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Conquistando um Corao

Conquering Kings Heart

Maureen Child

Os Reis da Califrnia 4/6


Ele exigia sua conquista.
Ela assombrava seus sonhos havia trs anos. A lembrana daquela noite fez com
que Jesse King retornasse a Morgan Beach decidido a reencontr-la. Ele possuiria aquela
mulher misteriosa uma nica vez mais. E um King sempre cumpria suas promessas. Bella
Cruz no parecia muito feliz ao rever Jesse. Afinal, ele a seduzira, depois fora embora
sem dizer adeus e agora nem a reconhecia! E como ele era o novo dono de sua casa,
no poderia evit-lo. Que os cus a ajudassem se Jesse descobrisse sua verdadeira
identidade, pois Bella jamais conseguiria resistir sua seduo!

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)

Para Patti Canterbury Hambleton.


Por anos de amizade e risadas. Pelas muitas aventuras e lembranas compartilhadas.
Por ter sido sempre um marco na minha vida.
Eu te amo!

PUBLICADO SOB ACORDO COM HARLEQUIN ENTERPRISES II B.V./S..r.l.


Todos os direitos reservados. Proibidos a reproduo, o armazenamento ou a
transmisso, no todo ou em parte.
Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas
ou mortas mera coincidncia.
Ttulo original: FALLING FOR KINGS FORTUNE
Copyright 2008 by Maureen Child
Originalmente publicado em 2008 por Silhouette Desire
Ttulo original: CONQUERING KINGS HEART
Copyright 2009 by Maureen Child
Originalmente publicado em 2009 por Silhouette Desire
Arte-final de capa: nucleo-i designers associados
Editorao Eletrnica:
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)

