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Naukas.

Cementerios nucleares for dummies: El caso del ATC


de Villar de Caas.
En cierto pas todo el CO2 emitido por sus centrales trmicas desde su inicio haba sido
capturado y almacenado en gigantescos depsitos junto a cada central. Ese CO2, por
arte de magia, con el tiempo se trasformaba en una sustancia inocua. El proceso de
disipacin al principio era muy rpido: en el primer ao la masa del CO2 se reduca al
uno por ciento de la inicial, pero cada vez la disipacin era ms lenta.
En los primeros aos de funcionamiento de esas centrales una pequesima parte de
CO2 se trasport al pas vecino para su almacenamiento provisional, que de momento
era gratis, pero a partir de una determinada fecha si no se retornaba se pagaran
millones de euros al mes de penalizacin, estaba a punto de llegar esa fecha. Es un pas
con polticos sensatos, haran sus cuentas y veran que en vez de mltiples almacenes se
puede acumular todo ese CO2 (que ya se ha reducido en varios centenares de veces
respecto al inicial) en un solo almacn centralizado mucho ms seguro y econmico.
Pero con el tiempo esos polticos sensatos son sustituidos por otros que, al menos por el
momento, no tienen ni idea de que es eso de un almacn centralizado de CO2, de hecho
no saben que es el CO2. Para explicrselo recurren a miembros de una secta que
considera un infierno los almacenes de CO2. Su dogma es: Todo el que no diga cosas
malas del CO2 y quien no impida que se haga cualquier cosa con l, no importa qu, se
condenar para siempre, adems quienes propongan soluciones para tratar el CO2 ser
considerado un infiel.
Muchos medios de comunicacin adoptan los dogmas de la secta, es ms cmodo
aprenderse un par de lemas fciles que enfrascarse en horas de estudio para aprender
que es ese CO2. A los polticos le sucede lo mismo y adems creen que la adopcin de
esos dogmas le ayudar a conseguir votos para mantener sus cargos olvidando que
quienes le precedieron (que eran de su mismo partido) haban acordado construir un
almacn de CO2, se lanzan todo tipo de diatribas sobre el CO2. Nadie estaba interesado
en saber qu es el CO2.

Almacn temporal centralizado (ATC). Fuente: ENRESA


Si en el relato anterior sustituimos la palabra CO2 por combustible nuclear gastado el
relato describe lo que ahora est ocurriendo en Espaa con el Almacn temporal
centralizado (ATC) de Villar de Caas.
En Espaa existen 7 reactores nucleares en funcionamiento, un reactor en el limbo (Sta
M. Garoa), y dos cerrados, en proceso de desmantelamiento. El combustible utilizado
se ha ido almacenando en piscinas junto a los reactores o, en el caso de Trillo, en
contenedores de un altsimo coste, tambin junto al reactor. El combustible de
Vandells I (cerrada) se envi a Francia y se recicl reducindose a unos pocos metros
cbicos de residuos de alta actividad vitrificados (ms adelante comentaremos que
significa).
En 2014 deban volver a Espaa o se debera pagar una penalizacin de 60.000 euros al
da! (desconozco si ya se est pagando), algo parecido ocurri con los primeros
elementos combustibles gastados de la central Sta Maria de Garoa, en este caso se
enviaron al Reino Unido.
En el parlamento espaol se estudi el asunto y se lleg a la conclusin de que la mejor
solucin era construir un almacn temporal centralizado (ATC) al que trasladar todo
el combustible gastado y los vidrios de alta actividad. Se cre una comisin
ministerial (2006-06-23) para el establecimiento de los criterios que deba cumplir dicho
emplazamiento final.
Despus de un reido concurso en el que varios pueblos se ofrecieron a albergarlo, el
Consejo de Ministros design (2011-12-30) el municipio conquense de Villar de Caas
como ubicacin para el Almacn Temporal Centralizado. La mayor parte del proceso se
llev a cabo siendo presidente el socialista Jos Luis Rodrguez Zapatero y ministro de

industria, el tambin socialista y despus presidente de la Generalitad de Catalua, Jos


