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Tema 1.

BASES EPISTEMOLGICAS DE LA PSICOLOGA


INDICE
1. CONOCIMIENTO NATURAL Y CONOCIMIENTO CIENTFICO
1.1. Todas las personas poseen grandes conocimientos de psicologa. Los han
adquirido por experiencia directa, por observacin y por instrucciones. En general, no
por enseanza formal.
1.2. Se trata de conocimientos propios de la psicologa natural, que hay que distinguir
del conocimiento cientfico.
1.3. Los dos tipos de conocimientos se diferencian por el lenguaje, por sus fines y sus
mtodos.
1.4. El lenguaje precientfico: las metforas y las descripciones por analoga
2. LOS MODELOS CIENTFICOS EN PSICOLOGA
2.1. Modelos simples: iInternalismo y externalismo; explicaciones disposicionales y
situacionales.
2.2. Modelos complejos: dualismo e interaccin.
2.4. El modelo de interaccin: un ejemplo.
3. EL OBJETO DE ESTUDIO DE LA PSICOLOGA
3.1. El objeto de estudio de la Psicologa Mdica

1. CONOCIMIENTO NATURAL Y CONOCIMIENTO CIENTFICO


1.1. Todas las personas poseen grandes conocimientos de psicologa. Los han
adquirido por experiencia directa, por observacin y por instrucciones. En general, no por enseanza formal.
PREGUNTA GUA 1.

La persona que empieza a cursar la asignatura de psicologa no lo hace partiendo de cero,


sino que ya posee unos slidos conocimientos en la materia. Por ejemplo:
sabe describir y explicar el propio comportamiento y el de las otras personas,
puede anticipar o predecir las conductas de los dems,
sabe en qu momento es adecuado decir o hacer algo y en qu momentos no
puede entender y sintonizar con lo que les sucede a otras personas (empata)
sabe mantener relaciones personales satisfactorias con sus familiares, amigos y
desconocidos
En una palabra, sabe psicologa. En ocasiones, le asaltarn dudas, porque su
conocimiento no es completo, pero ningn conocimiento lo es.
PREGUNTA GUA 2

Cmo ha adquirido estos conocimientos? De varias formas:


por la experiencia directa, observando los resultados de sus acciones (feedback) y
reflexionando sobre ellos,
por observacin e imitacin del comportamiento de los dems,
a partir de sus consejos, instrucciones y sugerencias.

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mediante el juego (sobre todo simblico), como medio para ensayar sin riesgos nuevas pautas de comportamiento,
escuchando las historias y los relatos sobre personajes reales o fantsticos, mediante
los cuales ha aprendido las bases de la explicacin del comportamiento humano.
Si estuviramos hablando de matemticas, fsica o historia, tendramos que citar otro
medio para la adquisicin de conocimientos: el aprendizaje formal, el que tiene lugar en
la escuela. Pero ste no suele existir en psicologa y es muy probable que la primera experiencia en este campo se produzca cuando se produce en el mbito universitario.

1.2. Se trata de conocimientos propios de la psicologa natural, que hay


que distinguir del conocimiento cientfico.
Si, movida por el inters por el comportamiento de las personas, una estudiante trata de
ampliar sus conocimientos consultando un texto de psicologa, es muy posible que se
decepcione. Encuentra que el lenguaje es muy distinto del que ella suele usar, ignora a
qu se refiere la mayora de las cosas que lee, y no parece que los textos recojan lo que
a ella le interesa.
Esto no es exclusivo de la psicologa, sino que algo anlogo puede pasar en cualquier
otra disciplina cientfica. Por ejemplo, un nio de pocos aos que sepa montar en
bicicleta, sabe mucha fsica. Dicho de otra forma: su comportamiento al tomar curvas
puede ser descrito muy bien por un texto de la materia. Sin embargo, si este nio
consultara un manual de fsica para averiguar la mejor forma de sentarse en la bicicleta
para mantener el equilibrio, no encontrara gran cosa que le sirviera. Le resultara mucho
ms til preguntar a un compaero ms experto. Y lo mismo sucedera con un cocinero
que consultara un texto de qumica para conocer las mejores combinaciones de
condimentos para hacer un besugo al horno.
La conclusin a que nos llevan estos ejemplos es que no hay un solo tipo de
conocimiento, sino varios. De ellos nos interesan bsicamente dos: el natural y el
cientfico (o disciplinario). El primero, que, en psicologa, es tambin conocido como de
sentido comn, est representado en la descripcin de lo que sabe esta estudiante. El
segundo es lo que se entiende por psicologa como ciencia y est representado por el
contenido de los textos y manuales de la disciplina.
Como se ha dicho, el primero es exclusivamente emprico; se adquiere por experiencia
directa y en la solucin de los problemas que presenta la realidad y la convivencia social.
El segundo, por enseanza formal, el estudio de los textos y la comunicacin con los
miembros de la comunidad cientfica. Ninguno de ellos es mejor que el otro, en trminos
absolutos; lo es en trminos relativos: respecto a un contexto y para unas necesidades
determinadas. Un investigador en psicologa puede saber mucho del comportamiento
humano pero difcilmente este conocimiento le servira para ganarse la vida como jugador
de pker profesional. Las diferencias entre los que tienen conocimientos de psicologa
natural y de psicologa cientfica son cualitativas. No es que los cientficos sepan ms, sino
que saben cosas diferentes o las saben de una forma diferente.