CAPTULO UM

Jesse King amava mulheres, e todas elas tambm o amavam... Exceto uma, e
pensando na teimosia dessa mulher, Jesse entrou na Bella's Beachwear e parou bem no
meio da loja. Percorreu s com o olhar a construo antiga, porm bem conservada, e
balanou a cabea; era difcil acreditar que Bella Cruz preferisse aquele prdio caindo aos
pedaos em vez daquele que estava lhe oferecendo. Chegara nove meses antes a
Morgan Beach, uma pequena cidade litornea do sul da Califrnia, tinha comprado vrios
dos estabelecimentos dilapidados e eclticos da Main Street, reformado alguns, demolido
outros, depois construdo o tipo de loja e escritrio que realmente atrairia consumidores
ao centro da cidade. Todos ficaram felizes em assinar os contratos. Aceitaram sua oferta
com mal disfarada alegria e, a maioria era, no momento, de inquilinos seus. Menos Bella
Cruz. Ela, no. A mulher vinha resistindo s suas investidas fazia meses. Tinha at
mesmo liderado um protesto passivo, convocando alguns amigos para se plantarem
diante dos tratores por uma tarde inteira.
Organizara uma passeata Main Street abaixo que inclua a prpria Bella, quatro
mulheres, duas crianas e um cachorro de trs pernas. E ainda tentara armar uma viglia
com velas em memria dos "edifcios histricos" de Morgan Beach. Cinco pessoas se
postaram em frente a seu escritrio, segurando velas, na noite em que a primeira grande
tempestade de vero tinha cado. Em minutos, todos ficaram encharcados e as velas,
apagadas. Bella fora a nica que restara no escuro, fulminando-o com o olhar, enquanto a
observava atravs da janela do escritrio. Sempre tentou imaginar por que ela encarara
aquilo tudo de um modo to pessoal. Jesse no fora para a cidade a fim de arruinar sua
vida. Tinha ido at ali por causa das ondas. Quando surfistas profissionais paravam de
competir, costumavam se estabelecer em um lugar onde pudessem pegar boas ondas
durante o ano todo. A maioria acabava no Hava, mas sendo um californiano nato, Jesse
elegera Morgan Beach. Toda a sua famlia ainda morava no estado. Morgan era perto o
suficiente para pudesse manter contato e estar longe o bastante para que no ficar
tropeando nos trs irmos a cada passo. Gostava da famlia. Muito. No significava que
pretendesse viver grudado a ela. Por isso decidira construir para si um pequeno imp rio
ali, naquela cidadezinha. E a nica coisa que o incomodava era Bella Cruz.
O senhorio do mal passa para tripudiar uma voz feminina e baixa soou de
algum lugar prximo.
Jesse se virou e viu sua inimiga histrica agachada atrs do balco, reorganizando
uma vitrine de culos escuros, sandlias e sacolas de praia. Seus olhos castanho-escuros
se encontravam fixos nele, com o brilho dos de uma mulher prestes a pulverizar inseticida
em uma barata.
No est armada, est? perguntou, caminhando lentamente em sua direo.
Porque parece louca para pr fim ao meu sofrimento...
Pr fim ao meu sofrimento, voc quer dizer ela respondeu com ironia.
Ento se levantou, permitindo que lhe avaliasse os trajes. Bella tinha quase um
metro e oitenta, o que era bom. Gostava de mulheres altas o suficiente para que no
ficasse com cibras no pescoo ao beij-las... No estava pensando em beijar Bella,
claro! Era apenas uma observao. Alis, observou os cabelos negros e ondulados que
lhe caam at o meio das costas, os olhos enormes, cor de chocolate, e os lbios cheios
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que ainda no vira curvados em um sorriso. Bella era linda.
Exceto pelas roupas. Toda vez que a via, Bella parecia pronta a posar para a capa
da Amish Monthly, aquela revista judaica. Blusas de algodo soltas e saias largas, at os
ps, eram seu figurino bsico. O que para ele no importava, tentava se convencer.
Gostava de mulheres curvilneas e, pelo visto, Bella possua tantas curvas como uma
caixa. Parecia estranho, porm, que algum que ganhava a vida criando e vendendo
trajes de banho femininos parecesse nunca ter usado uma de suas prprias roupas.
O que quer, sr. King?
Jesse sorriu deliberadamente. Conhecia o poder de seu sorriso. Muitas mulheres,
ao longo dos anos, j lhe haviam confessado o efeito que suas covinhas tinham em seus
joelhos.
Os de Bella, entretanto, continuaram slidos como uma rocha. Ora essa, no
estava interessado em seduzi-la! Precisava lembrar sempre disso.
S queria dizer que vamos comear a fazer melhorias neste prdio no ms que
vem.
Melhorias ela repetiu, o rosto se contorcendo como se a palavra em si fosse
de mau gosto. Quer dizer mandar derrubar paredes, arrancar a madeira do assoalho,
se livrar das janelas de chumbo... Esse tipo de "melhoria"?
Ele assentiu com um gesto de cabea.
O que, exatamente, tem contra construes fortes e telhados firmes?
Bella cruzou os braos e Jesse se distraiu por um momento. Pelo visto, era dona
de ao menos um bom par de curvas...
Meu telhado no tem goteiras declarou, seca. Robert Towner era um
senhorio excelente.
Sim, assim ouvi dizer ele concordou com um suspiro. Vrias vezes.
Podia ter aprendido com ele.
E nem sequer se incomodou em repintar o exterior da sua loja... apontou
Jesse.
Por qu? Eu mesma o pintei h trs anos. Ele a fitou, perplexo.
Voc mesma decidiu pintar tudo de roxo? De propsito?
lavanda.
roxo.
Bella respirou fundo e lanou um olhar que podia ter lhe ateado fogo aos cabelos.
Contudo, Jesse era resistente. Era um King. E os King no fugiam de ningum.
No ficar feliz at que cada prdio da Main Street esteja pintado de bege com
acabamento ferrugem, no ? ela indagou, balanando a cabea. Seu olhar era de
pena naquele momento, porm Jesse no se deixou afetar. Um King no precisava da
piedade de ningum.
Pelo visto, vamos todos nos transformar em cidados de Stepford, como no
filme Esposas em Conflito... Vamos ter que marchar em fila tambm? Todos vestidos da
mesma forma?
Pelo amor de Deus, no!... Jesse retrucou, passando os olhos pelo traje que
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Bella usava mais uma vez, o que a fez corar de leve.
; A meu ver, no h mais individualidade por aqui. Morgan Beach costumava ter
personalidade.
E madeira podre.
Era diversa, diferente.
Era miservel.
Voc no passa de um predador corporativo! ela explodiu, irritada.
Jesse ficou chocado com a acusao, nunca seria do tipo corporativo predador.
Inferno... No tinha se afastado de tudo justamente para escapar das armadilhas do
mundo dos negcios em que todos os campees costumavam cair? No fundo, o nome
King lhe fora um fardo na maior parte da vida. O pai, os irmos, os primos... todos os
King, em todos os lugares, estavam trancafiados em escritrios naquele momento. E no
importava se eram sutes de luxo ou no. Nunca tivera nada a ver com aquele mundo.
Assistira seus trs irmos mais velhos ingressarem nos negcios da famlia como se
tivessem sido moldados para a tarefa. Mesmo Justice, em sua fazenda, era um
empresrio em primeiro lugar. Entretanto, Jesse conseguira quebrar esse padro.
Tornara-se surfista profissional e, Deus era testemunha, tinha amado aquela vida.
Enquanto seus irmos e primos vestiam ternos e lideravam reunies, Jesse viajara o
mundo em busca da onda perfeita. Sempre fizera as coisas a seu modo. Vivera a vida do
modo como queria. E no devia nada a ningum. At que seu shaper favorito deixara o
negcio alguns anos antes, e Jesse comprara a empresa, disposto a continuar tendo
acesso s pranchas de que gostava. Havia feito a mesma coisa ao encontrar a melhor
roupa de neoprene. E as bermudas ideais. Logo acabara fazendo o que sempre insistira
que jamais faria: tornara-se um empresrio. No um desses parasitas, mas presidente da
King Beach, uma empresa gigante e diversificada, centrada na vida da praia. Era irnico
pensar que o que mais amava o houvesse transformado naquilo que nunca quisera ser.
Escute recomeou baixinho, tentando afastar aqueles pensamentos
preocupantes. No precisamos ser inimigos.
Claro que precisamos.
Droga. Bella era teimosa. Durante dez anos, estivera no topo do ranking do surfe.
Ganhara centenas de competies, fora destaque em anncios de revista, festejado pela
maioria das celebridades e, no ano anterior, at nomeado o solteiro mais sexy da
Califrnia. Tinha dinheiro, charme e todas as mulheres que poderia querer. Ento, por que
diabo estava parado ali, se torturando, enquanto Bella Cruz o espicaava? Porque ela o
intrigava. Se por seu bvio antagonismo ou pela teimosia, Jesse no tinha certeza. Havia
algo em Bella que o abalava. E, de alguma forma, algo... familiar.
Respirou profundamente, apoiou ambas as mos no balco e a encarou.
Sero apenas algumas paredes e janelas, srta. Cruz. Ou posso cham-la de
Bella?
No, no pode, e no se trata apenas de paredes e janelas. E abriu os
braos como se tentasse abraar o prdio decadente. Este lugar tem uma histria. A
cidade inteira tem. Ao menos tinha, at voc aparecer...
O olhar dela era um misto de fogo e gelo. Impressionante. A mulher praticamente
tremia de raiva. Jesse suspirou. Sempre encontrara uma maneira de contornar aquele tipo
de temperamento nas mulheres. At conhecer Bella. Durante meses tentava cair nas boas
graas daquela criatura sem sucesso. Seria tudo to mais fcil se colaborasse!... Bella
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possua amigos em Morgan Beach. Era bem-sucedida em sua confeco. E, droga, as
mulheres costumavam gostar de Jesse King!
A histria da cidade vai continuar aqui ele afirmou. Com prdios que no
tombaro ao primeiro p de vento.
Ah, sim... Voc um benfeitor humanitrio a toda prova.
Jesse riu.
S estou tentando gerir o meu negcio replicou, e estremeceu com as
palavras. Quando tinha ficado como o pai e os irmos?
No, voc est tentando gerir o meu negcio retrucou Bella, fria.
Confie em mim quando digo no ter nenhum interesse na sua empresa.
Jesse olhou para atrs dela, onde um de seus trajes de banho personalizados se
