Luisi
ENTREVISTA

Robert Huber
Recortar en ciencia es amputar el futuro . ........................................................ 23
Xavier Pujol Gebell
Poltica cientfica

Otra universidad es posible.................................................................................. 26


Xavier Pujol Gebell
infORME

Algunas claves de la poltica de I+D+i en los presupuestos.................................. 29


Editor: Miguel ngel de la Rosa
Editor honorario: Joan J. Guinovart
Editor adjunto: Joaquim Ros
Consejo editorial: Miguel ngel de la Rosa,
Joan J. Guinovart, Xavier Pujol,
Jaume Estruch, Joaquim Ros,
Vicente Rubio
Director: Xavier Pujol Gebell
Secciones:
Crtica de libros: Juli Peret
Ciencia en autonomas: Jos Mara Vega
Lxico cientfico: Pedro Garca Barreno
Sociedad: Csar de Haro
Coordinador Dossier cientfico nm. 175:
Kepa Ruiz-Mirazo
Publica: Rubes Editorial, S.L.
Girona, 36 08010 Barcelona
Tel.: 93 231 12 00 Fax: 93 231 12 01
e-mail: rubes.editorial@rubes.es

Jos Molero y Jos de N


GALERA

Bioqumicas en Espaa: memoria e inspiracin.................................................... 30


Mara Jess Santesmases

Christiane Nsslein-Volhard (1942)................................................................ 32


Juan-Ramn Lacadena

Linda Brown Buck (1947)............................................................................... 33


Mayte Villalba Daz

Mary Osborn (1940)....................................................................................... 34


Carmen Vela Olmo

Franoise Barr-Sinousi (1947)....................................................................... 35


Adela Muoz Pez
SEBBM 50 AOS

SEBBM celebra su cincuentenario....................................................................... 36

Ciencia para todos. Programa de Divulgacin de la SEBBM


A FONDO.............................................................................................................. 39
REFERENCIAS........................................................................................................ 40
LXICO CIENTFICO

Qumica Bioqumica Biologa Molecular, II.................................................. 42


Pedro Garca Barreno

Publicidad: comunica@sebbm.com
ISSN: 1696-473X
Depsito legal: B-2470-99
Impresin: Grup4
Edicin digital: www.sebbm.com

SOCIEDAD

Carta al presidente del Gobierno......................................................................... 43


Nuevo Consejo Asesor de Ciencia y Tecnologa en Europa................................. 43
XXXVI Congreso de la SEBBM........................................................................... 44
SEBBM en el top de la ciencia.............................................................................. 44
Distinciones......................................................................................................... 45
RESEA
Historias del otro lado del microscopio............................................................... 46
Merc Piqueras

Una biologa de sistemas de libro de texto........................................................... 46


Nstor Torres Darias
CATABOLITOS....................................................................................................... 48
Nstor Maci

SEBBM 175|Marzo 2013

TRIBUNA

Nueva etapa
Federico Mayor Menndez

a cabecera de este nuevo


nmero de la Revista SEBBM
ya recoge el cambio de editor
anunciado por Joan Guino
vart en su Tribuna Final de
partida de diciembre de 2012. Es el
momento de agradecer a Joan su extraor
dinaria tarea durante los ltimos quince
aos. Deja una revista de la que todos nos
sentimos orgullosos, respetada por la
comunidad cientfica y por la sociedad en
general, por su capacidad de anlisis de
la actualidad y las tendencias en investi
gacin, docencia y poltica cientfica, por
ser foro de denuncia y sobre todo de
propuestas para la mejora de nuestro
sistema de I+D. Joan Guinovart ha lide
rado al equipo editorial con el entusias
mo, el dinamismo, el rigor, la intuicin
creativa y el optimismo inteligente que
le caracterizan. Confiamos en seguir
contando con su consejo y su capacidad
de iniciativa en nuevos proyectos, y con
sus orientaciones como editor honorario,
como se ha acordado designarle. Su nue
va tarea como presidente electo de la
International Union of Biochemistry and
Molecular Biology (IUBMB) va a aportar
tambin sin duda visibilidad y perspecti
va a la bioqumica y la biologa molecular
de nuestro pas. El gran patrimonio de la
SEBBM son sus socios, y es un lujo que
Joan sea uno de los ms activos y entu
siastas. Mil gracias, Joan.
Odo el Consejo Editorial de la revista, la
Junta de la SEBBM ha confiado el relevo

a Miguel ngel de la Rosa, a quien que


remos agradecer de veras su renovada y
generosa disponibilidad. Pocas personas
conocen tan bien como Miguel ngel la
realidad de SEBBM, de la propia revista
y del panorama cientfico a escala nacio
nal e internacional. Estos profundos co
nocimientos, unidos a su probada capa
cidad de liderazgo y de gestin, son
garanta para enfrentar este nuevo pero
do. Entre los retos ms inmediatos se
encuentra la transformacin y potencia
cin de la edicin digital de la Revista
SEBBM, con el objetivo de incrementar
su presencia, impacto y sostenibilidad.
Los socios sern consultados prxima
mente sobre el formato en el que cada
uno desea seguir recibiendo nuestra pu
blicacin.

nologa e Innovacin 2013-2020 y el Plan


Estatal de Investigacin Cientfica, Tc
nica y de Innovacin 2013-2016 debe
traducirse en una verdadera priorizacin
de la I+D, y acompaarse de un marco
de convocatorias, financiacin y meca
nismos de gestin suficientes, puntuales
y estables, sin los recientes sobresaltos,
incertidumbres y faltas de coordinacin
entre ministerios.

Vivimos momentos en los que es espe


cialmente pertinente que la opinin rigu
rosa y responsable de los cientficos llegue
a la sociedad y a sus dirigentes, y ayude
a la tan necesaria regeneracin en todos
los mbitos. La SEBBM debe asumir su
papel en este proceso, a travs de la revis
ta, del comit de divulgacin, de sus
congresos y actos cientficos y de su par
ticipacin en otras iniciativas. En este
sentido, los presidentes de todas las socie
dades cientficas agrupadas en COSCE
han dirigido el pasado 27 de febrero una
carta al presidente del Gobierno recla
mando una poltica cientfica coherente
y coordinada. La reciente aprobacin de
la Estrategia Espaola de Ciencia, Tec

Entre ellas quiero mencionar por su ca


rcter simblico la del mosaico del cincuentenario. Muchos de vosotros conocis
la denominada foto de la escalera, que
reuna hace medio siglo a las pocas dece
nas de participantes, pioneros en los
primeros pasos de la SEBBM. Prxima
mente invitaremos a todos los socios que
lo deseen a enviar su fotografa para con
figurar un gran mosaico visual que refle
je la realidad y potencial de la SEBBM, y
que ser presentado en el marco del
XXXVI Congreso de Madrid, que entre
todos debemos conseguir transmita la
pujanza y la importancia de la bioqumi
ca y la biologa molecular para el desarro
llo de la sociedad. #

La celebracin del 50 aniversario de la


SEBBM este ao 2013 es una ocasin
especialmente oportuna para hacer pre
sente nuestra realidad y nuestras propues
tas. La Comisin de Divulgacin resume
en este nmero las distintas actividades
programadas, y hay otras que se est
procurando poner en marcha.

SOCIOS PROTECTORES

Federico M ayor Menndez es presidente de la SEBBM


ASEBIO

Fisher Scientific

GlaxoSmithKline

Bio-Rad Laboratories, S.A.

Fundacin Centro de Excelencia


en Investigacin de Medicamentos
Innovadores en Andaluca,
MEDINA

Izasa Werfen

Prncipe de Vergara, 55, 5 B


28006 Madrid
Tel.: 91 210 93 10
Calndula, 95, Ed. M - Mini Parc II
28109 Alcobendas (Madrid)
Tel.: 91 590 52 00

Eppendorf Ibrica, S.L.U.

Avda. Tenerife 2 - Edificio 1


28703 San Sebastin de los Reyes (Madrid)
Tel.: 91 651 76 94

SEBBM 175|Marzo 2013

Luis I, 9
28031 Madrid
Tel.: 91 380 67 10

Avda. Conocimiento, s/n.


Parque Tecnolgico Ciencias de la SaIud
18100 Granada
Tel.: 958 99 39 65

Severo Ochoa, 2
28760 Tres Cantos
(Madrid)
Tel.: 91 807 40 00

Plaza de Europa, 21-23


08908 L'Hospitalet de Llobregat
(Barcelona)
Tel.: 902 20 30 80

EDITORIAL

Cuando de nuevo hoy


el ayer se hace maana
Miguel ngel de la Rosa

n septiembre me despeda de
vosotros, desde la pgina de
aqu al lado, al cerrar mi
ciclo de cuatro aos en la
presidencia de la SEBBM.
Con el ttulo De aquel maana que hoy
ya es ayer echaba la vista atrs con nimo
de balance y cierre. Azar del destino y,
sobre todo, fruto de la generosa confian
za de la Junta Directiva, pocos meses
despus tengo el honor de retomar el
contacto con vosotros, si bien ahora des
de esta otra pgina y como responsable
de la revista de nuestra Sociedad. Valga
pues el ttulo de estas lneas como seal
de etapa reanudada de una singladura,
apenas interrumpida, al servicio de la
SEBBM.

No va a ser tarea fcil recoger el testigo


de Joan J. Guinovart. A lo largo de quin
ce aos, con enorme capacidad de lide
razgo y envidiable visin de futuro, con
tesn sin desmayo y habilidad diplom
tica, Joan ha sido capaz de promover y
conseguir la transformacin de lo que en
un principio fue un simple boletn reco
pilatorio de noticias en una autntica
revista conocida y respetada en muy di
versos foros: no solo en institutos y labo

ratorios, en universidades y centros de


investigacin, sino tambin en socieda
des y organizaciones internacionales, en
foros polticos y despachos clave para la
toma de decisiones. En efecto, la revista
SEBBM es hoy, por derecho propio y sin
lugar a dudas, la principal sea de iden
tidad de nuestra Sociedad. Gracias,
Joan.
La revista cuenta con un magnfico equi
po editorial y de colaboradores, as como
con un excelente plantel de profesionales
de la edicin y periodismo cientficos. A
todos ellos les agradezco su capacidad de
entrega y disposicin a continuar en esta
nueva etapa. El nico cambio se produce
en la seccin Ciencia en Autonomas, que
pasa a estar coordinada por Jos Mara
Vega (Universidad de Sevilla) al expresar
Manolo Lpez la imposibilidad de con
tinuar a su cargo por incompatibilidad
con las obligaciones de rector.
Aventuro que ser una etapa difcil, pues
as son las circunstancias, pero tambin
una etapa llena de ilusiones y nuevos
proyectos. Trataremos de modernizar los
sistemas de edicin y produccin, de re
formar y actualizar los soportes fsicos y

canales de distribucin, pues no podemos


ignorar la era tecnolgico-digital en la
que estamos inmersos ni la consiguiente
revolucin del mundo del libro y de la
prensa escrita con el trnsito paulatino de
la impresin en papel al formato electr
nico. Intentaremos asimismo darle mayor
visibilidad y presencia a nuestra Sociedad,
estableciendo canales de comunicacin
fluidos que hagan a la opinin pblica y
poltica tomar conciencia de la meritoria
e indispensable labor de sus cientficos.
No hace falta recordar que discurren aos
de polticas econmicas discutibles y
restricciones financieras generalizadas, de
incertidumbres en el rumbo a seguir y
reducciones presupuestarias despropor
cionadas en el sistema espaol de ciencia
y tecnologa. Desde una posicin de
profundo respeto y comprensin de las
decisiones gubernamentales, con inde
pendencia del signo o color del partido
en el poder, con el nimo presto a cola
borar en el anlisis de las polticas a se
guir, la revista SEBBM no dejar de hacer
or su voz en temas clave para el desarro
llo cientfico y, por ende, social y eco
nmico del pas. Estamos convencidos
de que el futuro est en la ciencia. #

SOCIOS PROTECTORES

Miguel ngel de la Rosa es editor de SEBBM


Merck Millipore

Promega Biotech Ibrica, S.L.

Panreac - AppliChem

Roche Applied Science

Bioscience Division
BP 307 78054 St Quentin en Yvelines
Cedex
France
Polgono Pla de la Bruguera
C/ Garraf, 2
08211 Castellar del Valls
(Barcelona)
Tel.: 937 489 400

Avda. de Bruselas, 5, 3 planta


28109 Alcobendas
(Madrid)
Tel.: 91 490 45 42

Avda. de la Generalitat, s/n


08190 Sant Cugat del Valls
(Barcelona)
Tel.: 93 548 40 00

Sigma-Aldrich Qumica S.A.


Ronda de Poniente, 3
28760 Tres Cantos (Madrid)
Tel.: 91 657 49 96

Viajes El Corte Ingls


Teniente Borges, 5
41002 Sevilla
Tel.: 954 506 605

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Definir vida: un ejercicio


constructivo
Kepa Ruiz-Mirazo

no de los atractivos que ms a menudo de lo que cabra esperar, a Efectivamente, abruma la complejidad de
tiene desarrollar una ca un replanteamiento general de la misma. los procesos y de los mecanismos mole
rrera cientfica, en estos Da la sensacin de que, al tiempo que la culares que subyacen a la organizacin
das en los que cada vez ciencia produce conocimiento relevante, bsica de todo sistema biolgico. El um
se hace ms difcil y largo con verdadera capacidad de transforma bral de complejidad mnima de lo vivo es
el proceso de estabilizacin profesional cin del mundo que nos rodea, da lugar altsimo. Para darnos cuenta de ello, solo
en el mundo acadmico, es poder dedicar a mucho ms desconocimiento o a mu hace falta sumergirse por unos momentos
buena parte de tu tiempo a aprender. La cho ms que aprender, expresado en po en el esquema de reacciones bioqumicas
ciencia genera conocimiento formuln sitivo sea cual sea el carcter de la tem que configuran el metabolismo de cual
quiera de los microorganismos ms sen
dose preguntas que, hasta en los casos tica abordada.
ms favorables, solo resuelve parcialmen De hecho, cuanto ms sugerente resulta cillos conocidos (por ejemplo, el de algu
te. Hace poco asist a un seminario sobre la temtica (es decir, cuanto mayor sea el na especie de Mycoplasma). Y a ese
las propiedades dinmicas de las mito calado del problema cientfico al que nos esquema (el metabolic-pathways chart de
condrias que me pareci muy interesante enfrentamos), ms evidente se suele hacer todo organismo), que suele representarse
como un grfico meramente
no solo por su contenido sino,
estequiomtrico, habra que
especialmente, por la manera
aadirle la cintica que va siem
abierta, en actitud de constan
pre implicada (coordinacin
te cuestionamiento, desde la
enzimtica de los tiempos de
cual el ponente presentaba el
reaccin de cada proceso, pa
tema y los resultados del traba
Toda buena definicin de vida
trones dinmicos oscilatorios,
jo realizado. Una vez termina
debera ser como un pequeo tarro
sincronizacin, mecanismos de
da su charla, mientras atenda
de ciencia contempornea
regulacin a distintos niveles
a las numerosas dudas y obser
condensada.
jerrquicos), as como la es
vaciones que le planteamos,
tructura o distribucin espacial
Antonio Zorzano nos dijo algo
dentro de la cual tienen lugar
como lo siguiente (quizs estas
en realidad dichas transforma
no fueron sus palabras textua
ciones bioqumicas (es decir, la
les, pero recogen el mensaje): lo
compartimentacin en diversos
bonito de dedicarse al estudio
de un mecanismo molecular es que este este curioso efecto que, aunque parezca dominios de reaccin a travs de mem
te lleva a otro, que te lleva a otro, y a algo contraintuitivo o desconcertante, es branas lipdicas producidas por el propio
uno de los motores ms importantes para sistema en el caso mnimo, la membra
otro y no acabas nunca!
el progreso en ciencia. En particular, en na citoplasmtica).
Es as como avanza la ciencia. Al abordar el campo de ciencias de la vida abundan
y resolver aunque sea de manera parcial los casos que confirman esta mxima, Por si fuera poco, esta dimensin fisioluna determinada problemtica, se genera debido a que la biologa se ha desarrollado gica de los organismos vivos no es sufi
conocimiento, pero conocimiento abier- fundamentalmente a travs de descripcio ciente para alcanzar el umbral de com
to. Es decir, un conocimiento que hace nes parciales de los procesos y estructuras plejidad mnima al que me refera
que surjan nuevas cuestiones en torno a materiales que configuran las asombrosas anteriormente: desde su mismo origen,
los sistemas biolgicos se conformaron
dicha problemtica y conduce, mucho propiedades de los seres vivos.

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
como colectividades en evolucin. Los
expertos en filogentica comparativa
hablan de LUCA (el cenancestro o
ancestro comn ms antiguo de la vida
sobre la Tierra), incluso de sus posibles
precursores infrabiolgicos, como una
poblacin de metabolismos (proto-)celu
lares genticamente instruidos, con capa
cidad reproductiva y ya enzarzados en
dinmicas de interaccin bajo presin
selectiva (a saber, como un conjunto de
sistemas un ecosistema en constante
cambio, en el que cada unidad o grupo
de unidades afines compite por recursos
energticos y materiales limitados).

Vida: autonoma en evolucin

a definicin de vida que tres de nosotros (Ruiz-Mirazo, Peret y Moreno


2004; 2010) hemos propuesto se articula
sobre dos conceptos fundamentales:
autonoma y evolucin abierta.
Operativamente, un sistema autnomo con
capacidades evolutivas abiertas (un ser
vivo) debe incluir: a) una frontera activa
(membrana con permeabilidad selectiva),
b) un conjunto de monedas energticas
(aparato de transduccin y acoplamiento
qumico/quimio-osmtico) y, al menos,
dos tipos de componentes macromoleculares interdependientes: c) realizadores/

coordinadores de procesos de autoconstruccin (catalizadores metablicos),


junto a d) almacenadores/transmisores de
informacin relevante para llevar a cabo
dichos procesos autoconstructivos durante las sucesivas generaciones (registros
genticos).
En estos trminos, entendemos vida como
una compleja red de agentes autnomos
reproductivos cuya organizacin bsica es
instruida por registros materiales que han
sido generados a travs del proceso histrico abierto en el que dicha red evoluciona.

Dada la dificultad que todo esto entraa,


dada la tan exigente tarea de comprensin
que el fenmeno biolgico al menos tal
como se expresa sobre la Tierra nos
fuerza a realizar, sin herramientas mate
mticas para integrar todos esos aspectos
que se muestran a distintas escalas o ni
veles de descripcin, y que ponen en
evidencia los lmites de nuestras capaci
dades cognitivas actuales, tiene real mos conseguir cuando intentamos resol ejercicio como el que tienen costumbre
mente sentido plantearse una pregunta verla? Dicho de otra manera, qu nos hacer en otras asignaturas. No les acaba
de convencer lo que les sale en un primer
como la de qu es vida?. Es la biologa perdemos si no realizamos ese esfuerzo?
una ciencia lo suficientemente madura y A mis alumnas y alumnos de Filosofa de borrador sobre papel. Escuchan las res
desarrollada como para enfrentarse a ese la Biologa (una materia que, desgracia puestas del resto de la clase y analizan las
reto? No hara falta un mayor avance y damente, desaparece ya como optativa diferencias, los pros y los contras, las
grado de elaboracin en las teoras biol del currculo de Biologa en la Universi posibles excepciones que no encajan. En
gicas para abordar con mnimas garantas dad del Pas Vasco, tras la conversin a efecto, no hay una respuesta nica, pre
de xito esta cuestin? O no deberamos los nuevos grados) les suelo decir que, al establecida, a la que deben llegar: se trata
encontrar otros ejemplos de vida (sobre menos una vez en su trayectoria como de un problema abierto que, ms que
un planeta cercano o en el laboratorio), bilog@s, es conveniente plantearse se nada, les hace pensar, discutir, sentir in
quietud, por momentos
antes de disponernos a
un cierto desasosiego inte
responderla? Por qu
lectual. Ni siquiera cuan
asumir que se puede ar
do un servidor les presen
ticular una respuesta sa
ta, al final de la sesin, una
tisfactoria en trminos de
En el ejercicio de definir
propuesta de definicin
lenguaje natural? Qu
vida no hay una respuesta nica,
supuestamente bien medi
otro tipo de lenguaje
preestablecida, a la que deben llegar:
tada y argumentada (cuan
podra ser el adecuado?
se trata de un problema abierto que,
do menos publicada en
ms que nada, les hace pensar,
una reconocida revista
En fin, la manifiesta falta
discutir, sentir inquietud, por
internacional vase re
de consenso que se obser
momentos un cierto desasosiego
cuadro adjunto), llegan
va en la comunidad cien
intelectual.
a comulgar plenamente
tfica en torno a una po
con ella. Ms bien, la re
sible definicin de lo vivo
baten, o empiezan a sacar
parece dar apoyo a las
le pegas, intentan modifi
voces ms escpticas que
carla, mejorarla, acercarla
se han venido pronun
ciando, con relativa frecuencia, sobre este riamente el ejercicio de definir vida. Con ms a su propia concepcin.
asunto. Sin embargo, quiz el objetivo seriedad pero sin mayores pretensiones:
principal al que uno debe aspirar al en es decir, asumindolo como tal, como un Pues, justamente, de eso se trata. De in
frentarse a esta pregunta y tratar de darle ejercicio de sntesis de lo que han apren tentar hacer lo ms explcita posible la
respuesta no sea el de lograr un consenso dido durante los cinco aos de carrera manera en que cada cual entiende el fe
unnime sobre lo que es vida con el resto (que, de nuevo desgraciadamente, se han nmeno de la vida, siendo conscientes de
de sus colegas cientficos. Ms an, quiz convertido en cuatro y quin sabe si las dificultades que esta tarea conlleva,
constituya una profunda equivocacin dentro de un tiempo pasarn a ser redu pero al mismo tiempo rigurosos con
pretender cerrar la cuestin. Pero, enton cidos a tres). Por supuesto, les cuesta. Y respecto a lo que el conocimiento actual
ces, qu es lo que queremos o qu pode empiezan a darse cuenta de que no es un mente establecido en biologa, qumica,

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
fsica, o filosofa nos aporta para resol
verla aunque sea de forma parcial, pro
visional, imperfecta. Seguro que hace
un siglo las respuestas eran diferentes,
utilizaban otros trminos, no estaban
razonadas ni informadas como lo estn
hoy, o lo estarn dentro de cien aos
(mostrarn algo ms de convergencia
para entonces?). Puede ser controvertido
defender que cualquiera de las diversas
definiciones de vida sugeridas hasta la
fecha haya contribuido sustancialmente
al progreso de la ciencia; pero lo que es
indudable es que reflejan dicho progreso
y, como cientficos, es conveniente estar
al tanto. Y es que toda buena definicin
de vida debera ser como un pequeo
tarro de ciencia contempornea conden
sada. Aunque hay que admitir que para
dedicarse profesionalmente a la biologa
hoy en da no es necesario ni siquiera
haber sentido inters por la cuestin, es
pero que sean pocos los que pongan en
duda que haberlo hecho, y haber inten
tado barruntar una respuesta, si realmen
te se ha hecho con conviccin y honesti
dad, proporciona un bagaje adicional.
Porque qu pregunta puede ser ms
transversal para la biologa y podra
decirse que para la ciencia en su conjun
to que la pregunta sobre la naturaleza
de lo vivo? Quin no quiere saber a qu
se refiere el bio de biologa? Es algo
cualitativamente distinto de otros siste
mas/procesos fisicoqumicos, o solo rela
tivamente ms complicado? Y cmo hace
posible ese bio que surjan, a su vez, otro
tipo de fenmenos naturales ms com
plejos a lo largo de su propia evolucin
(por ejemplo, agentes cognitivos que
ahora mismo se estn preguntando por
su significado)?
Afortunadamente, en algunos campos de
investigacin como la biologa sinttica,
la astrobiologa, el origen de la vida, la
biologa terica o la filosofa de la biologa,
esta pregunta por la naturaleza de la vida
asume un protagonismo mayor. Es decir,
resulta ms importante prcticamente
obligatorio realizar el ejercicio y comu
nicar cmo lo resolvemos, puesto que ser
explcitos sobre nuestra concepcin de
vida clarifica mucho los presupuestos
tericos desde los que encaramos un de
terminado problema, as como la inter
pretacin y las implicaciones que proyec
tamos sobre los resultados obtenidos.
Adems, nos puede ayudar a disear una
estrategia ms coherente frente a dicho
problema, aunque este parezca relaciona

SEBBM 175|Marzo 2013

do solo de manera indirecta con el de


acotar el concepto vida. Gracias a ello,
tenemos la oportunidad de beneficiarnos
del trabajo de reflexin que numerosos
investigadores, afines a uno o varios de
estos campos, han realizado a lo largo de
los aos, y siguen realizando, sobre la
cuestin. Y es que, tomando en cuenta
previamente su labor de sntesis, enfocada
desde una perspectiva terica distinta en
cada caso, siempre nos ser ms fcil y
estimulante elaborar, sacar a la superficie,
nuestra propia concepcin de lo vivo.
En este nmero especial de la Revista
SEBBM hemos querido ofrecer una mues
tra de diversas reflexiones actuales sobre
la problemtica de definir vida, llevadas a
cabo por investigadores con una contras
tada experiencia en la materia. De hecho,
contamos con un grupo excepcional de
autores a los cuales quiero agradecer su

A continuacin, Antonio Lazcano nos


presenta un alegato a favor de la dimen
sin evolutiva y contingente de la vida,
inabordable a travs de planteamientos
fisicoqumicos generalistas, y cuya difcil
definicin atribuye a ser el resultado de
una combinacin especfica de muy di
versas propiedades materiales.
En tercer lugar, Maril Crdenas, Gabriel
Piedrafita, Paco Montero y Athel Cor
nish-Bowden nos explican la idea de
cierre o circularidad metablica como
concepto clave para entender la esencia
de un ser vivo, que se ve reflejada en
distintos modelos tericos (sistemas (M,R)
de Rosen, organizacin autopoitica de
Maturana y Varela, chemotones de Ganti,
hiperciclos de Eigen y Schuster, o conjuntos autocatalticos de Kauffman), los
cuales, no obstante, requieren an de
mayor elaboracin para dar lugar a una
teora completa y coherente de la vida.
Por ltimo, Pier Luigi Luisi cierra el
elenco de artculos describiendo su ya
clsica perspectiva sobre la vida, heredera
de la teora de la autopoiesis, de la que
destaca aqu los aspectos ms sistmicos,
as como su capacidad de interconectar
biologa, cognicin y consciencia, al
realizar un planteamiento fenomenolgi
co de la cuestin.
En fin, que ustedes los disfruten. Ah, y lo
ms importante: no se olviden luego de
asumir el reto y ponerse a hacer los debe
res, eh? Les aseguro que es un ejercicio
muy constructivo. #
..................................

Erwin Schrdinger (1887-1961)

excelente disposicin, desde el primer


momento, para contribuir a lograr nuestro
objetivo. Un objetivo que cumplimos en
fechas bastante sealadas para la ocasin,
puesto que acabamos de celebrar, este
pasado mes de febrero de 2013, el 70
aniversario de las famosas charlas pblicas
que Erwin Schrdinger pronunci en
Dubln, un ao antes de la publicacin de
su influyente libro Qu es la vida.
Abren el dossier Juli Peret y lvaro
Moreno, precisamente con una revisin
crtica sobre dicha obra y su quiz so
bredimensionada influencia histrica.

Kepa Ruiz-Mirazo
Departamento de Lgica
y Filosofa de la Ciencia
Universidad del Pas Vasco
(UPV/EHU), San Sebastin - Donostia
Unidad de Biofsica (CSIC-UPV/
EHU), Leioa


Bibliografa
Ruiz-Mirazo K., Peret J., Moreno A.:
Defining life or bringing biology to life.
Origins of Life and Evolution of the Biosphere
2010; 40: 203-13.
Ruiz-Mirazo K., Peret J., Moreno A.: A
universal definition of life: autonomy and
open-ended evolution. Origins of Life and
Evolution of the Biosphere 2004; 34: 323-46.
Artculo reeditado en: The Nature of Life,
M. Bedau, C. Cleland (eds.), Cambridge
University Press, 2010: 310-25.