1.3. Los dos tipos de conocimientos se diferencian por el lenguaje, por sus
fines y sus mtodos.
Las principales diferencias entre estos dos tipos de conocimiento residen en el lenguaje ,
los fines y en la metodologa (Figura 1). En cuanto al primero, la diferencia radica en el
nivel de generalidad de sus enunciados. El lenguaje del conocimiento disciplinario o
cientfico es abstracto, se articula en enunciados (leyes y teoras) referidos a casos
generales. No se ocupa de lo que le sucede a un individuo particular en su contexto

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concreto. Le interesa el comportamiento de todos los individuos u objetos que compartan


una determinada caracterstica.

Fig. 1. Diferencias entre el conocimiento cientfico y el conocimiento natural

El conocimiento natural es parcial, se circunscribe a la solucin y explicacin de problemas concretos, en contextos concretos. Su lenguaje es anecdtico; se basa en explicaciones particulares para hechos o situaciones particulares. Para hacer un smil gastronmico, una cocinera estar interesada en realizar la mejor pizza posible, no en formular
teoras sobre El mtodo pizzaiolo, ni sobre la composicin de los alimentos. Asimismo,
al propietario de un viedo le interesa hacer un buen vino, no formular los principios de la
fermentacin. A un joven a punto de irse de vacaciones le interesa conseguir dinero de
su abuela, no una teora de las motivaciones.
Por su vinculacin con las situaciones particulares, la coherencia, es decir, la exigencia
de explicar de la misma forma fenmenos que pertenecen a una misma clase, no es un
requisito del lenguaje natural, mientras que es una exigencia bsica en el de los cientficos.
Los dos tipos de lenguaje no son contradictorios, pero tienen fines distintos: en un caso
comunicar, persuadir. En el otro, generar conocimiento.
En segundo lugar, los dos tipos de conocimiento se diferencian en el mtodo a partir del
cual se construye cada uno de ellos. Lo que hace vlido un procedimiento o una explicacin dentro del conocimiento natural es su eficacia o utilidad prcticas. La pregunta clave
es: Funciona?
En cambio, lo que hace lcita una afirmacin dentro del mbito cientfico es su fundamento: las pruebas en que se basa, la posibilidad de ser refutada. Por esto, la pregunta que
mejor define el conocimiento de los cientficos es: Vd., cmo lo sabe?. Como se ver en el tema sobre la evidencia cientfica, esta pregunta es la base del saber cientfico,
aquello que lo fundamenta. La ciencia no parte del supuesto de que los cientficos son
absolutamente imparciales y objetivos, sino de todo lo contrario. Precisamente porque
asume su subjetividad y su tendencia compartida con los dems mortales a hacer
inferencias dictadas por sus deseos, dispone de una batera de apoyos metodolgicos
para contrarrestarlas. El conjunto de estos apoyos conforma lo que se conoce como el
mtodo cientfico.
Se desprende de lo anterior que no podemos decidir si un enunciado es cientfico slo en
base a los trminos en que est formulado o a los fenmenos a los que se refiere. En
principio, tan cientfico es Los ctricos contienen antioxidantes como Los baos de luna
mejoran la autoestima. Se podrn establecer las diferencias en cuanto se especifique en
qu se basa cada una de ellas y qu pruebas las sustentan.

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A pesar de sus diferencias, el conocimiento cientfico no es algo aparte y radicalmente


distinto del conocimiento natural, sino que se basa y deriva de l. La ciencia no surge de
la nada, sino de las soluciones a los problemas que los seres humanos han ido encontrando en el curso de la evolucin. Las disciplinas cientficas se asientan sobre los conocimientos y la manera de describir la realidad propia del sentido comn y de la experiencia humana. Si no existiera conexin con el conocimiento natural, las ciencias no podran aprenderse ni, probablemente, existiran.