Montilla.
Pareca que por fin en Espaa se haba producido el milagro de que los polticos se
pusieran de acuerdo en un tema que afectara a varias legislaturas. El gran milagro de
alcanzar un acuerdo en un plan de educacin quedaba pendiente pero era un paso: los
acuerdos a largo plazo eran posibles.
Varios aos despus (2015), con ms retraso del deseable, parece que por fin puede
iniciarse la construccin, eso s a un coste mayor del esperado (lo que generalmente es
norma en las grandes construcciones). Tras unas nuevas elecciones los recin elegidos
olvidan el acuerdo que alcanzaron sus predecesores (que en muchos casos eran de su
mismo partido) y ven el ATC una oportunidad de vendetta con sus rivales polticos.
Como por el momento no disponen de medios legales para evitar el ATC recurren a
astutas tretas (o eso pensaran ellos) para paralizar el proceso, como es declarar parte
de la finca donde se construir el ATC zona protegida para las aves (ZEPA), incluso se
utiliza el miedo para conseguir el rechazo de la poblacin: Es abusar del pobre, del
miserable dice el nuevo presidente de la Junta de Castilla-La Mancha (El Pas, 201507-30)
Reputados medios de comunicacin, de los que soy asiduo lector, como los peridicos
El Pas o El Mundo, lejos de clarificar el tema escriben artculos carentes del menor
rigor, ms parecidos a panfletos: al referirse al ATC lo citan como cementerio
radiactivo o el basurero de residuos, hablan de residuos de alta intensidad, como
veremos el uso de estas expresiones denotan un desconocimiento de lo que es el ATC.
Aprenderlo lleva un tiempo considerablemente mayor que asumir como verdades unos
pocos tpicos falsos (situacin parecida a lo que ocurre con los alimentos transgnicos).
Espero que sirva de introduccin lo que voy a contar aqu, procur hacerlo con rigor
pero evitar entrar en excesivos detalles que no son fundamentales para entender lo
fundamental, cualquier duda o precisin lo dejo para los comentarios que pueda recibir.
El lector debe tener claro que no se trata de entablar una discusin sobre los usos de la
energa nuclear comercial, ni de describir las opciones hay para los residuos radiactivos
de alta actividad. Me voy a limitar a explicar lo que es un Almacn Temporal
Centralizado o ATC y sus riesgos reales, para ello previamente tendr que empezar por
explicar qu es el combustible gastado.
Un reactor nuclear de potencia estndar (1000 megawatios), suficiente para abastecer
las necesidades elctricas de una ciudad de un milln de habitantes, utiliza como
combustible uranio con un enriquecimiento medio del 4,5%. Este uranio va en
elementos combustibles, como el que se representa en la figura inferior, lo forman un
conjunto de tubos de una aleacin de zircaloy en cuyo interior van pastillas de xido de
uranio. Cada elemento combustible contiene aproximadamente 450 kgU.
En el ncleo del reactor hay unos 180 elementos combustibles (EE CC), cada 18 meses
se saca la tercera parte (60-64 EE CC) que es sustituida por elementos combustibles
frescos (nuevos), es decir: un reactor consume aproximadamente unas 20 toneladas de
uranio enriquecido al ao y cada elemento combustible permanece cerca de 5 aos en el
reactor, tras ese tiempo el elemento se considera combustible gastado aunque, como
veremos, conserva todava un alto poder energtico.

Elemento combustible PWR. Fuente: ENUSA Industrias Avanzadas S.A.


Como hemos dicho el combustible fresco contiene un enriquecimiento medio entorno al
4,5%. Recordemos que en la naturaleza todos los elementos contienen isotopos, en el
caso del uranio los dos isotopos fundamentales son el uranio 238, en una proporcin del
99,3%, y uranio 235, un 0,7%. Al enriquecer lo que se hace es aumentar la proporcin
de uranio 235 hasta llegar al 4,5% que es el usualmente utilizado por las centrales
nucleares (utilizo valores tpicos medios sin entrar en detalles). Tanto el uranio 238
como el uranio 235 tienen vidas extremadamente largas (el periodo de
semidesintegracin no equivocar con vida media- del U238 es 4,47 miles de millones
de aos, y del U235 es 704 millones de aos. Si hacemos las cuentas atrs en el tiempo
deducimos que hace miles de millones de aos el uranio en la naturaleza tena una
proporcin de U235 similar a la del uranio enriquecimiento que ahora se utiliza en los
reactores nucleares, de hecho hubo reactores nucleares naturales que funcionaron
durante millones de aos como puede leer en El uranio, un elemento poco conocido
que mantiene la vida en la Tierra
Si algo dura mucho, y estos isotopos del uranio duran muchsimo, implica que su
radiactividad es muy baja, bajsima. Por ejemplo: la radiactividad del uranio natural por
unidad de masa es miles de millones de veces menor que la del cobalto 60 presente en
muchos hospitales, necesitamos toneladas de uranio para tener la misma radiactividad
de 1 gramo de cobalto 60. Este comentario es vlido tambin para el uranio enriquecido.
De aqu debemos sacar una conclusin: que una sustancia radiactiva dure muchsimo
(millones de aos) desde el punto de vista radiolgico es una ventaja pues implica que
su radiactividad por unidad de masa (actividad especfica) es muy baja. De hecho los
alimentos que usted ingiere son radiactivos: la sal contiene potasio 40 que es radiactivo,
los vegetales incluyen isotopos de la cadena U238 y U235. El aire que respira tambin
es radiactivo: contiene descendientes del radn 220 y 222 y carbono 14.