encontrava pendurado na parede. A empresa dele servia aos homens. Ele sabia o que um
surfista procurava em uma roupa de neoprene, numa bermuda para surfe ou em qualquer
outra coisa relacionada ao esporte, mas no fazia ideia do que as mulheres queriam, e
no cresceria at descobrir. Embora os acionistas e gerentes de sua empresa o
estivessem pressionando a expandir os negcios para o mercado feminino, sempre fora
contra. No sabia o que oferecer s mulheres. Preferia se concentrar no que sempre
fizera melhor. Enfim, Bella Cruz detinha aquela faixa do mercado por ali.
Por que est aqui, ento? ela questionou, e Jesse a ouviu batendo o p no
cho. No preciso pagar o meu aluguel nas prximas trs semanas.
Sempre to receptiva e calorosa!...
Seu sorriso, porm, pareceu ricochetear nela, assim como balas em um tanque. A
mulher estava determinada a odi-lo. Jesse enfiou as mos nos bolsos das calas caqui e
caminhou, estudando as prateleiras.
Sou muito receptiva, sr. King. Para com os clientes.
Sim, a loja est to abarrotada que mal consigo andar. Ela bufou.
O vero acabou. As vendas sempre caem nesta poca.
Engraado, todo mundo diz que este um negcio e tanto.
Est preocupado com o seu aluguel?
Deveria estar?
No Bella contraps rapidamente. Tenho uma clientela pequena, mas
muito fiel.
Ah.
"Voc insuportvel!", pensou ouvi-la murmurar e sorriu consigo. Era bom saber
que a estava incomodando tanto quanto se sentia incomodado. Alm da vitrine
envidraada, Morgan Beach fervilhava. A manh j ia alta, e os surfistas se preparavam
para deixar a praia. Sabia muito bem que as melhores ondas surgiam logo aps o
amanhecer, antes que o mar ficasse lotado com crianas, mes e surfistas amadores,
com suas pranchas de bodyboard. As pessoas vagavam pelas caladas, sentando-se em
cafs e, em geral, aproveitando o dia. E Jesse ali, em uma loja feminina de surfwear,
conversando com uma mulher que praticamente sibilava com ele.
Jesse sufocou um suspiro de impacincia e examinou os fundos da loja de Bella.
Paredes pintadas em um creme plido exibiam trajes de banho feitos mo ao lado de
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psteres das melhores praias do mundo. Jesse as conhecia bem. Surfara na maioria
delas. Durante dez anos, mal estivera fora da gua. Havia ganhado inmeros trofus,
contratos publicitrios, cheques mais do que polpudos e muita ateno das gatinheis que
costumavam freqentar os circuitos. s vezes sentia falta daquela vida. Como naquele
momento, por exemplo.
J que sou o seu senhorio, por que no tentamos nos entender?
Voc s meu senhorio porque os filhos de Robert Towner venderam o prdio
aps a morte do pai. Ele prometeu que eles no fariam isso, voc sabe ela afirmou, a
voz carregada de ressentimento. Towner jurou que eu poderia ficar aqui por mais cinco
anos.
S no colocou isso no testamento Jesse lembrou, conforme se virava para
enfrent-la. Se os filhos dele decidiram vender o imvel, no minha culpa.
Claro que ! Ofereceu uma fortuna pelo lugar! Ele sorriu.
Era um bom negcio.
Bella sufocou um suspiro. O que adiantava discutir? Jesse King era dono do prdio
no momento, apesar das promessas de Robert. O homem fora um doce, quase um
substituto para seu av. Costumavam tomar o caf juntos todas as manhs C jantavam
na companhia um do outro pelo menos uma vez por semana. Bella costumava v-lo com
mais freqncia que os prprios filhos, e sempre tivera esperanas de poder comprar seu
prdio um dia.
Infelizmente, Robert tinha morrido em um acidente de carro cerca de um ano antes.
E, a despeito de suas promessas, seu testamento no a beneficiara em nada. Um ms
aps de morte de Robert, seus filhos haviam vendido o prdio para Jesse King. E Bella
vivia preocupada com o futuro desde ento. Robert sempre mantivera o aluguel baixo o
suficiente para que tivesse condies de continuar naquele ponto excelente. Jesse King,
entretanto, jamais faria o mesmo. Preferiu fazer suas "melhorias" por todos os lados, e
logo estaria elevando todos os aluguis, sem dvida... O que significava que teria de
procurar outra loja. Teria de sair da Main Street e alugar algo nas ruas perpendiculares,
perdendo pelo menos um quarto do negcio, uma vez que grande parte de seu
movimento acontecia na sada dos banhistas da praia. Jesse King ia estragar tudo. Assim
como tinha feito trs anos antes. E nem se lembrava, o infeliz!
Bella teve vontade de chutar alguma coisa. De preferncia seu novo locador. E isso
ia to contra a sua natureza que atribuiu o desprezvel impulso a ele tambm. Jesse King
era o tipo de homem que esperava que o mundo girasse ao seu redor sempre que
estalava um dedo. O problema era que isso normalmente acontecia. Jesse a olhou por
cima do ombro e sorriu.
Eu a irrito um bocado, no? Quero dizer, no apenas o fato de eu ter
comprado metade da Main Street, ?
Bella se retesou. Era verdade. E o fato de ele nem mesmo saber por que ela o
odiava tanto era de enlouquecer. Ainda mais porque no podia dizer do que Jesse havia,
to obvia e vergonhosamente, esquecido.
O que quer, sr. King? Jesse franziu as sobrancelhas.
Bella, ns j nos conhecemos h tempo demais para esse tipo de cerimnia.
Ns no nos conhecemos coisa nenhuma ela retrucou, exasperada. Pelo
visto, ele iria cham-la de Bella, quisesse ela ou no.
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Sei que ama a sua loja recomeou Jesse, mo vendo-se de volta na direo
do balco.
E dela. Droga, por que precisava cheirar to bem? E por que aqueles olhos
precisavam ser de um azul to profundo, da cor do oceano?... O sorriso de Jesse tinha
que desenhar aquelas duas covinhas? E por que o sol pintara aquelas mechas douradas
no cabelo loiro-escuro? J no era maravilhoso o suficiente?
Tem muita coisa boa aqui Jesse comentou, olhando os culos escuros, as
sandlias de dedo e as sacolas de praia dispostas na vitrine do balco. Tambm tem
bom gosto para cores. Somos muito parecidos, voc e eu. Minha empresa tambm
fabrica trajes de banho, assim como a sua. Ela riu, e Jesse estreitou o olhar.
O que h de to engraado?
Nada Bella desconversou, apoiando as mos sobre a bancada de vidro. E
que meus trajes de banho so feitos mo pelas moradoras daqui, com tecidos orgnicos
e os seus so costurados por crianas debruadas sobre mesas em alguma fbrica que
explora os empregados com horas excessivas de trabalho por baixos salrios e pssimas
condies.
Isso no verdade! ele retorquiu, indignado.
Tem certeza?
Absoluta. No sou nenhum carrasco que veio para c apenas para explorar.
Pois parece. Mudou a cara da cidade em menos de um ano.
E as vendas no varejo aumentaram em at 22 por cento!... Oh... Eu devia ser
fuzilado.
Bella fervilhou como uma panela prestes a transbordar.
H mais na vida do que apenas lucro.
Sim, h surfe. E h sexo de boa qualidade. Ele sorriu de novo, esperando
para ver se a tinha atingido.
Porm, Bella jamais revelaria o quanto aquele sorriso c covinhas a afetavam.
Tampouco aquela meno casual a sexo de boa qualidade. As mulheres caam muito fcil
aos ps de Jesse King, e ela prpria j aprendera essa lio fazia trs anos, quando era
apenas mais uma em seu f-clube. O Campeonato Mundial de Surfe acontecera na
cidade, e Morgan Beach ficara em festa por uma semana. Lembrava-se de estar no cais,
observando as ondas, quando Jesse King tinha surgido. Havia sorrido daquela mesma
forma, brincado e flertado. Depois a beijara luz do luar e a levara para o pequeno bar no
final do per, onde haviam se afogado em margaritas.
Tinha ficado lisonjeada com sua ateno. Era lindo e famoso. E, na poca, sob
todo aquele glamour, ele lhe parecera um sujeito decente. Naquela noite passearam
juntos ao longo da orla, at que o per lotado e a praia ficaram muito para atrs. Ento
haviam se posto beira do oceano e observado o luar danando sobre as ondas. Quando
Jesse a beijara, ela se vira arrebatada pela magia do momento, pelo calor e pela
sensao delirante de ser desejada. Fizeram amor na areia, ento, com a brisa martima
soprando seus corpos e o mar sussurrando ao fundo. Bella suspirou. Tinha visto estrelas.
Jesse, contudo, a vira apenas como mais uma na multido que o adorava. Havia
procurado por ele no dia seguinte, em plena luz do dia. Queria conversar sobre o que
acontecera.
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bom ver voc, gata ele a saudara, e se afastara sem mais nenhuma
palavra. Nem sequer se lembrara de ter transado!
Bella engoliu em seco. Tinha ficado chocada demais para gritar com ele, e apenas
o observara sair de sua vida em silncio. Olhando para Jesse naquele momento, ainda se
lembrava de todos os minutos da noite que haviam passado juntos, assim como da
humilhao que sofrera no dia seguinte, mas nem mesmo isso fora suficiente para apagar
a deliciosa lembrana de ter estado em seus braos sob o luar. Odiava pensar que a noite
passada com Jesse havia praticamente arruinado suas chances com outros homens. E
odiava mais ainda perceber que ele continuava no se lembrando. Mas, por que deveria?
Todo mundo errava, decidiu, porm apenas uma idiota cometeria o mesmo erro duas
vezes.
Respirando fundo, Bella o encarou.
Escute, no h porque continuarmos discutindo. J conseguiu o que queria, e
tenho um negcio para administrar. Se no est aqui para me dizer que vai me despejar,
preciso voltar ao trabalho.
Por que eu faria isso?
dono do prdio, e no tenho feito outra coisa nos ltimos meses a no ser
tentar me livrar de voc.
Isso verdade, mas como voc mesma disse, j consegui o que queria. No
teria por que despej-la.
Ento por que est aqui?
Para avis-la da reforma.
Est bem. Bella suspirou. Agora eu sei. Muito grata... Adeus.
Jesse sorriu novamente, e o estmago de Bella se contraiu.
Se quer saber ele recomeou , no costumo sossegar enquanto no
descubro por que uma mulher no gosta de mim.
J lhe disse por qu.
H mais do que isso, Bella, tenho certeza Jesse afirmou, o olhar fixo no dela.
Mas pode crer que eu vou descobrir.