1.4. El lenguaje precientfico: las metforas y las descripciones por analoga


El hecho de que la ciencia tenga su origen en el conocimiento natural puede originar
algunas dificultades en las primeras fases de la adquisicin de su lenguaje, sobre todo
por la posibilidad de confusin. Esta suele deberse al hecho de que los mismos
trminos son usados con un significado distinto en uno y en otro mbito. Esto sucede en
todas las ciencias. Por ejemplo, palabras como afinidad, atraccin o fuerza surgieron
del lenguaje natural y siguen usndose en l, pero han adquirido un preciso significado
en fsica o en qumica.
Esto no suele constituir un problema importante en estas disciplinas cientficas porque, a
travs de la enseanza formal, ha habido ocasin de aprender a manejar estos trminos
en su sentido tcnico y, sobre todo, a distinguir claramente su significado en funcin del
contexto: segn se trate del lenguaje corriente o cientfico. Pero, como se ha dicho, falta
en psicologa un periodo de escolarizacin y de aprendizaje formal previo a los estudios
superiores. Por esta razn, el estudiante universitario puede tener dificultades para
discernir cundo algunas palabras del lenguaje natural, como estmulo, respuesta,
discriminacin o control, son usadas como trminos tcnicos y, por tanto, con un
significado y un contexto distintos del lenguaje natural, en parte o totalmente.
Otra fuente de confusiones en psicologa deriva del origen de las descripciones de los
fenmenos. En todas las ciencias abundan las descripciones consistentes en metforas,
es decir, por analoga. Frente a un fenmeno nuevo, las personas recurren al
conocimiento del que disponen y describen lo desconocido a partir de lo que les es
familiar. Se formulan as las descripciones del tipo de Cmo o Como si... Por ejemplo,
una nia puede describir le cosquilleo diciendo: Es como si tuviera coca cola en la
rodilla o un paciente puede describir as el vrtigo: Me da vueltas la cabeza. Otros
ejemplos, muy familiares a los estudiantes de medicina, son las analogas entre el
corazn y una bomba, el ojo y una mquina fotogrfica, el cerebro y un ordenador.
La metforas ms frecuentes son las que personalizan a los objetos; explican su
comportamiento en trminos de motivaciones y otras caractersticas humanas. Algunos
ejemplos son las descripciones que atribuyen intencionalidad y sentimientos a los
objetos: La mesa es mala, Las cmaras digitlicas reconocen caras o El pncreas decide
o La puerta [mecnica] se abre porque sabe que quiero entrar.
Darse cuenta de que no se trata de una descripcin en sentido literal es fcil cuando se
habla de mquinas fotogrficas o de rganos del cuerpo. Resulta ms complicado
cuando el rgano es el cerebro. Sin embargo, es el mismo caso. Cuando decimos que El
cerebro (o una de sus partes) planifica, estamos personificndolo, estamos diciendo que
el cerebro hace algo que si se tratara de una persona designaramos como
planificar.
Existe otro tipo de metfora, tambin importante en psicologa, que, en cierto modo, se
contrapone al anterior. Su accin se describe como cosificacin porque consiste en
atribuir entidad de cosas u objetos fsicos a fenmenos propios del comportamiento del
individuo en su totalidad y en su relacin con el entorno. En un sentido general, son
ejemplos de esta metfora las creencias de que La sombra es una parte del cuerpo, que
El fuego est en las cerillas o La msica, en los instrumentos. En psicologa, estas
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metforas estn muy difundidas y aparecen incluso en los textos cientficos de


disciplinas afines, ejemplificadas por afirmaciones tales como que una determinada
sustancia es el neurotransmisor de la agresividad (o del amor) o un potenciador
cognitivo, o que un circuito determinado es de recompensa.
Las metforas no presentan problemas en la comunicacin basada en el lenguaje
corriente porque en l se da el apoyo del contexto, que hace evidente o comprensible el
sentido en que las personas las utilizan. Cuando una persona dice que Est perdiendo la
memoria, porque nunca encuentra sus gafas, entendemos perfectamente a qu se
refiere y la ayudamos a buscar las gafas, no, ciertamente, la memoria. Cuando las
metforas se transportan al lenguaje de la psicologa como ciencia y, por tanto, se sacan
de su contexto, se puede caer en el error de creer que aluden a fenmenos reales o
tangibles. A los estudiantes les resulta difcil darse cuenta de que estas expresiones son
metafricas y no indican la existencia de algo. Por ejemplo, les resulta difcil aceptar que
La fuerza de voluntad carece de entidad material, que es una manera de hablar para
indicar un conjunto de comportamientos y de relaciones del individuo con su entorno.
Las metforas constituyen un poderoso instrumento de comunicacin. El problema que
pueden plantear no depende de su uso sino de su maluso. ste se da, por una parte,
cuando se confunden con datos o descripciones literales y, por otra, cuando se usan en
un contexto que no es el adecuado. Un astrnomo, por ejemplo, no tiene ningn reparo
en hablar de la puesta de sol, en su comunicacin personal. Pero no pierde de vista el
carcter metafrico de esta expresin ni la usa en su comunicacin cientfica. As, el uso
de todas las metforas a las que hemos hecho referencia no tendra que hacernos
perder de vista que se trata de constructos verbales y no expresiones literales y representaciones fehacientes de la realidad.