En definitiva: usted es radiactivo, lo que sucede es que su actividad especfica es muy


baja. Para los curiosos con algn conocimiento de radiaciones se incluye la tabla 1
donde puede verse que la dosis que producira la ingestin del uranio presente en el
polvo usado para fabricar el combustible es menor que la que se producira ingiriendo el
uranio natural presente en un yacimiento de uranio. Es as pues en un yacimiento
adems del uranio 238 y 235 estn sus descendientes (istopos producidos al
desintegrarse el U-238 y U-235)

Fuente diarium.usal
Una vez que el elemento fresco se introduce en el reactor y ste experimenta reacciones
de fisin las cosas cambian: su radiactividad se incrementa en miles de millones de
veces. El origen de este incremento extraordinario de radioactividad es los nuevos
istopos (productos de fisin) generados al fisionarse (dividirse) algunos de los tomos
de uranio 235 y 238 y en la conversin de unos pocos tomos de uranio 238 en otros
isotopos (transurnidos: isotopos de plutonio, americio, neptunio). La presencia de estos
productos de fisin y transurnidos en masa es proporcionalmente pequea: por cada
tonelada de uranio en el combustible fresco se genera 50 kg de productos de fisin y
transuranidos. Los productos de fisin en su mayor parte tienen periodos de
semidesintegracin cortsimos.
Una vez que sacamos el combustible del reactor, tenemos combustible gastado, una
gran parte de los productos de fisin se va desintegrndose en istopos estables (no
radiactivos) pero durante meses mantiene una radiactividad extraordinariamente alta y
como consecuencia generan mucho calor (las partculas emitidas por los isotopos al ser
absorbidas calientan el elemento combustible). El combustible gastado se debe
mantener dentro de agua que debe recircularse para garantizar que el elemento no se
calienta excesivamente. En Fukusima-Daiichi uno de los problemas fue, que por un
defecto de diseo, el combustible recin sacado del reactor se mantena en el mismo
edificio que ste, al fallar la refrigeracin el zircaloy liber hidrogeno producindose
una explosin de hidrgeno.
Sin embargo la emisin de calor va disminuyendo rpidamente: En el momento de la
parada del reactor los elementos emiten todava el 6,5% del calor que generaban cuando

estaban con el reactor funcionando, pasado una hora este calor es el 1,5%, despus de 1
da es 0,4%, y despus de una semana es solo el 0,2%. Debern pasar meses (al menos
un ao) hasta que el calor que emita el combustible gastado sea suficientemente bajo
como para que no necesite refrigeracin forzada. Una tonelada de combustible gastado
genera 10 kW trascurrido un ao desde la parada y 1 kW (como el de un calefactor)
despus de diez aos, cuando se alcanza este valor es suficiente la refrigeracin que
proporciona el aire atmosfrico por convencin natural: ya no existir riesgo de fusin
de los tubos: son las leyes de la fsica. Estos elementos combustibles son los que se
enviaran al Almacn Temporal Centralizado de Villar de Caas (Cuenca. Espaa).
En cuento a la composicin isotpica del combustible gastado las cantidades y
caractersticas de los distintos componentes del combustible gastado dependen de su
enriquecimiento inicial en U-235 y del grado de quemado del combustible (el grado de
quemado es la energa que ha producida el combustible por unidad de masa, en la
actualidad es del orden del 50% mayor que hace 20 aos). Puede tomarse como
referencia como composicin isotpica la de la tabla 2 (utilizamos enriquecimiento
3,5% y grado de quemado 33 000 MWd/tU que es el tpico de la mayor parte del
combustible almacenado. En la actualidad el enriquecimiento medio est entorno al
4,5% y el grado de quemado en 50 000 MWd/tU).