CAPTULO DOIS

Jesse no conseguia imaginar por que continuava pensando em Bella Cruz. Por
que o cheiro dela ainda pairava ao seu redor. Por que uma mulher malvestida, dona de
um olhar hipntico, continuava a assombr-lo horas depois. Devia estar trabalhando
demais.
Segundo a pesquisa, a moda praia feminina supera a masculina em vendas na
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proporo de dois para um afirmou Dave.
A linha de pensamento de Jesse se partiu conforme se recostou na imensa
poltrona de couro. O fato de ter uma poltrona daquelas nem o incomodava mais.
Dave falou com tanta pacincia quanto podia , eu j disse: no tenho
qualquer interesse em vender para mulheres. No nas lojas, pelo menos acrescentou
sorrindo.
Pois est perdendo uma mina de ouro, sr. King afirmou o homem baixo e
careca. Se me der apenas um minuto do seu tempo, posso lhe mostrar o porqu.
Dave Michaels era o comprador da King Beach e vivia tentando convenc-lo a
expandir os negcios. Contudo, ele tinha uma poltica firme, raciocinou Jesse. S vendia
produtos que conhecia e usava. Produtos em que confiava. Crescendo como um King,
aprendera desde muito cedo que sucesso era amar o que se fazia, conhecer o seu
negcio melhor do que ningum. Percebeu, porm, que Dave no desistiria at ter uma
chance de expor seu ponto de vista.
Est bem, vamos ver. Levantou-se, odiando a sensao de estar preso atrs
de uma mesa. Embora a sua fosse uma combinao elegante de cromo e vidro, sempre
evocava lembranas de seu pai por trs de uma gigantesca mesa de mogno, do tamanho
de um porta-avies, acenando para os filhos e lhes dizendo para ir brincar, pois estava
muito ocupado...
Irritado com a recordao, deu as costas para Dave e vagou pelo permetro do
escritrio. Distrado, observou as prateleiras cheias com os trofus que tinha ganhado ao
longo dos anos. Nas paredes azul-escuras, havia fotos emolduradas dele em
competies, paisagens de algumas de suas praias favoritas e vrias poses da famlia.
Sua "prancha de surfe da sorte" encontrava-se encostada a um canto, e as janelas atr s
da mesa ofereciam uma vista da Main Street e do mar um pouco alm. Como se
precisando daquela conexo com o oceano que tanto amava, Jesse caminhou at as
janelas e fixou o olhar na gua. A luz do sol brilhava na superfcie, parecendo ressaltar os
sortudos espera da onda seguinte, em cima de suas pranchas. Era ali que devia estar,
pensou, irnico. Como havia ido parar naquele escritrio?, perguntou-se, no pela
primeira vez. Como acabara exatamente no lugar do pai? Seus irmos deviam mijar nas
calas de tanto rir s de pensar naquilo.
H uma loja aqui na cidade com o tipo de produto que devamos comercializar
Dave estava dizendo.
Jesse quase no ouviu o homem. Continuava disposto a trabalhar pelo que criara
para si mesmo, mas isso no significava que gostava de dar o sangue pelos negcios. Ao
contrrio do restante da famlia, Jesse se considerava um "anti-King", concluiu com um
sorriso enviesado. Gostava do dinheiro, gostava da maneira como vivia sua vida, gostava
das regalias que ser bem-sucedido lhe proporcionava; por isso cumpria seu papel.
Entretanto, no era o que ele mais gostava de fazer na vida. Aquilo era apenas... trabalho.
Fazia o que tinha de fazer apenas para aproveitar a vida da melhor forma, para curtir o
surfe e namorar mulheres lindas. No ia acabar como o pai, um homem que havia
dedicado a vida a trabalhar para o futuro da famlia King e nunca vivera realmente.
Se olhar estas fotos, tenho certeza de que vai concordar que os produtos dela
seriam um ajuste perfeito na linha praia da King Beach.
Produtos dela?
Eu sei, eu sei Dave rebateu depressa, erguendo a mo para evitar quaisquer
objees. No lhe interessa trabalhar com uma linha feminina, mas, se der uma
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olhada...
Jesse soltou uma risada seca.
No desiste, no , Dave?
No quando estou certo.
Devia ter nascido na famlia King ele comentou e, relutantemente, tomou as
fotos que o funcionrio lhe estendia. Quanto mais cedo desse conta daquilo, mais cedo
poderia sair para a luz do sol.
O que isto? perguntou, examinando a pilha de fotos coloridas. Biqunis,
cangas, sadas de praia... Tudo muito bonito, pensou, mas no entendia a excitao de
Dave. Os biqunis eram interessantes, porm ele os preferia em loiras maravilhosas.
Essas peas esto sendo muito procuradas. So personalizadas, feitas mo e
com tecidos "verdes". As mulheres que as compraram juram que no h nada como elas.
De repente, Jesse teve um mau pressentimento.
Saiu uma reportagem numa seo do jornal de domingo, no ms passado, e
pelo que tenho ouvido, as vendas dela vo disparar.
O mau pressentimento ficou ainda pior. Jesse estudou as fotos com mais cuidado.
Algumas das peas lhe pareciam um tanto familiares. Claro. Tinha visto boa amostra no
dia anterior, pendurada na parede de uma loja decadente na Main Street.
Bella's Beachwear?
Sim! Dave sorriu e apontou para o biquni vermelho-cereja de uma das fotos.
Minha esposa comprou este modelo l na semana passada. Disse que o biquni mais
confortvel que j teve e perguntou por que no trabalhamos com algo parecido.
Que bom que sua esposa ficou feliz com a compra Jesse ironizou.
No sobre a satisfao da minha esposa que estamos conversando, sr. King
Dave replicou com os olhos brilhando. Desde que mudamos os negcios para
Morgan Beach, s ouvi falar da loja de Bella. Mulheres de todo o estado vm para c
comprar suas peas. Uma dos rapazes da contabilidade fez uma projeo. Se
juntarmos a linha dela nossa, o cu seria o limite. No faz idia do quanto a linha praia
de Bella agregaria a King Beach.
Jesse balanou a cabea. Embora fosse King o suficiente para flertar com a idia
de obter maiores margens de lucro e sucesso imediato, tinha seus prprios planos para
implementar os negcios. Quando decidisse lanar uma linha feminina, ele o faria a seu
modo.
Bella Cruz est atuando em uma fatia do mercado em que ningum se arriscou
antes afirmou Dave sem prembulos. Andamos verificando: grandes empresas de
sportswear j tentaram comprar a linha dela, mas Bella recusou todas as ofertas.
Intrigado, Jesse se recostou na borda da mesa e cruzou os braos.
Explique.
Dave respirou fundo, aquecendo-se para a explanao.
A maioria dos trajes de banho neste pas, ou em qualquer outro lugar do mundo,
desenhada para a chamada mulher perfeita, ou seja, a mulher magra.
Jesse sorriu. Sempre preferira ver um biquni mais "recheado". Como se pudesse
ler sua mente, Dave prosseguiu:
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Acontece que a maioria das mulheres americanas no cumpre essa norma,
graas a Deus. A maior parte bem mais curvilnea, pois come bem mais do que uma
folha de alface. E, graas maioria dos estilistas, suas necessidades so ignoradas.
Voc sabe que gosto de curvas, Dave, mas nem todas as mulheres deveriam
usar biquni. Se Bella quer vender para mulheres que no deviam vestir esse tipo de traje,
ela que venda. No para ns.
Dave fez uma careta, depois enfiou a mo no bolso em busca de outra foto.
Imaginei que essa seria a sua reao, ento vim preparado. Olhe isto.
Jesse apanhou a foto e ergueu as sobrancelhas.
Sua esposa?
Sim confirmou Dave, sorrindo. Quando vamos praia, Connie costuma
proibir qualquer foto. Desde que comprou esse biquni, no entanto, no para de fazer
poses!
Jesse podia entender por qu. Connie Michaels tinha dado luz trs filhos nos
ltimos seis anos. No era magra, mas tambm no era gorda. E no biquni que comprara
de Bella parecia... demais!
Ela mesmo muito bonita Jesse sorriu. Dave arrancou a foto da mo dele.
Tambm acho... Mas o que estou querendo dizer , se o biquni de Bella caiu
to bem em uma mulher de tamanho normal, deve ficar espetacular nas mais esbeltas.
Estou dizendo, sr. King, deveria pensar na possibilidade de se juntar a ela.
Est bem. Farei isso Jesse concordou, mais para fazer Dave esquecer o
assunto do que outra coisa.
As vendas de Bella esto crescendo de forma muito consistente. Acho que sua
linha seria uma grande aquisio para a King Beach.
Aquisio - Jesse murmurou a palavra, lembrando-se do olhar de Bella
naquela manh, durante a "conversa" que haviam tido.
Ento j recusara ofertas de outras empresas. Podia imaginar com que prazer
Bella receberia a sua... Inferno. Provavelmente ela passaria com o carro por cima dele.
No que isso fosse ser um problema.
No vamos vender roupa feminina ainda. Dave respirou fundo.
Ouvi dizer que a Pipeline est pensando em comprar a Bella's Beachwear.
A Pipeline?...
O dono da confeco Pipeline, Nick Acona, sempre fora o maior adversrio de
Jesse. E o fato de nenhum deles surfar mais no diminura sua rivalidade. Se Nick estava
interessado em Bella, ento Jesse j estava envolvido naquela concorrncia at os
cabelos.
Nick tambm afirma que o melhor caminho para aumentar as vendas adotar
uma linha feminina comentou Dave.
Jesse lanou ao assistente um olhar duro. Sabia exatamente o que Dave estava
fazendo.
O pior era que estava funcionando.
Vou pensar.
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Mas...
Dave ele interrompeu , gosta do seu trabalho?
O rapaz sorriu. J tinha ouvido aquela ameaa antes, e no ps muita f nela.
Sim, senhor.
Que bom. Vamos mant-lo assim.
Certo. Dave recolheu suas anotaes, sua pesquisa e as fotos, e se dirigiu
para a porta. Mas voc prometeu que vai pensar...?
Eu vou.
A verdade era que sabia que deveria expandir, adotando uma linha feminina de
moda praia. S no encontrara nenhuma em que acreditasse o suficiente para investir.
At aquele momento. O desafio seria convencer Bella a subir a bordo antes que a
Pipeline a fisgasse. Quando Dave se foi, algo colorido chamou sua ateno, e Jesse se
abaixou para pegar do cho uma foto que o assistente havia deixado para trs. Era de um
biquni verde-mar, com tiras estreitas na parte superior e anis prateados na lateral dos
quadris. Suspirou ao se pilhar tentando imaginar Bella nele. No conseguiu, entretanto, e
isso o irritou. Tambm, com aquelas blusas e saias enormes que ela usava de propsito,
para se esconder!... Seria um plano para enlouquecer os homens? Sorrindo, jogou a foto
sobre a mesa e se virou para olhar na direo da pequena loja, mais abaixo, na Main
Street. No conseguia tirar a mulher da cabea. No parava de pensar no modo como
seus olhos faiscavam para ele. Mesmo que Bella se vestisse como uma refugiada, havia
algo nela que...
Esquea!, ordenou a si mesmo. No estava interessado em Bella Cruz. Sem dizer
que j existia uma mulher em Morgan Beach pela qual vinha procurando. Sua mulher
misteriosa. Estreitando os olhos para fitar o oceano, Jesse tornou a recordar aquela noite,
cerca de trs anos antes. No se lembrava muito bem do que acontecera, nem mesmo
dela... Ganhara uma competio importante naquele dia e exagerara na comemorao
antes de deparar com a moa. Lembrava-se apenas de que continuaram a celebrar juntos
e, depois, houve mais comemorao at que, finalmente, tinham feito sexo na praia. Um
sexo incrvel. Desde ento, ela sempre se mantivera em seus pensamentos. No
conseguia se lembrar de seu rosto, mas ainda recordava a emoo que sentira com seu
toque. No conseguia recordar o tom de sua voz, mas no se esquecia do seu gosto. Ah,
fora muito mais sedutora do que as ondas que o haviam trazido at Morgan Beach!... E
sua mulher misteriosa estava ali, em algum lugar. Pelo menos era o que esperava. Talvez
tivesse vindo para a cidade por conta da competio, mas ele gostava de pensar que ela
morava ali. Que, mais cedo ou mais tarde, cruzaria com ela outra vez. E, dessa vez,
quando colocasse as mos nela, no a deixaria partir. O toque do telefone silenciou seus
pensamentos e, automaticamente, ele se virou para atend-lo.
King.
Jesse, Tom Harold. S queria confirmar a sesso de fotos marcada para
amanh.
Tudo certo.
Mais fotos. Dessa vez seria uma campanha publicitria nacional para liquidar a
coleo de vero da King Beach. Podia ter resistido idia de se tornar um empresrio,
mas, agora que o era, o sangue dos King que corria em suas veias o obrigava a n o ser
nada alm de um sucesso.
Fechado, Tom. Virou-se para a janela e olhou o mar mais uma vez. Os
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modelos chegaro pela manh, e poder fazer as fotos na praia. O prefeito concordou em
mandar isolar uma rea com cordas para ns.
Perfeito. Estarei a ento.
Jesse desligou, sentou-se mesa e tratou de pr ordem nos papis. Seria uma
tima maneira de se manter ocupado.