2. LOS MODELOS CIENTFICOS EN PSICOLOGA


En todos los momentos de su desarrollo, las ciencias se caracterizan por la vigencia de
unos determinados modelos o paradigmas. La percepcin de la realidad no es nunca
directa ni inmediata (como dijo un humorista, no tiene vigencia el Dogma de la
Inmaculada Percepcin), sino que es el resultado de un proceso de aprendizaje y
construccin social. Uno de los resultados de esta construccin son los modelos, que
constituyen marcos de referencia, formas de ver la realidad que es objeto de su
estudio. El ejemplo ms conocido de modelos o paradigmas cientficos son la visin
geocntrica del universo, en contraposicin a la visin heliocntrica, propia del modelo
copernicano. Los modelos son ms generales que las teoras y no suelen estar
formulados explcitamente.
Cuando una persona pregunta: La inteligencia, es innata o adquirida? nos est dando
informacin sobre el marco de referencia, es decir, su modelo del comportamiento. Nos
est diciendo que: a) considera que existe una entidad, que es la inteligencia, b) esta
entidad puede ser una de estas dos cosas, innata o adquirida, y c) estas dos cosas son
excluyentes. Comprese la pregunta anterior con sta: Cmo influyen los factores
hereditarios y la experiencia en el comportamiento inteligente? Estn indagando sobre el
mismo mbito, pero las preguntas se formulan desde modelos diferentes.
La cuestin de los modelos reviste un inters que no es slo terico. Como se ha dicho,
un modelo es como una lente, que establece en cmo se observa e interpreta la
realidad. Estipula cules son las preguntas de investigacin lcitas y pertinentes, qu
datos se consideran relevantes y cmo se van a obtener; es decir, los mtodos de
investigacin. Por ejemplo, en la biologa actual, no se consideran lcitas las preguntas
sobre los efectos o los mecanismos de la fuerza vital. En lo que concierne a los mtodos,
no sera aceptable un estudio sobre la accin de las vitaminas basado exclusivamente
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en las descripciones verbales de los sujetos, respecto a cmo se encuentran o qu


sienten despus de tomar estas sustancias.
Hay algn criterio para decir que un modelo es mejor que otro? La pregunta no es
ociosa, ya que no existe un punto de referencia externo a los modelos e independiente
de ellos, que permita compararlos. No se puede estudiar directamente la realidad y por
tanto no existe una referencia absoluta que oriente o nos diga si el modelo A la describe
ms exactamente que el modelo B. En consecuencia, la comparacin entre modelos no
se establece en trminos de qu modelo es ms exacto o ms cierto.
La comparacin se establece en trminos de eficiencia, por una parte, y de poder
explicativo y de coherencia interna, por otra. Un modelo se considera ms eficiente que
otro cuando da razn de un rango ms amplio de fenmenos con las explicaciones ms
simples, ms parsimoniosas. La coherencia interna se refiere al hecho de poder utilizar
un mismo tipo de explicaciones para todos los fenmenos y procesos relevantes.

2.1. Modelos simples: internalismo y externalismo; explicaciones disposicionales y situacionales.


(Figura 2.) Un motivos de desconcierto para quien inicia el estudio de la Psicologa es la
existencia de distintas escuelas, que sostienen posturas aparentemente contrapuestas.
Por qu no se ponen de acuerdo?, se pregunta. Por qu no se decide quin tiene la
razn y se eliminan o se dejan extinguir las otras teoras? O bien, poco preocupado por
cuestiones de coherencia interna, sugiere una tercera posibilidad: puesto que todas
pueden ser igualmente vlidas, por qu no se toma lo bueno de cada una?

Figura 2. Modelos cientficos en Psicologa

Pero, en realidad, las diferencias no son tantas. La aparente exhuberancia de escuelas


se limita, en ltimo trmino, a un reducido nmero de variaciones en aspectos que tienen
que ver con los modelos. La diferencia ms general concierne la perspectiva desde la
cual se establece la explicacin del comportamiento. En su expresin ms simple, dicha
perspectiva puede ser internalista o externalista, es decir, explicar su comportamiento
basndose en factores internos o externos al individuo.
Veamos los ejemplos respectivos. Dos psiclogos estn intentando dar una explicacin
del alto rendimiento en los estudios de una muchacha. El primero comenta: Es una
alumna brillante. Se nota que tiene gran motivacin, es responsable y metdica en su
trabajo. Le gusta llegar al fondo de las cosas y comprender el significado de lo que
estudia,..... El segundo argumenta: Sus profesores son muy buenos: explican con
claridad, dosifican y orientan el trabajo que los estudiantes han de hacer por su cuenta y
proponen numerosos ejercicios para consolidar los aprendizajes. Los materiales de
estudio son claros e interesantes. Los compaeros constituyen excelentes ejemplos de
trabajo,......
Dejando aparte que, por claridad, se han descrito dos posturas extremas, lo que dice
cada uno de estos psiclogos representa un tipo caracterstico de explicaciones. La
primera se centra en aspectos internos de la muchacha, lo que llamamos
disposiciones. Es una explicacin internalista o disposicional. Las explicaciones
formuladas en trminos de rasgos de personalidad, tendencias, motivaciones, funciones,
aptitudes o actitudes son explicaciones disposicionales. Su enunciado paradigmtico es:

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Esta persona se comporta as porque es.... o tiene.... Tambin constituyen un ejemplo


de explicaciones internalistas las que se basan en factores genticos o fisiolgicos.
La segunda explicacin se centra en elementos del entorno de la estudiante, de su
situacin: es una explicacin externalista o situacional. Cuando hablamos de la
influencia de las instrucciones verbales o del comportamiento de modelos significativos
o, en un plano ms general, de las malas compaas o de las condiciones de vida,
estamos dando explicaciones de este tipo.
La vieta (Figura 3), representan estos dos tipos de explicaciones de una conducta, en
este caso, decir un improperio. Tambin es un ejemplo de un hecho curioso: cuando
explicamos el comportamiento de otras personas solemos recurrir a causas internas;
cuando se trata del nuestro, las explicaciones suelen ser externalistas.