DOSSIER CIENTFICO

Qu es la vida?
de Erwin Schrdinger
Vale la pena leerlo?
lvaro Moreno y Juli Peret

Este clsico del ensayo cientfico, aun sin contener ideas particularmente originales,
puede servir de inspiracin para transgredir fronteras y atreverse a pensar.

n febrero de 1943,
Erwin Schrdin
ger (1887-1961),
fsico de origen
austraco y exilia
do del nazismo, imparti tres
conferencias en el Trinity Co
llege de Dubln que fueron un
clamoroso xito: tuvo que repe
tir las tres para atender la de
manda del pblico. En esas
charlas, publicadas el ao si
guiente en forma de libro, este
premio Nobel de Fsica de 1933
explic ante estudiantes y un
pblico general, no especialista,
los resultados de algunos expe
rimentos de gentica que, en su opinin,
podan encontrar explicacin en el m
bito de la mecnica cuntica, la nueva
fsica que l haba ayudado a crear.
La aproximacin reduccionista y no vita
lista de Schrdinger, el convencimiento
de que esa nueva frontera del conocimien
to establecida por los fenmenos biolgi
cos poda traspasarse solo con explicacio
nes materiales, sedujo a los cientficos ms
jvenes. Al menos eso es lo que recono
cieron unos cuantos bilogos molecula
res, algunos llegados desde la fsica, ms
de veinte aos despus. En sus respectivas
autobiografas o en reflexiones sobre los
episodios de los que fueron protagonistas,
diversos cientficos admitieron haber sido
influidos por la obra de Schrdinger. Es
el caso de Francis H. C. Crick, James D.

como denunciaron entre otros


Linus Pauling y Max Perutz, el
autor, deslumbrado por los expe
rimentos de mutagnesis con
rayos X de Hermann J. Muller y
por un trabajo crptico sobre la
estructura atmica del gen de
Nikolai W. Timofeff-Ressovs
ky, Karl G. Zimmer y Max
Delbrck que merece su fama
solo por haber servido de inspi
racin a Schrdinger, busc la
respuesta en el lugar equivocado.
La qumica, y no la mecnica
cuntica, es el territorio donde
se desenvuelven las explicaciones
de la vida a escala molecular.
Watson, Maurice H. F. Wilkins, Erwin
Chargaff, Seymour Benzer, Gunther S.
Stent o Franois Jacob.


El libro

No podemos saber hasta qu punto estos


personajes estaban mitificando retrospec
tivamente un libro del que casi todos
destacaban su brevedad y su estilo direc
to, as como el optimismo que traspiraba
pues anunciaba la proximidad de un
vuelco en las explicaciones cientficas de
la vida. Podemos convenir que, hoy en
da, su mensaje nos puede sonar banal e,
incluso, errneo. Banal porque tras los
triunfos de la biologa molecular, el vita
lismo se desvaneci como refugio de los
enigmas moleculares de la clula y solo
ha sido rescatado, de manera vergonzosa,
por los proponentes del creacionismo del
diseo inteligente. Errneo porque,

What is life? de Schrdinger1 es un texto


breve dividido en un prefacio, siete cap
tulos y un eplogo. Un tema central de la
obra es la tensin que genera en el autor su
visin de que el comportamiento macros
cpico de los sistemas fsicos se basa en las
grandes poblaciones de sus componentes
microscpicos una visin derivada de la
mecnica estadstica de su admirado Lud
wig Boltzmann, frente al hecho de que
los genes parecan compuestos por pobla
ciones pequeas de tomos que mostraban
una permanencia inexplicable para la f
sica clsica. Tras constatar esta paradoja,
el autor, siguiendo a Delbrck, recurre a
la mecnica cuntica para justificar la

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
necesidad de una nueva explicacin. Para
Schrdinger, la clave que explica la vida
reside en la accin de lo que l llama un
cristal o slido aperidico (cap. 5, p. 96),
una asociacin bien ordenada de tomos,
capaz de mantener permanentemente su
orden, [que] parece ser la nica estructura
material concebible que ofrece una varie
dad de posibles organizaciones ismericas
y que es suficientemente grande como para
contener un sistema complicado de determinaciones dentro de reducidos lmites
espaciales. En efecto, el nmero de tomos
de una estructura tal no necesita ser muy
grande para producir un nmero casi ili
mitado de posibles combinaciones.
Hoy podemos reconocer en ese cristal
aperidico a los polmeros no montonos
que son la base material de la herencia.
Schrdinger lo asocia a las protenas, si
guiendo la tendencia de muchos cientfi
cos de la poca. Conviene recordar que el
mismo ao de las charlas de Dubln,
Oswald T. Avery y sus colaboradores es
taban realizando unos experimentos que
aplanaran el camino para reconocer en
los cidos nucleicos el material hereditario.
El artculo de Avery, MacLeod y McCar
ty apareci en enero de 1944 en el Journal
of Experimental Medicine mientras el fsi
co austraco preparaba su libro.
Schrdinger anticipa la idea clave de
informacin gentica pero con una im
portante diferencia, que comentaremos
enseguida. De hecho, se refiere a la es
tructura de las fibras de cromosomas
como un texto cifrado (p. 41-42). La
diferencia con la visin actual reside en
que, como aade a continuacin, las
estructuras cromosmicas son al mismo
tiempo los instrumentos que realizan el
desarrollo que ellos mismos pronostican.
Representan tanto el texto como el poder
ejecutivo, para usar otra comparacin,
son a la vez los planos del arquitecto y la
mano de obra del constructor. Esa idea
de unos genes autosuficientes ya haba
sido invocada mucho antes por Muller en
sus especulaciones sobre el origen de la
vida y Sydney Brenner lo ha denominado
el error fundamental de Schrdinger.
As pues, en Schrdinger el trmino cdigo no se refiere al sentido actual, es
decir, la forma de traducir la estructura
primaria de los cidos nucleicos (que,
usando una metfora muy poco afortu
nada, seran los planos del arquitecto) a la
de las protenas (que seran la mano de
obra del constructor). Schrdinger utiliza
el trmino cdigo para expresar la proyec

SEBBM 175|Marzo 2013

cin de la estructura del cristal aperidi


co, expresable como un texto lineal, al
conjunto complejsimo del organismo,
tanto en su sentido estructural y fisiol
gico como de desarrollo ontogentico.
El libro contiene tambin una aproxima
cin a la, aparentemente paradjica, rela
cin entre la termodinmica y los seres
vivos. Ese orden existente que es man
tenido (p. 108) ms all de lo esperable
por un fsico, parece contradecir la segun
da ley de la termodinmica. Cul es el
rasgo caracterstico de la vida? Cundo
puede decirse que un pedazo de materia
est vivo? Cuando sigue haciendo algo,
ya sea movindose, intercambiando ma
terial con el medio, etctera, y ello du
rante un perodo mucho ms largo que
el que esperaramos que siguiera hacin
dolo un pedazo de materia inanimada
en circunstancias similares (p. 109).
Schrdinger introduce el trmino entropa negativa para tratar de explicar el
funcionamiento del metabolismo, una
nocin que origin tales crticas y confu
siones que, en ediciones posteriores, el
autor se vio obligado a aadir una nota
aclaratoria al final del captulo 6. A pesar
de ello, aos despus Pauling, negndole
cualquier mrito al libro, sostuvo que la
entropa negativa era la contribucin ms
negativa de esta obra. De hecho, la ma
yora de las reseas que suscit el libro se
centran en su aspecto termodinmico y
poco o nada en su especulacin sobre el
cdigo y la informacin gentica.
En realidad, detrs de todo el plantea
miento, hay otra idea ms fundamental,
que el autor desarrolla en el captulo 7
(Est basada la vida en las leyes de la
fsica?) y que en 1968 sera popularizada
por Michael Polanyi en su artculo, pu
blicado en Science, 2 Lifes irreducible
structure, a saber, la de que los seres vivos
y las mquinas fabricadas por los huma
nos se diferencian de los sistemas fsicos
inertes en que su comportamiento se
explica no tanto por las leyes fsicas sino
por la accin de un conjunto de constric
ciones, su organizacin que Schrdinger
localiza en esos cristales aperidicos que
constituyen los cromosomas: un solo
grupo de tomos, del que existe una sola
copia, produce acontecimientos ordena
damente armonizados entre s de modo
maravilloso y con el ambiente siguiendo
las leyes ms sutiles (p. 122).
Pero sobre el origen de la altsimamente
improbable estructura de ese cristal ape
ridico que gobierna la construccin y

mantenimiento de cada organismo es


decir, de la informacin gentica, Schr
dinger, en vez de recurrir a la explicacin
darwinista, que sugerira un mecanismo
por seleccin natural para el origen del
texto, pone el acento en el soporte material
y vuelve a comparar a los organismos con
las mquinas humanas y dice que aquellos
no son resultado del burdo trabajo huma
no sino la ms fina y precisa obra maestra
conseguida por la mecnica cuntica del
Seor (p. 130). La deriva mstica del final
de este captulo (y, sobre todo, del eplogo,
en el que trata de determinismo y libre
albedro) desagrad profundamente a
cientficos como Muller.
Diez aos antes de las conferencias de
Dubln, Niels Bohr, en su conferencia y
artculo Light and life en Nature3 haba
echado un jarro de agua fra sobre la
biologa al proponer que la fsica nunca
sera capaz de explicar los fenmenos
biolgicos en su totalidad. Contrapuesto
a l en la interpretacin filosfica de la
mecnica cuntica, Schrdinger tambin
lo confronta en las explicaciones de lo
vivo: coherente con su formacin boltzmanniana y su filosofa personal inspi
rada en los Upanisad, que niega la dua
lidad entre seres pensantes y el resto del
mundo, Schrdinger reivindica el deter
minismo. La bsqueda del orden profun
do, cuestin que conecta con el pensa
miento filosfico viens de principios del
siglo xx, y su reflexin sobre el orden
biolgico en particular, se han visto tam
bin como parte de su inters ms general
sobre la naturaleza de las leyes fsicas.


Su influencia
El desenlace de la Segunda Guerra Mun
dial termin por dejar bien claro hasta
qu punto el avance de la fsica haba sido
usado de modo perverso. La biologa
apareca entonces no solo desbordante de
problemas interesantes sino tambin
como una ciencia inocente sin aplicacio
nes militares obvias. El libro de Schr
dinger fue eficaz presentando la herencia
como un problema de transferencia de
informacin. Fsicos y matemticos ha
ban avanzado mucho en ese terreno,
especialmente con la obra de Alan Tu
ring, pues en buena medida la guerra se
haba decidido en el campo de la encrip
tacin de la informacin y el descifrado
de cdigos secretos. Y estos cientficos
estaban especialmente preparados para
aceptar la nueva visin del mundo pro
puesta por Schrdinger.

DOSSIER CIENTFICO
As pues, quiz Michel Morange tenga
razn cuando sostiene que un mrito
evidente de Schrdinger es haber catali
zado el trnsito de algunos fsicos hacia
la biologa. O, segn opina Stent, porque
fascin a los fsicos con la idea romntica
de que se requeran otras leyes fsicas para
explicar lo vivo. Trascender el marco de
la fsica convencional form parte del
Zeitgeist de los fundadores de la biologa
molecular, en especial de Delbrck.
Seguramente, las crticas ms despiada
das vinieron de los qumicos Pauling y
Perutz. Ambos sealaron, en sendos
ensayos publicados en un volumen en
honor de Schrdinger con motivo de su
centenario, la ignorancia qumica de
Schrdinger. La paradoja de la estabili

dad del gen y su aparente pequeo tama


o (en trminos de mecnica estadstica)
que sirve de base para la discusin de
Schrdinger estaba resuelta por la espe
cificidad enzimtica y del reconocimien
to molecular basado en las interacciones
dbiles. Para decirlo a la manera de Stent,
el funcionamiento de la sustancia here
ditaria se explica por el hacer y deshacer
de puentes de hidrgeno. Como tantas
otras veces se ha demostrado, saltar de la
fsica a la biologa desdeando la qumi
ca es un ejercicio muy arriesgado. El
anlisis de Perutz del texto y de la biblio
grafa coetnea le lleva a afirmar que lo
que tena de cierto el libro no era original
y la mayor parte de lo que era original no
era cierto, incluso en el momento en el
que fue escrito.

La doble hlice y
el cristal aperidico

aurice Wilkins afirm en su discurso


de recepcin del premio Nobel
(compartido con Watson y Crick) en 1962:
En parte debido a la bomba [Wilkins particip en el proyecto Manhattan], perd el
inters por la fsica. Fue entonces cuando
le el libro de Schrdinger Qu es la vida?
y me impact el concepto de una estructura molecular muy compleja que controlaba
los procesos vivientes. La investigacin en
ese tema me pareca ms ambiciosa que la
fsica del estado slido.
Francis Crick afirm aos despus que
se hubiese pasado a la biologa en cualquier
caso: como ateo buscaba demostrar que las
reas aparentemente demasiado misteriosas
podan explicarse mediante la fsica y la
qumica, algo que la lectura del librito de
Schrdinger no hizo ms que confirmarle. Sin
embargo, el 12 de agosto de 1953 Crick le
envi a Schrdinger copias de sus artculos
publicados con Watson en Nature sobre el
modelo de la doble hlice y sus consecuencias

biolgicas y en la carta adjunta le deca:


Watson y yo estuvimos hablando una vez
de cmo vinimos a parar al campo de la
biologa molecular y descubrimos que ambos
fuimos influidos por su librito Qu es la
vida? Pensamos que le interesaran las separatas adjuntas: ya ver cmo su expresin
cristal aperidico va a resultar ser muy
adecuada.
Por su lado, Ilya Prigogine dijo que el
libro le sirvi de inspiracin en sus trabajos
sobre termodinmica de procesos irreversibles. Sin embargo, para aquellos que ya estaban inmersos en la biologa molecular
quiz la reflexin de Schrdinger pas inadvertida y, por tanto, sea una exageracin
afirmar que influyera decisivamente en el
desciframiento del cdigo gentico, como
propone Jorge Wagensberg en la presentacin a la edicin en espaol. En su autobiografa, Brenner admite haber ledo el libro y,
sin embargo, lo recuerda como una obra
irrelevante para su trabajo en gentica.
En el discurso de recepcin del premio
Nobel de Medicina a Maurice Wilkins
(compartido con Watson y Crick) en 1962,
este se refiri al libro de Schrdinger.
En la imagen podemos ver reunidos a
los cientficos premiados en 1962 junto
con el novelista John Steinbeck, tras la
ceremonia de entrega en Estocolmo. De
izquierda a derecha: Maurice Wilkins,
Max Perutz, Francis Crick, John Steinbeck,
James Watson y John Kendrew.


Debemos leer y recomendar
a nuestros estudiantes
el libro de Schrdinger?
Nuestra conclusin es que Qu es la vida?
de Schrdinger es un clsico de la ciencia
contempornea, desbordado por el avance
de la bioqumica, pero que merece la pena
leerlo con el esfuerzo de contextualizacin
adecuado. Muchos detalles, desde la natu
raleza qumica del gen hasta la explicacin
cuntica de su estabilidad, son errneos a
la luz de nuestros conocimientos actuales.
Pero contina siendo vlido como mues
tra de la audacia intelectual de alguien que
se asoma a una ciencia en plena eferves
cencia desde una disciplina muy desarro
llada con sntomas aparentes de agota
miento. Una muestra de cmo alguien de
la talla de Schrdinger se arriesga a opinar
so pena de cometer errores, pues avisa
desde el prefacio de que se va a ocupar de
un tema del que no es experto.
Como se ha llegado a decir, no sera raro
que fuese el libro de divulgacin ms
influyente escrito por un no experto. Es
ese espritu de aventura, de invitacin a
cambiarse de campo de estudio sin temor
a equivocarse, el que pueda valer la pena
transmitir a los estudiantes de nuestro
tiempo, empujados hacia una especiali
zacin a ultranza.
Cada captulo del libro est precedido de
una cita y el ltimo recoge esta frase de
Miguel de Unamuno: Si un hombre
nunca se contradice, ser porque nunca
dice nada. #
..........................
lvaro Moreno
Departamento de Lgica y Filosofa
de la Ciencia, Universidad del Pas
Vasco, San Sebastin
Juli Peret
Departament de Bioqumica i Biologia
Molecular, Institut Cavanilles de
Biodiversitat i Biologia Evolutiva,
Universitat de Valncia


Notas
Seguimos la traduccin castellana de Ricard
Guerrero (Tusquets Editores, Metatemas 1,
Barcelona, 1983, 140 p.) del original
titulado What is Life? The Physical Aspect of
the Living Cell (Cambridge University
Press, 1967).
2
Polanyi M.: Lifes irreducible structure.
Science 1968; 160: 1308-12.
3
Bohr N.: Light and life. Nature 1933;
131: 421-3, 457-9.
1

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Definiendo la vida:
nullius in verba
Antonio Lazcano

Una vez explicadas las razones por las que considera que
todas las aproximaciones que se han hecho a la vida desde la fsica
incluida la clsica de Schrdinger que celebramos estn condenadas al fracaso,
el autor destaca el irreducible carcter histrico y evolutivo de lo vivo,
que dificulta enormemente su definicin.

finales de 1944 se public


Qu es la vida?,1 un pe
queo libro de divulgacin
que Erwin Schrdinger
haba escrito desde el exilio
irlands a donde haba llegado empujado
por su repudio a la infamia nazi. El texto
apareci precedido no solo por la extraor
dinaria reputacin cientfica y el refina
miento intelectual de su autor, sino
tambin por el peso acadmico (ahora de
alguna manera disminuido) del que go
zaron los fsicos durante la primera mitad
del siglo xx. Como escribi Yoxen,2 uno
de los estudiosos ms acuciosos que ha
tenido la obra de Schrdinger, lo que este
pretenda era explicar la naturaleza del
material hereditario y la estabilidad y
persistencia de la vida recurriendo no a la
fsica clsica sino a la mecnica cuntica.
A casi 70 aos de distancia no deja de
sorprender la persistencia del mito que le
atribuye al libro un papel central en el
nacimiento y desarrollo de la biologa
molecular, y el escaso inters que Schr
dinger mostr por las aportaciones que
qumicos, genetistas y bioqumicos ha
ban hecho sobre algunos de los temas
que abord.
Aunque muchos se sorprendieron por los
excesos metafsicos del captulo final, el

SEBBM 175|Marzo 2013

libro fue bien recibido por John B. S.


Haldane, Hermann J. Muller, Max Del
brck y otros acadmicos igualmente
distinguidos. Pero la aceptacin no fue
unnime; en 1987, Linus Pauling escri
bi que le el libro hace ms de 40 aos
y me decepcion.3 Entonces cre, y sigo
creyendo, que Schrdinger no hizo con
tribucin alguna a nuestra comprensin
de lo vivo. Max Perutz fue ms contun
dente al afirmar que desafortunadamen
te, el anlisis cuidadoso de este volumen
y de las publicaciones relacionadas mues
tra que lo que era cierto en el libro no era
original, y que desde que se public el
libro se saba que la mayor parte de lo
que era original no era cierto y agreg
que la aparente contradiccin entre la
vida y las leyes de la fsica estadstica se
pueden evitar apelando a una disciplina
cientfica que Schrdinger ignor. Esa
ciencia es la qumica.4 Perutz tena ra
zn. Schrdinger era un hombre integro,
y las limitaciones de su obra no son una
muestra de deshonestidad intelectual
sino simplemente el reflejo de su desin
ters e ignorancia sobre los descubrimien
tos e hiptesis que bilogos como Need
ham, Haldane y otros ms haban
publicado mucho tiempo atrs, y que
incluan discusiones detalladas sobre la
complementariedad molecular para ex

10

plicar la replicacin y los mecanismos de


la herencia.5
El libro de Schrdinger debe ser ledo
como una invitacin abierta para empren
der programas multidisciplinarios de
investigacin, pero a decir verdad ni ca
taliz el desarrollo de la biologa molecu
lar, ni provoc un xodo masivo de fsicos
hacia la nueva disciplina cientfica. La
biologa molecular nos ha permitido
asomarnos de manera indita a las estruc
turas, mecanismos y procesos subcelula
res, pero como ha sealado Morange,6
durante mucho tiempo dej de lado cues
tiones como la de la definicin de lo vivo.
Es cierto que los libros de biologa mole
cular son una celebracin de una visin
secular de los fenmenos biolgicos, pero
tambin es verdad que su reduccionismo
metodolgico provoc enfrentamientos
con los naturalistas, margin a los bio
qumicos y, salvo excepciones puntuales,
desde el valor de preguntas relaciona
das con el origen, la naturaleza y la evo
lucin de la vida. En esa atmsfera com
petitiva pero limitada intelectualmente,
los lectores que se mantuvieron atentos a
la obra de Schrdinger fueron quienes
mantuvieron la vigencia de una pregunta
a la que la biologa molecular le haba
dado la espalda.

DOSSIER CIENTFICO

Figura 1. Grabado de la obra De viribus electritatis in motu


musculari (1792), de Luigi Galvani, en el que se experimenta sobre una rana en contacto con electricidad. Experimentos como este despertaron una gran fascinacin entre
cientficos y pensadores sobre la naturaleza de la vida.

Figura 2. El Frankenstein recreado por Mary Wollstonecraft Shelley, a modo de moderno Prometeo, vivi a
base de energa fsica, medible y observable. La novela
de 1831 fue el reflejo literario por esa fascinacin.

Contra lo que muchos creen, el libro de mano con el positivismo dominante. Es der, Leduc y Herrera fue denostado por
Schrdinger tampoco representa el primer fcil de comprender la fascinacin, por Marcel Florkin, quien los consider como
intento para explicar la vida en trminos ejemplo, de la sorprendente (pero super representantes de lo que llam la poca
fsicos, sino ms bien es la culminacin ficial) analoga entre el huso mittico y negra de la biocoloidologa, su significado
de una larga tradicin intelectual en cuyas las limaduras de hierro alineadas que re en la bsqueda de explicaciones laicas (y
races estn las ideas de los organismos velan la forma y la orientacin de un hasta alegremente jacobinas) del fenme
como mecanismos de relojera de Descar campo magntico. Como muestran los no vital no se puede desdear.7
tes, de La Mettrie sobre el hombre-m trabajos de Jerome Alexander, Stphane
quina, y los descubrimientos de Luigi Leduc y Alfonso L. Herrera, durante la La tentacin de caracterizar los rasgos
Galvani, cuyos experimentos parecan primera mitad del siglo XX todava haba esenciales de los seres vivos en trminos
demostrar que las manifestaciones ms cientficos que seguan convencidos de que estrictamente fsicos perdura hasta nues
visibles de lo vivo no son pro
tros das, como lo muestran los
ducto de un soplo divino sino
mltiples intentos por suponer
de una fuerza tangible y nada
que son resultado de interaccio
metafsica como la electricidad.7
nes no lineales, la termodin
La fascinacin que los experi
mica de procesos irreversibles,
Est viva una llama?
mentos de Galvani despertaron
la teora del caos, de los atrac
El fuego puede crecer, multiplicarse
en cientficos y pensadores debe
tores y fractales o, ms recien
e intercambiar materia y energa
ser entendida como parte del
temente, de los principios de los
con lo que lo rodea (), pero
proceso de secularizacin que
llamados sistemas complejos.
una llama no tiene herencia y,
las ciencias de la vida experi
Como af irma Evelyn Fox
por lo tanto, tampoco
mentaron en ese perodo, y que
Keller,8 es fcil reconocer que
genealoga.
se reflej esplndidamente en
estos esfuerzos forman parte de
Frankenstein, la novela que
una tradicin intelectual ms o
Mary Wollstonecraft Shelley
menos errtica que ha llevado
public en 1831. A diferencia de
a muchos cientficos a buscar
su predecesor el golem, que ad
las leyes y principios que pue
quiere vida y movimiento gracias a rezos tanto la naturaleza de la vida como su dan integrarse en una gran teora que
y rituales rabnicos, lo nico que anima origen se podan explicar gracias a la ca abarque muchos, si no es que todos, los
al monstruo que el Dr. Victor von racterizacin fsico-qumica del protoplas sistemas complejos, desde los cambios de
Frankenstein cre con retacera de cad ma. La descripcin ms perdurable de esos la bolsa de valores hasta la forma de las
veres es la electricidad es decir, una esfuerzos cientficos se encuentra no en galaxias.
energa fsica, medible y observable.
los textos de qumica coloidal, sino en las
pginas de Doktor Faustus, la novela de A pesar del impresionante aparato mate
Como muestran los esfuerzos decimon Thomas Mann, donde uno de los perso mtico que adorna muchas de sus afirma
nicos por describir las propiedades bsicas najes recuerda cmo siendo nio presenci ciones, los modelos de complejidad han
de la vida a partir del magnetismo, la experimentos en donde se simulaban las prometido mucho pero han cumplido
tensin superficial, la radiactividad y otros formas y movimientos de amebas al mez poco. Como dice Fenchel,9 la generacin
fenmenos fsicos, esta tendencia devino clar cloroformo, parafina y otras sustan espontnea parece acechar las invocacio
una corriente cientfica que iba mano a cias inertes. Aunque el trabajo de Alexan nes a propiedades emergentes o prin

11

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
cipios autoorganizativos, que son usados
para lo que muchos vemos como genera
lizaciones grandilocuentes con poca rela
cin con los fenmenos biolgicos reales.
Como han insistido Lewontin y Levins,10
la creencia de que los rasgos moleculares
de los seres vivos tienen un carcter no
contingente no es ms que la extrapola
cin de un modelo simplista tomado de
las ciencias fsicas que deja de lado el ca
rcter histrico de los sistemas biolgicos.
Es cierto que no se necesitan genes para
que los lpidos formen espontneamente
membranas y liposomas, pero las diferen
cias entre las rutas biosintticas de los l
pidos de bacterias y arqueas solamente se
pueden explicar como resultado de la
contingencia histrica y el pasado evolu
tivo de cada uno de estos dos grandes
taxones.

decorosa. Como bien dicen Szathmary et


al., los organismos multicelulares consis
ten en unidades que son, en s mismas,
sistemas vivientes, y que permanecern
vivos aunque muera el organismo multi
celular. En ello descansa el extraordinario
xito de trasplantes que van de crneas
hasta rostros completos.
Por qu no podemos definir lo que es
vida? Como ha insistido Iris Fry al am
paro de la obra de Kant,12 a diferencia de
lo que ocurre en otras disciplinas como
la filosofa o las matemticas, en biologa
las propiedades del objeto de estudio se
conocen en forma emprica, y ello de
pende del contexto histrico. En mate
mticas, por ejemplo, podemos definir
con toda precisin lo que llamamos un
nmero imaginario, que no es ms que

Como afirm Nietzsche,


'hay conceptos que se pueden
definir, y otros que tienen
una historia'.

A pesar del avance extraordinario de las


ciencias biolgicas, carecemos de una
definicin universalmente aceptada de la
vida. No es un asunto meramente acad
mico, sino un problema que ha desbor
dado aulas y laboratorios, y que afecta
aspectos de lo cotidiano. El debate de lo
que est vivo o no, subyace no solo las
discusiones sobre la naturaleza de los
priones, las estrategias para buscar vida
extraterrestre, los criterios para distinguir
minerales y pseudofsiles de los autnti
cos restos paleontolgicos, las investiga
ciones sobre la llamada biologa sinttica,
sino tambin las discusiones sobre los
lmites de los trasplantes, la eutanasia y,
por supuesto, el aborto.
La definicin de la vida adopta otros giros
cuando hablamos de especies multicelu
lares, como las vacas y los humanos. Un
organismo multicelular persiste aunque
mueran muchas de sus clulas o sus
tejidos,11 como lo prueban todos aquellos
a quienes han extirpado el apndice o, en
casos ms dramticos an, a aquellos que
han perdido una extremidad y que sin
embargo, tienen una calidad de vida

SEBBM 175|Marzo 2013

es un mltiplo de la raz cuadrada de un


nmero negativo. En cambio la biologa!
Los libros de citologa escritos hace cien
aos, por ejemplo, hablan de una masa
gelatinosa llamada protoplasma a la que
se le atribuan las propiedades fisicoqu
micas que definan a los seres vivos, y
que hemos eliminado piadosamente de
los textos contemporneos. A principio
del siglo xx, el DNA era una mera curio
sidad cientf ica, y hoy no podemos
prescindir de la doble hlice para explicar
los fenmenos de la herencia. Estos
ejemplos no implican que la biologa sea
una disciplina con menor validez cient
fica que las matemticas; simplemente
demuestran que existen conceptos em
pricos, como la vida, que se pueden
describir en trminos fenomenolgicos
pero que no es fcil definir. Es decir, a
diferencia de la precisin con la que de
finimos los nmeros imaginarios, para
entender lo que es la vida tenemos que
dar un listado de propiedades que la
caracterizan y que la diferencian de lo
inerte. Como afirm Nietzsche, hay
conceptos que se pueden definir, y otros
que tienen una historia.