Pelo amor de Deus! Kevin Walters disse a Bella durante o jantar. Pare de
antagonizar o homem. Quer que rescinda o seu contrato?
Kevin, com seu cabelo vermelho-escuro, pele morena e olhos azuis, era mesmo
seu melhor amigo, concluiu Bella. Eles se conheciam fazia cinco anos, desde que havia
se mudado para Morgan Beach e lhe alugara a casa. Podia falar com Kevin como faria
com qualquer amiga, e ele sempre se mostrava disposto a dar seu ponto de vista
masculino quando Bella precisava. Naquela noite, porm, queria muito que o amigo
encarasse as coisas de sua perspectiva.
No, no quero respondeu por fim. Ainda lhe restavam dois meses de
contrato e, se Jesse King a despejasse, teria de vender sua coleo de praia de porta em
porta. Decididamente, Kevin no aprovaria tal soluo.
O que era apenas mais uma razo para ela ficar louca da vida com aquele
arrogante.
Sabe que, mais dois anos nesse ponto, eu poderia comprar a minha casa de
voc.
Ele ergueu os ombros.
Disse a voc que poderamos entrar em acordo.
No quero acordos especiais, Kevin. Sabe que gosto de fazer as coisas por
meus prprios mritos.
Sim, sei.
Agradeo muito por tentar me ajudar a comprar a casa, Kevin. Ela estendeu o
brao para dar um tapinha na mo do amigo. Mas no vou sentir o lugar como sendo
realmente meu se no fizer tudo do meu jeito.
Certo. Como a blusa que est vestindo? Ele apontou para a pea de
musselina amarela, com mangas compridas e cheia de aplicaes, que ela usava com
sua melhor saia preta. Foi voc quem criou, no foi? Mas, e da? Foi voc quem
confeccionou, depois aplicou as florezinhas em tomo da gola?
No.
Pois ento, casas e camisas so diferentes?
Bem, sim!
Ele balanou a cabea e suspirou.
Est bem. Beleza. Quer comprar a casa, mas, saiba que se tirar King do srio,
ele vai pr fim ao seu contrato e, em seguida, adeus casa. Ento, por que continuar a
irrit-lo?
Bella usou o garfo para cutucar a lasanha vegetariana, depois desistiu e deixou o
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talher cair no prato com um estrpito. Cruzando os braos em cima da mesa, olhou para
Kevin.
Porque sequer lembra de mim. irritante. Humilhante.
Bella contou sua aventura ao amigo numa noite, durante uma maratona de filmes.
Kevin a admoestara, dizendo que ela devia ter lembrado a Jesse de quem era no dia
seguinte. Claro. Era homem. Kevin deu de ombros e deu mais uma garfada no cozido de
abobrinha e batata.
Conte a ele agora.
Contar? Bella apenas o fitou. Sabe de uma coisa? Talvez eu devesse ter
uma melhor amiga! Assim no teria que explicar por que contar a Jesse que fizemos amor
uma pssima idia. Uma amiga mulher j saberia isso instintivamente.
Talvez, mas uma melhor amiga no iria sua casa s dez da noite para
desentupir o ralo do chuveiro Kevin lembrou sorrindo.
Tem razo ela concordou a contragosto. Mas, quando se trata de Jesse,
como se voc tivesse um ponto cego.
Deus, as mulheres sempre tornam tudo mais difcil do que tem de ser!
resmungou, balanando a cabea. Por isso existe essa briga entre os sexos. Vocs
esto sempre no campo de batalha, prontas para a guerra, e ns continuamos parados
margem, nos perguntando: "Por que est to zangada?"
Bella riu da irritao do amigo, o que no o deixou muito feliz.
Deixe-me adivinhar Kevin disse com um suspiro cansado. Essa uma
daquelas situaes em que vocs pensam: "Se ele no sabe por que estou zangada, no
serei eu que ir dizer", no ?
Exatamente. E no uma "situao", fato. Jesse King devia saber. Bella
retrucou, agarrando o copo de vinho. Pelo amor de Deus, h tantas mulheres correndo
atrs dele que no consegue guardar nem mesmo uma fisionomia?
Bella, meu anjo... Kevin suspirou, recostando-se no assento de couro
vermelho. Sabe que te amo, mas isso to tipicamente feminino! No tem nada a ver
com o mundo dos homens.
Kevin estava certo, e Bella sabia disso. Homens e mulheres viam o sexo de formas
muito diferentes. Mesmo que tivesse tomado margaritas demais naquela noite, havia
tomado uma deciso consciente ao fazer amor com Jesse. E no fora porque era rico ou
famoso ou lindo. Mas porque se deram mesmo muito bem. Sentira uma conexo com
Jesse que nunca havia sentido antes com ningum. Essa fora a nica razo pela qual
fizera aquilo. Jesse, entretanto, ela percebera j no dia seguinte, havia tido relaes
sexuais com ela apenas porque estivera disponvel. Disposta. No vira nenhum
significado no ato.
Se queria mais dele do que apenas uma noite, devia ter dito alguma coisa no dia
seguinte afirmou Kevin. Devia t-lo feito se lembrar. Mas no. Em vez disso, fez
como a maioria das representantes do sexo feminino e o deixou no escuro.
No o deixei no escuro! Bella protestou.
E, pela ensima vez, repetiu a conversa que tivera com Jesse King naquela
manh, trs anos antes. Ele olhara para ela, cumprimentara-a normalmente e, em
nenhum momento, se lembrara de que eles tinham feito sexo! O homem devia ter tantas
mulheres que Bella devia ter sido apenas mais uma na multido quando se entregara a
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ele.
Escute, sei que no gosta do cara, mas ele est aqui agora e no vai embora
to cedo Kevin lembrou em meio a mais uma garfada de seu jantar. Ele mudou o
QG da empresa para c e abriu uma matriz na cidade. Jesse King veio para ficar, goste
disso ou no, e nenhum protesto vai mudar isso.
Eu sei Bella resmungou.
Ento, se vai ter de viver na mesma cidade que ele, melhor contar logo a
Jesse o que a est incomodando. Caso contrrio, vai acabar ficando louca.
No estou querendo consertar nada retrucou Bella. Foi s um desabafo.
Certo... Ento desabafe. Estou ouvindo.
Mas voc no est concordando comigo! ela disse sorrindo.
No, no estou. Kevin deu de ombros. Sinto muito que o odeie tanto e
tudo o mais, mas ele me parece um bom sujeito.
S porque comprou aquele colar de ouro e esmeralda na sua loja.
Kevin abastecia seu comrcio com trabalhos de artistas locais e designers de jias,
e sempre ficava feliz quando faz uma grande venda.
Ele sorriu e suspirou.
Sim, tenho que admitir... Um sujeito que gasta uma fortuna em um colar feito por
encomenda, sem piscar um olho, meu tipo preferido de cliente.
Est bem. Voc est feliz. A cidade est feliz. Jesse est feliz. Ela empurrou a
lasanha dentro do prato. Mas eu escrevi uma carta ao editor do jornal local.
Oh-oh... Kevin murmurou. Que tipo de carta?
Bella estremeceu, lamentando o que tinha feito, mas era tarde demais para voltar
atrs.
Algo sobre grandes empresas americanas arruinando a vida de cidades
pequenas.
Ele riu.
Bella...
Eles provavelmente nem vo public-la.
Claro que vo. Por isso mesmo, pode esperar por outra visita de Jesse King.
Kevin fez uma pausa, inclinou a cabea para um lado e a fitou. Ou isso mesmo o que
est querendo?... Quer que ele venha, no ?
Claro que no! Bella argumentou, desejando que Kevin fosse menos astuto.
Que culpa tinha se toda vez que Jesse King atravessava a porta, sentia uma pontada na
boca do estmago? No podia impedir que seus hormnios reagissem quando estava por
perto.
Droga. Todas as representantes do sexo feminino, nos Estados Unidos, deviam
sofrer os mesmos sintomas quando se tratava de Jesse King. E o fato de afet-la tanto
era justamente o motivo por estar to empenhada em faz-lo infeliz. Talvez devesse parar
de contrari-lo, como Kevin aconselhara, mas no conseguia. Havia lutado contra aquela
invaso de Morgan Beach por Jesse com todas as foras. Mesmo assim, perdera a
batalha. Ele havia se mudado para l, comprado o prdio em que ela trabalhava e logo
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comeado a arruinar o nico lugar que ela j chamara de lar. Suspirou. Quando era
apenas uma criana, aos sete anos, perdera os pais e passara por uma srie de lares
adotivos bons, porm um tanto impessoais. Aos 18 assumira as rdeas da prpria vida.
No se importava tanto com isso, mas a falta de uma famlia sempre a incomodara.
Cursara uma faculdade confeccionando roupas para meninas que nunca haviam
precisado se preocupar em economizar um centavo. Tinha costurado, feito tric e croch
para garantir a prpria educao. Fora ento que havia tirado suas primeiras frias em
Morgan Beach... e nunca mais sara dali. Estava na cidade fazia cinco anos e a adorava.
A minscula cidade costeira era tudo o que sempre sonhara numa cidade natal: era
pequena, acolhedora e perto o suficiente de grandes centros varejistas, para onde sempre
podia partir em uma divertida viagem de compras, quando sentia a necessidade. E, o que
era ainda melhor: o aconchego proporcionado pela comunidade local supria a falta que
lhe fazia uma famlia. As pessoas, ali, se preocupavam umas com as outras. Agora, com
Jesse em Morgan Beach, sua amada cidadezinha parecia quase claustrofbica.
Tente enganar outro, Bella Kevin disse rindo. Toda vez que diz o nome do
cara, seus olhos brilham.
Mentira.
Ser que brilhavam?... Se era verdade, era muito constrangedor!
Brilham, sim, e eu vou provar isso. Olhe l para fora.
Bella virou a cabea para olhar a Main Street pela janela bem a tempo de ver
Jesse King passando, o cabelo loiro-escuro e esfriado pelo sol um pouco longo demais,
as calas jeans desbotadas, moldadas s longas pernas, e a camisa branca lhe
acentuando o bronzeado. Ela suspirou.
Peguei voc! exclamou Kevin, divertido.
Praga! reclamou Bella, sem conseguir afastar o olhar do homem que
continuava ocupando muito de seus pensamentos.