Figura 3. Explicaciones del comportamiento

2.2. Modelos complejos: dualismo e interaccin.


Las explicaciones del comportamiento no suelen ser tan simples o tan radicales como en
los ejemplos anteriores, sino que lo ms frecuente es que incluyan ambos tipos de
argumentos. Se establecen as los modelos complejos, llamados tambin
multicausales, precisamente porque se basan en el principio de que, en la mayora de
los casos, la conducta se origina a partir ms de una causa.
En funcin de cmo estas causas actan y se relacionan entre s, se distinguen dos tipos
de modelos bsicos: el modelo dualista y el de interaccin. El primero considera que
los factores causales actan de forma independiente y que sus efectos se suman. Se
conocen como modelo dualista porque, atendiendo al caso ms frecuente en Psicologa,
los factores causales considerados son de dos rdenes: los que corresponden a la
mente y los que corresponden al cuerpo (Figura 4).

Figura 4. Causas del comportamiento. Modelo dualista

El otro tipo de modelos complejos y pluricausales se basa en el principio de que las


causas no son independientes sino que se influyen recprocamente; en una palabra:
interactan. De aqu el nombre de modelo o modelos de interaccin. La influencia
recproca (o interaccin) ha de entenderse en un doble sentido: de que los agentes
causales se modifican el uno al otro y, sobre todo, de que cada uno modifica la
influencia o el efecto del otro (Figuras 5 y 6).

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Figuras 5 y 6. Causas del comportamiento. Modelo de interaccin

Veamos un ejemplo. Como se habr intuido, existe un tercer tipo de descripciones para
dar cuenta de lo que le pasa a esa estudiante ejemplar: son las que se centran en las
relaciones entre las caractersticas y disposiciones del sujeto y las caractersticas
ambientales. Desde un modelo dualista se razonara as: Su buen rendimiento se debe
a su motivacin, a su orden y regularidad en los estudios y tambin a la buena calidad de
la enseanza que recibe.
Desde un modelo de interaccin, los comentarios sobre la estudiante discurriran en
estas lneas: Este es el tipo de enseanza ms adecuado para las capacidades y el
estilo de aprendizaje de esta muchacha. Su mtodo de trabajo le permite aprovechar al
mximo las oportunidades que ofrece este ambiente docente. Su nivel de conocimientos
es equivalente al del resto de los compaeros, por lo que puede obtener el mximo
rendimiento del trabajo en equipo y de la observacin de los modelos constituidos por
sus estrategias de estudio y de solucin de problemas.
Veamos otro ejemplo, ms general (Figura 7). A la pregunta: qu determina el comportamiento, los genes o la educacin? (la famosa contraposicin entre naturaleza y educacin o, en ingls, nature versus nurture), la respuesta es: ambos. En esto estaran de
acuerdo los dos modelos. Las diferencias entre ellos aparecen a partir de aqu. Citando a
Ana Anastasi, la pregunta crucial es cmo lo hacen (V. Anastasi 1976) y, por tanto, ha de
formularse as: De qu manera genes y educacin, dan lugar a un comportamiento determinado? (Figura 8)

Figura 7. Explicaciones del comportamiento.


Nota: C.I. quiere decir Cociente -no coeficiente- Intelectual

Figura 8. Explicaciones del comportamiento

Los dualistas, como se ha dicho, responderan que actan de forma independiente y sus
efectos, cuando lo hacen conjuntamente, se suman. Desde la ptica de un modelo de
interaccin se considera que ambos actan, pero no de forma independiente sino, como
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se ha dicho, modificando, cada uno de ellos, la influencia del otro. Las experiencias que
brinda la educacin controlan e influyen en la expresin de los genes. A su vez, el contacto con el medio dar lugar a experiencias distintas porque ser percibido de forma
distinta y tendr distintos efectos segn la base gentica y el desarrollo fisiolgico del
individuo, en cada momento. As, pues, se puede decir que es la base gentica de cada
individuo lo que determina su ambiente porque es segn su dotacin gentica que cada
individuo atiende, percibe y responde a unos aspectos o a otros.
Pensar en trminos de interaccin es complejo porque no es intuitivo y, tanto en el lenguaje natural como en el lenguaje cientfico, resulta ms fcil pensar en trminos de causas independientes. Una manera de facilitar el razonamiento desde la ptica del modelo
de interaccin es proceder en dos tiempos: analizar cada causa por separado y pensar
en cmo la presencia o la accin de la otra hace variar su influencia en el comportamiento. La pregunta sera: Si A no existiera o fuera distinto, qu influencia tendra B sobre el
comportamiento?, y viceversa.

2.3. Relevancia para la Psicologa Mdica


Seguir uno u otro modelo no es una cuestin acadmica, sino que tiene consecuencias
en la prctica. En nuestro caso, la prctica mdica. Los mbitos ms importantes en que
se refleja la influencia de los modelos son el concepto de enfermedad o de los procesos
de enfermar y el concepto de efecto teraputico.
El concepto de enfermar.
En la enfermedad existen lesiones o alteraciones fisiopatolgicas; tambin existen modificaciones psicolgicas, como por ejemplo, la forma en que cada persona interpreta y
valora lo que le sucede o, en un sentido patolgico, el estrs (Figura 9).