Tabla 2.- Composicin tpica del combustible gastado (Enriquecimiento inicial 3,5% y
un quemado de 33 000 MWd/tU) 3 aos despus de haber sido sacado del reactor.
Fuente.
Si no fijamos en la tabla 2 obtenemos varias conclusiones sorprendentes: el combustible
gastado contiene un 95,6% de U con un enriquecimiento del 0,9% (algo ms que el

uranio natural) y 0,8 kg Pu, ambos son sustancias fisibles y por tanto pueden reutilizarse
para fabricar nuevos elementos combustibles. De hecho este proceso ha sido habitual en
algunos pases como Francia y el Reino Unido, hoy se considera muy caro a los precios
actuales del uranio.
Es decir: el 96% del combustible gastado no es realmente residuo radiactivo, es
material potencialmente reutilizable Si no reciclamos (caso espaol) un ATC es
una estupenda solucin pues mantiene abierta la posibilidad de reciclar el material
dentro de aos cuando su radiactividad haya cado lo suficiente que haga relativamente
fcil esta opcin, incluso es posible (a nivel de laboratorio ya lo es) que en 30 o 40 aos
podamos bombardear los transurnidos (que solo suponen el 1% con Pu y 0.1% sin Pu)
con neutrones rpidos y los convirtamos en istopos de vida corta, en cuyo caso a larga
y en unas decenas de aos se desintegraran transformanse en istopos estables.

Contenedor destinado al trasporte de combustible gastado. Estos contenedores han


superado ensayos en condiciones extremas como es el impacto contra el de una
locomotora a ms de 130 km/h. Fuente: ENRESA.
Adems del combustible gastado el ATC debe guardar cantidades pequeas (muy pocos
metros cbicos) de trasuranidos vitrificados procedentes del reprocesado del uranio de
Vandells I) ahora almacenados en Francia y, como dije al inicio, por los que se debe
pagar una penalizacin de 60000 euros al da!, tambin hay unas toneladas de
combustible reciclado de Sta. Mara de Garoa en el RU. Adems debe almacenar otras
cantidades menores de productos de activacin. En total material a almacenar es de
12.816 m3, segn ENRESA, que es la empresa pblica encargada de la gestin de
residuos radiactivos a quien pertenecer el ATC.

Tubos dentro de los cuales se insertan los elementos combustibles gastados. Fuente:
ENRESA
El ATC es una instalacin robusta pero no compleja cuyo objeto principal es garantizar
que el combustible gastado se mantiene almacenado al menos 60 aos. El proceso es
simple: el combustible gastado que llegar en resistentes contenedores de trasporte se
trasferirn al interior de capsulas selladas. Las capsulas se introducen en tubos de
almacenamiento que se sitan en celdas de hormign: Los elementos quedan finalmente
aislados por un triple blindaje: Capsula, tubo de acero y muro de hormign. Una
reproduccin dinmica del proceso puede verse en este enlace.
El ATC debes una instalacin pasiva, que no tiene ningn tipo de emisiones ni apenas
tendr consumos energticos. Hay sitios como Holanda, que est situado en un polgono
industrial.
La instalacin obviamente debe ser antissmica, pero el lugar donde se construya (en
este caso Villar de Caas) no debe tener condiciones geolgicas muy especiales, lo que
ocurrir es que dependiendo de las caractersticas del emplazamiento conseguir que el
edificio cumpla con las condiciones de antisismicidad ser ms o menos caro. Cules
deben ser estas condiciones y que el proyecto se realiza se realiza con las debidas
garantas corresponde al Consejo de Seguridad Nuclear, un organismo dependiente de
las Cortes Espaolas. Me ofrece infinita ms credibilidad que las opiniones interesadas
que los que ahora estn especialmente preocupados porque el ATC no restrinjan el
espacio de la grullas (en Navidad las contemplo desde mi casa, no creo que a las de aqu
les importen que vengan 2 o 3 grullas ms desde Villar de Caas). Y mucha ms
credibilidad que aquellos que tratan a los habitantes de Villar de Caas como palurdos