12

Incapaces de definir la naturaleza de la


vida, con frecuencia buscamos analogas
para explicarla. Una de las ms populares
es, por supuesto, el fuego. Est viva una
llama? Al igual que muchos organismos,
el fuego puede crecer, multiplicarse e
intercambiar materia y energa con lo que
lo rodea. Una llama puede provenir de
otra llama. Como se muestra en la ma
nera en que los portadores de las antor
chas olmpicas transmiten su llama de
corredor a corredor, el fuego puede tener
historia. Pero como bien dice Richard
Dawkins,13 una llama no tiene herencia
y, por lo tanto, tampoco genealoga.
A pesar de numerosos y fascinantes equi
valentes tericos y experimentales de
sistemas biolgicos como los liposomas
replicativos, los autmatas celulares de
Turing, o las reacciones tipo BelousovZhabotinsky, la esencia de la vida no se
puede comprender sin una perspectiva
histrica. En contraste con la fsica clsi
ca o la qumica orgnica, por ejemplo, la
biologa es una disciplina histrica, como
la cosmologa y la geologa. Como mues
tra el listado de los papas en el Vaticano,
puede existir continuidad histrica sin
herencia gentica. Sin embargo, en bio
loga, la historia implica genealoga y, a
largo plazo, filogenia. Esto requiere un
aparato gentico intracelular capaz de
almacenar y transmitir a su progenie in
formacin susceptible de mutar y de ex
perimentar cambios evolutivos. Se puede
afirmar, pues, que la evolucin darwinia
na, entendida en su sentido ms amplio,
es esencial (pero no suficiente) para com
prender la naturaleza de la vida misma.
Muchas propiedades asociadas con las
clulas se observan en sistemas no vivos,
como la catlisis, las reacciones de poli
merizacin de nucletidos y la formacin
espontnea de membranas. Sin embargo,
ninguna de ellas basta por s sola para
definir la vida. Como nos ha recordado
Morange,14 el primero en subrayar esta
situacin fue Alexander I. Oparin en
1924: La peculiaridad especfica de los
organismos vivos es que solo en ellos se
ha reunido e integrado una combinacin
extremadamente compleja de un gran
nmero de propiedades y caractersticas
que estn presentes, en forma aislada, en
diversas entidades inorgnicas e iner
tes.15 Es decir, la vida no est caracteri
zada por propiedades especiales, sino por
una combinacin especfica de esas pro
piedades. Esto implica, por supuesto, que
no la podemos definir sobre la base de
una sola propiedad o sustancia, y sugiere

DOSSIER CIENTFICO
Mundos
pre-RNA

Mundo
RNA

Mundo
RNA/protena

Mundo
DNA/RNA/protena

Reductores de sulfato, fottrofos anoxignicos,


y metangenos (?)

Formacin
de la Tierra

Hidrosfera
estable

4500

4200

Qumica
prebitica

Origen de
la vida

LCA

Microestructuras
de formacin
en pice

~4000

~3500

Atmsfera rica
en oxgeno

3400

~2800 - 2500

Millones de aos

Figura 3. Cronologa de los acontecimientos claves en el origen y primera evolucin de la vida


LCA: ltimo ancestro comn. Fuente: Adaptada de Becerra et al.16

que la aparicin de los primeros sistemas


vivos fue el resultado del surgimiento y
la coevolucin sincrnica de sus compo
nentes bsicos (fig. 3).
Si bien no sabemos cmo aparecieron los
primeros organismos, lo escrito por Opa
rin permite dejar de lado discusiones
sobre si entidades como los virus o el
RNA cataltico estn vivos o no. Estas
disputas, a menudo, estn basadas en un
nfasis excesivo en algunas de las propie
dades que observamos en los seres vivos,
como ocurre con los liposomas replicati
vos o las reacciones qumicas no enzim
ticas que recuerdan a algunos procesos
metablicos. Es cierto que las evidencias
experimentales y analticas sugieren que
antes de que apareciera la vida exista una
enorme variedad de molculas orgnicas,
incluyendo aminocidos, bases nitroge
nadas y compuestos capaces de formar
membranas. Tambin es verdad que la
formacin de micelas y liposomas y las
asociaciones entre minerales y compues
tos orgnicos son ejemplos de autoorga
nizacin que pudieron haber tenido lugar
en pocas prebiticas sin el concurso de
informacin gentica. Estos sistemas
deben haber sufrido transformaciones
complejas, pero todo cuanto sabemos de
la biologa indica que la vida no pudo
haberse originado en ausencia de un
mecanismo gentico que garantizara la
estabilidad y evolucin de sus componen
tes esenciales. A pesar de muchas especu
laciones publicadas, la vida no puede ser

entendida en la ausencia de material ge


ntico y la evolucin darwiniana. Como
afirm alguna vez Stephen Jay Gould,17
para entender la naturaleza de la vida
tenemos que reconocer tanto los lmites
impuestos por las leyes de la fsica y la
qumica, como por la contingencia his
trica. #
..............................
Antonio Lazcano
Universidad Nacional Autnoma
de Mxico


Bibliografa
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Cambridge University Press, 1944.
2
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16
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17
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Cambridge, Cambridge University Press,
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7

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Qu es la vida?
Mara Luz Crdenas, Gabriel Piedrafita, Francisco Montero
y Athel Cornish-Bowden

Tomando a Robert Rosen como referencia fundamental


para explicar la complejidad de la vida a travs de la nocin de cierre o circularidad metablica,
este grupo de autores propone la multifuncionalidad enzimtica como solucin
al potencial problema de regresin al infinito implcito en la teora. Asimismo, nos ofrecen
una visin sinttica que relaciona dicha teora con otros modelos clsicos de metabolismo
en su sentido ms bsico, aunque concluyen que una teora completa
sobre la vida est an por llegar.

u es la vida? Es
el tipo de pre
gunta que sor
prende, pues
parece un inte
rrogante ms
bien del mbito
filosfico que del cientfico, y ms de un
bilogo ha pensado que no es una pre
gunta que interese actualmente. Esta vi
sin puede explicar que en el ao 2005,
cuando la revista Science festej su ani
versario 125 a travs de la edicin de un
nmero especial que contena las 125
preguntas y puzles cientficos mas impor
tantes a resolver hoy en da, en diferentes
disciplinas, la pregunta What is life? no
aparece mencionada. Posiblemente los
editores de Science consideraron que la
respuesta ya era conocida o bien que la
pregunta no tena inters. Sin embargo,
todava no se tiene una respuesta adecua
da, y sera un error sostener que carece de
importancia. En efecto, el avance cient
fico requiere, por una parte, avance tec
nolgico que permita abrir camino y, por
otra, una visin directiva que indique qu
camino seguir, que acte como seal
iluminadora. La teora de la evolucin por
seleccin natural desempea este papel,
pero no basta por s sola, y es la nica

SEBBM 175|Marzo 2013

gran teora con que cuenta la biologa. La


justa comprensin de lo que es la esencia
de un ser vivo puede constituir el marco
conceptual para entender los diferentes
procesos biolgicos. Adems, la bsqueda
de vida en otros planetas, que podra
presentar diferentes soportes materiales a
los de la vida terrestre, requiere una defi
nicin clara para poder identificarla. De
ah el inters de tener una buena teora
sobre la esencia de la vida, que puede
tambin ayudar a comprender cmo se
origin.
Las primeras teoras que tratan de expli
car la organizacin de los sistemas vivos
sin recurrir al vitalismo, aparecen con los
enciclopedistas,1 en particular con De la
Mettrie y su libro L homme machine, que
asimila un ser vivo a un autmata. Esta
metfora va a ser cambiada por Leduc en
1912, por una basada en una teora fisi
coqumica de la vida (jardines osmti
cos). En su libro La biologie synthtique,
en vez de engranajes dinmicos, Leduc
ve los sistemas vivos en trminos de me
tabolismo, y elige como metfora un
sistema simple de reacciones inorgnicas.2
La produccin de jardines osmticos re
quiere solamente de sales qumicas sim
ples, y puede ser fcilmente realizada hoy

14

en da (fig. 1). Se logra obtener as formas


similares a las observadas en los seres
vivos en funcin del tipo de sales impli
cadas en la mezcla y de sus concentracio
nes: forma de algas, de championes, de
conchas marinas y otras. Esto le lleva a
postular que si un sistema artificial es
capaz de reproducir la morfologa de un
ser vivo, es isomorfo con un sistema vivo.
Aunque esta metfora sea rudimentaria,
contiene la idea importante que una red
de procesos fisicoqumicos puede presen
tar propiedades emergentes. El trabajo de
Leduc fue, sin embargo, mal comprendi
do en su poca, pues se le acus injusta
mente de vitalista, cuando en realidad l
se interesaba en el origen de la vida, en
cmo llegar a crear seres vivos de una
manera artificial.
El interrogante sobre la naturaleza de la
vida adquiri particular inters en 1944,
con el libro What is life?, del fsico Erwin
Schrdinger, basado en la serie de confe
rencias que dict en Dubln a un pblico
general en 1943. Dada su gran reputa
cin, este libro tuvo mucha influencia en
atraer fsicos al mbito de la biologa, pues
les mostr que ella ofreca preguntas de
inters. Sin embargo no lleg a crear es
cuela, y la naturaleza de la vida sigui

DOSSIER CIENTFICO
siendo un tema sin mayor atraccin para
el comn de los bilogos, ms interesados
en comprender detalles de los sistemas
vivos, que en la vida misma. Hubo unos
pocos, sin embargo, que aceptaron el
desafo de tratar de responder a la pre
gunta de Schrdinger, pero sin comuni
cacin entre ellos.1 As, Robert Rosen vio
la vida en trminos de sistemas de metabolismo y reparacin (M,R Systems);
Humberto Maturana y Francisco Varela
en trminos de autopoiesis, Tibor Gnti
en trminos de chemoton, Manfred Eigen
y Peter Schuster en trminos de hiperciclos, y Stuart Kauffman en trminos de
grupos autocatalticos. La falta de interac
cin hizo que se avanzara en el tema
menos de lo que hubiera sido posible si se
hubiesen comunicado entre ellos, porque
las diferentes teoras tienen puntos en
comn, en particular la idea de cierre1.
(Vase el recuadro adjunto Similitudes y
diferencias entre las principales teoras.)
As, aunque estas diversas teoras sobre lo
que es la esencia de un ser vivo son dife
rentes, lo son ms en apariencia que en lo
esencial. No obstante, no es fcil compa
rarlas porque en algunos casos una misma
idea se expresa en forma diferente, y en
otros diferentes ideas se encuentran ex
presadas en trminos similares y, en ge
neral, siempre se enfatizan diferentes
aspectos. La diversa nomenclatura y
simbologa utilizada impide visualizar
fcilmente un punto clave, que es el tener
en comn un punto central: el concepto
de circularidad (cierre). Rosen expresa

esta idea diciendo que un organismo es


cerrado respecto a la causa eficiente; es,
por cierto, abierto respecto a la causa
material, pues intercambia energa y
materia con el ambiente que lo rodea.
Aristteles define cuatro causas y la cau
sa eficiente responde a la pregunta quin
lo hizo?. Para Rosen lo crucial en un ser
vivo es la disponibilidad de catalizadores,
enzimas hoy en da, todos los cuales de
ben ser fabricados por el organismo:
ninguno debe venir del exterior. Esta idea
induce un serio problema terico de regresin al infinito, pues los catalizadores
no duran eternamente ni son un regalo
del cielo. Deben ser producidos y reem
plazados continuamente. En algunos
casos puede haber reparacin, pero en
general necesitan ser reemplazados. Por
eso, nos ha parecido ms adecuada la
palabra reemplazo que reparacin. As, los
sistemas (M,R) de Rosen son en realidad
sistemas de metabolismo y de reemplazo.3
El reemplazo de los catalizadores implica
la necesidad de otros catalizadores que
permitan su sntesis, y estos catalizadores
adicionales requieren a su vez de otros, y
as sucesivamente. Esto implica un pro
blema serio que debi resolverse en el
origen de la vida. Se puede considerar que
la esencia de un ser vivo es una red de
procesos, tal como lo es el metabolismo,
pero para que esta red se pueda perpetuar
en el tiempo se requiere reemplazar los
catalizadores, sin que esto implique una
regresin al infinito. Parece una tarea
imposible que Rosen resuelve introdu
ciendo una funcin beta () en su sistema

Figura 1. Jardines osmticos obtenidos por la adicin de cristales de sulfato


de cobre y de sulfato ferroso a una solucin de silicato de sodio

15

de ecuaciones que le permite cerrar el


crculo (vase la figura 3 de Letelier et al.,
20111), pero esta funcin es un tanto
oscura, y Rosen vuelve en sus trabajos una
y otra vez sobre este punto. Extrapolando
de la funcin a la biologa pensamos
que la clave es la multifuncionalidad, en
particular a nivel del reemplazo de los
catalizadores.4
Si se acepta la idea de que algunos cata
lizadores pueden catalizar ms de un tipo
de reaccin, es posible construir un siste
ma simple, termodinmicamente abierto,
en que cada catalizador es producido
internamente, y donde hay algunas sus
tancias externas que son transformadas
irreversiblemente en productos finales que
salen del sistema, obtenindose de esta
manera la energa para mantenerlo en
situacin de no-equilibrio, que puede dar
lugar a procesos de autoorganizacin y
emergencia, como la biestabilidad5 (fig.
2). La figura muestra un sistema (M,R)
con dos catalizadores (STU y SU), uno
de ellos con doble funcin, que son pro
ducidos a partir de tres precursores (S, T
y U). El sistema logra mantenerse a pesar
de que existe prdida de catalizadores por
degradacin u otra causa.5,6
La necesidad de multifuncionalidad, que
aparece como obvia al seguir el razona
miento de Rosen, aunque l nunca lo
plante, se ve fuertemente apoyada por el
descubrimiento de ms y ms casos de
protenas (u otro tipo de molculas) que
presentan ms de una funcin. Por ejem
plo, la gliceraldehdo 3-fosfato deshidro
genasa cumple varias funciones que van
ms all de simplemente catalizar la oxi
dacin del gliceraldehdo 3-fosfato. A esta
propiedad de realizar un trabajo adicional
y diferente (pluriempleo), se la ha llama
do en ingls moonlighting. En esto de la
multifuncionalidad hay matices. As, el
ribosoma es un ejemplo de multifuncio
nalidad a gran escala, en el sentido que
un mismo ribosoma, que es un cataliza
dor, puede catalizar la sntesis de muchas
protenas diversas, pero no es un caso de
moonlighting, porque es el mismo tipo de
trabajo.
Tanto las protenas (enzimas o no) como
los cidos nucleicos son producto del
metabolismo, y son, en consecuencia,
metabolitos. El metabolismo es una
funcin que hace metabolismo; la orga
nizacin del metabolismo y de los seres
vivos es circular. Esta circularidad deri
vada de la necesidad que los entes vivos
sean cerrados a la causa eficiente, tiene

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
U

20

de nutrientes a travs de la membrana lo


suficientemente rpida como para com
pensar la velocidad con la que son con
sumidos los metabolitos internos. Solo de
esta manera el sistema puede automante
nerse.8

Estado cuasi-estacionario

[ST]
SU
STU

10

ST

Estado
estacionario
trivial
0

1000

2000

3000

Tiempo (s)

Figura 2. A la izquierda un modelo de un sistema (M,R) que se autoorganiza, constituido por tres reacciones qumicas indicadas con flechas continuas
de colores diferentes
Las flechas verdes representan prdida irreversible de los intermediarios correspondientes y las flechas
discontinuas indican catlisis: STU cataliza dos reacciones y SU cataliza una. Los componentes
enmarcados en amarillo se suponen existentes en el medio ambiente y libremente disponibles. A
la derecha 300 simulaciones de la evolucin del sistema a partir del mismo estado inicial en condiciones estocsticas, es decir, suponiendo que el nmero de molculas sea lo suficientemente
pequeo como para que las fluctuaciones al azar sean significativas. Alrededor de un 50% de las
simulaciones muestran un colapso a un estado estacionario trivial, en el que [ST] = [SU] = [STU] =
= 0, pero en el resto se alcanza un estado cuasi-estacionario con concentraciones no triviales de
intermediarios.
Fuente: Adaptada de Piedrafita et al.6

una implicacin muy importante: el


concepto de jerarqua, que ha sido muy
til para analizar las complejas interac
ciones en biologa, desaparece, aunque
siga siendo muy til al examinar partes
de un sistema.1

ciones al azar en el nmero de molculas


no impiden la estabilidad a largo plazo
de sistemas pequeos, de 10 -19 litros (mu
cho ms pequeos que una clula bacte
riana, alrededor de 10-15 litros) o an ms
pequeos.

La modelizacin en el computador es una


herramienta muy til para ayudar a com
prender cmo el cierre o circularidad
metablica se puede establecer y mantener
en un sistema simple. As, hemos mode
lado el sistema de la figura 2, tanto en el
lmite determinista, donde el nmero de
molculas es tan elevado que permite
trabajar en trminos de concentraciones,5
como estocstica,6 es decir, suponiendo
un nmero de molculas suficientemente
pequeo como para que las variaciones
estadsticas y las fluctuaciones derivadas
de ellas necesiten tenerse en cuenta. Este
ltimo punto tiende a olvidarse, pero es
importante de considerar en sistemas
biolgicos, pues pueden tratarse de com
partimentos con un reducido nmero de
algunas molculas. De ah la necesidad
de la modelizacin estocstica, pues para
que la modelizacin pueda alcanzar un
significado fisiolgico, el sistema mode
lado debe ser capaz de automantenerse en
un compartimento pequeo, y en el cual
el nmero de molculas de diferentes
clases no puede considerarse como infi
nito. Esta restriccin result ser menos
grave que lo que temamos, pues fluctua

Adems del cierre cataltico, otro aspecto


a considerar es que el sistema debe tener
un lmite fsico: una membrana o pared
celular que mantenga el sistema en un
espacio separado del entorno y de otros
posibles competidores por nutrientes,
algo esencial para completar la individua
lizacin. Se ha sugerido que los primeros
organismos existieron en cavidades mi
nerales naturales, y por tanto desprovistos
de una membrana: los jardines osmticos
se estn estudiando en este contexto.7 Un
sistema como el de la figura 2 podra
mantenerse casi indefinidamente en estas
condiciones. Sin embargo, carecera,
dadas las limitaciones impuestas por el
lmite exterior, de la flexibilidad necesaria
para posibilitar a largo plazo, no solo ya
el crecimiento y la reproduccin, sino un
adecuado control sobre los procesos me
tablicos internos. En cambio, esto es
algo que un compartimento lipdico
como es una vescula membranosa, fruto
del autoensamblaje espontneo de lpidos,
s podra permitir. Por supuesto, la en
capsulacin en una vescula lipdica en
traa en contrapartida nuevas limitacio
nes, como la necesidad de una adquisicin

SEBBM 175|Marzo 2013

16


Caractersticas que una teora
de la vida debera considerar
Un modelo que pretenda expresar lo
esencial de un ser vivo debe satisfacer
varios criterios:
Ser termodinmicamente abierto, con
una conversin irreversible de nutrien
tes (tpicamente reacciones redox) para
permitir el flujo energtico y la exis
tencia en condiciones de no-equili
brio.
En general, las reacciones tienen que
ser catalizadas, y los catalizadores tie
nen que tener un cierto grado de espe
cificidad.
El sistema necesita ser catalticamente
cerrado, es decir ningn catalizador
debe venir del exterior, todos deben ser
hechos por el sistema.
El problema de regresin al infinito,
generado al ser el sistema cataltica
mente cerrado, debe estar planteado y
resuelto.
Tiene que ser estructuralmente cerra
do, para permitir individualidad don
de se pueda generar la red de procesos.
Esto no puede ocurrir en una sopa
prebitica, aunque existan las molcu
las adecuadas. La vida no habra podi
do surgir sin un cierre estructural.
Ninguna de las teoras que hemos men
cionado en este artculo satisface clara
mente todos estos criterios. As, por
ejemplo, las teoras de la autopoiesis y del
chemoton no mencionan el requerimiento
de catalizadores especficos, por lo que no
es sorprendente que falte tambin la no
cin de cierre cataltico. Por otra parte,
los sistemas (M,R), los hiperciclos y los
grupos autocatalticos carecen de cierre
estructural. Por cierto, puede argumen
tarse que las caractersticas que parecen
faltar estn en realidad implcitas, o
pueden ser agregadas fcilmente, pero
est claro que ninguna hoy en da puede
considerarse como completa. Otra carac
terstica que muchos consideran esencial
para la vida, pero no nosotros (al menos
no en sus orgenes), es la presencia de
molculas portadoras de informacin;
esto est presente en el chemoton y en los
hiperciclos.

DOSSIER CIENTFICO

Similitudes y diferencias entre las principales teoras


Intento de aproximarse a la formulacin de una teora unificada
sobre lo que es la vida
Autopoiesis
Esta teora fue postulada por Humberto Maturana y Francisco Varela en 1973. Un sistema
autopoitico es una red de procesos de produccin, transformacin y destruccin de
componentes, de manera tal que:
a) continuamente regenera y realiza la red de
procesos que la forman (nocin de circularidad);
b) constituye una unidad concreta en el espacio, siendo los componentes del sistema
los que determinan la topologa.
Los sistemas autopoiticos son sistemas encapsulados en que una red de procesos produce componentes que a su vez producen la
misma red de procesos; se pueden considerar
como subconjuntos (subsets) de los sistemas
(M,R) de Rosen.
Chemoton
Es un modelo de organismo propuesto por
Tibor Gnti, constituido por tres ciclos: uno
metablico, otro informacional y un ciclo estructural. El ciclo metablico regenera el intermediario de este ciclo, pero adems otras
molculas participan en el ciclo informacional


Conclusin
Sobre esta base podramos definir un
sistema vivo como un sistema termodin
micamente abierto y lejos del equilibrio,
que intercambia energa y materia con su
ambiente, pero estructuralmente cerrado
y en cuyo seno ocurre una red de procesos
catalizados que determina su topologa y
regenera a los catalizadores, evitando la
regresin al infinito mediante la existen
cia de multifuncionalidad. No obstante,
queda todava un largo camino a recorrer,
pues se deberan reunir todas estas ideas
en una teora coherente de la vida. #
......................................
Mara Luz Crdenasa,
Gabriel Piedrafitab,
Francisco Monterob y
Athel Cornish-Bowdena

y estructural. Como los ciclos regeneran sus


componentes, son catalticos, y como los componentes del ciclo son creados por el propio
sistema, son cerrados respecto a la causa eficiente. Sin embargo no hay catalizadores especificados, lo que puede hacer que la estructura
colapse.
Hiperciclos
Los sistemas vivos actuales tienen todos, por
una parte, una multitud de catalizadores bastante especficos (enzimas) y, por otra, vastos
genomas para especificarlos. Esto no puede
haber sido as en el origen de la vida, y los primeros organismos deben haberse enfrentado a
lo que se llama paradoja de Eigen, porque una
multitud de enzimas especficos requiere un
vasto genoma, y a su vez la exactitud en la replicacin requiere de enzimas especficos. Con
el objeto de escapar a esta paradoja, Eigen y
Schuster propusieron el modelo del hiperciclo,
en el que una molcula portadora de informacin
especifica la formacin de un enzima que cataliza la replicacin de otro diferente, molcula
transportadora de informacin. Esto permite el
cierre en forma de ciclo (hiperciclo) y, por otra
parte, asegura la coexistencia de unidades au-

Unit de Bionergtique et
Ingnierie des Protines, IMM,
CNRS-A ix-M arseille Universit
b
Departamento de Bioqumica y
Biologa Molecular I, Universidad
Complutense de M adrid

torreplicativas de otra forma competitivas


entre s, conduciendo a una coseleccin conjunta de todas ellas.
Grupos autocatalticos
Esta teora fue propuesta por Kauffman y
considera un grupo grande de molculas (RNA
o pptidos), de las cuales cada una podra
tener cierta capacidad, pero muy pequea, de
catalizar alguna reaccin de la red de reacciones que van desde los nutrientes a algn
producto. Y la pregunta es cun grande tiene
que ser el grupo para que exista cierta probabilidad que cada reaccin pueda ser catalizada por al menos un miembro del grupo. El
tamao resulta muy grande. As, si la probabilidad media de que una molcula determinada pueda catalizar una cierta reaccin es
de 10 -9, se requerira que el grupo contenga
al menos 3 x 108 miembros.
La nocin de circularidad, de cierre, est
presente en mayor o menor grado en todas
las teoras mencionadas, pero no en todas significa lo mismo. (Para referencias sobre estas
teoras vase Letelier, Crdenas y CornishBowden.1)


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iron-phosphate-silicate chemical garden
structures. Langmuir 2012; 28: 3714-21.
Piedrafita G., Ruiz-Mirazo K., Monnard
P.-A., Cornish-Bowden A., Montero F.:
Viability conditions for a
compartmentalized protometabolic system:
a semi-empirical approach. PLoS ONE
2012; 7: e39480.

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Qu es la vida:
una visin sistmica
Pier Luigi Luisi

La enorme diversidad de formas de vida que pueblan nuestro planeta


nos lleva a buscar un denominador comn para todas ellas: poder discriminar lo vivo de lo no vivo.
El autor prefiere abordar esta cuestin en el contexto de la autopoiesis, una teora que permite
relacionar la vida con los principales conceptos de la filosofa y la ciencia, conecta biologa
y cognicin y, por consiguiente, tambin mente humana y consciencia. Cubre lo que considera
las tres principales dimensiones de la vida, fenomenolgicamente entendida.

a cuestin acerca de qu es
la vida posee diversas di
mensiones. En primer lugar,
la cientfica, relacionada con
la singularidad de los meca
nismos qumicos que permiten este ex
traordinario fenmeno llamado vida.
Pero tambin la filosfica y, por supuesto,
la espiritual. De hecho, en el cristianismo
la cuestin de la vida se complica debido
a la estrecha y no siempre explcita rela
cin entre vida y alma. Y la expresin vida
incluye tambin los confusos, si bien a
menudo hermosos, adornos de las met
foras de poetas y artistas.
Generalmente, al responder a esta pre
gunta acerca de la vida nos gustara dis
criminar lo vivo de lo no vivo; y, a la
vista de la enorme diversidad de formas
de vida que pueblan nuestro planeta,
solemos buscar un denominador comn
para todas ellas. Personalmente, prefiero
abordar esta cuestin en el contexto de la
autopoiesis, la teora desarrollada por
Humberto R. Maturana y Francisco J.
Varela.1-3 Lo prefiero porque la autopoie
sis se relaciona con los principales con
ceptos de la filosofa y la ciencia, conecta
biologa y cognicin y, por consiguiente,
tambin mente humana y consciencia.
As, cubre las tres principales dimensiones
de la cuestin qu es la vida.

SEBBM 175|Marzo 2013

La principal caracterstica de la autopoie


sis es su enfoque fenomenolgico, basado
en la observacin de la vida celular. Es
decir, no empezamos a discutir la vida en
el marco de la teora de la informacin o
la entropa negativa, o cualquier otro
constructo terico a priori, sino que la
fenomenologa significa aqu que se ob
serva la vida de un simple microorganis
mo tal y como es, y se deduce de esta
observacin lo esencial para la vida y
cmo este conocimiento puede extrapo
larse al mundo macroscpico.
En este artculo aadir tambin una
visin sistmica, siempre presente en la
autopoiesis, pero que en general no ha
recibido el nfasis debido.