Figura 9. Enfermedad: modelo dualista

Las diferencias respecto a cmo se concibe la enfermedad en un modelo dualista y en


un modelo de interaccin se manifiestan cuando se plantea la cuestin de cmo se relacionan estos dos rdenes de factores causales. Un modelo dualista sostiene que las
causas actan de forma independiente. Por eso considera lcito estudiar los factores lesionales de las enfermedades, por un lado, y las interpretaciones y significados que el
paciente les otorga, por otro. Segn el tipo de factor al que se atribuye la responsabilidad
del proceso patolgico, se hablar de enfermedades somticas o de enfermedades psicosomticas (Figuras 10 y 11).

Figuras 10 y 11. Enfermedad: modelo dualista

En realidad, el razonamiento no es tan simtrico, como pueda pensarse. A la posibilidad


de que la enfermedad sea psicosomtica y a que se trate de algo psicolgico, en general suele llevarse siempre en un segundo tiempo, cuando no ha habido manera de
encontrar pruebas que permitan atribuir la enfermedad a una causa estrictamente biol-

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gica. En otras palabras, se suele razonar por exclusin. Lo psicolgico es lo que no es (algo), de la misma forma que el efecto placebo es lo que no es el efecto del tratamiento.
Desde un modelo de interaccin, los factores lesionales y de interpretacin son inseparables y actan a partir de su influencia recproca. Por tanto, lo que le define es el prinicipio de que todas las enfermedades son psicosomticas (Figura 12).

Figura 12. Enfermedad: modelo de interaccin

El concepto de efecto teraputico


En un tratamiento mdico la respuesta teraputica se produce a consecuencia de la
ingestin de un frmaco, para citar el caso ms frecuente. Pero el frmaco no es el nico
elemento presente; los medicamentos no se materializan de la nada. Son prescritos para
algn profesional que, habitualmente, acompaa la receta de unas explicaciones. Y
aunque el profesional sea una persona especialmente taciturna, las explicaciones se dan
siempre: estn en el prospecto, las da el farmacutico o el familiar que ha sufrido una
dolencia parecida. Este frmaco es prescrito a una persona enferma y en un contexto la
consulta asistencial donde las personas suelen ser atendidas y curadas, donde se
encuentran unos profesionales cuyos conocimientos les hacen especialmente efectivos
para estos cometidos. Eso lo sabe el paciente porque forma parte de su cultura y por
experiencia directa, desde el ms tierna infancia.
Todos los factores citados existen. Tenerlos en cuenta o desestimarlos depende del
modelo desde el que se estudie el encuentro teraputico. Si se piensa que el efecto de
un frmaco y la interpretacin que un enfermo hace de su accin son factores
independientes, se encontrar lcito estudiarlos por separados y hablar por separado de
los efectos de uno u otro orden de factores. Se llega as a la invencin de constructos,
como el efecto placebo, para explicar una respuesta teraputica inexplicable por la
accin farmacolgica de una medicina (Figura 13).

Figura 13. Tratamiento: modelo dualista

Desde el punto de vista de un modelo de interaccin no hay necesidad de llamar de una


manera especial los factores psicolgicos o sus efectos, porque se parte de la base de
que, excepto cuando el sujeto est en coma profundo, la respuesta es siempre y conjuntamente a ambos rdenes de cosas: la accin del frmaco y a su interpretacin (Figura
14).

Figura 14. Tratamiento: modelo de interaccin

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2.4. El modelo de interaccin: un ejemplo.