CAPTULO TRS

Na manh seguinte, Bella tinha se convencido de que Kevin estava certo. Ela s
precisava digerir aquilo e conversar com Jesse. Dizer exatamente o que pensava de um
homem que fazia amor com uma mulher em uma noite e se esquecia de sua existncia na
manh seguinte. Arrancaria tudo aquilo do peito, ento ficaria bem. Iria super-lo de uma
vez por todas. Parou na frente da prpria loja por um momento e sorriu para si mesma.
Nem mesmo Jesse King podia suplantar a emoo que experimentava a cada vez que
entrava no mundo que construra com seu prprio talento. Embora apreciasse a viso do
pequeno negcio, uma vez que as "melhorias" de Jesse tivessem sido feitas, este
perderia toda a sua personalidade. O rangido da porta da frente seria consertado. As
paredes judiadas seriam alisadas. O piso seria refeito e as tbuas reluzentes seriam
encobertas. A Bellas Beachwear sobreviveria, mas no seria a mesma. O homem possua
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


tanta viso acerca de negcios quanto tinha em se tratando de mulheres. Decididamente,
um homem como Jesse King nivelava tudo por baixo.
Uma pequena multido comeou a se reunir do outro lado da rua, na praia, e Bella
se virou para olhar. Por entre algumas dezenas de pessoas circulando, vislumbrou o que
estava acontecendo. Notou os trailers estacionados na areia, o conjunto de cmeras,
holofotes enormes e ventiladores eltricos.
E, em meio a isso tudo, Jesse King. Apesar de tudo, ficou curiosa. Decidida,
atravessou a Pacific Coast Highway e subiu na calada. Manteve-se margem da
multido de curiosos e se permitiu observar o que acontecia. Lindos modelos masculinos,
todos vestindo a marca King Beachwear, posavam em torno de vrias pranchas plantadas
na areia. Os rapazes eram demais, porm seu olhar se fixou nas modelos femininas que
circulavam ao fundo.
Francamente, podia caprichar mais no que as meninas esto vestindo!...
Por que no estou surpreso por voc ter alguma crtica? Bella virou a cabea e
deu de cara com um divertido par de olhos azuis. Jesse tinha conseguido se aproximar
dela sem ser notado. Maldito.
Vamos, quero ouvi-la incitou, os lbios se curvando num sorriso de lado,
enquanto cruzava os braos sobre o peito largo. Observou a sesso de fotos e viu o
fotgrafo se agitando ao redor, organizando tudo para atender s suas exigncias. Do
que no est gostando?
Bella mordeu o lbio. No era da sua conta, claro, portanto no devia dar a
mnima, mas... Seu olhar se voltou para as mulheres lindas e magras, vestindo trajes de
banho comuns, e ela no suportou ficar calada.
J que est to empenhado em uma campanha publicitria desse porte, por que
no deixar todos os modelos perfeitos?
Jesse franziu o cenho.
Eles esto perfeitos.
Ah!... O que eu tenho a ver com isso? Bella resmungou, sacudindo a cabea.
Olhe s para aquela garota loira, ao fundo.
Ele obedeceu e sorriu significativamente. Bella ignorou o gesto.
O biquni est caindo mal demais nela! Est muito apertado nos quadris, se
que se pode chamar aquilo de quadris, e largo demais no busto.
Ela me parece muito bem contraps Jesse, dando de ombros.
Bella afastou um fio de cabelo que insistia em lhe cair sobre os olhos com o vento,
em seguida, apontou para a morena conversando com um dos modelos masculinos.
E quanto quela? O biquni que est usando tem um corte terrvel, e o tecido
brilhante, pelo amor de Deus! O que voc fez? Foi at a loja de departamento da esquina
e agarrou meia dzia de peas da banca de liquidao?
Jesse fechou uma carranca.
As meninas parecem timas para mim. Alm disso, essa seo de fotos no
sobre trajes femininos. sobre a King Beach, que vende apenas trajes masculinos. As
moas esto apenas compondo o cenrio.
E elas tm que fazer isso nesses trajes? provocou Bella. Ele suspirou.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Temos um contrato com a loja de departamentos e...
Aha! ela exclamou, certa de onde eles tinham adquirido aqueles biqunis.
Jesse torceu os lbios.
A loja leva um crdito no rodap das fotos.
Est bem, use um ou dois deles. Ela deu de ombros, perguntando-se por que
ainda se importava com tudo aquilo. Mas, se quer que o anncio saia perfeito, deveria
fazer todas as modelos ficarem no mnimo atraentes.
Jesse ergueu uma sobrancelha.
E...?
No devia ter ido at ali, Bella disse a si mesma. No devia ter se envolvido. O que
importava, afinal, se o anncio de Jesse King no parecia to bom como deveria? Mesmo
assim... Seu olhar deslizou de volta para os biqunis que as moas estavam usando, e
seus impulsos de estilista se manifestaram. Simplesmente no podia suportar aquilo.
Alm disso, ele era to arrogante que...
As mulheres so as verdadeiras compradoras deste mundo, sr. King. Se tivesse
o mnimo de bom-senso, saberia disso. Esses biqunis que as modelos esto vestindo so
to sem graa que devem ser todos "tamanho nico". Os meus so feitos para
homenagear as curvas da mulher. De todas elas.
Jesse sorriu, olhou-a de cima a baixo, depois fixou o olhar no dela, num claro
desafio.
At mesmo as suas?
Ofendida, Bella ergueu o queixo e o encarou. Sabia que estava sendo manipulada,
mas no se importou. Jesse King parecia to convencido de que sua viso empresarial
era a mais correta que ela quis provar o quanto ele estava errado. E, uma maneira de
fazer isso, era mostrando.
Volto j anunciou e, em seguida, marchou em direo s modelos.
Conversou com as moas brevemente, perguntando seus tamanhos, e correu para a loja.
Levou apenas minutos para retornar sesso de fotos com os braos carregados
com alguns de seus melhores biqunis.
- O que pensa que est fazendo? Jesse exigiu, enquanto ela chamava as
modelos para um dos trailers.
Est prestes a descobrir... foi tudo o que disse conforme entrava no micronibus, atrs das moas, e fechava a porta com firmeza.
Os minutos se arrastaram enquanto Jesse franzia a testa para o trailer. No tinha
idia do motivo pelo qual estava deixando Bella fazer aquilo. Devia t-la tirado do
caminho, simples assim, e deixado claro que no precisava da sua ajuda para vender sua
linha de sportswear, mas, droga, no fora capaz de fazer isso.
Jesse, quanto tempo mais?
Virou-se para Tom, o fotgrafo, ento deu uma olhadela no relgio de pulso.
D-lhe mais alguns minutos, Tom. Logo vai admitir que estava errada em meter
o bedelho onde no chamada, e poderemos voltar para a sesso de fotos.
Por mim, tudo bem Tom deu de ombros, lanando um olhar rpido para o cu
azul-cobalto, Mas no temos muito tempo garantido pela prefeitura para esta sesso.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Est certo. A autorizao deles iria terminar ao meio-dia. No podia permitir
que Bella fosse mais longe com aquilo, nem que fosse para faz-la admitir que estava
equivocada.
Decidido, Jesse foi at o trailer e bateu na porta.
Bella? O tempo acabou. Precisamos terminar a sesso! A porta foi aberta, e as
modelos saram, sorrindo e se ajeitando.
Jesse analisou cada uma delas, perplexo, medida que estas passavam. Mesmo a
mais magra das meninas parecia ter ganhado uma nova silhueta. Os tecidos se
ajustavam a seus corpos e melhoravam as poucas curvas que possuam. Custou a
admitir, mas Bella tinha razo. Tom, o fotgrafo, soltou um assobio baixo e,
instantaneamente, comeou a organizar as mulheres em poses muito mais relevantes
para o registro do anncio. Jesse observou, atento, e balanou a cabea, espantado com
a transformao. Onde Bella havia se metido?
Sorrindo para si mesmo, subiu os degraus do trailer, enfiou a cabea l dentro e
gritou:
Perdeu a coragem?... Vamos Bella, vamos v-la em um dos trajes de que tem
tanto orgulho.
Vire-se!
A voz suave soou s suas costas, e Jesse no conseguiu descobrir como Bella
conseguira passar por ele sem ser notada. Quando se virou para encar-la, contudo,
entendeu o motivo. Durante meses, tinha visto a mulher pela cidade, sempre escondida
sob montanhas de tecido e, naturalmente, chegara concluso de que ela era dona de
um corpo que no valia a pena exibir. Pois no poderia ter se enganado mais.
Bella?! Seu olhar a percorreu de cima a baixo, depois de novo, desta vez
com mais vagar. A mulher era dona de curvas bastantes para deixar qualquer homem de
quatro. Uau... murmurou, circundando-a devagar. Voc parece... Queria dizer,
"familiar" mas no conseguia imaginar por qu. Incrvel falou em vez disso.
O biquni que Bella usava era de um vermelho-escuro e se agarrava a seu corpo
como as mos de um amante. Seus seios eram fartos e empinados, a cintura delgada, os
quadris redondos e, na parte de baixo das costas, uma pequena tatuagem do sol acenava
para ele. A pele era perfeita, da cor do mel. Os longos cabelos castanho-escuros lhe
desciam pelas costas e balanavam, sedosos, a cada movimento.
E os olhos de chocolate brilhavam com satisfao.
Obrigada ela falou, satisfeita, pousando as mos nos quadris seminus.
Parece que o convenci.
De qu? Jesse sorriu.
De que o maio certo faz toda a diferena.
Com um corpo desses, poderia usar qualquer um daqueles biqunis de loja de
departamento e ficar espetacular.
Bella negou com um gesto de cabea, e Jesse ficou fascinado com a maneira que
os cabelos castanhos danaram, cintilantes. Sentiu o corpo enrijecer e o desejo castig-lo
como um predador. Tudo o que poderia fazer era manter as mos quietas, quando o que
mais tinha vontade era pux-la para si, beij-la at deix-la sem ar, depois encontrar a
superfcie plana mais prxima, deit-la e mergulhar dentro dela... A julgar pela raiva
faiscando em seus olhos, essa fantasia no iria se tornar realidade to cedo.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Voc inacreditvel ela acusou em voz baixa.
Por qu?
Apenas vesti as suas modelos e a mim mesma, para provar que estava certa.
Que esse seu jeito de fazer as coisas, produzindo trajes de banho em massa, no o
melhor caminho. Que a minha maneira bem melhor.
O problema que a sua maneira no a mais indicada para fazer dinheiro
ele retrucou, inclinando-se contra o batente enquanto ela recolhia a blusa e a saia
enormes.
E quem diz que estou interessada nisso? Bella rebateu, tirando os cabelos da
frente dos olhos que continuavam a faiscar.
uma mulher de negcios. Por que no haveria de querer ser bem-sucedida?
Ser bem-sucedida nem sempre tem a ver com o que est pensando.
Meus mtodos no so assim, to ruins. Terceirizar fabricantes dinamiza os
negcios, permite atingir mais clientes e... De repente, ocorreu a Jesse que estava
defendendo a mesma doutrina que nunca tivera inteno de seguir.
E tambm o afasta da sua clientela Bella acrescentou. Voc se torna to
grande que despersonaliza sua marca, mas isso no tem importncia para um King, no
mesmo? Ela se aproximou e o cutucou no peito com o dedo indicador. Toda a sua
famlia... vocs so como dspotas ou algo do gnero. Chegam e compram tudo o que
vem pela frente, sem nunca considerar nada alm do prprio ponto de vista.
Ei! Jesse protestou, agarrando o dedo apontado para ele com fora.
Um calor o invadiu com o contato da pele macia, rompendo sua linha de raciocnio,
obliterando tudo o que estivera prestes a dizer. Lembrou-se de ter se sentido daquele
mesmo modo uma vez. Lembrou-se do deslizar da pele macia contra a dele, do calor da
unio, do gosto da boca mida, de perceber o prprio corpo apertado dentro dela. Apenas
por um instante, Jesse fitou a mulher sua frente, recusando-se a acreditar que Bella
Cruz poderia ser ela.
O que est fazendo? Bella exigiu, tentando soltar a mo. Por que est me
olhando desse jeito?
Impossvel ele murmurou, mais para si mesmo do que para ela.
No podia ser. No ela. No a mulher que tinha sido um tormento para ele desde
aquele dia!
O qu? Desta vez, Bella conseguiu se soltar e recuou alguns passos por
segurana. Escute, tenho que voltar para a loja. J fiquei tempo demais aqui.
S um minuto Jesse pediu, movendo-se em sua direo depois de bater a
porta do trailer. O lugar ficou na penumbra, com a luz do sol filtrada pelas persianas. Um
cheiro de caf e perfume pairava no ar e, de fora, vinham gritos e risos da multido que se
reunira para assistir a sesso de fotos.
Jesse no prestou ateno a nada disso. Tudo o que via era ela, seus olhos cor de
chocolate observando-o com cautela, mas a nica forma segura de saber se Bella era
mesmo sua mulher misteriosa era beij-la e sentir seu gosto. E ela no deixaria aquele
trailer at que ele tivesse feito exatamente isso.
Sr. King... Bella comeou, olhando ao redor, como se procurando uma sada
que no estivesse barrada pelo corpo alto e forte. Jesse, preciso ir agora.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Sim, sei ele murmurou, aproximando-se at sentir seu hlito morno contra o
queixo. Mas ainda h uma coisa que temos de fazer.
Ela umedeceu os lbios.
O qu?
Ele sorriu e baixou a cabea.
Isto... sussurrou, ento tomou a boca carnuda na dele.
Bella permaneceu rgida como uma tbua por cerca de uma frao de segundo;
ento se viu recostando nele, dcil, e passando os braos em volta de seu pescoo.
Jesse a puxou para mais perto, as mos segurando-a pela cintura, a ponta dos dedos
quase queimando com o calor que a pele dela engendrava. Quando os lbios de Bella se
apartaram sob os seus, e ele invadiu a boca quente com a lngua, soube de pronto.
Jamais se esquecera de seu sabor, pois sonhava com ele havia trs anos. Finalmente a
tinha nos braos outra vez. Finalmente podia segur-la, sentir seu gosto, toc-la.
Conforme essa percepo se concretizou, Jesse interrompeu o beijo e fixou o olhar nos
olhos castanho-escuros sua frente:
Era voc!
Bella cambaleou um pouco.
O qu?...
Voc. Na praia. H trs anos.
Ela piscou, passou os dedos pela boca e, em seguida, soltou um suspiro longo e
trmulo.
Meus parabns disse, tensa. At que enfim se lembrou.
Voc sabia?! ele exigiu. Havia se lembrado e no me disse nada?
Por que deveria? - Bella replicou, recolhendo as roupas que deixara cair
quando ele a beijara. Acha mesmo que tenho orgulho do que aconteceu naquela noite?
Devia ter ele respondeu, spero. Fomos perfeitos juntos.
ramos dois estranhos. Foi um enorme erro.
Bella tentou passar por ele, porm Jesse a segurou pelo brao e a deteve.
Eu a procurei. No dia seguinte, voltei para a praia e a procurei por toda parte.
Achou que fosse ficar ali, deitada na areia, esperando por voc?
No foi isso o que eu quis dizer, droga!... Mas, onde foi parar?
Bella ajeitou os longos cabelos e o fitou.
No procurou to bem assim. Fui v-lo na manh seguinte, e voc passou direto
por mim.
De cenho franzido, Jesse tentou se lembrar, mas tinha bebido tanto na ocasio que
a maior parte do que se passara naquela noite e na manh seguinte parecia um borro.
Tudo o que se lembrava era de seu toque. De seu sabor.
Quando me viu, disse quem era?
Claro que no! Desta vez, Bella passou por ele, puxando o brao para longe
de seu alcance.
22