La visin sistmica de la vida:
establecer el escenario
Qu implica una visin sistmica de la
vida? Implica observar la totalidad de las
interacciones que se dan en un organismo
vivo. Para aclarar su significado real vamos
a analizar el organismo vivo ms simple
posible, un organismo unicelular.
El sistema que ilustra la figura 1 es ya muy
complejo per se. Cada punto representa
un compuesto qumico, cada lnea una

18

reaccin qumica, cada reaccin qumica


est catalizada por un enzima especfico,
por lo que estamos tratando con una red
tridimensional de reacciones interdepen
dientes extremadamente compleja.
Lo que no resulta evidente de esta red
metablica es la compartimentacin ce
lular y sus implicaciones bioqumicas.
Podemos representarla mediante el
diagrama simple de la figura 2, que mues
tra una membrana esfrica semipermea
ble que discrimina el mundo interno del
externo y que permite identificar lo
propio.
Podemos hacer diversas observaciones
fenomenolgicas a partir de este simple
diagrama, cuya complementariedad pro
porciona una primera respuesta general a
la cuestin de qu es la vida.
Autoconservacin
La primera observacin que se desprende
de la figura 2 es la aparente contradiccin
entre los cambios y la constancia: en el in
terior de la clula se dan continuamente
numerosas transformaciones y, sin embar
go, la clula mantiene su individualidad.
Estamos contemplando su autoconserva
cin. Una clula de levadura sigue siendo
una clula de levadura y una clula hep

DOSSIER CIENTFICO
de s mismo: la vida es una fbrica que
produce a partir de s misma. Estamos
por consiguiente preparados para propo
ner una primera definicin parcial de vida
celular, en forma de esta afirmacin nmero 1:
Definicin celular de vida: sistema espa
cialmente definido por una frontera de
autocreacin, que es autosostenible por
regeneracin a partir de sus propios com
ponentes internos.
aunque el trmino definicin es
demasiado ambiguo. Es preferible usar
descripcin, o incluso mejor descrip
cin operativa. En realidad, la palabra
definicin posee un significado ntico, el
valor de una categora absoluta, y la afir
macin nmero 1 anteriormente mencio
nada se ha obtenido dentro de los lmites
de una operacin fenomenolgica.
No localizacin

Figura 1. Seccin de la red metablica de una bacteria simple


Laberinto que ilustra las reacciones qumicas que conectan las pequeas molculas en una clula.
Obsrvese que cada punto (cada compuesto qumico) est relacionado con los otros por medio
de la complejidad de la red.

tica sigue siendo la misma clula heptica,


en el sentido de que las concentraciones
medias de sus componentes celulares si
guen siendo los mismos durante todo el
perodo homeosttico, el perodo de la vida
normal de una clula. Actualmente, po
demos decir, gracias a los postulantes de
la teora de la autopoiesis,1,2 que la funcin
principal de la clula es mantener su in
dividualidad a pesar de la mirada de
transformaciones que se dan en ella.
Esta aparente contradiccin entre cambio
y constancia se explica por el hecho que
la clula se regenera de entre los compo
nentes que se consumen, ya sea ATP o
glucgeno, glucosa, -quimiotripsina o
aminocidos. Esta regeneracin est ob
viamente alimentada por los nutrientes y
la energa que fluyen al interior de la c
lula, punto sobre el que volveremos ms
adelante (vase apartado Cognicin).

tanto, un primer y muy importante de


nominador comn. Ante la gran diversi
dad de organismos, la respuesta a la
pregunta de cul es su denominador co
mn, aquello que se encuentra especfi
camente presente en todo lo vivo y no
puede hallarse presente en lo no vivo, es
la autoconservacin por medio de un
mecanismo de autorregeneracin a partir

La respuesta a esta pregunta es obvia y


muy importante: la vida no est localiza
da, sino que es una propiedad global; la
vida consiste en las interacciones colecti
vas de especies moleculares en la clula,
lo cual es, por supuesto, la plena expresin
de la visin sistmica.

Nutrientes / Energa

Componentes
de membrana
N

C
C

DNA
H

Lo que hemos dicho acerca del microor


ganismo es tambin vlido para un
elefante. Del mismo modo, aqu la ob
servacin fenomenolgica es el manteni
miento de la constancia del ser vivo, a
pesar de la mirada de transformaciones
que tienen lugar a todos los niveles. En
conclusin, lo que es vlido para un or
ganismo unicelular lo es tambin a esca
la macroscpica. Hemos hallado, por

Observando de nuevo las figuras 1 o 2,


consideremos ahora la pregunta: dnde
se localiza la vida celular? Existe una
reaccin particular, un punto mgico en
concreto, que podamos etiquetar para
indicar aqu est la vida?

RNA

Protenas

Diversos orgnulos

Figura 2. Esquema del trabajo de la clula como un sistema abierto


Un concepto clave es el de frontera, creada por la red interna de reacciones (una frontera de
autocreacin). La red de reacciones conlleva una amplia serie de transformaciones; sin embargo,
en condiciones de homeostasis todo el material que desaparece se genera de nuevo por la maquinaria interna. Por ello, es posible considerar a la clula (y, por consiguiente, la vida) como una
fbrica dedicada a la autoconservacin.

19

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO

Arterias

Cerebro

Arterias

Cerebro
Corazn

Sistema
nervioso

Estmago

Sistema
nervioso

Pulmones

Hgado

Intestino

Corazn

Venas

Riones

Pulmones

Hgado

Estmago

Intestino

Msculos
Mente

Pncreas

Venas

Riones

Msculos
Mente

Pncreas

Esqueleto

Esqueleto

Figura 3. Visin sistmica de la vida


Visin sistmica de la vida, con todos los rganos unidos entre ellos por interacciones mutuas (izquierda). Esta red de relaciones se corresponde con
el laberinto metablico de la figura 1. En contraste, en el cuadro de la derecha, las partes se hallan desconectadas, estamos viendo una situacin
fragmentada, que puede corresponder con la muerte. El hecho de que cada rgano pueda vivir un cierto tiempo, tras la muerte del organismo
completo, sugiere que la muerte es generalmente un proceso multifsico. De hecho, incluso tras la muerte de un rgano (es decir, sin ms funcionalidad), las clulas individuales del rgano pueden an sobrevivir un cierto tiempo.

Y ello no es solo cierto para una simple


clula, sino tambin para cualquier otra
forma de vida macroscpica. Dnde se
localiza la vida de un elefante o de una
persona determinada? De nuevo, no exis
te una localizacin concreta, la vida de un
gran mamfero es fruto de la interaccin
integrada de corazn, riones, pulmones,
cerebro, arterias y venas (fig. 3).
Y cada uno de estos rganos, conectados
en red, pueden ser vistos a su vez como
una red de partes menores, por ejemplo
tejidos y rganos; y cada tejido u rgano,
a su vez, puede ser visto como una red de
muchas clulas interaccionando, cada
una de ellas siendo a su vez la red bsica
ilustrada en las figuras 1 y 2.

ducir a las propiedades de sus componen


tes individuales.
La diferencia entre estructura y propiedades es fundamental en este nivel. El
reduccionismo est bien cuando se limi
ta a estructura y composicin, pero el
concepto de emergencia adopta su valor
real a nivel de las propiedades, basndo
se como concepto en la proposicin de
que las propiedades emergentes no pue
den reducirse a las propiedades de las
partes.

SEBBM 175|Marzo 2013

Se puede extraer otra observacin feno


menolgica a partir del comportamiento
de clulas y organismos en general: la
continua interaccin con el mundo exte
rior, en un intercambio constante de masa
y energa con el entorno (fig. 4). Esto
significa que no estamos en una situacin
de equilibrio esttico. En un lenguaje ms
preciso, podemos decir que la clula o el
ser vivo son sistemas termodinmicamente
abiertos.

Entradas
se ensamblan en

Emergencia
Ninguna de las especies moleculares
nicas implicadas en la red de las figuras
1 y 2, o ninguna de las partes de la figu
ra 3, est viva per se. Pero cuando estas
partes interactan entre ellas en una
particular situacin espacio-temporal,
surge la vida. La vida es una propiedad
emergente, ya que no se halla presente en
las partes, y se origina solo cuando las
partes se unen. Esta es la definicin gene
ral de las propiedades emergentes. Obsr
vese que esta definicin se aleja de una
simple visin reduccionista: el hecho de
que las partes compongan la estructura de
una clula viva no implica que la vida sea
una propiedad general que se pueda re

Interaccin con el entorno

componentes
moleculares
produce

sistema
confinado
determina

red de
reacciones
metablicas

Salidas

Figura 4. Ciclo lgico de la vida celular


La clula, una unidad autopoitica, es un sistema confinado y organizado que determina una
red de reacciones que producen componentes moleculares que se ensamblan en el sistema
organizado que determina la red de reacciones que y as sucesivamente. Esta circularidad se
corresponde con la nocin de cierre operacional, y todo ello da lugar al concepto ms amplio de
autonoma biolgica.

20

DOSSIER CIENTFICO
Por otro lado, la clula y muchos organis
mos vivos no precisan informacin algu
na del entorno para ser ellos mismos: toda
la informacin que necesita una hormiga
para ser una hormiga la contiene en su
interior, y lo mismo es cierto para un
elefante. En lenguaje epistemolgico
decimos que la clula, y por inferencia
cualquier organismo vivo, es un sistema
operacionalmente cerrado. Aqu, halla
mos otra aparente contradiccin de lo
vivo: no precisa ninguna informacin del
entorno para ser lo que es, pero depende
estrictamente de la materia externa para
sobrevivir.
La idea de cierre corresponde a un razo
namiento conocido como la lgica cir
cular de lo propio.3 Llegados a este
punto, podemos ilustrar la relacin entre
autopoiesis, cierre operacional, lgica
circular, y autonoma biolgica. La figu
ra 4 rene todos estos conceptos.
Cognicin
Por el hecho de ser termodinmicamente
abierto, el ser vivo se encuentra conecta
do con su entorno, lo cual constituye en
s mismo un tema complejo de gran in
ters. Es el entorno algo pasivo en el que
el organismo se mueve o nada, o ms bien
participa de algn modo ms dinmico
en la vida del organismo?
Ya sea una ameba o un elefante, el orga
nismo obtiene de su entorno todo lo que
necesita para vivir. Este proceso est es
trictamente determinado por la natura
leza del organismo, especficamente por
su organizacin interna, la cual, a su vez,
es producto de una extensa evolucin
biolgica.

S S

P S

Vgen ~ k c

d[S]
dt

Vdec ~ -kd

d[S]
dt

S
S

S
S

gen

si Vgen = Vdec Homeostasis

S
S

S
S

dec P

si Vgen > Vdec Crecimiento

si Vgen < Vdec Decaimiento

Figura 5. El mnimo sistema autopoitico, con las tres posibles rutas cinticas
de la vida: homeostasis, crecimiento y decaimiento, dependiendo del valor
relativo de las dos constantes de velocidad competitivas

nicin es caracterstica de todos los orga


nismos vivos, pero tambin es especfica
de un organismo a otro, en el sentido que
la interaccin cognitiva opera en los di
ferentes organismos mediante un sensorium producido y desarrollado por la
evolucin para interaccionar positiva
mente con el entorno, el cual es cierta
mente distinto en peces o en hongos, o
entre humanos y bacterias, aunque el
mecanismo general sea el mismo. Ello
introduce la dimensin de evolucin
biolgica, un tema en el que no profun
dizaremos ahora.

Autopoiesis qumica
Otro de los escenarios cientficos donde
se observa el xito de la autopoiesis es el
laboratorio de qumica. La figura 5 repre
senta de manera simple un sistema auto
poitico mnimo. Ya no se trata de una
observacin fenomenolgica, sino ms
bien una representacin conceptual: en
realidad muestra un modelo celular, con
un compartimento formado por la sus
tancia S, una reaccin interna que la ge
nera y otra que la destruye, en dos proce
sos qumicos competitivos. Dependiendo

Vida

Dado que la captacin de nutrientes es


un proceso altamente especfico basado
en las capacidades del organismo para
discriminar los objetos del entorno, po
demos decir, en el lenguaje de Maturana
y Varela, 2,3 que nos hallamos ante un
proceso cognitivo. Cuando la ameba o
cualquier otro organismo vivo interaccio
na activamente con el entorno, se con
vierte en un sistema cognitivo.2 En esta
terminologa, no se necesita un cerebro
para ser un sistema cognitivo, dado que
la cognicin se refiere a una interaccin
especfica madurada por una larga histo
ria de optimizacin evolutiva.
Maturana y Varela ponen nfasis en la
importancia de la cognicin, y afirman
que no hay vida posible sin ella. La cog

dec

Entorno

Cognicin

Unidad autopoitica

Figura 6. La triloga de la vida desde un enfoque sistmico, que considera la


interaccin e interdependencia entre estructura orgnica, entorno y procesos
cognitivos

21

SEBBM 175|Marzo 2013

DOSSIER CIENTFICO
de los valores relativos de ambas veloci
dades de reaccin, podemos tener ho
meostasis, crecimiento y, eventualmente,
autorreproduccin o muerte, los tres
posibles estados de la vida. Por supuesto,
en lugar de una sustancia S podemos
tener numerosas sustancias, pero el con
cepto no vara.
Se han creado algunos sistemas autopoi
ticos simples basados en la autorrepro
duccin de micelas y vesculas,4-6 inicin
dose el campo de la autopoiesis qumica,
el cual es a su vez relevante para el campo
general de los modelos celulares de la
vida.7
En conclusin, la autopoiesis representa
la organizacin sistmica de lo vivo y se
puede ver como una red sistmica de re
laciones interdependientes que regeneran
continuamente sus propios componentes
desde el interior de una frontera de propia
creacin.
En una visin sistmica ms compleja, la
estructura orgnica autopoitica debera
observarse interaccionando con su entor

SEBBM 175|Marzo 2013

no especfico por medio de un mecanis


mo de cognicin, de modo que, median
te la triloga mostrada en la figura 6, sea
posible dar una respuesta ms general a
la pregunta de qu es la vida. #
...........................
Pier Luigi Luisi
Departamento de Biologa
Universidad de Roma 3
Roma, Italia


Bibliografa
Varela F., Maturana H.R., Uribe R.B.:
Autopoiesis: the organization of living
system, its characterization and a model.
Biosystems 1974; 5: 187-96.
2
Maturana H., Varela F.: (1998). The tree of
knowledge:the biological roots of human
understanding. Boston: Shambala, 1987.
Existe versin en castellano (El rbol del
conocimiento:las bases biolgicas del
entendimiento. Barcelona: Lumen, 2003).
3
Maturana H., Varela F. (1980). Autopoiesis
and cognition: The realization of the living.
Dordrecht: Reidel, 1980.
1

22

Bachmann P.A., Luisi P.L., Lang J.:


Autocatalytic self-replication of micelles as
models for prebiotic structures. Nature
1992; 357: 57-9.
5
Walde P., Wick R., Fresta M., Mangone A.,
Luisi P.L.: (1994). Autopoietic selfreproduction of fatty acid vesicles. J Am
Chem Soc 1994; 116: 11649-54.
6
Luisi P.L.: The emergence of Life.
Cambridge: Cambridge University Press,
2006.
7
Stano P., Carrara P., Kuruma Y., Pereira de
Souza T., Luisi, P.L.: Compartmentalized
reactions as a case of soft-matter
biotechnology: synthesis of proteins and
nucleic acids inside lipid vesicles. J Mater
Chem 2011; 21: 18887.
4


Otras referencias
Luisi P.L., Lazcano A., Varela F.:
Autopoiesis: the very idea. En: M.
Rizzotti, ed. Defining life: the central
problem in theoretical Biology. Padua,
Universidad de Padua, 1996: 149-65.
Luisi P.L., Ferri F., Stano P.: Approaches to
semi-synthetic minimal cells: a review.
Naturwissenschaften 2006; 93: 1-13.
Varela F.J.: El fenmeno de la vida. Santiago
de Chile, Dolmen Ensayo, 2000.

E N T R E V I S TA

Xavier Pujol Gebell

Recortar en ciencia
es amputar el futuro
Robert Huber,
premio Nobel de Qumica de 1988

La crisis no cesa. Y a medida que se prolonga en el tiempo crecen las voces,


en Espaa y en la mayora de pases afectados, que reclaman no solo mantener sino incrementar
la inversin en ciencia e investigacin. Robert Huber (Mnich, 1937), premio Nobel de Qumica
en 1988, es uno de ellos. En su opinin, compartida por un gran nmero de cientficos,
algunos de ellos de gran prestigio internacional como el propio Huber, la inversin
sostenida dar frutos en el futuro, sobre todo si se focaliza en investigadores jvenes,
que son los que aportan ideas brillantes e innovadoras.

economa, pero a medio y largo


plazo. El a corto plazo no es salu
dable en ciencia.

a pregunta puede parecerle obvia, pero es obligada.


Cmo puede contribuir la
ciencia a salir de estos
tiempos de crisis?

Los ciudadanos atrapados por la


crisis tal vez esperen mayor contundencia.

Puede parecer obvia, pero en absoluto


es fcil responder de un modo que
convenza a las partes interesadas. Efec
tivamente, estamos sumidos en una
crisis muy profunda que afecta a la
economa, pero tambin a la poltica y
a la sociedad en general. En estas cir
cunstancias, mantener inversiones
importantes puede no ser bien com
prendido, pero es inevitable si queremos
asegurarnos un futuro mejor.

Solo hay que ver lo que han aporta


do investigaciones asociadas a la
biomedicina o a los semiconducto
res, por ejemplo. Hoy tenemos una
mejor salud y mayores expectativas
con respecto a nuevos tratamientos
o nuevos materiales que hacen que
nuestra vida sea radicalmente mejor.
Y ha sido gracias al descubrimiento
de principios fsicos, qumicos o
biolgicos que han posibilitado la
aparicin de nuevas tecnologas o
innovaciones que han beneficiado a
la sociedad, bien sea en calidad de
vida o directamente en la economa
global.

Qu argumentos pueden emplearse?

Lo mejor es remitirnos a la historia.


Muchos descubrimientos fundamenta
les carecan de aplicacin cuando se
produjeron, pero han acabado siendo
la base de nuevos conocimientos y
aplicaciones esenciales para el progreso
de la humanidad. Por su relevancia, es indudable que con el
tiempo han acabado ejerciendo una fortsima influencia en la

A menudo se piensa en grandes descubrimientos o grandes


aplicaciones. Algo que cuesta mucho dinero.

23

SEBBM 175|Marzo 2013

E N T R E V I S TA
posible que exista la ciencia al mximo nivel. Eso implica a
polticos capaces de destinar recursos a las universidades y a las
instituciones de investigacin. Por tanto, alguien que tenga la
visin de apoyar instituciones y personas que hagan posible
descubrimientos con los que cambiar el mundo.

En busca de
ideas brillantes

Pese a ello, los polticos insisten en que es preciso reducir los


presupuestos.

Me parece un grandsimo error, una tremenda estupidez. Re


cortando el presente, amputamos el futuro. Algunos pases con
ms visin han decidido hacer justo lo contrario, invertir ms.
Lo que muchos polticos ignoran es que recortar la inversin en
ciencia justamente ahora, en el fondo va a salir mucho ms caro.
Se pierde la inversin en formacin de investigadores, en pro
yectos, en resultados en forma de conocimiento o aplicaciones
que rendirn en el futuro si se gestiona adecuadamente. Cierta
mente no es correcto. La poltica est gobernada por polticos
que han sido elegidos por los ciudadanos. Y estos quieren tener
una vida ms confortable, ms segura, con mejores alimentos y
tratamientos mdicos. Si se recorta en ciencia e investigacin,
se est recortando en lo que la sociedad reclama.

obert Huber est formalmente retirado desde 2005, ao en el


que cumpli los 68, la edad legal de jubilacin en las instituciones cientficas alemanas. Pese a ello, sigue manteniendo un
pequeo grupo de investigacin, adems de dar charlas y conferencias e impartir cursos como profesor invitado.
Desde hace aos, es un defensor a ultranza de los cientficos jvenes, para los que reclama apoyo, financiacin y medios. Y tambin
libertad para que desarrollen su propio grupo e impulsen ideas
innovadoras o, a poder ser, brillantes.
La investigacin en biologa molecular est llegando a su lmite,
opina. Al menos, en lo que se refiere a la estructura de las protenas y a su funcin, dos de las claves para entender la vida. Ni toda
la potencia informtica acumulada ni las herramientas actualmente disponibles parecen suficientes para aclarar cmo se forma una
protena y cmo adquiere una funcin, sostiene. Probablemente
se trate de un problema sin solucin, admite. Por eso insiste:
Necesitamos nuevas ideas en biologa.

Dnde est la clave?

La clave est en la financiacin. Estados Unidos lidera la inves


tigacin en muchos de los campos que hoy son estratgicos,
porque invierte grandes sumas de dinero. Por ejemplo, una sola
de las grandes agencias de investigacin estadounidenses puede
tener ms presupuesto que la Sociedad Max Planck en conjun
to. Hay que convencer a los gobiernos europeos de la impor
tancia de invertir en ciencia bsica para no quedarnos definiti
vamente al margen.

Huber particip en Congreso Internacional de la IUBMB-FEBS y


Nacional de la SEBBM, celebrado en Sevilla el pasado septiembre.

Y qu opina de pases como Espaa?

Los mtodos actuales no nos dan la solucin. Tenemos miles de


tomos que interactan entre s y con millones de molculas de
agua. Con eso determinamos una estructura y con ella una funcin,
razona. Demasiadas incgnitas para resolverlo matemticamente.
Tal vez pueda hacerlo una idea simple e innovadora.

No conozco la situacin a fondo, pero creo que lo que est


sucediendo en Espaa, especialmente con los investigadores
jvenes, es doblemente equivocado: la ciencia y la investigacin
dependen sobre todo de los cientficos jvenes. Son ellos los que
tienen las mejores y ms innovadoras ideas, y eso es justamen
te lo que necesitamos para el futuro, nuevas ideas.

Una idea que, a su entender, vendr de un joven cientfico. Las


nuevas ideas proceden de la gente joven; por tanto, hay que apoyarlos, darles medios y sobre todo libertad. Un principio que entiende como vlido tanto en Espaa como en cualquier otro pas. #

Nuevas ideas? Cteme un ejemplo.

Hay muchsimos! Un caso: de todos es sabido que cada vez


ms las bacterias escapan a nuestro control. Necesitamos nue
vos antibiticos con nuevos mecanismos de accin. Las herra
mientas para conseguirlo ya estn disponibles, pero necesitamos
recursos para usar estas herramientas y necesitamos a investi
gadores jvenes para trabajar con ellas.

La difraccin de rayos X no es un descubrimiento especialmen


te costoso y gracias a l podemos ver molculas, una de las
bases de la qumica actual. Lo mismo ocurre en biologa es
tructural, que nos ha proporcionado los fundamentos de todo
lo que estamos haciendo hoy. Un conocimiento nos da la base
para desarrollar nuevos conocimientos, herramientas o aplica
ciones, que redundarn en nuevas innovaciones. Y muchas de
ellas sucedieron hace ya ms de 30 o 40 aos. Son unos pocos
ejemplos de cmo la ciencia ha cambiado la economa y nuestro
modo de vivir. Discutir esto ahora me parece fuera de lugar.

Pues no parece que eso vaya a ocurrir, al menos en lo inmediato. Todo apunta a que se va a financiar a grupos consolidados y con una trayectoria slida.

Y me parece bien que se financie a grupos slidos y consolida


dos. Pero necesitamos recursos para que los jvenes desarrollen
su talento. Si no se dan estos recursos, acabaremos pagando las
consecuencias.
Podra ser la financiacin que aporta el European Research
Council la solucin?

El ERC es una gran solucin, ciertamente. Sobre todo tenien


do en cuenta que en los programas marco europeos ha prima
do demasiado la poltica. Por conveniencia, hasta ahora se han
financiado grupos de investigacin a los que se exiga su aso
ciacin con grupos de otros pases con el objetivo de fomentar

Entonces, qu pasos son los procedentes?

Se necesitan investigadores, por supuesto, pero tambin es


preciso que exista gente al mximo nivel capaz de defender los
recursos necesarios para la ciencia. Es decir, alguien que haga

SEBBM 175|Marzo 2013

24

E N T R E V I S TA

la cooperacin y repartir el acceso a fondos econmicos, pero


de este modo no se estaba financiando la mejor ciencia. Esta
posicin se ha corregido con la creacin del ERC.

necesitas buenas infraestructuras y equipamientos. Tambin


hay que facilitar buenas colaboraciones e interacciones con la
industria cuando sea posible. Hay excelentes investigadores en
la industria.

A la vista de la experiencia, por tanto, puede considerarse


una opcin vlida.

Siempre habr alguien que diga que los objetivos y las visio-

Ms que eso, por supuesto. Pero lo que no se puede pretender


nes son distintas.
es que el ERC reemplace la fi
nanciacin que se aporte desde
cada pas. Esta debe continuar
en todos los pases. No puede
pensarse en que la ciencia solo
Me parece un grandsimo error
puede financiarse mediante ayu
que los polticos insistan en reducir
das europeas. Estas son un
los presupuestos en ciencia, pues
complemento para apoyar inicia
recortando
el presente, amputamos
tivas concretas.
el futuro. Y hacerlo justo ahora
va a salir mucho ms caro.
No todos los pases aportan del
mismo modo.

Eso es verdad. Pero nada impide


a los investigadores con buenos
proyectos que los desarrollen en
centros de otros pases europeos. Si no hay suficiente financia
cin en casa, lo mejor es buscar otras opciones. Eso es vlido
para cualquier investigador europeo, incluidos los espaoles.
Mi recomendacin es que se opte a las mejores instituciones,
estn donde estn.

Y no se equivocan. La industria
lo que pretende es ganar dinero,
pero eso no excluye ni que pue
da haber buenas ideas ni que
haya excelentes investigadores.
De la colaboracin con la indus
tria pueden surgir proyectos de
inters comn con el mundo
acadmico o incluso financia
cin para el desarrollo de ideas
fundamentales. Y por supuesto,
formacin en ambas direccio
nes. La colaboracin entre aca
demia e industria suele dar ex
celentes frutos.

Y abre puertas.

En forma de aplicaciones, de explotacin de patentes. Muchas


empresas han surgido de entornos universitarios de modo que
se han beneficiado ambas partes. La industria aporta visin
econmica, adems de conocimiento aplicado. La universidad
aporta ideas y conocimiento que pueden resultar esenciales para
una aplicacin. #

Una segunda recomendacin sera facilitar los medios.

Efectivamente, pero no solo en la vida acadmica, en la que

25

SEBBM 175|Marzo 2013

POLTICA CIENTFICA

Otra universidad es posible


Xavier Pujol Gebell

La universidad espaola en su conjunto reclama, desde hace aos, profundas reformas


que le permitan alcanzar cotas de competitividad y excelencia de las que ahora mismo adolece.
rganos de gobernanza, especializacin, seleccin de personal docente e investigador o mecanismos de
financiacin ms eficientes son, entre un largo etctera, algunas de las demandas que plantean expertos
conocedores del entorno universitario. La opinin ms contundente ha surgido del grupo de expertos
que ha librado sus propuestas al Gobierno espaol. Pero no son las nicas.

l manejo de la universidad
espaola no alcanza el con
senso necesario para abordar
una reforma que es cuanto
menos necesaria. Si entre los
expertos que han contribuido a lo largo
de estos tres ltimos decenios fuese posi
ble encontrar puntos de encuentro, espe
cialmente en lo que refiere al diagnstico,
aunque menos en la terapia, no es esta la
posicin entre quienes deben tomar la
decisin y ejecutarla, esto es, el Ministerio
de Educacin y, en menor proporcin, las
comunidades autnomas.
La falta de consenso se refleja en las cifras:
al menos media docena de informes de
expertos, en alguno de los cuales se ha
invitado a participar a expertos interna
cionales, han visto la luz en un lapso de
veinte aos. En todos ellos hay coinciden
cias reseables que se resumen en la
puesta en duda de los sistemas de gober
nanza, de los mecanismos de seleccin de
personal, de la financiacin y, este ltimo
de reciente consideracin, de cmo se
vinculan los resultados en forma de pu
blicaciones, patentes o proyectos.
El resultado, por el momento, no dista
demasiado de lo que ocurre con la eva
luacin del sistema espaol de ciencia y

SEBBM 175|Marzo 2013

tecnologa: abundan los diagnsticos, en


muchos aspectos coincidentes, pero se
yerra de forma contumaz en la terapia.
Aunque pueda haber propuestas coinci
dentes entre los grupos de expertos que
han redactado los distintos informes a lo
largo de los aos, su ejecucin no ha al
canzado nunca los resultados apetecidos
y la universidad espaola, en su conjunto,
sigue anclada donde siempre: con rectores
a los que se discute el liderazgo, una fi
nanciacin a todas luces insuficiente y
con tendencia a menguar, una endogamia
que se antoja imposible de combatir, y
una calidad global insuficiente para com
petir en los rankings internacionales. A
da de hoy, ninguna de las universidades
espaolas consta en posiciones avanzadas
en ninguna de las clasificaciones de pres
tigio. Y lo peor de todo es que no se es
pera que la situacin cambie en el corto
o medio plazo.