El marco de referencia desde el cual enfocaremos el estudio de la Psicologa, en esta
asignatura, es el modelo de interaccin. Alguno de sus principales conceptos se ilustran
en el ejemplo que se presenta a continuacin, a modo de men de degustacin. Bajo
forma de narracin, se presenta una serie de hiptesis para exponer el proceso por el
que un nio, hijo de msicos, desarrolla lo que en lenguaje ordinario se describe como
un gran talento musical. La explicacin banal sera que el nio ha heredado el talento
musical. En realidad las cosas son un tanto ms complejas.
Lo que el nio puede haber heredado es algo simple. Podra tratarse de loa base biolgica
de una especial capacidad para distinguir e identificar estmulos auditivos. Esto dara lugar a
que prestara especial atencin a los sonidos, mostrara una atraccin por los juguetes
musicales y una tendencia a la manipulacin de estos objetos.
All donde otro nio ve un objeto particularmente idneo para ser usado como proyectil, l
vera algo que, adecuadamente manejado, produce un ruido especial y para l muy
interesante. El resultado de sus manipulaciones y de sus continuas exploraciones, para
averiguar qu sonido hace cada cosa al percutirla sobre otras, sera que el ambiente fsico
de este nio, ya en las primeras pocas de su vida, fuera distinto del de otros nios: mucho
ms rico en estimulaciones auditivas, porque el nio las produce y porque las detecta y
atiende a ellas de una forma selectiva.
Adems, este nio es hijo de msicos. Esto supone muchas cosas; la primera es que va a oir
instrumentos y piezas musicales con especial frecuencia y diversidad. Tambin es muy
probable que oiga hablar de msica, con lo que su lenguaje sobre esta materia ser
especialmente rico, ajustado y selectivo, y esto le permitir aumentar sus conocimientos sin
depender de la experiencia directa.
Pero la influencia de la profesin de sus padres se va a notar an ms en otro mbito, de
gran importancia: por su formacin, los padres estarn especialmente capacitados para
reconocer las habilidades del nio cuando an son incipientes. Su sensibilidad les llevar a
valorar sencillas producciones que un adulto con otra formacin, de menor odo, sera
incapaz de apreciar. Es de suponer que a los padres estas primeras manifestaciones
musicales les hagan gracia y las celebren de forma ms o menos efusiva, que no pasar
desapercibida para el nio, siempre con las antenas a punto para captar las reacciones de
los adultos y descubrir el significado de las cosas a partir de sus respuestas emocionales.
A un nio que intenta producir unos sonidos agitando un sonajero, los padres ofrecern
modelos especialmente adecuados sobre cmo conseguir estos y otros sonidos. Adems, le
ofrecern nuevas fuentes sonoras, en forma de juguetes o de juegos. En una palabra, le
proporcionarn la ocasin de aumentar ulteriormente sus habilidades, presentndole
modelos y acciones para imitar que se ajusten con precisin a sus capacidades y, al mismo
tiempo, le permitan ejercitarlas y potenciarlas.
Es probable que estos padres hagan lo mismo con los otros hijos pero es an ms probable
que con ste lo hagan ms y con mayor entusiasmo, porque ste, por su habilidad, es ms
agradecido, responde mejor a cualquier iniciativa en esta lnea y la aprovecha mejor.
Puesto que sta no es una novela, no podemos desarrollar ulteriormente el ejemplo y
hemos de pasar a hacer algunas reflexiones sobre l. Pero quedan en el aire algunas
preguntas: qu hubiera pasado si los padres no hubieran sido msicos y fueran
personas de habilidades musicales normales? se puede descartar taxativamente que el
nio hubiera llegado a ser concertista? y si los padres hubieran sido sordos?
La anterior descripcin muestra dos ejemplos de interaccin: la que se da entre el
comportamiento del nio y el de sus padres y la que se da entre las caractersticas
constitucionales del nio y su ambiente fsico. En el primer caso, el nio condiciona a
sus padres: es de suponer que sus manifestaciones de alegra o de satisfaccin sern
ms intensas y ms previsibles cuando stos le estimulen auditivamente de una forma
TEMA 1. BASES EPISTEMOLGICAS DE LA PSICOLOGA (11)

que le resulte nueva o particularmente atractiva. Y los padres condicionan al nio:


ofrecindole modelos, estmulos y ocasiones para ejercitar y consolidar su capacidad y
presentndolos en los momentos en que el nio est atento o es particularmente
receptivo.
En cuanto al segundo caso, la dotacin gentica de este nio hace a su ambiente ms
rico porque posibilita que el nio capte en l una mayor cantidad y variedad de estmulos
sonoros. Este ambiente ms rico en estimulaciones desarrolla y modifica la capacidad
inicial, diferencindola y aumentando la competencia del nio para detectar y producir
sonidos. Esto, a su vez, aumentar la riqueza ambiental,... y as sucesivamente. Se
produce de este modo un efecto de bola de nieve, en que el aumento de la habilidad del
nio representa un aumento en las oportunidades para ejercitar estas habilidades, y
potenciarlas.
Una explicacin lineal simplemente recogera el hecho de que los padres son msicos, o
incluso el hecho de que, de pequeo, este nio pareca especialmente interesados por
los juguetes musicales y de aqu salta al momento en que debuta como concertista
precoz. La perspectiva de interaccin llena este periodo con un complejo entramado de
influencias recprocas entre el nio y su ambiente tanto fsico como social. El efecto de
estas influencias es la creacin de sucesivos estados o niveles de capacidad, cada uno
de los cuales se caracteriza por nuevas y ms ricas posibilidades de relacin con su
entorno y cada uno de los cuales depende de toda la historia anterior.
En esta narracin se ejemplifican varios de los conceptos y principios propios de la
Psicologa desde un modelo de interaccin. Resumiendo, los ms importantes son:
1. Lo complejo se origina a partir de elementos simples
2. El resultado final es la consecuencia de un proceso, es decir, de cambios sucesivos
3.

La interaccin con el ambiente fsico: el comportamiento del nio modifica el


ambiente y ste modifica el comportamiento

4.