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


E de que outro jeito eu ia saber quem era? ele perguntou, contrariado.
Ela o olhou assim como olharia uma mancha de lama na camiseta.
Que tipo de homem no se lembra com que mulher teve relaes sexuais na
noite anterior?
Um com ressaca ele respondeu apenas. Pelo que me lembro, ns dois
tomamos umas margaritas naquela noite.
Sim, mas eu sabia quem voc era Bella retrucou, ento respirou longa e
profundamente. Disse que foi minha procura. Como pretendia me identificar, ento?
No sei. Jesse passou a mo pelo queixo, depois pela nuca. Droga, Bella,
podia ter me contado na manh seguinte, ou ento em qualquer outro momento desde
que vim para a cidade. Ele inclinou a cabea para um lado e a estudou, atento. Por
isso tem me tratado to mal?
Por favor ela pediu, bufando, depois ergueu o queixo. Como pode ser to
arrogante? No nada pessoal, Jesse. ela afirmou enquanto agarrava a maaneta e a
girava. Tem a ver com o fato de estar tentando tomar conta da minha cidade. Ser que
no entendeu? Odeio voc e tudo o que representa.
No pode me odiar Jesse replicou, apoiando a mo na parede e se avultando
sobre ela. No me conhece bem o suficiente para isso.
Ela riu, mas o sorriso no lhe chegou aos olhos.
Eu tinha de conhec-lo bem o bastante h trs anos.
Sim ele concordou em voz baixa. Por isso mesmo acho que j hora de
consertar isso...
Isso-nunca-vai-acontecer ela falou pausadamente, e abriu a porta.
Nunca diga "nunca", Bella! Jesse contraps em voz , alta e, quando ela bateu
a porta, sorriu. Passara trs anos pensando naquela mulher. E no iria descansar at que
a tivesse de volta onde a queria: em sua cama.
Afinal, um King adorava um bom desafio.

Chame Dave Michaels Jesse ordenou assistente enquanto marchava para


o escritrio. Fechou a porta e caminhou para a janela com vista para a Main Street, a loja
de Bella e o oceano. Disse a si mesmo que queria olhar para o mar por alguns minutos,
organizar os pensamentos, deixar que a dana sem fim das ondas lhe clareasse a mente
como sempre fazia.
A verdade era que queria observar a loja de Bella.
Droga, por que tem de ser ela? resmungou, enfiando ambas as mos nos
bolsos das calas. A mulher misteriosa que lhe povoara os pensamentos por trs anos.
Depois daquela noite incrvel na praia, Jesse tinha perambulado pela cidade por
duas semanas, procurando-a em cada rosto que via pela frente... Mas ela havia
desaparecido. Inferno. Bem no fundo, tinha se estabelecido em Morgan Beach na
esperana de encontr-la novamente. A luz solar se derramava pela janela e, se o vidro
no fosse coberto por uma pelcula, Jesse teria ficado quase cego com seu brilho. O arcondicionado clicou, e um leve zumbido anunciou uma nova entrada de ar fresco na sala.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Mesmo beira da praia, a temperatura de setembro poderia chegar s alturas.
Ouviu uma batida na porta, e Dave entrou em seguida.
Queria me ver?
Jesse se virou e acenou com um gesto de cabea.
Diga-me tudo o que sabe sobre Bella Cruz. O rosto do rapaz se iluminou.
Est falando srio? Est pensando em expandir os negcios?
Estava?... Sim, por que no? Podia ter comeado no gostando de ser um homem
de negcios, mas se tornara um deles de qualquer maneira. Como um King, no podia
fazer nenhum trabalho pela metade. Significava que j era hora de parar de tratar a King
Beach como um hobby. Iria transformar sua empresa no maior nome para equipamentos
de surfe e moda praia do mundo. Para isso, precisava conseguir clientes do sexo
feminino... E Bella era o seu ingresso para esse mundo. Podia no saber ainda, mas era
apenas uma questo de tempo at que sua linha de moda praia, e ela mesma, fossem
conquistadas por Jesse King.
Por onde quer que comece? Dave perguntou, cruzando o escritrio para se
largar em uma das cadeiras em frente escrivaninha do chefe.
Pela parte pessoal Jesse respondeu sem rodeios. Famlia. Namorados.
Marido ou "ex". Quero saber tudo. Dave franziu o cenho.
Pensei que isto tivesse a ver com negcios.
E tem assegurou Jesse, acomodando-se atrs da mesa e apoiando um
cotovelo no brao da poltrona para encarar o homem sua frente. Para dar um "ol"
na Pipeline, tenho que agir rpido, e isso significa ter o mximo de informaes possvel.
Isso est me parecendo meio... sorrateiro.
um bom negcio desconversou Jesse. Alm disso, para derrotar um
oponente, tem que conhec-lo primeiro.
Oponente? Dave repetiu, soando pouco vontade. Bella no bem um
oponente.
Jesse suspirou, depois tentou sorrir.
H quanto tempo voc e Connie so casados, Dave?
Treze anos. Por qu?
Est "fora do mercado" h tanto tempo que se esqueceu de como funciona a
coisa. Inclinou o corpo para a frente e apoiou as mos na mesa de trabalho.
Mulheres e homens so sempre foras opostas. E isso o mais divertido, no final das
contas. Se entendssemos as mulheres, que graa iria ter?
Por que tem de ser um desafio? Jesse riu.
No tem de ser, mas . O truque conhecer ao mximo a mulher em que se
est interessado para descobrir como sua mente funciona. Uma vez que consegue, tudo
fica mais fcil.
Se voc est dizendo... Dave respondeu, mas no soou muito convencido.
Confie em mim. Se quero trazer Bella para o meu lado e impedir que assine com
a Pipeline, tenho que saber tudo sobre ela, no tenho?
Imagino que sim. Dave sorriu. Acho que a linha praia de Bella vai ser um
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


arraso para a King Beach.
Vai. Jesse concordou com um gesto de cabea. Vamos fazer com que
seja. Porm, at eu convencer Bella, nossos planos sero top secret. Ningum pode
saber de nada, nem mesmo Connie.
Dave suspirou.
isso a, chefe.
timo. Jesse escutou, atento, quando o funcionrio comeou a falar,
passando-lhe todas as informaes que tinha sobre Bella.
E, enquanto Dave falava, comeou a planejar a forma como convenceria Bella do
quanto precisava dele.

CAPTULO QUATRO

Nos dois dias seguintes, Jesse assistiu a um fluxo constante de clientes entrando e
saindo da loja de Bella. Tanto da janela do escritrio como do assento do caf na calada
da praia, possua uma vista privilegiada da Bella's Beachwear e de sua intrigante
proprietria. O que mais o surpreendia era a quantidade de vendas que ela fazia. Bella
tinha dito que seu movimento havia cado porque a temporada acabara. Se aquilo era um
movimento fraco, como no seria o forte?... Ainda no gostava da idia de expanso, mas
tambm no conseguia tirar aquilo da cabea. A pesquisa de Dave provara como Bella se
tornara bem-sucedida naquela fatia de mercado, e Jesse no iria permitir que Nick Acona
se aproveitasse dela bem debaixo de seu nariz. Bella era a propaganda perfeita para a
prpria mercadoria. Uma mulher comum, que entrasse em seu estabelecimento frustrada
com as ofertas das lojas de departamento, sempre saa com um sorriso no rosto. Percebia isso havia vrios dias.
E l se vo mais duas murmurou para si mesmo, apoiando as mos em cada
lado da ampla janela do escritrio que dava para a Main Street. Duas moas saam da
Bella's Beachwear, carregando sacolas listradas de roxo e branco que pareciam prestes a
estourar.
Bella tinha um bom negcio, admitiu em silncio, mas Jesse poderia torn-lo
excelente. Se o comprasse ou, melhor ainda, o absorvesse, mantendo-a como estilistachefe, poderiam fazer milhes. Mesmo que Bella fosse se indispor com ele a cada
centmetro do caminho. Jesse sorriu em pensamento. Gostava daquilo nela. A forma
como seus olhos castanhos cintilavam com fria ou irritao. O modo como levantava o
queixo e o fulminava com o olhar, como se esperasse transform-lo em pedra. A maioria
das mulheres que conhecia vivia to ocupada flertando que nunca pensava em enfrentlo. Bella era diferente. E agora que sabia que era sua mulher misteriosa, tornara-se ainda
mais atraente. Ele a queria, muito. A mulher em quem pensava havia trs anos estava ali,
bem mo. Pronta para ser seduzida outra vez. E Jesse estava mais do que disposto,
mas seduzi-la no lhe parecia certo. Queria explorar aquele corpo fabuloso, sentir o calor
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


de sua pele sob os dedos e construir novas lembranas.
Jesse sorriu para si mesmo. Desejava mais do que apenas mais uma noite com
Bella. No estava certo do quanto mais, porm isso no importava. Bella importava.
Realmente gostava dela. E a compreendia, droga!... Ver Bella com seus clientes o fizera
perceber que aquele negcio era mais do que apenas trabalho. Havia sentido o mesmo
quando comeara. Quando comprara sua primeira empresa, tinha arregaado as mangas
e at aprendido a fazer pranchas. Gostava de pr a mo na massa, de sentir uma
conexo verdadeira com o negcio. A King Beach fora mais do que apenas uma empresa.
Era uma parte dele.
Por isso no lhe restava nenhuma dvida quanto a como Bella se sentia em
relao sua loja. Admirava essa sua caracterstica, mesmo sabendo que esse seria o
ponto nevrlgico em seus planos de conquista. Bella no iria querer abandonar as rdeas
de sua loja. No seria fcil negociar. Conhecia seu segredo, porm. Sabia que era uma
mulher cheia de paixo... A mulher que abalara seu mundo trs anos antes. O que tinha
de fazer era lisonje-la. Cortej-la. Seduzi-la... Quando a tivesse na prpria cama, estaria
em condies de convenc-la a vir para seu lado tambm nos negcios. E quando este
estivesse concretizado, estaria rica e pronta para lhe agradecer. Se havia algo que Jesse
King conhecia bem, eram as mulheres.