En busca de un modelo
En lo que coincide todo el mundo es que
la universidad, entendida como el medio
centenar de instituciones pblicas y las 30
privadas, debera ser el sostn para el an
siado cambio de modelo productivo, de
un lado, y de formacin de capital huma

26

no, del otro. Eso significa, en esencia,


disponer del mejor personal docente e
investigador que sea posible, y de los cri
terios organizativos, amn de la infraes
tructura y la financiacin que lo hagan
posible, aspectos que, con variantes, se
recogen en todos los informes elaborados
por expertos. Si esto es as, debera ser
posible avanzar hacia un modelo consen
suado, pero la realidad es que la actual
legislatura acabar, muy probablemente,
con una nueva reforma universitaria, la
cuarta desde los inicios de la democracia.
El ltimo de los informes elaborados, que
lleva por ttulo Propuestas para la reforma
y mejora de la calidad y eficiencia del sistema universitario espaol, redactado por
un grupo de nueve expertos bajo la pre
sidencia de la bioqumica, y socia de la
SEBBM, Mara Teresa Miras Portugal,
es clara al respecto. Reconoce la contri
bucin de la universidad a la sociedad,
pero, adems de los problemas estructu
rales citados anteriormente, lamenta la
escasa presencia de investigadores; la
duplicidad de titulaciones, que implican
falta de diversidad y de especializacin;
las consideradas malas prcticas de
contratacin, que no evitan la endogamia;
el exceso de burocracia, y la ausencia de
evaluacin externa.

POLTICA CIENTFICA
Para cambiar esta dinmica, el grupo de
expertos, formado por Jos Adolfo de
Azcrraga, Jos Campmany, Luis Garica
no, Flix M. Goi (socio de la SEBBM),
Rafael Puyol, Matas Rodrguez Inciarte,
Oscar Alzada y Mariola Urrea,* propone
nuevos sistemas de contratacin que
combinen personal funcionario (median
te oposicin pblica y abierta internacio
nalmente) y contratado (de acuerdo con
criterios de competitividad excelencia);
otorgar un papel determinante a la inves
tigacin como mrito para la contratacin
y el acceso a puestos de responsabilidad;
reescribir los rganos de gobierno, desde
los claustros al rectorado, para que sean
ms eficaces; abrir la puerta a la especia
lizacin, lo que supondra revisar las ti
tulaciones; y sobre todo garantizar una
financiacin suficiente que se acerque
tanto como sea posible al 3% del PIB (en
la actualidad se sita alrededor del 1,2%,
con tendencia a la baja).
El conjunto de propuestas pretende pre
servar la libertad de ctedra y la autono
ma universitaria. Entre el paquete de
medidas que propone al Ministerio enca

universidades estadounidenses. Con esta


frmula, argumentan los expertos, podra
combatirse con mayor eficacia la actual
tendencia a la endogamia, mxime si el
proceso se abre a profesores e investiga
dores de otros pases. Del mismo modo,
argumentan, podra ganarse en competi
tividad al entrar en dinmicas de capta
cin de talento internacional.

el equivalente a una prdida de demo


cracia.


Gobernanza

Financiacin

Los expertos proponen un Consejo Uni


versitario constituido por 21 a 25 miem
bros como mximo. Su funcin sera
elegir al rector, el control de la gestin del
propio rector y de otros responsables de
gobierno como los directores de centro.
Tambin la aprobacin de los presupues
tos. Su composicin vendra marcada por
el claustro de la universidad (50%), la
comunidad autnoma (25%) y personas
de reconocido prestigio internacional,
cuyo nombre sera consensuado. Estos dos
ltimos aspectos no parecen, sin embargo,
del gusto de todos, puesto que abre la
puerta a la injerencia poltica o al estable

La principal recomendacin de los exper


tos es vincular al menos un 20 o un 25%
de la financiacin de cada universidad a
resultados de investigacin y docencia.
En esencia, la propuesta implica pasar a
regirse de acuerdo con los criterios que se
establecen en los principales rankings
acadmicos internacionales y orientar
tanto los parmetros de investigacin
como los docentes a la consecucin de
valores mucho ms altos que los actuales.
Por tanto, marcar como objetivos la me
jora de la calidad de las publicaciones de
resultados de investigacin, establecer ms
y mejores sistemas de proteccin de la
propiedad intelectual (que pasa por incre
mentar las patentes y su aplicabilidad), y
reforzar los criterios de docencia.

Ni se puede ser bueno en todo


ni se puede ofrecer de todo.
Es un sinsentido que la oferta
de titulaciones sea tan uniforme
en todas las universidades
espaolas.

bezado por Jos Ignacio Wert, destacan


las siguientes:


Personal docente
e investigador
El informe propone una doble va de
acceso a la universidad para profesores
titulares y catedrticos. Por una parte, un
sistema de concursos similar al ya exis
tente, aunque se exige una acreditacin
previa; la segunda va es la contratacin
directa de acuerdo con los criterios esta
blecidos por cada campus. Esta segunda
va mantendra el tope legal del 49% de
profesores contratados en las universida
des pblicas, aunque posibilitara el ac
ceso a posiciones permanentes regidas con
criterios similares al tenure track de las

cimiento de grupos de presin ajenos a los


intereses de cada universidad.
En cuanto al rector, el mandato se esta
blecera en cinco aos en lugar de los
cuatro actuales, y podra optar a la plaza
cualquier acadmico de cualquier univer
sidad, incluidas de otros pases, en lugar
de ser de la propia universidad. El rector
elegido, que debera acreditar su excelen
cia, tendra plenos poderes para nombrar
a su equipo, as como a responsables de
facultades, centros o institutos.
Con la nueva frmula se espera ganar en
agilidad y eficacia, al tiempo que se otor
ga al rector un poder mucho ms ejecu
tivo que el que tiene en la actualidad. No
obstante, existe el temor a una prdida de
representatividad lo que, traducido, sera

27

Finalmente, los expertos recomiendan


reducir el nmero de integrantes en los
claustros de los hasta 300 miembros ac
tuales a un mximo de 70. La recomen
dacin se hace extensiva a los distintos
rganos de gobierno.

Ninguna de estas acciones, opinan los


expertos, puede materializarse en un es
cenario marcado por los recortes debidos
a las polticas de austeridad. En este sen
tido, reclaman una mayor inversin p
blica, al tiempo que plantean abiertamen
te la entrada de capital privado.
Las mejoras de financiacin, acompaa
das de una gestin ms eficiente, deberan
permitir ms y mejores accesos a proyec
tos competitivos, especialmente en Euro
pa, la recuperacin de marcas como los
extintos campus de excelencia y el fomen
to de la movilidad tanto nacional como
internacional. A da de hoy, las becas
Sneca se han eliminado y la aportacin
espaola a las becas Erasmus ha cado un
75%. Asimismo, se recomienda que haya
complementos salariales ligados a la pro
ductividad conjunta de todo un grupo o
de todo un departamento.


Diversidad y especializacin
La comisin de expertos en su anlisis
sostiene algo que en los ltimos aos ha
pasado a ser una opinin recurrente: ni
se puede ser bueno en todo ni se puede
ofrecer de todo. Es decir, para los exper

SEBBM 175|Marzo 2013

POLTICA CIENTFICA
tos, y para un buen nmero de acadmi
cos, parece un sinsentido que la oferta de
titulaciones sea tan uniforme en todas las
universidades espaolas ni que se preten
da despuntar al mximo nivel en todos
los campos de investigacin.
La propuesta es, pues, repensar qu titu
laciones se ofrecen y qu lneas de inves
tigacin son las pertinentes, una reflexin
a la que invitan a cada campus respetan
do siempre el principio de accesibilidad
territorial. El texto de los expertos no
descarta, como ya ocurre en otros pases,
la existencia de universidades focalizadas
en determinados mbitos del saber o,
cuanto menos, con lneas de docencia
prioritarias que puedan exhibir como su
principal fortaleza. Incluso acepta uni
versidades dedicadas mayoritariamente a
la docencia, en el bien entendido de que
prime la excelencia.
El mismo principio sera aplicable a la
investigacin, un campo en el que ya se
estn dando tmidos avances hacia una
cierta especializacin. Los expertos en
tienden que en el entorno actual de
competitividad y globalizacin, hay que
aceptar universidades cuyos departamen
tos, centros o institutos, ganen potencial
investigador y, con ello, ganen en presti
gio internacional.


Endogamia
Uno de los males histricos de la univer
sidad espaola es el exceso de endogamia,
sin duda posibilitada, cuando no fomen
tada, segn se ha denunciado reiterada
mente, por frmulas de acceso en las que
los mritos no siempre han sido el valor
mejor ponderado.
Segn datos oficiales, actualmente hay
51101 profesores funcionarios, y otros
50000 contratados mediante distintas

SEBBM 175|Marzo 2013

Un punto ms de partida

l documento elaborado por el grupo de


expertos presidido por Mara Teresa
Miras Portugal es, segn el Ministerio de
Educacin, el punto de partida para acometer la nueva propuesta de reforma universitaria. El texto de referencia tiene antecedentes notables.
Entre ellos, el conocido como Informe
Bricall, Universidad 2000, encargado por
la Conferencia de Rectores de Universidad
de Espaa (CRUE) y que apenas fue tenido
en cuenta para la reforma que preparaba el
Gobierno. Posteriormente, se publicara un
informe solicitado a la OCDE (2008); y todava otro encargado a un grupo de expertos internacionales que se hara pblico en

frmulas, entre las que sigue existiendo


la del interino. Para los primeros se
exige una acreditacin (otorgada por la
ANECA) en la que se reconocen los
mritos. El informe propone convocar un
nmero limitado de plazas acreditadas de
acuerdo con las necesidades de cada
campus y resolver el exceso de candidatos,
si los hubiere, mediante distintos procesos
de exmenes, una frmula que se haba
abandonado.
Para limitar la endogamia, se recomienda
que los aspirantes sean de otras proceden

28

2010 con el significativo ttulo de Audacia


para llegar lejos. En paralelo, en los aos
1995, 2007 y 2010 saldran a la luz informes
para la reforma de la financiacin universitaria que tomaran en consideracin diversas propuestas de mejora estructural.
En todos los casos, y pese a las promesas
de los respectivos gobiernos, el peso de los
informes en los procesos de reforma ha sido
ms bien relativo. Y cuando lo han tenido,
ha sido la financiacin el principal freno para
el impulso de las propuestas de mejora. Algo
que podra repetirse en la actual ocasin
dadas las dificultades obvias de que el Gobierno autorice un mayor presupuesto para
la universidad espaola.

cias o, siendo de la misma universidad a


la que aspira, haya cursado estudios en
otras instituciones, nacionales o de otros
pases. #
...................................
Xavier Pujol Gebell


Nota
* Oscar Alzada y Mariola Urrea presentaron
un voto particular sobre este informe. Vase
www.mecd.gob.es/prensa-mecd/
actualidad/2013/02/20130215-comisionexpertos.html

INFORME

Algunas claves de la poltica


de I+D+i en los presupuestos
Jos Molero y Jos de N
para la Comisin COSCE de Estudio de los Presupuestos Generales del Estado

or cuarto ao consecutivo los


recursos destinados por el
Gobierno espaol a I+D+i se
reducen. Aunque para valorar
su impacto real es preciso un
anlisis ms detallado, esta realidad in
cuestionable ya es grave en s misma. Y
esto es lo que est ocurriendo. Los presu
puestos son un indicador de la poltica
que el Ejecutivo sigue en investigacin,
desarrollo e innovacin, y la valoracin
real que esta actividad le merece.
Los recursos destinados a investigacin
en 2013 se reducen en 461,37 M, un
7,22% del presupuesto para I+D+i del
ao 2012. Esta reduccin acumulada a
las de los aos anteriores, deja los fondos
disponibles en 2013 al nivel de 2005.
Algunas claves para entender tan grave
deterioro son las siguientes:

En lo ms global, el total de los fondos no


financieros se reducen un 13,9% y sopor
tan el 80% del conjunto de la reduccin,
mientras que los fondos de carcter financiero solo disminuyen en un 2,53%.
Si aproximamos el tamao del sector por
el nmero de investigadores a tiempo
completo, el resultado es que el presu
puesto por investigador ha pasado de
31,95 K en 2002 a una propuesta de
22,56 K en 2013, con un pico de 41,07
K en 2009. A pesar de los esfuerzos
realizados durante aos y la capacidad de
los espaoles para la investigacin, como
lo demuestran los que estn dispersos por
el mundo con un gran reconocimiento
por sus colegas, Espaa se puede conver
tir en un pas de ciencia menor, si no se
toman decisiones de manera urgente.
El desequilibrio entre la variacin de las
partes financiera y no financiera de los
presupuestos se ha incrementado en el
2013. Las reducciones de la mayora de
los Ministerios recae sobre los fondos no

financieros y son superiores al 10%. Y


respecto a la evolucin de los Programas,
todos excepto el de Innovacin en Tele
comunicaciones, disminuyen sus fondos
no financieros.
Hay que notar que el CDTI recupera
421,95 M en aportaciones patrimonia
les eliminadas el ao anterior.
Entre los fondos de investigacin, desta
ca que el Fondo Nacional, del que se nu
tren las convocatorias para los proyectos
de investigacin y las principales activi
dades del Plan Nacional de Investigacin,
pierde un 20% respecto a 2012, todo
reducido de los fondos a disposicin de las
comunidades autnomas, pero desde
2010 la reduccin ha sido del 52%.
Los organismos pblicos de investigacin
(OPI) tambin sufren una reduccin del
7,73%. El caso aparentemente ms grave
es el del CSIC. En los Presupuestos pierde
66 M, el 9,94%, con lo que desde 2009
ha perdido el 28,33%, 236,7 M. Posi
blemente, la mayor parte de la reduccin
es en la aportacin de los PGE, pues desde
ese ao 2009 en que se convirti en Agen
cia Estatal ha tenido que incluir en los
presupuestos los fondos que obtiene de

a Confederacin de Sociedades Cientficas


de Espaa (COSCE) viene ofreciendo su
habitual informe sobre la poltica de gasto 46
en los Presupuestos Generales del Estado
desde 2005. En 2013 la Comisin de COSCE,
formada por los expertos analistas Jos Molero y Jos de N, ha analizado cmo queda la
partida presupuestaria dedicada a investigacin cientfica, desarrollo tecnolgico e innovacin. La serie y el informe completo Anlisis
de los recursos destinados a I+D+i (PG46)
contenidos en el Proyecto de PGE 2013 se
pueden consultar en pdf en el portal de COSCE:
http://www.cosce.org/informes.htm

29

financiacin externa, aumentndose con


tablemente sus presupuestos y enmasca
rando las reducciones en la aportacin del
Estado.
Otro aspecto importantsimo es la formacin de investigadores. La reduccin
en este caso se ha centrado en uno de los
dos fondos existentes (FPU) y en total
representa el 7,18%. Esto viene a agravar
ms an la situacin de la inversin en
formacin porque adems, al eliminar la
figura de las becas, el nmero de personas
a las que se puede formar es menor por el
mayor coste de los contratos.
Para concluir hay que sealar que da la
impresin de que, a pesar de lo que se
dice, el presupuesto est hecho con crite
rios econmicos, sin tener en cuenta el
papel que la I+D+i tiene en el desarrollo
futuro. A nuestro entender, no se enfoca
como una accin a largo plazo, no some
tida a la confrontacin poltica; no se
concibe con una visin de futuro, ni con
una estrategia mantenida y diseada
pensando en los intereses nacionales.
Creemos, adems, que se necesita un
marco jurdico administrativo (sistema
de gobernanza) diferente, que sea adecua
do a la misin de la investigacin y a lo
que se pretende que haga y se le exige, y
que en este momento no tiene. Y sobre
todo debe integrarse la ciencia en una
poltica general de pas, vinculndose
estrechamente a la poltica general tanto
como a las polticas concretas. #
.....................
Jos Molero
Catedrtico de Economa A plicada
de la Universidad Complutense
de M adrid (UCM)
Jos de N
Investigador del Consejo Superior de
Investigaciones Cientficas (CSIC)

SEBBM 175|Marzo 2013

GALERA

Tenemos el placer de presentar


en la revista de la SEBBM
la quinta serie de perfiles
publicados on-line en la Galera
de retratos de Mujeres en
Bioqumica, que comenz en
2011 con el centenario
del premio Nobel otorgado a
Marie Curie, Ao Internacional
de la Qumica.
Los originales de estos artculos
y algunos ms podris
encontrarlos en:
http://sebbm.es/ES/divulgacionciencia-para-todos_10/galeriade-retratos-de-mujeres-enbioquimica_511
Es una seccin auspiciada por
Ciencia para todos - Programa
de Divulgacin de la SEBBM
(http://www.sebbm.es/ES/
divulgacion-ciencia-para-todos_10).
Coordinadores: C. Lara, A. Martnez
del Pozo, M.A. Pajares, G. RodrguezTarduchy e I. Varela Nieto.
Edicin: R. De Iriarte y A. Galindo.

Bioqumicas en Espaa:
memoria e inspiracin
Mara Jess Santesmases
Instituto de Filosofa, Centro de Ciencias Humanas y Sociales
CSIC, Madrid

a investigacin en bioqumi
ca en Espaa y sus xitos
exhibe la presencia perma
nente de las mujeres tanto en
los estudios universitarios de
ciencias como en las carreras investiga
dora y docente durante el siglo XX. Las
contribuciones que las mujeres han hecho
a la produccin de conocimiento, a la
construccin del prestigio social de la
ciencia y a sus aplicaciones han sido
grandes aunque carezcan del reconoci
miento que las de los hombres s han
obtenido. A menudo en las reconstruc
ciones histricas se suelen aceptar visiones
internas a la comunidad cientfica, a
travs de las cuales se transmite con in
tensidad poderosa el papel protagonista
de los hroes masculinos en la expansin
de los saberes y las experimentaciones.
Las chicas estaban entre el alumnado
universitario y formaron parte desde la
inmediata posguerra de los equipos de
investigacin, pero lo hacan mayorita
riamente en segundo plano o sin conce
drsele autoridad.

Matilde Salinas, Margarita Salas y Esperanza Lzaro (de


pie) y Mari Carmen Garca Fernndez (sentada) entre otros
miembros del Instituto Gregorio Maran del Centro de
Investigaciones Biolgicas, y su director, Jos Luis Rodrguez-Candela, Madrid ca. 1966. Archivo de la SEBBM,
Madrid.

SEBBM 175|Marzo 2013

Fueron anfitrionas
de reuniones cient
ficas, participantes
en congresos nacio
nales e internaciona
les, como Carmen
Ga rca del A mo.
Tambin fueron di
rectoras de laborato
rios donde se han
formado generacio
nes de especialistas
en bioqumica y bio
log a mole c u l a r,
como Gertrudis de la
Fuente e Isabel Gar
ca-Acha. Las cient
ficas espaolas que
comenzaron sus ca
rreras tras la Guerra
Civil estn en la me

30

moria colectiva y en la inspiracin que


mujeres ms jvenes han recibido a lo
largo de su formacin superior. Sara Bo
rrell desde la dcada de 1940, Gabriela
Morreale desde la de 1950 y Ana Mara
Pascual-Leone desde la de 1960, se en
cuentran entre el grupo de mujeres que
desarroll proyectos propios de investiga
cin relacionados con las necesidades de
la clnica y aprovech los medios disponi
bles para la experimentacin en Espaa.
Cuando, segn cuenta Carmen lvarez
Ricart, las monjas fueron autorizadas por
el Papa para expedir preparados medici
nales se produjo una de las circunstancias
que permite explicar el nmero alto de
mujeres que en Espaa han estudiado y
se han licenciado en Farmacia. Las mu
jeres siguieron ocultas, sin embargo, en
las aulas universitarias tras multitudes
crecientes de hombres jvenes. La cultu
ra contempornea recrea las ciencias
como masculinas, y las letras tambin
aunque las mujeres hayan sido mayora
como estudiantes de Filosofa y Letras
durante muchas dcadas. Influidas por
los ambientes de los tiempos en que han
vivido, eligieron estudios en los que su
presencia no fuera demasiado hostil; se
han dado muchas batallas, unas sonoras
y otras silenciosas. Cuando en la dcada
de 1960 empezaron a crecer las cifras de
mujeres en los estudios de Ciencias, es
pecialmente en Qumicas, lo hicieron,
segn me cont Gertrudis de la Fuente,
por la misma razn que lo hacan las de
los hombres: por ser un rea en plena
expansin industrial.
Las cifras de alumnas universitarias em
pezaron a crecer antes de la dcada del
desarrollo econmico: las jvenes que
comenzaron sus estudios en las dcadas
de 1940 y 1950 solan pertenecer al gru
po social que marcaban la formacin y la
profesin del padre y de la madre. Eran
hijas de profesionales que accedieron a la

GALERA
Universidad antes que los hombres de
clases sociales de menor poder adquisiti
vo o de menores recursos econmicos,
sociales y culturales. Esas mujeres tenan
las mismas aspiraciones que sus compa
eros de clase o de laboratorio. Partici
pantes en grupos de investigacin como
becarias, compartieron con esos colegas
varones tanto intereses cientficos como
estrategias de legitimacin acadmica: la
carrera investigadora exiga, como ahora,
el doctorado, completar la formacin en
un centro extranjero, y tratar de publicar
los resultados de los trabajos experimen
tales en revistas extranjeras de difusin
internacional segn una tendencia que se
impuso paulatinamente desde finales de
la dcada de 1950. Sara Borrell, Dolores
Stamm y Antonia Medina, entre muchas
otras, viajaban solas al extranjero en la
dcada de 1940, a visitar otros centros, a
aprender tcnicas y a regresar con proyec
tos nuevos. Los viajes de estas mujeres no
se ajustaban al ideal del rgimen de Fran
co y sus estructuras de gobierno, ni al de
los primeros tiempos de inspiracin mili
tar, ni al de los segundos de promocin
de la tecnocracia. En la Facultad de Cien
cias de Granada, Gabriela Morreale asista
al aula acompaada de un bedel y aguar
daba el comienzo de la clase en un cuarto
contiguo. Y en el acceso al doctorado,
cuando se produca la primera entrevista
con un potencial director del trabajo para
el doctorado, ms de una vez este expre
saba sus dudas sobre que aquellas jvenes
lo terminaran daban por supuesto que
cumpliran el deseo poltico de verlas
abandonar la investigacin al casarse.

las primeras. En el de Biologa Celular,


Francisca Fernndez del Campo form
parte del primer grupo dirigido por Ma
nuel Losada. Del primer grupo apadrina
do directamente por el secretario general
del CSIC, Jos Mara Albareda, l mismo
catedrtico de la Facultad de Farmacia, se
recuerda a Antonia Medina, quien muri
joven y no pudo desarrollar la que enton
ces pareca una carrera investigadora
prometedora. Con ngel Santos Ruiz,
director del Instituto de Fisiologa y Bio
qumica del CSIC, trabaj Dolores Stamm
Menndez, que dirigi la tesis doctoral a
Pilar Gonzlez. All trabaj temporalmen
te Gertrudis de la Fuente, antes de cola
borar con Alberto Sols en el desarrollo de
las investigaciones en enzimologa y me
tabolismo en Espaa. La lista, larga entre
quienes se formaron y trabajaron en el
CSIC, muestra a un grupo de cientficas
con conciencia y orgullo de pioneras.
Formularon sus deseos y sus intereses y
estuvieron en condiciones de aprovechar
las oportunidades que se presentaron,
atentas a los cambios sociales que se pro
ducan en su entorno profesional. A travs
de redes familiares y de la credibilidad que
les proporcionaron sus mritos acadmi
cos, se las acept en algunos grupos de
investigacin. Recin licenciada en farma
cia, en 1941 Sara Borrell ingres como
ayudante del catedrtico Romn Casares
en la Facultad de Farmacia, aunque su
carrera cientfica se estabiliz en el CSIC,
tras la llamada de Gregorio Maran para
ofrecerle trabajo investigador en el Insti
tuto de Endocrinologa Experimental,
donde ingres en 1950.

Los gobiernos y sus ideologas y el con


junto de prcticas sociales que pretenden
promover no ocupan todos los espacios,
tampoco en la dictadura de Franco. Las
cientficas espaolas viajaron y regresaron
con proyectos de investigacin a los que
dedicaran toda su vida profesional. Exi
lios interiores y tiempos de silencio se
combinaron con adaptaciones y plastici
dades. Ni toda la sociedad era soporte del
dictador ni este la gobernaba al completo.
Las universitarias espaolas que preten
dieron seguir los estudios tras licenciarse
pudieron hacerlo, o al menos algunas lo
consiguieron y permanecieron el tiempo
suficiente como para que se pueda hablar
de ellas aqu.