aldeanos engaados como bobos que se creen haber recibido una lotera de Navidad (El
premio gordo de la lotera nuclear. El Pas 2015-07-30).
Hay otro aspecto muy importante asociado a la construccin del ATC: la instalacin de
un centro de investigacin anejo. En mi opinin sera estupendo que se destinase a la
investigacin de la trasmutacin y otras tcnicas de tratamiento definitivo del
combustible gastado.
A estas alturas deba quedar claro que el ATC no es un cementerio nuclear, salvo que
cuando se escriba pretenda referirse negativamente a la instalacin. No hay una
definicin tcnica de Cementerio Nuclear me parece correcta la que aparece en la
Wikipedia que, en el momento de escribir estas lneas (2015-08-06) dice: Cementerio
nuclear es un trmino empleado para designar un lugar destinado al enterramiento de
residuos radiactivos con carcter definitivo. En el caso del ATC no es un
enterramiento, no tiene carcter definitivo incluso en su mayor parte no son residuos
radiactivos (podrn serlo si en el futuro no se recicla el combustible gastado). No los
residuos radiactivos son de alta intensidad, ese concepto no existe.
El nico cementerio nuclear en Espaa est en El Cabril (Crdoba), a unos 25 km de
donde escribo esto, que es desde mi pueblo (Fuenteovejuna). Estoy acostumbrado a
escuchar leyendas urbanas como que todo el que se muere de cncer en el pueblo es a
causa del Cementerio Nuclear o que el pueblo no progresa por una conspiracin judeomasnica que impide su desarrollo para asegurarse que no vive nadie cerca de El Cabril.
No tengo problemas en ingerir (por invitacin) lonchas de jamones ibricos pata negra
de cerdos de mi familia, criados a pocos kilmetros de El Cabril.
No soy ningn insensato, llevo aos estudiando el efecto de la radiactividad y s que el
riesgo de los que vivimos (en mi caso temporalmente) cerca de El Cabril es tendente a
cero. S que los que trabajan en El Cabril tienen un riesgo de morir por accidente ms
elevado que la media de la poblacin a causa de que el 80% de ellos se trasladan
diariamente a la capital (Crdoba), permaneciendo 4 horas da en el autobs.
El combustible gastado se quiera o no se quiera est ah, puede dejarse, no de forma
indefinida, donde est junto a los reactores, en cuyo caso tendramos una decena de
pequeos almacenes a un coste mucho mayor que uno solo, incluso de forma menos
segura que en las condiciones que estar en el ATC. Adems me parece absolutamente
irresponsable seguir pagando ms de 60000 euros al da a pases no precisamente pobres
como Francia y el RU.
El ATC tendr un coste de mil millones de euros. Su riesgo e impacto ambiental es
objetivamente menor al de la mayora de las grandes instalaciones industriales. Si fuese
el alcalde de Villar de Caas mis preocupaciones serian conseguir que el centro
tecnolgico que lleva asociado tenga la mayor relevancia posible y que los futuros
trabajadores de la instalacin fijen su residencia en la zona. Espero que los polticos
recuperen el espritu del acuerdo en temas que nos afecten a largo plazo, como es el
ATC. Me gustara tambin que los periodistas intentasen hacer el esfuerzo de ser
imparciales e indagen algo ms sobre los temas tcnicos que escriben.
Post scriptum (aadido 2015-09-15, para aclarar algunas de las dudas suscitadas por
los comentarios sobre la financiacin del ATC): Los costes de construccin y gestin

del ATC corren a cargo de la empresa pblica ENRESA que dispone del Fondo para
la financiacin de las actividades del PGRR destinado a la la gestin de los residuos
radiactivos, del combustible gastado y el desmantelamiento de las centrales nucleares.
El dinero de este fondo se obtiene de distintas formas: antes de 2005 haba en el recibo
de la luz en un apartado especfico destinado a tal fin, en la actualidad (Ley 11/2009) la
mayor parte lo pagan directamente las empresas productoras de electricidad y lo
aaden al coste de generacin. Adems recientemente se ha aadido un controvertido
impuesto (Ley 15/2012), aunque este no va al fondo.
En definitiva el ATC lo pagamos los consumidores de electricidad en el recibo de la luz,
realmente lo hemos pagado ya en el sentido de que el fondo referido hay suficiente
capital para ello. Si no se construye el ATC en breve (a la larga es inevitable) las
piscinas con el combustible gastado quedarn saturadas y ENRESA tendr que
financiar la construccin pequeos Almacenes (ATI) en las centrales nucleares a costa
del mencionado fondo, adems de pagar los 60000 euros al da a Francia (por 10 m3
una habitacin minscula- de residuos de alta actividad). Si el fondo se va
consumiendo en litigios artificiales entre Administraciones pagados con plvora del rey
los consumidores veremos como se incrementa el recibo de la luz para compensar la
descapitalizacin del fondo (es una forma de trasladar el problema a futuras
generaciones).
Este artculo nos lo enva Guillermo Snchez Len, Profesor en la Universidad de
Salamanca y autor de ms de 100 artculos y ponencias, algunos de
divulgacin cientfica que podis encontrar en su web. Guillermo ha escrito varios
artculos en Naukas y sobre este tema os recomendamos su estupenda publicacin:
Uranio, un elemento poco conocido que mantiene la vida en la Tierra