La interaccin con el medio social: el nio influye en el comportamiento de los


padres y el de stos, en el comportamiento del nio

5. El papel del lenguaje en la experiencia y en la educacin del nio.

3. EL OBJETO DE ESTUDIO DE LA PSICOLOGA


Toda ciencia tiene como funcin describir y explicar el comportamiento, las relaciones
y las propiedades de su objeto de estudio. La fsica estudia el comportamiento de los
tomos, la qumica, el de las molculas, la biologa, el de las clulas. Asimismo, cada
ciencia estudia las relaciones de su objeto de estudio con el medio que le corresponde;
por ejemplo, el medio extracelular o el medio externo. La Psicologa es la ciencia que
estudia el comportamiento del individuo, en su relacin con el medio socialmente construido.
Qu es el medio socialmente construido? Por esta expresin se entiende que el medio
con el que establece contacto el individuo presenta propiedades que incluyen las
propiedades fsicas y van ms all de ellas. Se trata de caractersticas que llamamos
simblicas, porque dependen del significado que les ha atribuido la historia de cada
individuo en particular y de la especie humana y la cultura, en general. A raz de ello se
puede afirmar que, en ltimo trmino, los estmulos del medio no actan sobre el
individuo y producen respuestas por lo que son fsicamente, sino por lo que significan.

TEMA 1. BASES EPISTEMOLGICAS DE LA PSICOLOGA (12)

Figura 15. Respuestas a distintas propiedades de un mismo estmulo

Un ejemplo, algo simple pero ilustrativo de esta idea, lo ofrece el dinero. Desde el punto
de vista fsico, se trata de trozos de papel o de metal. Pero su influencia en el
comportamiento, en lo que hacen las personas para conseguirlo, conservarlo u operar
con l, no depende de esta naturaleza fsica sino de su significado, es decir, su valor,
algo que arbitrariamente se le ha asignado y que no guarda relacin proporcional con la
materia fsica (no existe relacin entre el tamao de una moneda y su valor). Y algo
tambin que cada individuo aprende a identificar y a interpretar en el proceso de
socializacin. Sin la convivencia social y el aprendizaje derivado de ella, el dinero sera
papel y metal. Su influencia en el comportamiento si la hubiera slo sera debida a
estas caractersticas fsicas.
Ahora bien, el hecho de que no exista o no sea necesaria una relacin directa entre las
caractersticas fsicas y el valor del dinero, no quiere decir que los dos aspectos sean
independientes y que se pueda prescindir de las primeras. Para hacer feliz a un acreedor
es necesario entregarle unos determinados ejemplares de los trozos de papel. No basta
con decirle algo as como Considera saldada mi deuda y ves en paz.
Otro ejemplo es el propio lenguaje. Desde el punto de vista fsico, las palabras no son
ms que sonidos, estmulos auditivos de una determinada longitud de onda y una
determinada intensidad. Pero estas caractersticas no explican la influencia en el
comportamiento de una mala noticia, de un poema, de una expresin de cario o
admiracin o de una explicacin filosfica. Todas estas formas de lenguaje influyen en el
comportamiento por su significado, por lo que representan o simbolizan. Tambin en este
caso hay que recordar lo que se ha dicho ms arriba: el significado no sustituye los
estmulos fsicos de las palabras. Tiene que haber sonidos: cuando no los hay, decimos
que la persona delira o alucina. Lo que pasa es que las palabras no ejercen su funcin
por los sonidos sino por lo que ellos representan o simbolizan. Algo semejante podemos
decir respecto a la respuesta del guerrero de la vieta (Figura 15) al estmulo constituido
por la corona de laurel. En esto, almenos, se distingue de su caballo.

3.1. El objeto de estudio de la Psicologa Mdica


La psicologa mdica es una parte de la Psicologa. Su objeto de estudio es el
comportamiento del individuo en un contexto constituido por la salud o por la
enfermedad. El individuo estudiado es tanto el paciente como el profesional. El
paciente se observa desde dos puntos de vista: como tal, o sea en sus relaciones con
TEMA 1. BASES EPISTEMOLGICAS DE LA PSICOLOGA (13)

la enfermedad, y como generador de recursos adaptativos. El comportamiento del


profesional se estudia en sus funciones caractersticas: la promocin de la salud, la
investigacin y la bsqueda de informacin, el diagnstico, el tratamiento o la
rehabilitacin.
Por lo tanto, la psicologa mdica recoge y sintetiza las aportaciones provenientes de
varios campos disciplinarios: la psicologa, la medicina, la educacin para la salud y la
comunicacin. La informacin bsica la ofrecen los profesionales y los pacientes: la
tarea de la psicologa como ciencia consiste en estructurar esta informacin en un
discurso psicolgico, proporcionndole un marco terico y un lenguaje cientfico.
Las principales reas estudiadas por la psicologa mdica son las siguientes:

Explicar, en trminos de interaccin, el dolor y otros procesos de enfermar y los


efectos teraputicos.

Los hbitos y estilos de vida. Su influencia en la salud y en la enfermedad; su


adquisicin y modificacin.

Las influencias recprocas entre el proceso de enfermar, el comportamiento y los


estilos de vida, con especial referencia a los procesos crnicos.

El paciente como fuente bsica de informacin.

El profesional como investigador. Las estrategias para obtener una vlida


informacin del paciente.

El razonamiento mdico. El proceso diagnstico.

El profesional como comunicador. La eficacia al transmitir informacin y al formular


prescripciones.

El profesional como educador o modificador de hbitos de comportamiento. La


elaboracin de los programas teraputicos.

TEMA 1. BASES EPISTEMOLGICAS DE LA PSICOLOGA (14)