Se aceptaba a una mujer soltera en la ca


rrera cientfica profesional: al menos du
rante las dcadas de los aos 1940 y 1950
las cientficas que consiguieron una plaza
estable en este caso siempre en el CSIC
estaban solteras. Y las que empezaron a
trabajar como cientficas estando solteras
comenzaron a casarse, en algunos casos
con compaeros de laboratorio. Y ah se
produjo la introduccin de las mujeres
casadas en la carrera cientfica: en el esce
nario de esos matrimonios entre colegas
circunstancia que ayud a amortiguar la
discriminacin, aunque no la suprimi,
estar casada seguira siendo una desven
taja a los ojos de los miembros de algunos
tribunales que colocaban a las mujeres
aspirantes a las plazas en los ltimos lu
gares de las listas porque no se aceptaban
los nombres de seoritas delante de los de
los doctores. Parejas investigadoras como
Isabel Garca-Acha y Julio Rodrguez
Villanueva; Gabriela Morreale y Francis

Muchas sacaron adelante sus carreras,


aunque no siempre lograran los puestos
ms altos del escalafn acadmico. En el
Instituto Jaime Ferrn de Microbiologa,
Eulalia Cabezas de Herrera estuvo entre

31

co Escobar; Margarita Salas y Eladio


Viuela; Juana Mara Sempere y Carlos
Gancedo; Mara Antonia Gunther y
Antonio Sillero; Pilar Carbonero y Fran
cisco Garca Olmedo fueron algunas en
las reas biolgicas y biomdicas con las
que se formaron especialistas ms jvenes.
Las parejas cientficas desarrollaron una
cooperacin que estimul la presencia de
mujeres en los laboratorios. Aunque el
sexismo persistiera, investigadoras de
distinto estado civil pudieron convivir. A
medida que la discriminacin fue hacin
dose ms evidente y explcita, y junto a
otros cambios en la estructura social y en
la poltica espaola, la profesionalizacin
de las mujeres en la carrera cientfica re
sult tan imparable como lo ha sido su
acceso creciente a otros sectores profesio
nales. Su vida profesional adquiri impor
tancia principal para ellas, llev a un re
traso paulatino de la edad a la que optaron
a la maternidad y, como ocurri en otros
grupos profesionales, formaron familias
menos numerosas que las que Franco
promovi para aumentar la natalidad.
La discriminacin, como se sabe, no
desapareci pero las mujeres pudieron
desarrollar carreras cientficas y trayecto
rias investigadoras. Algunas fueron as
cendidas a los puestos acadmicos de
mayor reconocimiento por antigedad;
como fue el caso de Dolores Garca Ol
medo, quien fue catedrtica de Bromato
loga de la Facultad de Farmacia de
Madrid a la edad de 65 aos, tras la jubi
lacin de su antecesor y en ausencia de
colegas ms antiguos que ella en el depar
tamento. Algunas, pocas, fueron ascen
didas en la primera convocatoria a pues
tos de Profesor (sic) de investigacin en
1971: Josefa Prez Mateos, Gertrudis de
la Fuente, Gabriela Morreale, Sara Bo
rrell, Carmen Garca del Amo y la gene
tista Dolores Angulo se incluyen en esta
nueva escala del CSIC segn lo public
el BOE ese ao. Las disparidades por sexo
se mantienen hasta hoy cuando se miran
las cifras de catedrticas y de profesoras
de investigacin y las de los varones de
esas mismas categoras profesionales. Por
ello merece evocarse la historia de la
bioqumica, y en general de las ciencias
biomdicas, en Espaa con nombres de
mujer. Fueron muchas las cientficas que
participaron tantas que no se ha nom
brado aqu ms que a unas muy pocas a
las que debe recordarse como investiga
doras y sabias que inspiraron las carreras
investigadoras de varias generaciones
posteriores de mujeres y de hombres de
la biomedicina en Espaa. #

SEBBM 175|Marzo 2013

GALERA

Christiane NssleinVolhard
(1942)

JuanRamn Lacadena
Dpto. de Gentica, Facultad de Biologa de la Universidad Complutense de Madrid

Por qu tenemos la cabeza en la parte anterior del cuerpo


y los pies en la posterior, y el pecho delante y la espalda detrs si
procedemos de un embrin aparentemente simtrico desde su fase
unicelular (cigoto) y en los primeros estadios de desarrollo? Dicho
con palabras cientficas, por qu los organismos se desarrollan
segn dos ejes, uno anterior-posterior y otro dorsal-ventral?
A responder estas preguntas contribuy Christiane Nsslein-Volhard,
quien recibi en 1995 el premio Nobel de Fisiologa o Medicina
por sus descubrimientos sobre el control gentico del desarrollo
temprano del embrin de Drosophila, compartido con Edward B.
Lewis y Erick F. Wieschaus.

hristiane NssleinVolhard
(Magdeburg, Alemania,
1942) fue la segunda de
cinco hermanos que fue
ron educados en libertad,
lo cual molde su personalidad. A los 12
aos ya pensaba que quera dedicarse a la
biologa aunque era una estudiante me
diocre. Dud en estudiar medicina, pero
le bast realizar un curso de un mes como
enfermera en un hospital para conven
cerse de que esa no era su opcin. Tras
cursar dos aos de biologa en la Univer
sidad de Frankfurt se traslad a Tbingen
para estudiar la nueva especialidad de
bioqumica recientemente inaugurada en
Alemania, diplomndose en 1969 con
exmenes mediocres como era habitual,
segn sus propias palabras. En su opi
nin, el currculo de bioqumica que se
imparta tena demasiada qumica org
nica y poca biologa.1

Al terminar su tesis se interes por la


biologa del desarrollo, encontrando en
Drosophila el organismo idneo en el que
la gentica pudiera ser aplicada a proble
mas de desarrollo. Siempre con espritu
inquieto, inici su etapa posdoctoral en
1975 como becaria EMBO en el Biozen
trum de Basilea con Waltert Gehring,
coincidiendo con Wieschaus, con quien
compartira el premio Nobel. Tras un ao
en Freiburg (1977), trabaj en el EMBL

SEBBM 175 | Marzo 2013

de Heidelberg (19781980) y en el Frie


drich Miescher Laboratory (1981), tras
ladndose en 1982 al Max Planck en
Tbingen. En 1986 fue nombrada direc
tora del Max Planck Institute fr Ent
wilcklungsbiologie (Biologa del Desarro
llo), cargo que ostentaba cuando recibi
el premio Nobel en 1995.
En Drosophila melanogaster, que tiene un
patrn de desarrollo segmentado, hay
mutaciones que afectan a los tres tipos de
genes que controlan la organizacin es
pacial del individuo: genes de efecto materno que controlan la polaridad del
embrin, genes de segmentacin que con
trolan el nmero y la polaridad de los
segmentos, y genes hometicos que especi
fican la identidad de los segmentos. Tras
la expresin de los genes que determinan
la polaridad del embrin entran en accin
los que afectan al patrn de segmenta
cin, controlando el nmero y polaridad
de los segmentos. En 1980 Nsslein
Volhard y Wieschaus identificaron mu
taciones en 15 loci implicados en estos
procesos.2 Los genes de efecto materno es
decir, la influencia del genotipo materno
en la expresin del fenotipo va citoplasma
a travs del mRNA, que son responsa
bles de que un embrin simtrico sepa
reconocer en su desarrollo la polaridad
anteriorposterior y la dorsalventral,
fueron estudiados por NssleinVolhard,

32

entre ellos los genes dorsal y Toll que


controlan la polaridad dorsoventral del
embrin.3,4 Posteriormente, utiliz tam
bin en sus investigaciones el pez cebra
como especie modelo para el estudio del
desarrollo en vertebrados.5
Christiane NssleinVolhard es una de
las siete mujeres que han recibido el pre
mio Nobel por investigaciones en el
campo de la gentica. #


Bibliografa
1

NssleinVolhard C.: Autobiography, The


Nobel Prizes 1995. Estocolmo, Ed. T
Frngsmyr, Nobel Foundation, 1996.
http://nobelprize.org/nobel_prizes/
medicine/laureates/1995/
NssleinVolhard C., Wieschaus E.F.:
Mutations affecting segment number and
polarity in Drosophila. Nature 1980; 287:
795801.
Anderson K.V., NssleinVolhard C.:
Information for the dorsalventral pattern
of the Drosophila embryo is stored as
maternal mRNA. Nature 1984; 311:
2237.
Anderson K.V., Jurgens G., Nsslein
Volhard C.:Establishment of dorsalventral
polarity in the Drosophila embryo: Genetic
studies on the role of the Toll gene
product. Cell 1985; 42: 77989.
NssleinVolhard C., Dahm R.: Zebrafish: a
practical approach. Oxford, Oxford
University Press, 2002.

GALERA

Linda Brown Buck


(1947)

Mayte Villalba Daz


Dpto. de Bioqumica y Biologa Molecular I de la Universidad Complutense de Madrid

Un entorno familiar favorable, una vocacin cientfica tarda, una


carrera meterica y un tema de investigacin candente llevaron
a Linda B. Buck a compartir con Richard Axel el premio Nobel de
Fisiologa o Medicina de 2004. Sus revolucionarios descubrimientos
en el campo de la sealizacin sensorial han contribuido
a establecer patrones de las conexiones neuronales entre
los olores y sus receptores especficos, generando as una autntica
cartografa cerebral para el olfato. Estos resultados han permitido
generalizar el mecanismo por el que el cerebro es capaz de
descifrar las percepciones de otros sentidos como el odo o la vista.

a aficin de su madre, una


sencilla ama de casa, por los
crucigramas y la de su padre,
por los inventos, fueron deci
sivas para definir la afinidad
de Linda Buck con la ciencia. Su idea
inicial fue estudiar psicoterapia y dedi
carse a labores humanitarias. Durante sus
estudios de psicologa en la Universidad
de Washington asisti, sin embargo, a un
curso de inmunologa que despert su
vocacin investigadora y desvi su rumbo
hacia la biologa. Finalmente, se licenci
en Fisiologa y Microbiologa y se docto
r en Inmunologa en 1980 por la Uni
versidad de Texas. Su directora de tesis
fue una mujer, Ellen Vitetta, que ejerci
gran influencia sobre ella, inculcndole
la excelencia y la precisin como premisas
claves en el modus operandi que adoptara
a lo largo de su trayectoria investigadora.
Su trabajo doctoral se centr en las pro
piedades funcionales de subpoblaciones
de linfocitos B a travs de las inmuno
globulinas en su superficie y le ense a
pensar en trminos moleculares. Ya como
posdoctoral se traslad al laboratorio del
Dr. Richard Axel de la Universidad de
Columbia para iniciarse en el campo de
la biologa molecular y la neurociencia.
En 1985 cae en sus manos un trabajo en
PNAS de Solomon Snyder sobre el olfato
y queda fascinada por su capacidad para
discriminar entre miles de olores diferen
tes originados por molculas tan simila

res. Por ello, con 41 aos, cambia drsti


camente de campo e inicia la bsqueda
de los genes responsables del reconoci
miento de olores. Probar su existencia
haba sido un duro escollo para muchos
cientficos pero Buck plante nuevas
premisas. El que fuera una familia mul
tignica, se expresaran especficamente
en el epitelio olfativo y poseyeran una
estructura similar a la de los receptores
visuales acot extraordinariamente esta
bsqueda exhaustiva de cuyo xito tuvo
la culpa el carcter perfeccionista de
Linda Buck. En 1991 apareci su prime
ra publicacin con la identificacin de
receptores olfativos.1 Y en diez aos haba
identificado ms de mil genes cada uno
responsable de una huella perceptiva
nica.
En 1991, Linda se separ de Richard y se
traslad a la Universidad de Harvard
donde en 1994 se convierte en investiga
dora Howard Hughes. Fue una poca
importante en su vida porque conoci al
cientfico Roger Brent, su pareja senti
mental, y porque hizo sus descubrimien
tos sobre la organizacin cerebral de las
seales olorosas, incluyendo determina
das feromonas, y su relacin con el com
portamiento y los instintos.2
En 2002, Linda acept un contrato en el
Fred Hutchinson Cancer Research Center
de Seattle y un ao ms tarde cerr el
crculo volviendo a la Universidad de

33

Washington. Dejar una institucin como


Harvard supuso un cambio radical, pero
la alternativa de una investigacin ms
aplicada y un laboratorio menos jerarqui
zado y con ms trabajo en comn, le re
sultaba atractiva. All trabajaba cuando
recibi el premio Nobel en 2004.3 Aun
que algunos de sus trabajos son objeto de
controversia, Linda Buck ha revoluciona
do la investigacin de los sentidos, ha
ciendo tambin importantes descubri
mientos en el del gusto.4,5
Cada receptor dice Linda Buck es
usado una y otra vez para definir un olor,
exactamente igual que las letras del alfa
beto se usan una y otra vez para definir
diferentes palabras. Los primeros resulta
dos positivos le despertaron un sentimien
to de admiracin. La naturaleza es extre
madamente elegante en sus diseos. Oler
es realmente un maravilloso puzle. #


Bibliografa
1

Buck L.B.: A novel multigene family


may encode odorant receptors. Soc Gen
Physiol Ser 1992; 47: 3951.
Buck L.B.: Unraveling chemosensory
diversity. Cell 1995; 83: 34952.
Buck L.B.: Unraveling the sense of smell
(Nobel lecture). Angew Chem Int 2005;
44: 612840.
http://en.wikipedia.org/wiki/Linda_B._
Buck
http://www.hhmi.org/news/
pdf/2004nobelesp.pdf

SEBBM 175 | Marzo 2013

GALERA

Mary Osborn
(1940)

Carmen Vela Olmo


Secretaria de Estado de Investigacin, Desarrollo e Innovacin

Conoc a la Prof. Osborn hacia 1998 en Bruselas. Nos haban


convocado, en un grupo de trabajo ETAN, para analizar la situacin
de las mujeres en la ciencia en Europa. Quiz por el tema de
trabajo, quiz porque la Prof. Osborn pronto se convirti en Mary,
tard un tiempo en asociar a Mary con el famoso artculo de Weber
y Osborn1 que describe un procedimiento fiable para determinar el
peso molecular de protenas, cuarta publicacin ms citada entre
1945-1988; 23 438 citas hasta la fecha y 11. investigador ms
citado entre 1965-1978!!! Mary ha hecho mucho ms, y no solo en
ciencia.

a biografa cientfica de Mary


Osborn empieza en Inglate
rra, donde naci, y contina
en Alemania. Estudia mate
mticas y fsica en Newnham
College, Cambridge (BA 1962), obtiene
el doctorado en Penn State University y
realiza sus estudios posdoctorales con J.
Watson en la Universidad de Harvard.
Con posterioridad trabaja con S. Brenner
y F. Crick en el MRC en Cambridge
(19691972) y, hasta 1975, en Cold
Spring Harbor desde donde se traslada al
Instituto Max Planck en Gttingen.
Si repasamos nombres y fechas, compren
deremos sin duda que Mary Osborn
siempre estuvo donde haba que estar. Su
actividad cientfica cubre diferentes reas
de ciencias de la vida. Desde el ya men
cionado trabajo sobre el clculo de peso
molecular de protenas, a estudios de
organizacin celular sobre microfilamen
tos y microtbulos; su encuentro con los
anticuerpos y sus magnficos resultados
de inmunofluorescencia para entender la
distribucin y la funcin de dos sistemas
de filamentos ubicuos, constituidos por
actina y tubulina, los microfilamentos y
microtbulos. La significativa participa
cin de estos filamentos en clulas y teji
dos ha permitido su estudio en estados
patolgicos llegando a convertirse en re

SEBBM 175 | Marzo 2013

levantes marcadores en el diagnstico


diferencial de tumores.
No ajena a la transferencia de tecnologa,
muchos de los anticuerpos monoclonales
desarrollados en sus trabajos en Gttin
gen han sido licenciados a compaas
multinacionales. En sus ltimos trabajos
se centr en la protena NuMA, obser
vando que los anticuerpos frente a dicha
protena eran capaces de suprimir la
mitosis.
La Prof. Osborn dej su actividad en el
laboratorio en 2006, con 280 publicacio
nes cientficas y los premios Meyenburg
y LrealUNESCO por sus trabajos en
citoesqueleto y diagnstico de tumores.
Envidiable carrera a la que hay que aadir
su participacin y Presidencia en diversos
comits, entre los que resaltar: EMBO,
Swedish Foundation on the Environ
ment, EMBL o la Seccin de Biologa
Celular de la Academia Europea, jurado
de premios como el Descartes, Helmholtz
Young Investigators o presidenta del pa
nel de los Excellence Award del programa
Marie Curie y del grupo ETAN al que
me refera al principio.
A su extraordinaria capacidad cientfica
se une en Mary Osborn una especial
sensibilidad por el papel de las mujeres

34

en la ciencia. La situacin de desigualdad


no la deja en ningn momento indiferen
te y presidi el citado grupo de trabajo,
ETAN, que public en el ao 2000 el
informe Promoting Excellence through
Mainstreaming Gender Equality. Este
informe se ha convertido en referencia
sobre la infrarrepresentacin de las mu
jeres en la ciencia, aportando recomen
daciones y medidas para su correccin.
Su esfuerzo y su trabajo en esta lnea le
sirvieron para que en 2007 fuera galar
donada con la medalla Dorothea Schl
zere de la Universidad de Gttingen.
Un ejemplo y una referencia en lo profe
sional y en lo personal, eso es Mary Os
born, una extraordinaria cientfica com
prometida con la sociedad en la que vive.
Como no debe ser de otro modo. #


Bibliografa
1

Weber K., Osborn M.: The reliability of


molecular weight determination by
dodecylsulfate polyacrylamide gel
electrophoresis. J Biol Chem 1969; 244:
440612.
Osborn M., Weber K.: Cytoplasmic
microtubules in tissue culture cells appear
to grow from an organizing structure
towards the plasma membrane. Proc Natl
Acad Sci USA 1976; 73: 86770.

GALERA

Franoise BarrSinoussi
(1947)

Adela Muoz Pez


Dpto. de Qumica Inorgnica, Facultad de Qumica de la Universidad de Sevilla

Un total de 60 millones de personas afectadas, ms de 22


millones de muertos, un continente, frica, al borde del colapso.
A pesar del espeluznante currculo de la mayor pandemia del
siglo

XX,

la palabra sida ya no es sinnimo de muerte gracias al

trabajo de los cientficos. Muy especialmente el de la doctora


Franoise Barr-Sinoussi, ganadora junto con el profesor Luc
Montaigner, del premio Nobel de Fisiologa o Medicina en el ao
2008 por la identificacin y aislamiento del virus HIV.1

acida en Pars en 1947,


su inters por la natura
leza surgi en sus vaca
ciones infantiles en Au
vernia. Pens estudiar
medicina pero finalmente estudi cien
cias para no ser una carga para su familia
durante demasiado tiempo. Realiz su
tesis doctoral con la supervisin del pro
fesor JeanClaude Chermann, en cuyo
laboratorio del Instituto Pasteur haba
comenzado a trabajar durante la licencia
tura estudiando la relacin entre retrovi
rus y cncer. Present la tesis en 1974 y,
tras un ao en el Instituto Nacional de
Salud de Estados Unidos de Bethesda,
volvi al Instituto Pasteur de Pars. Cuan
do a finales de 1982 se diagnosticaron en
un hospital de Pars los primeros pacientes
de una misteriosa enfermedad contagiosa
que no responda a ningn tratamiento
conocido, le encargaron la coordinacin
del equipo que haba de investigar si el
agente infeccioso era un virus.
Para valorar la trascendencia de la tarea
encomendada a Franoise BarrSinous
si, hay que recordar la conmocin que
caus en el mundo la aparicin de una
enfermedad que anulaba el sistema inmu
nolgico llamada sndrome de inmunodeficiencia adquirida, siglas y posterior
mente vocablo aceptado de sida y haca
que el organismo sucumbiera a infeccio
nes oportunistas por hongos, bacterias u
otros agentes patgenos, que eran inocuos

en condiciones normales. Se le llam la


peste rosa porque afectaba fundamen
talmente a homosexuales, especialmente
a los ms promiscuos. Hizo cundir el
pnico desatando una homofobia atroz y
una ola de puritanismo. Varios actores de
Hollywood intentaron quitar el estigma
de los enfermos de sida, pero sus esfuerzos
fueron baldos porque la enfermedad era
mortal. En contraste, los trabajos de los
cientficos dieron pronto sus frutos. Unos
meses despus de comenzar sus estudios,
en mayo de 1983 Franoise y sus colabo
radores publicaron el primer trabajo2 que
identificaba el virus HIV como respon
sable del sida, una de las respuestas ms
rpidas que la ciencia ha dado a un pro
blema mdico. Tras este descubrimiento,
estudios realizados en otros muchos la
boratorios no solo han permitido conver
tir una enfermedad mortal en una enfer
medad crnica, sino que han devuelto al
hombre la confianza en la ciencia.
A pesar del xito obtenido, la doctora
BarrSinoussi no ha dejado de luchar
contra el sida. Por un lado, como directo
ra de la Unidad de Retrovirus del Institu
to Pasteur3 sigue investigando para desci
frar los misterios que an entraa el HIV,
intentando encontrar una curacin defi
nitiva y una vacuna. Por otro, comprome
tida con la recuperacin de los enfermos
de sida, visita regularmente el frica
subsahariana, donde se encuentra la ma
yor parte de los 33 millones de afectados,

35

para establecer estrategias eficaces de lu


cha contra la enfermedad. Su compromi
so es tan serio que no pudo dejar de res
ponder al Papa Benedicto XVI cuando,
en su visita a frica en el ao 2009, neg
la eficacia del preservativo para prevenir
el sida, recomendando en su lugar la
abstinencia, en una contundente carta
abierta publicada en Le Monde.4
Cientfica brillante, trabajadora incansa
ble, comprometida con los derechos de
los ms desfavorecidos y sin miedo a
contradecir a las autoridades, esta mujer
tiene adems un chispeante sentido del
humor que la hacen irresistible.5 #


Bibliografa
1

BarrSinoussi F.: Autobiography, 2008.


Nobelprize.org: http://www.nobelprize.org/
nobel_prizes/medicine/laureates/2008/
barresinoussi.html
BarrSinoussi F. et al.:. Isolation of a
Tlymphotropic retrovirus from a patient at
risk for acquired immune deficiency
syndrome (AIDS). Science 1983; 4599:
86871.
http://www.pasteur.fr/ip/easysite/pasteur/
en/research/scientificdepartments/virology/
regulationofretroviralinfections/
regulationofretroviralinfections
http://www.lemonde.fr/idees/
article/2009/03/24/lettreouverteabenoit
xvi_1171956_3232.html
http://www.youtube.com/watch?v=Kz_
daSSl4

SEBBM 175 | Marzo 2013

SEBBM 50 AOS

SEBBM celebra
su cincuentenario
Desde su creacin en 1963, la Sociedad Espaola de Bioqumica y Biologa Molecular (SEBBM)
ha tenido como objetivos fomentar la investigacin, apoyar la transferencia de conocimientos,
favorecer la expansin de la ciencia espaola en el mbito internacional, y contribuir a que la
ciencia tenga un papel cada vez ms relevante dentro de la sociedad espaola. La conmemoracin
del cincuentenario de la SEBBM, en 2013, ofrece una oportunidad nica para lograr una de
nuestras principales metas: acercar la ciencia a la ciudadana.


El legado de Alberto Sols
y Severo Ochoa

Aos ms tarde, con la llegada de la de


mocracia y la incorporacin de Espaa a
la Unin Europea, llegaran al pas fondos
estructurales y un mayor impulso para
las iniciativas cientficas. Estos cambios
no sorprendieron a la SEB, gran defenso
ra desde sus inicios de incluir en los
presupuestos generales del Estado parti
das destinadas a la enseanza y promo
cin de la bioqumica en Espaa.

a bioqumica y biologa mo
lecular en Espaa tuvo unos
inicios tardos debido a la
Guerra Civil (1936-1939). El
desarrollo de la bioqumica
sufri las consecuencias del exilio de
muchos de nuestros cientficos. Durante
las dcadas de 1940 y 1950, la bioqumi
ca se enseaba como parte de la fisiologa,
y un gran nmero de jvenes investiga
dores prefirieron formarse en el extranje
ro, pero muchos de ellos finalmente re
gresaron con sus proyectos de investigacin
dispuestos a desarrollarlos en Espaa, a
pesar de la precariedad de medios.
Entre estos cientficos bien formados se
encontraban Alberto Sols, que haba
investigado en Estados Unidos la absor
cin intestinal de los azcares, y Severo
Ochoa, que haba descubierto el enzima
implicado en la sntesis del cido ribonu
cleico en un tubo de ensayo, descubri
miento que le vali el premio Nobel de
Medicina o Fisiologa en 1959.
Estas dos figuras clave llevaron a otros
tantos cientficos espaoles a plantearse
la necesidad de crear una sociedad para
la promocin de la bioqumica en Espaa,
lo que acabara dando lugar al nacimien
to, en 1963, de la Sociedad Espaola de
Bioqumica (SEB). Un ao ms tarde, la
SEB contribuy de manera significativa
a la creacin de la Federacin de Socie

SEBBM 175|Marzo 2013


SEBBM hoy

Dal, artista con inquietudes cientficas sobre las biociencias y las matemticas, dise el cartel para la VI
Reunin FEBS, organizada en Madrid, en 1969.

dades Europeas de Bioqumica (FEBS) y


pas a formar parte de la Unin Interna
cional de Bioqumica (IUB).
La presencia internacional de la SEB
creci an ms en 1969, cuando Espaa
se convirti en miembro de la European
Molecular Biology Organisation (EMBO)
y Madrid acogi la VI Reunin FEBS.
Esta reunin, presidida por Severo
Ochoa, se convirti en un evento de gran
xito internacional, con la asistencia de
destacados cientficos extranjeros y pre
mios Nobel.

36

La SEB, convertida en SEBBM con la


inclusin de la Biologa Molecular en
1994, ha recorrido en estos 50 aos un
largo camino y se ha convertido, con sus
ms de 3800 investigadores, en una de
las sociedades ms importantes, influyen
tes y respetadas. Reconocidas institucio
nes cientficas y empresas cooperan con
nuestra sociedad, que da a da fomenta,
adems, su relacin con otras sociedades
internacionales.
La sociedad est estructurada en diferen
tes grupos cientficos o secciones dirigidas
al estudio de muy variados temas (bio
loga del desarrollo, biomembranas y
bioenergtica, regulacin metablica,
apoptosis, transgnesis de mamferos,
genmica y protemica, etc.) Algunos de
estos grupos, como los directamente re
lacionados con los ltimos avances en
biotecnologa y biomedicina, han visto
aumentar en los ltimos aos su impacto
social.

SEBBM 50 AOS
Estas conferencias nos acercan la investi
gacin actual en biotecnologa, neuro
ciencias, biomedicina y biologa molecu
lar de plantas, entre otros temas; incluyen
un anlisis histrico y sociolgico, y fo
mentan el debate sobre las relaciones con
otras disciplinas, como por ejemplo la
literatura y las artes plsticas.

En los ltimos aos, la SEBBM se ha


esforzado en desarrollar actividades des
tinadas a promover la ciencia y favorecer
una mejora de la educacin cientfica
entre la ciudadana. En 2009 se creaba el
Comit Divulgacin: Ciencia para todos,
con el fin de fomentar iniciativas de di
fusin de la ciencia utilizando tanto el
portal web SEBBM, como las redes so
ciales y el Congreso de la Sociedad. Este
Grupo tambin se encarga de organizar
una serie de actividades de divulgacin
cientfica en colaboracin con otras orga
nizaciones culturales y sociales. Busca
mos presentar la bioqumica y la biologa
molecular como entretenimiento y disci
plina, pero tambin como profesin
atractiva, de ah nuestro inters en atraer
a estudiantes y profesores de ciencias.


Celebrando el cincuentenario
de la SEBBM
Las celebraciones del 50 aniversario de la
SEBBM buscan la participacin de la
ciudadana, para que pueda acercarse e
involucrarse ms profundamente con la
ciencia. Nuestro principal objetivo es
informar, entretener y promover el inters
por la ciencia, adems de fomentar las
vocaciones cientficas entre los ms jve
nes, algo esencial para el desarrollo futu
ro de nuestro pas. Se trata tambin de
contribuir a conseguir una cultura cien
tfica ms slida en la sociedad espaola,
de forma que la famosa frase del premio
Nobel Santiago Ramn y Cajal al carro
de la cultura espaola le falta la rueda de
la ciencia deje de representar la realidad.
Nuestra intencin es ayudar a colocar la
rueda, organizando este ao las siguientes
actividades:
Molculas de la Vida: 50 aos de Bioqumica y Biologa Molecular en Espaa es
una exposicin temporal de carcter
educativo que busca acercar al pblico
conceptos bsicos de la bioqumica y la
biologa molecular. Su inauguracin
tendr lugar en Madrid el prximo 2 de

septiembre en el Museo
Nacional de Ciencias Naturales,
coincidiendo con la celebracin del Con
greso de la SEBBM. Los contenidos
propondrn al visitante un recorrido in
teractivo por las molculas bsicas que
componen las clulas de nuestro organis
mo, favorecen nuestra salud y participan
de nuestra vida diaria. Tenemos que
agradecer a las compaas Zeltia, MSD
y Bio-Rad, as como a la FECYT, su ge
neroso apoyo para lograr la realizacin de
una exposicin de la mayor categora
posible. Despus de su inauguracin en
Madrid, Molculas de la vida realizar una
gira por distintos museos cientficos de la
geografa espaola, empezando por la
Casa de la Ciencia de Sevilla.
Como complemento a la exposicin, en
la seccin 50 aos, 50 molculas de nues
tra web puedes votar por tu(s) molcula(s)
favorita(s), entre un total de 50 molcu
las seleccionadas con motivo de la cele
bracin del cincuentenario.
Escrbenos a sebbm.web@gmail indican
do tu nombre, apellidos, direccin de
correo electrnico y la(s) molcula(s) por
la(s) que has votado, y entrars en el
sorteo de una suscripcin gratuita duran
te un ao a la revista de la SEBBM y un
calendario de la Sociedad. Tambin sor
tearemos entradas para la exposicin. Tu
voto nos ayudar a definir las molculas
que finalmente compondrn la muestra.
Adems, desde enero de 2013, estamos
organizando el ciclo de conferencias de
divulgacin Cincuentenario SEBBM en
algunos de los edificios ms emblemticos
de Madrid. Con estas conferencias nues
tro objetivo es revisar la historia de la
SEBBM, destacar su papel y su contribu
cin a la construccin de la moderna
sociedad espaola, acercar a la ciudadana
las figuras de Santiago Ramn y Cajal,
Severo Ochoa y Alberto Sols, y analizar
desde diferentes perspectivas el presente
y futuro de la investigacin cientfica.

37

Desde aqu queremos expresar nuestro


profundo agradecimiento a los cientficos
Jess vila, Carmen Castresana, Csar
de Haro, Carlos Gancedo, Luis Franco,
Catalina Lara, Carlos Lpez Otn, Fede
rico Mayor Zaragoza, Mara Teresa Mi
ras, Juan Luis Ramos y Margarita Salas,
y a las restauradoras de arte Mara Bego
a Alonso y Mosquera por su generosa
participacin en este ciclo de conferen
cias. Tambin queremos agradecer al
portal de Internet CIDI+ Biomed su
colaboracin en la grabacin y difusin
de las conferencias.
La celebracin del cincuentenario estar
igualmente presente en el Congreso
Anual de la SEBBM, que este ao se ce
lebra del 3 al 6 de septiembre en Madrid,
bajo la presidencia de la Prof. Margarita
Salas Falgueras. La programacin de
Bioqumica en la ciudad incluir confe
rencias y actividades organizadas en el
Museo Nacional de Ciencias Naturales,
de Madrid, que acoge la exposicin Molculas de la Vida.
Con el trasfondo de crisis econmica y
los fuertes recortes sufridos en proyectos
de investigacin, el cincuentenario de la
SEBBM ofrece una oportunidad nica
para desarrollar una conciencia ciudada
na sobre la importancia que tiene la in
vestigacin cientfica para el futuro social
y econmico de nuestro pas.
Para ms informacin, sguenos a travs
de nuestras redes sociales en Facebook y
Twitter, o en la pgina web de la SEBBM:
www.sebbm.es #
.................................
Isabel Varela-Nieto
Gemma Rodrguez-Tarduchy
Mara A. Pajares
Catalina Lara
Alejandra Galindo
Jos M. Bautista
Ciencia para todos
Programa de Divulgacin de la
SEBBM
http ://www.sebbm.es /ES/
divulgacion- ciencia-para-todos _ 10

SEBBM 175|Marzo 2013

REFERENCIAS

..........................................................................................................................................................................................................

os investigadores firmantes de
este artculo pertenecen a los
departamentos de Estructura
Macromolecular y al de Biologa Mo
lecular y Celular del Centro Nacional
de Biotecnologa del CSIC en Madrid.
Dos de ellos (R. Coloma y J. Ortn) son
tambin del Centro de Investigacin Biom
dica en Red (CIBER) de Enfermedades
Respiratorias (CIBERES) del ISCIII, y J.L.
Carrascosa, del Instituto Madrileo de Estu
dios Avanzados en Nanociencia (IMDEA
Nanociencia). Ellos conforman la red de
grupos que ha conseguido, con la direccin
de Jaime Martn-Benito y Juan Ortn, el

A Fondo

avance que se acaba de publicar en


Science: dilucidar la estructura de las
protenas del virus de la gripe, respon
sables de la replicacin y expresin de
su material gentico. La metodologa
de trabajo ha consistido en la extraccin
y purificacin de las 8 ribonucleopro
tenas presentes en las partculas virales para
estudiarlas, primero, mediante tcnicas de
microscopia electrnica y procesamiento
computacional de imgenes, y luego, por
tomografa electrnica sobre virus intactos,
verificando que la estructura obtenida de las
RNP aisladas era la misma que la que se
encontraba dentro del virus infectivo.

Cmo se organiza el genoma de los virus de la gripe?

l genoma de los virus que contienen RNA de pola


ridad negativa est formado por grandes complejos
ribonucleoproteicos (RNP) que sirven de molde para
su replicacin y transcripcin. En el caso de los virus de la
gripe A, este genoma est segmentado en 8 complejos inde
pendientes. Disponer de la estructura detallada de estas ri
bonucleoprotenas (RNP), es esencial para entender cmo
los virus gripales generan los mRNA virales y replican para
formar nuevas RNP progenie. El estudio realizado por los
grupos de Jaime Martn-Benito y Juan Ortn ha descifrado
la arquitectura de las RNP gripales mediante una combina
cin de criomicroscopia electrnica, criotomografa electr
nica y procesamiento digital de imgenes. Los resultados
obtenidos demuestran que las RNP gripales tienen una
conformacin en doble hlice antiparalela, con ambos ex
tremos del RNA genmico unidos a la polimerasa en uno
de los finales de la hlice y un bucle terminal en el otro. La
estructura muestra cmo los distintos monmeros de nu
cleoprotena se unen entre s a lo largo de cada cadena en la

hlice y cmo interaccionan en forma de dmeros en las co


nexiones entre las cadenas antiparalelas. Adems, identifica dos
confrmeros para el complejo de la polimerasa presente en las
diferentes RNP virales, cuya significacin biolgica est por
determinar. El estudio tambin ha permitido hacer una pre
diccin de la localizacin del RNA genmico.
La estructura que se presenta en este trabajo sienta las bases
para interpretar los datos bioqumicos y genticos publicados
y para proponer mecanismos para la transcripcin y replicacin
virales. Adems, esta estructura servir para entender cmo se
generan las partculas virales defectivas interferentes, que son
importantes en la respuesta celular innata a la infeccin, y para
explicar cmo 8 RNP distintas se empaquetan ordenadamen
te en cada partcula viral infecciosa.
Arranz, R., Coloma, R., Chichn, F.J., Conesa, J., Carrascosa, J.L.,
Valpuesta, J.M., Ortn, J. y Martn-Benito, J.: The structure of
native influenza virion ribonucleoproteins .

Science 2012; 338:

1634-7.

os virus de la gripe son endmicos en diversas especies de aves


silvestres, en las que replican eficazmente pero no suelen producir la enfermedad. Desde este reservorio natural, los virus aviares
pueden infectar ocasionalmente otras especies de mamferos y entre
ellas al hombre. Estos cambios de husped pueden producirse por
adaptacin directa (son ejemplos las infecciones en humanos producidas por virus aviares H5 en los ltimos 10 aos) o bien por mezcla
de RNP derivadas de virus aviares y virus adaptados a mamferos
(como el nuevo virus pandmico de 2009). Tanto en un caso como en
el otro, las RNP virales tienen un papel esencial, dado que las interacciones entre ellas y con los factores celulares apropiados son clave
para permitir la replicacin viral, modular la respuesta celular a la
infeccin y determinar la patogenicidad de esta.
Este patgeno tiene un enorme impacto econmico, tanto en los
gastos directos sanitario-farmacuticos como en la prdida de decenas de millones de horas laborales en el mundo, ya que puede llegar
a suponer hasta el 12% de las bajas laborables en invierno. El conocimiento del proceso de replicacin viral y de sus mecanismos de
accin durante la infeccin es esencial para el rastreo y el diseo de
nuevos inhibidores que permitan una terapia ms efectiva.

A) Estructura completa de la RNP del virus de la gripe. En la parte superior, en gris, se


aprecia la polimerasa viral en una de sus conformaciones. La parte helicoidal muestra
en tonalidades rojo y azul la zona ascendente y descendente de las cadenas antiparalelas de nucleoprotena: RNA. En la parte inferior, en amarillo, se encuentra del bucle
que forma la cadena de nucleoprotena: RNA para cerrar la estructura. B) Detalle de la
zona marcada en A en la que se muestra la colocacin de las nucleoprotenas en la
cadena y la posicin predicha del ARN esquematizado como una hebra roja. C) Tomograma de un virus de gripe A en el que se muestran las zonas donde han sido detectadas las RNP virales marcadas en violeta.

39

SEBBM 175|Marzo 2013

REFERENCIAS

Regulacin de
la reprogramacin
celular por supresores
tumorales

Nucleosomas,
claves para la unin
de factores de
transcripcin

a neurognesis en el cerebro adulto


es un reflejo de la capacidad de re
novarse que muestran las poblaciones de
clulas madre, que combina la prolife
racin celular con un estado de indife
renciacin celular, un proceso regulado
por factores intrnsecos y extrnsecos.
Entre los intrnsecos son relevantes los
factores de transcripcin, que mantienen
el potencial de las clulas madre. Y de
entre los factores de transcripcin, los
Sox. En concreto, el gen Sox2, involu
crado en reprogramacin celular y el
cncer, se expresa en niveles elevados en
las clulas madre neuronales adultas, que
precisan la funcin de dicho factor para
su renovacin. Sin embargo, si su nivel
sube por encima del normal, la clula no
controla su proliferacin y se convierte
en una clula madre inestable. Este
trabajo de la Unidad de Neurobiologa
de la Universidad de Valencia, en cola
boracin con el CNIO, el Imperial
College de Londres y la Universidad de
Santiago de Compostela, muestra cmo
un gen supresor de tumores regula los
niveles de Sox2 en las clulas madre del
cerebro. El p21 (inhibidor p21 de las
quinasas dependientes de ciclina) se une
directamente a un potenciador de Sox2
y regula negativamente su expresin.
Estos resultados muestran una regula
cin de la expansin de clulas madre
neuronales inducida por el eje p21/Sox2/
p53. La relevancia estriba en que la
identificacin de este gen regulador da
pistas acerca de cmo mantener estables
dichas clulas para asegurar la renova
cin de los tejidos adultos, previniendo
a su vez la formacin de tumores. Esta
misma relacin funcional se ha descrito
en otros tejidos recientemente. Ambos
resultados aclararan el origen de algu
nos tumores como los que sobreexpresan
Sox2 y, por tanto, permitiran avanzar
en la lucha contra el cncer.
Marqus-Torrejn, M.A.; Porlan, E.; Banito,
A.; Gmez-Ibarlucea, E.; Lpez-Contreras,
A.J.; Fernndez-Capetillo, O.; Vidal, A.; Gil,
J.; Torres, J. y Farias, I.: Cyclin-dependent
kinase inhibitor p21 controls adult neural
stem cell expansion by regulating Sox2
gene expresin. Cell Stem Cell 2013; 12 (1):
88-100.

SEBBM 175|Marzo 2013

ara conocer la funcin global de un


factor de transcripcin es preciso
identificar sus genes diana y sus sitios de
unin genmicos. Pero parece que no es
suficiente con ello. Investigadores del
Laboratorio de Cromatina y Expresin
Gnica del Centro de Regulacin Gen
mica (CRG) de Barcelona han estudia
do los genes que la hormona esteroide
progesterona activa o reprime en clulas
de cncer de mama, y han identificado
la secuencia de DNA reconocida por el
receptor de la progesterona en el geno
ma: la secuencia se encuentra asociada a
mltiples genes, aunque solo unos pocos
de ellos son activados. Por tanto, cabe
pensar que esta interaccin no es sufi
ciente y se precisa algo ms. Para los
autores, la estructura de la cromatina es
fundamental. Es un papel que hasta
ahora no estaba claro, pero parece que
la idea de que los factores se unen prefe
rentemente a las regiones a las que se les
han eliminado los nucleosomas podra
verse cuestionada, ya que el receptor de
progesterona requiere estos complejos
nucleoproteicos para su unin y funcio
namiento ptimos. De hecho, apuntan
que los nucleosomas ofrecen tambin
sitios de interaccin y que incluso se
remodelan para potenciar esta interac
cin. El resultado es muy relevante si
pensamos en cmo las clulas eucariti
cas deben gestionar la complejidad de
organizar y reorganizar la cromatina
para activar o reprimir la transcripcin.
Deben abrir esta estructura, que consti
tuye una barrera fsica, retirar los com
plejos represores, modificar histonas y
poner en marcha el proceso de transcrip
cin. Solo conociendo cmo actan
todos los agentes implicados en la expre
sin gnica se pueden explorar trata
mientos ms especficos y eficaces contra
el cncer, terapias que nicamente ata
quen clulas tumorales, reducindose sus
secundarios.
Ballar, C.; Castellano, G.; Gaveglia, L.;
Althammer, S.; Gonzlez-Vallinas, J.; Eyras,
E.; Le Dily, F.; Zaurin, R.; Soronellas, D.;
Vicent, G.P. y Beato, M.: Nucleosomedriven transcription factor binding and
gene regulation.

(1): 67-79.

Molecular Cell 2013; 49

40

Obesidad y diabetes:
regulacin por
nutrientes de rutas
relacionadas con
el cncer

a incidencia de ciertos tipos de


cncer (algunos tan comunes como
el de colon o tan fulminantes como el
de pncreas) puede llegar a multiplicar
se por dos en la poblacin obesa y dia
btica. A pesar de la solidez de los datos
epidemiolgicos, poco se saba hasta el
momento de los mecanismos responsa
bles. En este trabajo, publicado en
Molecular Cell por cientficos de la
Universidad Rey Juan Carlos y del
Centro Nacional de Microbiologa del
ISCIII, Madrid, se identifican las claves
moleculares de uno de los mecanismos
que explicaran esta asociacin. Los
investigadores muestran que un aumen
to en la glucosa es esencial para la loca
lizacin nuclear de la -catenina. Desde
su descubrimiento hacia 1990, se ha
descrito su doble funcin de adhesin
celular y de sealizacin como compo
nente de la ruta Wnt. Lo novedoso de
este trabajo es que revela un mecanismo
por el que elevados niveles de glucosa
potencian la sealizacin por medio de
la ruta Wnt/-catenina asociada al
cncer y puede explicar el aumento de
frecuencia del cncer asociado con la
obesidad y la diabetes. Se prueba que la
retencin nuclear de -catenina en
respuesta a Wnt depende de la integri
dad de su lisina 354, que se acetila en
respuesta a elevados niveles de glucosa
pero no a niveles fisiolgicos. La aceti
lasa p300 y la desacetilasa SIRT1 me
dian los efectos. Esta comprensin de
cmo la glucosa desencadena el aumen
to de secrecin de incretina para regular
la respuesta a insulina es de importancia
fundamental porque alerta de que la
desregulacin de la secrecin de insuli
na conduce a la diabetes, y la desregu
lacin de la sealizacin por insulina
predispone al cncer.

Chocarro-Calvo, A.; Garca-Martnez, J.M.;


Ardila-Gonzlez, S.; De la Vieja, A. y GarcaJimnez, C.: Glucose-induced -catenin
acetylation enhances Wnt signaling in
cancer. Molecular Cell 2013; 49 (3): 47486.

REFERENCIAS

Regulacin de
la actividad HMGR
de plantas

a ruta del mevalonato en animales


est estudiada en profundidad pues
to que de ella deriva el colesterol, cuyos
niveles son claves desde un punto de
vista de salud humana. El principal
punto de control de la biosntesis de
colesterol es la reaccin catalizada por el
HMGR, cuya regulacin se ejerce a
distintos niveles, desde el transcripcional
al postraduccional. Sin embargo, el co
nocimiento profundo de la regulacin
de este enzima en animales contrasta con
la escasa informacin en plantas. Un
grupo de investigadores pertenecientes
al Instituto de Hortofruticultura Sub
tropical y Mediterrnea-Universidad de
Mlaga, del Centre de Recerca en
Agrigenmica-Universidad de Barcelo
na, de la Universidad de Mio y de la
Universidad de la Repblica, estn inte
resados en determinar elementos que
regulan esta importante ruta metablica
usando aproximaciones genticas. En su
ltimo artculo publicado en Plant Cell,
estos investigadores han usado el mutan
te de Arabidopsis thaliana dry2, afectado
en la ruta del mevalonato, para aislar
supresores de esta mutacin. Los autores
han determinado que mutaciones en el
gen SUD1 (por SUppressor of Dry2 defects
1) mejoran el fenotipo dry2, al ser un
regulador positivo de la actividad
HMGR. SUD1 codifica una protena E3
ligasa homloga al factor Doa10 de le
vaduras y a la protena TEB4 de huma
nos, ambas implicadas en el sistema
ERAD-C (por Endoplasmic Reticulum
Associated Degradation). Sin embargo,
mientras que en levaduras y animales la
ruta ERAD-L/ER AD-M alternativa
regula la actividad HMGR a travs del
control de la estabilidad de la protena,
SUD1 regula la actividad HMGR en
plantas sin alterar los niveles de protena.
Estos resultados revelan aspectos simi
lares pero mecanismos distintos en la
regulacin de la actividad HMGR en
plantas frente a levaduras y animales.
Doblas, V.G.; Amorim-Silva, V.; Pos, D.;
Rosado, A.; Esteban, A.; Arr, M.; Azevedo,
H.; Bombarely, A.; Borsani, O.; Valpuesta,
V.; Ferrer, A.; Tavares, R.M. y Botella, M.A.:
The SUD1 gene encodes a putative E3
ubiquitin ligase and is a positive regulator of 3- h y drox y-3- meth y lglu ta ry l
coenzyme A reductase activity in A rabidopsis. Plant Cell Online 2013; Feb 12.
doi:10.1105/tpc.112.108696.

Islas de patogenicidad
bacterianas

Centrobina
controladora

on el objetivo de establecer el
mecanismo de actuacin de las
dUTPasas (tambin conocidas como
Duts), molculas reguladoras que con
trolan procesos celulares relevantes,
investigadores del Centro de Investiga
cin y Tecnologa Animal del Instituto
Valenciano de Investigaciones Agrarias
(CITA-IVIA), junto con el Instituto de
Biomedicina del CSIC y la Universidad
Cardenal Herrera, todos en Valencia,
han estudiado el mecanismo de seali
zacin de las Duts. Para ello han usado
como modelo Staphylococcus aureus y la
represin de sus SaPI, las llamadas islas
de patogenicidad (largas regiones gen
micas mviles que, junto con fagos,
plsmidos y transposones, codifican
para distintos factores). Estas islas se
transfieren de unas bacterias a otras,
utilizando bacterifagos. Uno de los
factores clave que desencadena su mo
vilidad es la induccin por ciertos bac
terifagos de su escisin, replicacin y
encapsidacin. Las islas detectan que
un virus est infectando las bacterias y
lo usan para activarse e iniciar su ciclo.
El resultado de su estudio es que las
Duts de los fagos inducen la transferen
cia de SaPI por conmutacin entre
conformaciones activas (unidas a
dUTP) e inactivas (estado apo), con
versin catalizada por su actividad
dUTPasa intrnseca. Con este trabajo,
se ha asignado a un enzima presente en
todos los organismos vivos una nueva
funcin en la transferencia de genes
virulentos entre bacterias, proceso que
acaba provocando una infeccin. Ade
ms, las Duts son activas sealizadoras
cuando se unen a un nucletido dUTP.
Es entonces cuando cambian su confor
macin y, una vez cumplida su funcin,
degradan el nucletido y pasan a estar
apagadas. Se apunta que este mecanis
mo de encendido y apagado es el mismo
que el empleado por los protooncoge
nes. Asimismo, el estudio es relevante
porque sugiere que la sealizacin por
Duts puede darse tambin en eucariotas
superiores.
Tormo-Ms, M.A.; Donderis, J.; GarcaCaballer, M.; Alt, A.; Mir-Sanchis, I.;
Marina, A. y Penads, J.R.: Phage dUTPases control tr ansfer of virulence
genes by a proto - oncogenic G proteinlike mechanism. Molecular Cell 2013; 49
(5): 947-58.

41

a divisin celular asimtrica es un


interesante fenmeno que se da
durante el desarrollo y la homeostasis
tisular, por el que se producen dos c
lulas hijas desiguales, una de las cuales
es similar a una clula parental o una
multipotente, mientras que la otra tiene
potencial para diferenciarse. Para inten
tar dilucidar el mecanismo que algunas
clulas madre usan para renovarse,
mientras generan clulas hija en dife
renciacin, autores del Instituto de In
vestigacin Biomdica de Barcelona
(IRB Barcelona), liderados por el inves
tigador ICREA Cayetano Gonzlez,
han utilizado como sistema modelo
neuroblastos de Drosophila. En ellos,
durante la interfase, algunos centrolos
descendientes retienen material pericen
triolar y organizan un ster que resulta
determinante en la orientacin de la
divisin celular. El neuroblasto de Drosophila es una clula madre neuronal
que genera el tejido neuronal de la mos
ca. Este mismo grupo haba demostra
do anteriormente que durante la inter
fase, en los neuroblastos de Drosophila,
solo el centrolo hijo est embebido en
material pericentriolar. Cuando la c
lula se divide, el centrolo hijo se retiene
en el neuroblasto renovado. La asocia
cin de ambos resultados, en humanos
y en Drosophila, permite acariciar la
tentadora idea de que este comporta
miento especfico del centrolo hijo
descubierto en neuroblastos de Drosophila pueda tambin darse en mamfe
ros y tenga, por tanto, gran relevancia
en enfermedades humanas.

Januschke, J.; Reina, J.; Llamazares, S.;


Bertran, T.; Rossi, F.; Roig, J. y Gonzlez,
C . : C e n t robi n c on t rol s mo t h e r daughter centriole asymmetry in Droso phila neuroblasts. Nature Cell Biology
2013; 15 (3): 241-8.

Coincidiendo con el cierre de esta edicin,


se ha publicado en Nature el artculo
CPEB1 coordinates alternative 3UTR
formation with translational regulation
[Nature (2013), doi: 10.1038/
nature11901], firmado por cientficos del
IRB Barcelona. La referencia ser tratada
en el prximo A Fondo.

SEBBM 175|Marzo 2013

LXICO CIENTFICO

Lxico cientfico

Qumica Bioqumica Biologa Molecular, II

l origen de los trminos de la elec fa, astronoma o en una pila voltaica, ge, Cambridge, interesado en arquitec
troqumica est suficientemente deca. Ya Ampre haba sustituido poles tura y arqueologa. Tena problemas
documentado para que su historia haya por rheophores (corriente + transporte) similares a los de Faraday; haba ledo
llegado a ser un ejemplo clsico de cmo para referirse a las dos porciones de los la obra de un colega para aclarar cierta
se inventan y ponen en circulacin conductores acoplados a los dos extremos terminologa. Se trataba de un pequeo
nuevas palabras cientficas. Tambin, de una pila en su aplicacin electrodin tratado editado annimamente en 1830
de la obsesin de los cientficos por mica, y en analoga con el trmino elec- con el ttulo Architectural Notes on Gerasegurar la precisin de su significado y trophorus aplicado en electrosttica. man Churches; el autor result ser el
el respeto por su rigor filolgico y eufo Reophorus positivo y negativo sustituye tambin reverendo William Whewell,
na. Palabras que fueron publicadas por ron a los metales platino (platinode) y cinc entonces tutor en el vecino Trinity
vez primera por Michael Faraday (1791- (zincode) que solan conformar los extre College, Cambridge. Willis indic a
1867) en 1834; la mayora compuesta mos de una pila.
Faraday que la persona adecuada para
con la ayuda de amigos, los ms igno
Discuti con su doctor nuevos tr aconsejarle era quin aos antes haba
rados como coautores. Dos de ellos es minos y obtuvo valiosas sugerencias. As introducido la palabra scientist y que, en
tn identificados: Whitlock Nicholl surgieron electrodes que sustituyeron a su reciente obra Principles of Geology,
(1786-1838) y William Whewell (1794- polos; electrolitos para designar a los ele haba incluido trminos nuevos: plioce1866).
mentos liberados en la descomposicin no, mioceno y eoceno. Siendo Faraday
El amigo a quien Faraday consult provocada por una corriente elctrica, o editor del Journal of the Royal Instituten primer lugar sobre termino
tion of Great Britain haba
loga fue a su mdico personal,
aceptado y publicado, en
el Dr. Nicholl. Mdico rural
1831, u n a r t c u lo de
public bajo el seudnimo
Whewell: On the EmployQuis el poema The Country
ment of Notation in ChemAcuar nuevos trminos tcnicos
Surgeon que se traslad, en
istry.
es una necesidad constante que requiere
busca de fortuna, a Londres en
En abril de 1834 Fa
una serie de principios. El ensayo de
1826. Se present con un des
raday escribi a Whewell:
Whewell de 1840 es el primer clsico
tacado atractivo personal y una
Busco algunos nombres
en la historia y filosofa del
nada desdeable produccin
para expresar mis experi
lenguaje cientfico.
literaria. Sirva de ejemplo una
encias en electricidad. []
publicacin a la que se refiere
Estoy satisfecho con algu
como un ensayo fisiolgiconos de los trminos: elecmetafsico-teolgico-anatmi
trodo (De elctrico y
co-mdico, y una segunda en
camino. Fis. Cada uno de
la que muestra su dominio del hebreo, electrolizado para lo descompuesto elec los polos de la pila elctrica, en DRAE
arbigo, siriaco, samaritano, caldeo y troqumicamente. Tambin, cuando un 1899); electrolisis (De elctrico y di
persa. Tambin haba escrito una serie electrolito es electrolizado se producen solucin. Qum. Descomposicin de un
de artculos en diferentes revistas m dos electrobeids: que se dirigen hacia el cuerpo producida por la electricidad,
dicas. No es de extraar que Faraday eisode (acceso de entrada de la corriente) en DRAE 1899); electrolito (De elc
reparara en un mdico nada ordinario y o al exode (la puerta de salida). Eisodo y trico y cosa disuelta desatada. Qum.
a quien respald para su ingreso en la exodo seran los puntos donde los zetodos Cuerpo que se somete la descom
Royal Society.
se unen a los polos. Estos trminos fueron posicin por la electricidad, en DRAE
En 1831 Faraday escribi a su expuestos, a principios de 1834, ante la 1899), y electrolizado o zetodos, y no
amigo Richard Phillips (1778-1851) Royal Society. Faraday no estaba satisfe totalmente convencido de otros: eisiodo
para comentarle su nuevo trmino: the cho. En un par de meses sustituy, con o exodo [] Buscando una referencia
electrotonic state. Qu pensaba sobre el asesoramiento de JR Partington, elec- he encontrado que el magnetismo ter
ello? Ignorante como soy escriba trobeid por zetode moverse hacia, y los restre se debe a corrientes elctricas
Faraday no debera atreverme a acuar dos zetodes fueron denominados zeteisode cuyas lneas iran de Este a Oeste. Ha
palabras, pero he consultado a expertos y zetexode. Dubitativo consult, esta vez, ciendo un paralelismo en una porcin
(al Dr. Nicholl?). Apenas dos aos al profesor H. D. Cameron, quien le in de agua descompuesta por la corriente
despus Faraday necesitaba ms pala dic que su pretendida etimologa griega elctrica se podra considerar un flujo
bras, en especial respecto al trmino de zetode era incorrecta.
elctrico como circulando alrededor de
poles, a los que asignaba las connotacio
La siguiente persona a quien Fara la Tierra; el oxgeno ira hacia el Este y
nes indeseables de atracciones y repul day consult segn el estudio de Sydney el hidrgeno hacia el Oeste. Pienso que
siones magnticas o electrostticas. Se Ross fue el reverendo Robert Willis podra acuar eastode y westode, u oriode
encuentran polos en geometra, geogra (1800-1875), un Fellow del Caius Colle y occiode.

SEBBM 175|Marzo 2013

42

SOCIEDAD

Whewell contest al da siguiente:


He considerado los dos trminos que
usted quiere que sustituyan a eisiode y
exode; le recomiendo anode y cathode.
Estas palabras pueden significar camino
hacia el Este y camino hacia el Oeste, e
indican de forma ms sencilla lo que
usted pretende. Son dos palabras grie
gas genuinas y no elaboradas artificial
mente. Otras posibilidades: dexiode
(derecha) y sceode (izquierda), u orthodo (camino directo) y anthodo
(opuesto). Pienso que nodo (De
camino ascendente. Fs. Polo positivo
de una batera elctrica, en DRAE
1899 y ctodo (De camino descen
dente. Fs. Polo negativo de una batera
elctrica, en DRAE 1899) son las
mejores. Ya le he transmitido que me
gustan la mayora de sus palabras nue
vas, pero hay una que excluyo: zetodo.
Yo usara ion (Qum. Radical simple
o compuesto que se disocia de las sus
tancias al disolverse estas, y da a las
disoluciones el carcter de la conduc
tividad elctrica, en RAE 1914, en
DRAE 1925) para zetode o stechion, y
propondra para los dos elementos que
resultan de la electrolisis el trmino
anin (Fs. Elemento electronegativo
de una molcula que en la electrolisis
se dirige al nodo, en DRAE 1956) y
catin (Fs. Elemento electropositivo
de una molcula que en la electrolisis
se dirige al ctodo, en RAE 1927, en
DRAE 1936) por los por usted pro
puestos eisodo y exodo.
Acuar nuevos trminos tcnicos
es una necesidad constante que requi
ere una serie de principios. El ensayo
de W hewell On the Language of
Science, un apndice a su Philosophy
of the Inductive Science (1840), es el
primer clsico en la historia y filosofa
del lenguaje cientfico. Como en el caso
de la nueva nomenclatura qumica de
Lavoisier, los trminos electroqumicos
tuvieron que vencer resistencias. Una
historia interminable. Algunos de los
ms recientes acuados en fsica, quark
(DR AE 1992) por ejemplo, seran
inconcebibles para Whewell. La au
tora requiere habilidad literaria,
imaginacin y sentido comn. #
Pedro Garca Barreno
Acadmico de la Real Academia
Espaola y de la Real Academia de
Ciencias Exactas, Fsicas y
Naturales

Carta al presidente
del Gobierno

a SEBBM es una de las sociedades


cientficas firmantes de la carta que
la Confederacin de Sociedades Cientfi
cas de Espaa (COSCE) remiti el pasa
do 27 de febrero a la Presidencia del Go
bierno.
En la misiva, la COSCE en repre
sentacin de ms de treinta mil cientficos
manifiesta la honda preocupacin por el
deterioro de la I+D+i en nuestro pas y la
ausencia de una poltica cientfica fiable
que confiera la estabilidad y la serenidad
que la investigacin cientfica necesita. La
crtica no se limita a remarcar la falta de
fondos econmicos, sino en denunciar la
sensacin de inseguridad y descoordina
cin entre ministerios y la parlisis que
vive el sistema de ciencia y tecnologa es
paol, con las graves consecuencias que
ello va a acarrear en un futuro prximo.
En la exposicin de motivos, se re
cuerda al presidente Mariano Rajoy que,
tras la aprobacin en Consejo de Minis
tros de la Estrategia Espaola de Ciencia,
Tecnologa e Innovacin 2013-2020 y del
Plan Estatal de Investigacin Cientfica,
Tcnica y de Innovacin 2013-2016, el
ministro Luis de Guindos manifest que
ambos constituyen la espina dorsal de

nuestro sistema de ciencia e innovacin


y que el Gobierno quiere utilizarlos como
palanca para estimular nuestro modelo
econmico y productivo. Usted mismo
ha sealado en sus alocuciones pblicas y
en su respuesta a alguna de nuestras cartas
que la I+D+i es una de las prioridades de
su Gobierno.
La realidad es otra y los investigado
res exponen que vivimos el da a da de
nuestras investigaciones con zozobra y una
total incertidumbre sin saber qu convo
catorias se publicarn ni cundo ni en qu
condiciones. Y con la duda de si, una vez
resueltas y planificadas las actuaciones, el
Ministerio de Hacienda paralizar o revo
car el proceso, como est sucediendo
ahora mismo en algunos casos.
Junto con la SEBBM, una de las
mayores sociedades miembro de COSCE,
han firmado la misiva ms de 50 asociacio
nes cientficas, para pedirle al presidente
que cambie esta situacin de desbarajus
te. La comunidad cientfica le pide que
fije sin dilacin una poltica clara, unas
directrices de actuacin a sus distintos
ministros, que marque con nitidez el com
promiso del Gobierno con la poltica de
I+D+i y que garantice su cumplimiento.

Nuevo Consejo Asesor de


Ciencia y Tecnologa en Europa

a Comisin Europea cuenta con un


nuevo rgano consultivo informal,
anunciado el pasado 27 de febrero por el
presidente de la CE, Jos Manuel Barroso,
cuyo objetivo prioritario es asesorar direc
tamente al presidente en su labor de crear
un entorno propicio a la innovacin para
una sociedad europea que englobe la
ciencia, la tecnologa y la ingeniera. Tras
el anuncio y en la primera reunin cele
brada en Bruselas el 27 de febrero, Barro
so matiz que la ciencia y la innovacin
constituyen los motores cruciales de la
competitividad europea, del crecimiento
econmico y la creacin de empleo. Este
Consejo asesor examinar asuntos de
ciencia y tecnologa en diversos sectores y
que tengan una relevante dimensin so
cial. Definir los mbitos de importancia
en los cuales la ciencia, la investigacin y

43

la innovacin pueden contribuir al desa


rrollo futuro de Europa.
El rgano es un grupo independien
te e informal compuesto por expertos de
primer nivel procedentes del mundo
universitario, empresarial y de la sociedad
civil, que cubren un extenso abanico de
disciplinas y conocimientos en el mbito
de la investigacin europea, y que han sido
elegidos personalmente por Barroso con
el asesoramiento de la biloga Anne Glo
ver, cientfica de cabecera de la institucin
europea desde enero de 2012.
Entre los expertos seleccionados se
encuentra el bilogo molecular espaol,
Vctor de Lorenzo, investigador en el
Centro Nacional de Biotecnologa del
CSIC, en Madrid, y cuyo campo de estu
dio es la biologa sinttica.

SEBBM 175|Marzo 2013

SOCIEDAD

XXXVI Congreso de la SEBBM


Madrid, 3-6 septiembre 2013

ueridos amigos:

En nombre del Comit


Organizador y como presi
denta del mismo, tengo el gusto de
invitarles a participar en el XXXVI
Congreso de la Sociedad Espaola
de Bioqumica y Biologa Molecular
(SEBBM), que se celebrar en Madrid
(Centro de Convenciones y Congresos
Norte de IFEMA) del 3 al 6 de sep
tiembre de 2013, y en el que esperamos
contar con la asistencia de ms de mil
participantes.
El X X XVI Congreso SEBBM
constituir una excelente oportunidad
para presentar novedades conceptuales
y metodolgicas, ponerse al da de los
ltimos avances y tejer nuevas colabo
raciones internacionales y nacionales.

El programa cientfico se estructura en


siete conferencias plenarias y una trein
tena de ponencias en tres simposios paralelos, impartidas por cientficos del ms
alto nivel nacional e internacional, que
incluyen a los profesores Brian Kobilka
(premio Nobel de Qumica 2012) y Sydney Brenner (premio Nobel de Fisiologa
o Medicina 2002). Por otra parte, espe
ramos contar con ms de un centenar de
comunicaciones orales presentadas en las
reuniones de grupos temticos de la
SEBBM, y cerca de 500 comunicaciones
en forma de paneles.
El Congreso se complementa con la
Jornada Foro del Emprendedor, con un
Curso de Iniciacin a la Investigacin en
Bioqumica y Biologa Molecular y con
actividades especficas de contacto con la
sociedad, denominadas Bioqumica en la

ciudad, y con otros actos especficos


programados con motivo de la celebra
cin en este ao 2013 del 50 aniversario
de la fundacin de la SEBBM.
La SEBBM quiere dar la mxima
visibilidad a este 50 aniversario y a su
XXXVI Congreso en Madrid, para
transmitir a la sociedad espaola la
creciente importancia de nuestra acti
vidad cientfica y el impacto de sus
aplicaciones en el mbito de la biome
dicina y la biotecnologa. Por todo ello,
os invitamos a participar muy activa
mente y a conseguir una muy nutrida
asistencia al Congreso.
Con mis mejores saludos,
Margarita Salas Falgueras
presidenta del coMit
organizador

SEBBM en el top de la ciencia

l diario El Mundo publica regular


mente a principios de ao su lista de
personajes espaoles ms influyentes. La
clasificacin, con un recorrido de ms de
una dcada, incluye a un total de 500
personajes que se clasifican en diferentes
mbitos de influencia social, cultural y
poltica. Un ao ms, el suplemento
publicado el domingo 6 de enero de 2013,
titulado Los 500 de El Mundo, destaca a
socios de la SEBBM entre los espaoles
ms influyentes del ao. La representati
vidad de los investigadores espaoles y
miembros de la Sociedad se mantiene
destacada en el Top 25 de Ciencia y Tecnologa.
El estudio se realiza a partir de la
valoracin global que realizan 800 exper
tos y colaboradores del diario represen
tantes de todos los mbitos profesionales
y de influencia.

SEBBM 175 | Marzo 2013

La ciencia sigue sin ocupar ninguno


de los 100 primeros puestos, denomina
dos El top 100 del poder, bsicamente
nutrido de polticos, empresarios, depor
tistas y, minoritariamente, representantes
de la cultura (directores de cine,
cocineros, algn actor, perio
distas...), pero literatura y
ciencia parecen excluidos de
los crculos de poder. Una
reflexin interesante en estos
tiempos revueltos para la
investigacin.
En la lista especfica
de ciencia y tecnologa,
algunos nombres propios
destacados de SEBBM
mantienen su influencia
en este ranking: Mara
Blasco, Joan J. Guinovart,
Carlos Lpez Otn, Joan Massagu, Gins

44

Morata y Margarita Salas. Tambin man


tienen su lugar destacado, desde hace al
gunos aos, Federico Mayor Zaragoza en
el Top 25 del Poder Alternativo, y Santiago
Grisola en el Top 25 de Emritos.

SOCIEDAD

Distinciones
M ariano Barbacid, premio de
Investigacin Eladio Viuela
Mariano Barbacid, director del
Grupo de Oncologa Experimental, den
tro del Programa de Oncologa Molecular
del Centro Nacional de Investigaciones
Oncolgicas (CNIO), ha sido galardona
do con el III Premio de Investigacin
Eladio Viuela, que concede la Fundacin
Caja Extremadura. El Dr. Barbacid fue
director del CNIO desde su fundacin,
en 1998, hasta junio de 2011. En 1982, el
Dr. Barbacid y su grupo de investigacin
consiguieron aislar el primer oncogn
humano, el H-Ras, implicado en el tumor
de vejiga. De su trabajo en Espaa, des
tacan sus contribuciones para el esclare
cimiento del papel fisiolgico de las qui
nasas Cdk en el ciclo celular.

M ariano E steban, presidente de


RANF
Mariano Esteban Rodrguez, pro
fesor de Investigacin del Consejo Supe
rior de Investigaciones Cientficas en el
Centro Nacional de Biotecnologa de
Madrid ha sido elegido presidente de la
Real Academia Nacional de Farmacia
(RANF). El Prof. Esteban tom posesin
de su cargo el pasado 17 de enero de 2013
en la solemne Sesin Inaugural del Curso
Acadmico abierta por la presidenta sa
liente, nuestra compaera Mara Teresa
Miras Portugal.

la

M anel E steller, editor asociado


JNCI
Manel Esteller, director del Progra
ma de Epigentica y Biologa del Cncer
del Instituto de Investigacin Biomdica
de Bellvitge (IDIBELL) de Barcelona, ha
sido nombrado recientemente Editor aso
ciado de The Journal of the National Cancer
Institute (JNCI). Esta prestigiosa revista
internacional fue creada en 1940 por el
National Cancer Institute, en los National
Institutes of Health (NIH) de Estados
Unidos, y su atencin est enfocada espe
cficamente a la investigacin sobre el
cncer.

del

Flix Goi, Premio Avanti


Flix Goi, catedrtico de Bioqu
mica y Biologa Molecular de la Universi
dad del Pas Vasco y director de la Unidad
de Biofsica, centro mixto CSIC-UPV/
EHU, ha recibido el premio Avanti en su
versin europea. Este galardn, el ms
importante del mundo para la investiga
cin en lpidos, lo conceda hasta esta
edicin la Sociedad americana de Biofsica
(Biophysical Society), pero este ao, por
primera vez, lo concede tambin la Aso
ciacin Europea de Sociedades de Biofsi
ca (EBSA). Doctor en Medicina y Ciruga
por la Universidad de Navarra, en 1978 se
incorpor a la UPV/EHU, en cuya Facul
tad de Ciencia y Tecnologa comenz a
desarrollar lo que luego sera el Grupo de
Biomembranas y, a partir de 1999, la
Unidad de Biofsica. Su trabajo de inves
tigacin se centra en las interacciones
moleculares en las membranas celulares.

Joan J. Guinovart, presidente


electo de IUBMB
Joan J. Guinovart, director del
Institut de Recerca Biomdica (IRB Bar
celona), ha sido elegido presidente electo
de la Unin Internacional de Bioqumica
y Biologa Molecular (IUBMB). La
IUBMB, fundada en 1955, une a bilogos
y bioqumicos moleculares de 77 pases
con el objetivo de promover la investiga
cin y la formacin en esta rea en todo
el mundo. Joan J. Guinovart, licenciado
en Ciencias Qumicas y Doctor en Far
macia por la Universidad de Barcelona,
catedrtico de Bioqumica y Biologa
Molecular de dicha universidad y funda
dor director del IRB Barcelona desde
octubre de 2001, ser el primer cientfico
que desde Espaa presidir la IUBMB.

Vctor de Lorenzo, A dvanced


Grant
Una de las tres Advanced Grants en
ciencias de la vida que concede la Unin
Europea ha recado este ao en un cient
fico espaol: Vctor de Lorenzo, investi
gador del Centro Nacional de Biotecnolo
ga del Consejo Superior de Investigaciones
Cientficas (CNB-CSIC) en Madrid. Con

45

la participacin de otro cientfico del CNB


y tambin miembro de SEBBM, Luis
ngel Fernndez, desarrollarn un gran
proyecto de biologa sinttica, relacionado
con la creacin de un sistema inmune ar
tificial, que explotar los conceptos de
diseo, las jerarquas de construccin y las
nociones de estandarizacin que se derivan
de las corrientes ms actuales de la biologa
sinttica. El resultado ser el ensamblaje
y validacin de lo que creen que ser el
sistema biolgico no natural ms comple
jo intentado hasta el momento.

Miguel ngel de la Rosa,


presidente electo de FEBS
El director del Centro de Investiga
ciones Cientficas Isla de la Cartuja (CIC
Cartuja), Miguel ngel de la Rosa Acosta, presidir en el ao 2014 la Federacin
Europea de Sociedades Bioqumicas
(FEBS, en sus siglas en ingls), de la que
ejercer como vicepresidente a lo largo de
este ao 2013. La FEBS, fundada en
1964, es una de las instituciones europeas
ms influyentes en el mbito de las cien
cias de la vida, agrupa a cerca de cuaren
ta mil miembros, repartidos en 43 socie
dades nacionales de bioqumica y biologa
molecular. Miguel ngel de la Rosa,
catedrtico de la Universidad de Sevilla,
fue el chair del ltimo congreso de
IUBMB-FEBS-SEBBM en Sevilla, en
septiembre de 2012, y ha sido presidente
de la Sociedad Espaola de Bioqumica
y Biologa Molecular (SEBBM) entre los
aos 2008 y 2012.

M argarita Salas, Doctora


Honoris Causa
Margarita Salas Falgueras, profe
sora de Investigacin ad honorem del
Consejo Superior de Investigaciones
Cientficas en el Centro de Biologa
Molecular Severo Ochoa de Madrid y
Socia de Honor de la SEBBM, fue inves
tida el pasado 17 de diciembre de 2012
Doctora Honoris Causa de la Universidad
de Jan. Fue apadrinada por Francisco J.
Esteban Ruiz, profesor titular del Depar
tamento de Biologa Experimental de
dicha universidad.

SEBBM 175|Marzo 2013

Historias del otro


lado del microscopio

Cuentos de microbios
Arthur Kornberg
Ilustrado por Adam Alaniz. Fotografas
de Roberto Kolter. Versin espaola de
Ricard Guerrero y Merc Piqueras.
Versin catalana de Santiago Monta
gud, revisada por Ricard Guerrero y
Merc Piqueras
Editorial Revert, Barcelona (2011), 88 p.

uando Arthur Kornberg (19182007) tena los hijos pequeos, un


buen da se le ocurri inventar para ellos
unos cuentos en los que los microbios
tenan un papel destacado. A veces eran
historias fantsticas, otras incluso de
miedo. Aunque era bioqumico, Kornberg
se haba formado en medicina clnica y
tuvo mucho contacto con la microbiologa
debido a su trabajo al frente de un depar
tamento de bacteriologa en una facultad
de medicina donde se investigaba sobre
bacterias patgenas. Aos ms tarde,
cuando ya le haban concedido el premio
Nobel de Fisiologa o Medicina (el ao
1959, compartido con Severo Ochoa)
reciba numerosas invitaciones para dar
conferencias o impartir cursos, lo que lo
obligaba a viajar con frecuencia. De vez
en cuando alguno de sus ocho nietos le
acompaaba en esos viajes. Entonces, los
hijos del propio Kornberg le animaron a
que les contase a los nietos aquellos cuen
tos de microbios que les haba relatado a
ellos unas dcadas antes.
Ken Kornberg, hijo de Arthur, re
cuerda en el prefacio de Cuentos de microbios que cada noche, antes de que l y sus
hermanos se acostasen, su padre se aco
modaba con ellos en el sof de casa y les
contaba aquellas historias mdicas llenas
de misterio. Pero cuando Kornberg em
pez a viajar con sus nietos ya no se vea
con nimos para contar cuentos como
aquellos y decidi inventarse historias ms
cortas en forma de poemas, que construa

SEBBM 175|Marzo 2013

RESEAS

con pareados y rimas fciles. Esos nuevos


cuentos ya no eran nicamente sobre
microbios malos. Los personajes podan
ser tambin microbios beneficiosos o in
cluso imprescindibles. Como las tpicas
fbulas que al final tienen una moraleja,
aquellos poemas terminaban siempre con
unos versos que eran recomendaciones.
Los que trataban sobre microbios malos
incluan consejos sobre lo que se debe
hacer o lo que hay que evitar para prevenir
la infeccin; por ejemplo, lavarse las ma
nos antes de tocar la comida, vigilar un
resfriado o una gripe porque podran tener
secuelas peligrosas, o vacunarse para pre
venir algunas infecciones. Cuando se
trata de microbios no malos o incluso
buenos, los versos finales aadan infor
macin a la historia; por ejemplo, que los
mohos que producen la penicilina son
muy abundantes en la naturaleza o que,
a pesar de nuestro aspecto muy diferente,
el interior de nuestras clulas se parece
mucho al interior de las clulas de otros
animales o al de las clulas de la levadura
con la que se fabrica el pan, la cerveza y
el vino. Para que sus nietos hiciesen ms
suyos aquellos cuentos, Kornberg puso
a los nios y nias que aparecan en las
historias el nombre de alguno de los nie
tos o el de alguno de sus primos.
Estos cuentos en verso tan peculiares
fueron circulando durante varios aos
entre amigos y familiares de Kornberg,
hasta que un editor, Bruce Armbruster,
decidi publicarlos en forma de libro. Al
ser una obra pensada para la infancia, era
fundamental incluir ilustraciones atracti
vas para nios y nias. Pero ilustrar con
dibujos infantiles el mundo microbiano
no es fcil. Sin embargo, Adam Alaniz
logr reflejar muy bien las caractersticas
de los microbios protagonistas de las
historias con unos dibujos simpticos y
divertidos. Roberto Kolter, catedrtico de
microbiologa y gentica molecular de la
Universidad de Harvard, realiz el trata
miento y el contraste de color de las foto
grafas (suyas y de otros autores) que
ilustran unos textos en prosa al final de
cada cuento, con informacin comple
mentaria. El libro incluye tambin un
glosario sobre trminos que aparecen a lo
largo de las historias. Editorial Revert,
especializada en libros de texto universi
tarios, apost creemos que con gran
acierto por esta obra de divulgacin, en
un campo la microbiologa que no es
habitual en un libro de divulgacin diri
gido a la infancia. Ha publicado las ver
siones castellana y catalana, que conservan

46

el mismo formato y los dibujos y fotos del


original.
Cuando, durante mi niez, me lle
vaban en metro a visitar a mi abuela, ba
jbamos en una estacin donde haba
muchas corrientes de aire. Mi madre me
haca mantener la boca bien cerrada, con
los labios bien prietos, para que no entra
sen microbios que podran causarme un
resfriado o unas anginas. Y si a mi herma
nito se le caa el chupete, haba que lavar
lo inmediatamente para que se marchasen
los microbios que poda haber en el suelo.
Yo no saba qu eran los microbios, pero
saba que eran malos y aprend que haba
que tomar medidas para que no nos cau
sasen enfermedades. De haber cado en
mis manos entonces el libro de Kornberg
hubiese aprendido que, de microbios, los
hay buenos y malos: algo que tard mu
chos aos en saber.
Cuentos de microbios es el nico libro
infantil que escribi Kornberg y fue tam
bin su ltimo libro, que pudo aun com
partir con sus nietos el mismo ao de su
fallecimiento. Como indica su hijo en el
prefacio, nada fascinaba tanto a Kornberg
como pensar, hablar y escribir sobre la
qumica de la vida. Y la qumica de la
vida est presente en estos cuentos que
dedic a todas las personas, jvenes y
viejas, que adoran a los bichitos. Porque
el libro, aunque aparentemente sea una
obra para nios y nias, seguramente har
las delicias tambin de quienes dejaron la
infancia hace ya muchos aos. #
Merc Piqueras
Editora asociada,
International Microbiology

Una biologa de
sistemas de libro
de texto
A First Course in Systems Biology
Eberhard O. Voit
Garland Science, Nueva York (2012),
xiv+445 p.

a biologa de sistemas (BS) ha dejado


de ser un trmino de moda para
pasar, gradual pero inexorablemente, a
ocupar un puesto central en la biologa
del siglo xxi. Con esta denominacin, o
con la que adopte en el futuro, los prin
cipios y metodologas que constituyen el
ncleo central del enfoque sistmico han
llegado (en realidad, han vuelto) para

RESEAS
quedarse. Por ello muchos foros cientfi
cos y acadmicos han venido reclamando
la necesidad de integrar en los distintos
programas formativos, tanto de grado
como de posgrado, los conceptos y tcni
cas de la biologa de sistemas. Tarea esta,
sin embargo, difcil de acometer. Y no
solo por las inercias que es preciso vencer
en nuestro sistema de educacin superior
en relacin con la incorporacin de nue
vos planteamientos curriculares, sino
tambin por las especiales dificultades
que se presentan en este caso particular.
Entre estas est el hecho de que el currcu
lo bsico de la biologa de sistemas se se
para del tpico de los programas formati
vos al uso. La formacin de un bilogo
de sistemas implica conocimientos de
biologa, en especial, aunque no exclusi
vamente, de bioqumica, biologa celular,
gentica molecular, fisiologa y farmaco
loga, pero tambin y no en menor medi
da, de matemticas (ecuaciones diferen
ciales, deterministas y estocsticas;
anlisis de estabilidad y sensibilidad, es

orientacin docente. Este panorama ha


cambiado, felizmente, desde la reciente
publicacin del profesor Eberhard Voit A
First Course in Systems Biology. Este libro,
de lectura amena y estimulante, es una
excelente aproximacin tanto a lo que
debera ser el corpus conceptual de la BS
como al programa viable que conformara
un curso general de introduccin a la
biologa de sistemas.
La primera parte ocupa cuatro cap
tulos y est dedicada a recorrer los con
ceptos matemticos necesarios para poder
abordar con xito cualquier ejercicio de
modelizacin. Viene precedido por un
captulo introductorio en el que se pro
fundiza en los postulados de la biologa
de sistemas y en los principios conducto
res de cualquier proyecto de investigacin
en la misma. Es a partir de esta introduc
cin, una reflexin sobre lo que significa
hacer ciencia y el papel de la modelizacin
en la misma, que se justifican los conte
nidos y estructura del resto del texto. La
segunda parte se extiende a lo largo de

Se abordan, con detalle


y exquisito cuidado pedaggico,
la modelizacin de dos sistemas
que se complementan mutuamente:
la respuesta al estrs trmico
en levadura y la modelizacin
del corazn.

tadstica, etc.), termodinmica y compu


tacin. Conocimientos todos ellos conec
tados por un principio general que los
coordina y sistematiza: la construccin
de modelos cuantitativos de los procesos
biolgicos. La biologa de sistemas es,
pues, modelizacin matemtica, y a par
tir de ah, anlisis, comprensin y predic
cin de las propiedades emergentes de los
sistemas. Entonces, qu frmula integra
ra todos estos elementos en una propues
ta curricular coherente que permitiese el
despliegue de las mismas en un curso
acadmico?
En el transcurso de mi actividad
docente en los ltimos diez aos me he
venido enfrentado a esta cuestin, al
tiempo que he ido siguiendo de cerca las
propuestas publicadas. No se trata aqu
de analizarlas, pero s cabe exponer una
conclusin: si bien la mayor parte de ellas
son aportaciones interesantes todas ado
lecen de ser parciales y, cuando la propues
ta era ms comprehensiva, el tono se
alejaba mucho del propio de un texto de

cinco captulos y recorre los temas funda


mentales de la gentica molecular, el
metabolismo, la sealizacin celular y la
dinmica de poblaciones, reas en las se
basan una parte significativa de los ejerci
cios ms importantes y satisfactorios de
modelizacin realizados hasta el momen
to. Estos dos bloques constituyen la parte
central del texto, al que siguen dos cap
tulos que, por su planteamiento y conte
nidos, constituyen uno de los aciertos del
diseo de esta obra. En ellos se abordan,
con detalle y exquisito cuidado pedaggi
co, la modelizacin de dos sistemas que
se complementan mutuamente: la res
puesta al estrs trmico en levadura y la
modelizacin del corazn. Cada uno de
ellos se desenvuelve en escalas distintas,
tanto fsicas como temporales y se abordan
con diferentes tcnicas de modelizacin.
Su posicin en este punto del programa
propicia que el estudiante centre su aten
cin en las particularidades de cada siste
ma, dndole as la ocasin de movilizar
los conocimientos previamente adquiridos

47

y le expone y gua en el proceso mental


que conduce desde la observacin del
sistema a la representacin y el anlisis del
mismo mediante un modelo matemtico.
El cuarto bloque (cuatro captulos) son el
colofn natural del curso. El estudiante,
pertrechado ya con los conocimientos y
la experiencia necesarios, est en condi
ciones de apreciar las oportunidades que
plantea la biologa de sistemas en mbitos
de gran trascendencia como son los de la
biomedicina y el diseo de nuevos orga
nismos (lo que conecta con cuestiones
tales como el origen de la vida, la biotec
nologa y la deteccin de principios gene
rales de diseo y operacin). El libro
termina con un captulo en el que se
plantean algunas de las fronteras ms
excitantes de investigacin de nuestro
tiempo (la investigacin del cerebro, del
ambiente o el desarrollo de una teora de
la biologa) para las que la biologa de
sistemas supone una alternativa esperan
zadora.
No puedo terminar esta resea sin
una referencia a las caractersticas del
texto que subrayan las diferencias cualita
tivas que posee respecto a otros y que lo
sitan por delante desde el punto de vista
formativo. La primera es que todos los
captulos incluyen una serie de ejercicios
que permiten al estudiante practicar lo
aprendido, de manera que la informacin
se transforma en conocimiento por la va
de su aplicacin a problemas concretos.
Para la realizacin de muchos de estos
ejercicios se suministra un programa de
simulacin e integracin numrica, de
sintaxis e interpretacin sencilla, que
puede instalarse en cualquier ordenador
personal y usarse como herramienta du
rante el curso. Por ltimo, tanto los
profesores como los estudiantes tienen a
su disposicin una serie de materiales
(glosarios, tablas de datos, sugerencias
para la resolucin de los problemas e
ilustraciones) que facilitan enormemente
el estudio y exposicin de los temas de
sarrollados.
A First Course in Systems Biology es
el libro que hubiera querido escribir y
poner a disposicin de mis alumnos. Y
puesto que ya est publicado, solo me
resta desear que sea conocido y empleado
en nuestro sistema de educacin superior,
a lo que sin duda contribuira mucho que
estuviera accesible en castellano. #
Nstor Torres Darias
Departamento de Bioqumica y
Biologa Molecular
Decano de la Facultad de Biologa
Universidad de La Laguna

SEBBM 175|Marzo 2013

C ATA B O L I T O S

SEBBM 175|Marzo 2013

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