Jesse King j andou com tantas mulheres que no tem mais como discernir uma
da outra. como se estivesse numa loja de doces. So tantas ofertas que acaba
passando pelos corredores sem nem mesmo parar! Bella tamborilou as unhas contra o
vidro do balco de jias da loja de Kevin. No via Jesse fazia trs dias.
Trs dias, e no movera uma palha para falar com ela! No dera nem mesmo um
telefonema. Muito menos fizera uma de suas irritantes visitinhas-surpresa loja. Tambm
no havia posto a cara na rua. No que estivesse esperando, mas no podia deixar de se
sentir frustrada. Ele lhe parecera... entusiasmado ao descobrir que era a mulher com
quem estivera trs anos antes, na praia. E agora a evitava. Inferno!, Bella gemeu
internamente. Ficava com raiva quando Jesse estava por perto e ainda mais furiosa
quando no estava!
Est me deixando louca.
Um pouco de loucura de vez em quando no faz mal observou Kevin,
divertido.
E fcil falar quando no voc o idiota que fica falando sozinho Bella
murmurou e se curvou para examinar um novo par de brincos que Kevin expunha no
balco de vidro. turquesa?
Deus, como voc anda plebia! ele provocou com uma risada. No, meu
amor, isto lpis-lazli, uma antigidade. Essa pedra... Bem, no esta em particular, era
muito popular no tempo dos imperadores e faras.
Sabe de uma coisa? Bella inclinou a cabea para um lado e sorriu. Se no
conhecesse a sua namorada, juro que ia pensar que era gay.
Heterossexuais tambm apreciam jias. Seu surfista preferido, mesmo, comprou
aquela linda pea de esmeralda de mim, lembra-se?
Bella sentiu uma pontada no peito. Para quem Jesse havia comprado tal jia? Para
uma das celebridades que costumava namorar?... Ento, esta devia ser importante para
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


ele. Ningum compraria esmeraldas para uma aventura qualquer. Bem, talvez Jesse
comprasse.
Gostaria de saber quem, em meio a multido de escravas de King, ganhou as
esmeraldas matutou Bella, parando em frente a uma vitrine de prata esterlina.
Querida, est parecendo uma esposa ciumenta.
Eu?! Bella ergueu a cabea e fulminou o amigo com o olhar. Claro que
no.
Claro que sim.
Ah, Deus!, aquilo era verdade? Era muita humilhao. No estava com cime das
mulheres de Jesse. Droga, nem sabia mais o que sentia!
No estou com cimes. Estou irritada.
E escondendo bem o sentimento... Kevin se apoiou sobre o vidro e a fitou
nos olhos. Ento ele sabe o que aconteceu h trs anos.
Sim, e teve a coragem de afirmar que eu devia ter me identificado antes.
Que idiota da parte dele usar a lgica! o rapaz disse, rindo.
Muito engraado retorquiu Bella. Isso no tem nada a ver com lgica. Foi
uma afronta, isso sim.
Afronta? Kevin enfiou as mos nos bolsos das calas jeans e balanou sobre
os calcanhares. Droga, Bella, d-lhe um tempo!
Ela fez uma careta.
No precisa de nada disso. Jesse King controla seu prprio tempo.
Mas Jesse disse que se lembrou daquela noite. Lembrou-se de voc. Por que
isso seria uma afronta? Kevin questionou, antes de acrescentar: E fale devagar
porque eu estou trabalhando apenas com um cromossomo "Y" aqui.
uma afronta porque lembrou do sexo, no de mim. Sem dizer que Jesse no
tinha se incomodado nem mesmo em conversar depois que sua memria fora refrescada.
Ainda que ser lembrada tivesse sido muito lisonjeiro...
Claro que se lembrou de voc. Kevin deu um longo suspiro. As mulheres
sempre tomam as coisas mais complicadas do que so. Se o sujeito lembrou do sexo,
tambm se lembrou de voc!
um pacto gentico os homens permanecerem unidos?
Contra as mulheres?... Sim Kevin admitiu. Amo as mulheres, no me
interprete mal, mas vocs deixam qualquer homem de cabelos brancos antes do tempo.
No sei por qu Bella contraps. Usamos o bom-senso para tudo.
Exatamente.
Kevin, ser que poderia ser o meu melhor amigo durante um minuto e no o de
Jesse? No compreende? Para ele, eu podia ter sido qualquer uma! Bella argumentou.
Sou o seu melhor amigo, e por isso que estou dizendo a verdade, mesmo que
no queira ouvi-la. No foi uma qualquer para Jesse. Voc voc. E ele se lembrou.
Ento v devagar!
No posso acreditar que continua do lado dele! exclamou Bella com os olhos
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


arregalados.
A questo : por que est to contra Jesse King? Kevin inclinou-se sobre o
balco e sorriu para ela. Parece que est obcecada.
No estou obcecada, estou... preocupada com tudo isto ela terminou, sem
jeito.
Ah.
Bella fez uma careta.
Costumava ficar do meu lado nessas horas. At me ajudou a organizar a
marcha de protesto contra as aquisies em Morgan Beach.
Kevin sorriu.
a nica que ainda tem problemas com Jesse King.
Est bem. Ento agora sou a "ovelha negra" ela resmungou.
O sino sobre a porta de entrada tocou, e Kevin deu-lhe um rpido sorriso.
Volto em um segundo, sra. Ovelha. Parece que tenho uma cliente. D uma
olhada nos brincos de prata esterlina novos... Sra. Latimer! saudou, apressando-se
para receber n mulher alta e elegante que entrava na loja. Recebi umas peas de jade
que vai adorar.
A coisa est feia quando seu melhor amigo no est do seu lado Bella
resmungou para si mesma enquanto caminhava ao longo do balco outra vez.
Deixou o olhar passear pelas pedras preciosas, pelas peas de ouro trabalhado e
de prata esterlina. A loja de Kevin vendia jias feitas por artesos locais. Podia-se
encontrar de tudo ali: desde jias requintadas e carssimas at anis de caveira e
pentagramas. Muito ecltico, pensou Bella. Como a cidade costumava ser. Passou o dedo
pelo vidro frio.
Jade, esmeraldas, diamantes...
O que voc prefere? Bella sentiu o queixo cair.
O que est fazendo aqui?
Jesse lhe sorriu e, cuidadosamente, fechou-lhe a boca com a ponta de um dedo.
Voltei para ver se Kevin conseguiu um par de brincos para combinar com um
colar que comprei aqui semanas atrs.
Ah, sim, com as esmeraldas.
Bella mordeu o lbio. No podia parecer melanclica, muito menos ciumenta!
Tem algo contra elas?
Imagine ela contraps, forando um sorriso. Espero que a mulher para
quem as est comprando goste do presente. Alis, fico me perguntando... ela
acrescentou, inclinando a cabea para um lado a fim de encar-lo. Voc lembra o
nome dela?
Os olhos de Jesse brilharam, e um msculo pulsou em sua mandbula, sinais de
que ela o atingira.
Sim ele respondeu com segurana. E agora quem pergunta sou eu: est
com cimes?
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Por favor... Bella olhou Kevin do outro lado da loja, porm este no prestava
a mnima ateno neles, concentrado em atender sua cliente.
timo. No precisaria se preocupar com reprimendas. At porque no estava com
cimes. Estava era louca da vida.
Tomou a encarar Jesse, lembrando a si mesma de que no significava nada para
ele. No passava de uma vaga lembrana de uma noite da qual no fora capaz de se
lembrar nem mesmo na manh seguinte. O pensamento a ajudou a fortalecer um pouco
os joelhos. Jesse era o charme em pessoa. Sabia como derrubar as defesas de uma
mulher. E ela, apesar de entender tudo isso, continuava to suscetvel como qualquer
outra. Droga. Tambm, como poderia reagir de outra forma quando dormira com ele e fora
esquecida, enquanto outra fizera o mesmo e recebia esmeraldas?
Para quem compra jias no da minha conta declarou, seca. S espero
que a pobre mulher saiba o que est por vir.
Acho que sabe ele respondeu, sorrindo.
Fico impressionada com a quantidade de mulheres que orbita sua volta.
Pelo que me lembro, voc tambm gostou de "orbitar" minha volta.
Bella fez uma careta de desgosto.
Pensei que no lembrasse quase nada.
As lembranas so um pouco nebulosas, mas esto l. Jesse se inclinou
para ela e baixou a voz ainda mais, at que esta no passasse de um sussurro que lhe
causou um arrepio na espinha. Uma pele levemente morena ao luar... O choque
quando nos tocamos... Os suspiros...
Bella estremeceu a despeito de si mesma.
No gostaria de refrescar minha memria mais um pouco? ele convidou,
rouco.
Uma onda de indignao a invadiu. Jesse King era o homem mais desprezvel da
face da Terra. Podia ser sexy, lindo... Mas no possua o menor senso de moral.
Claro, como no? ela replicou, cnica, a voz insulando dio. Ainda mais
sabendo que est aqui, comprando esmeraldas para uma mulher, enquanto tenta seduzir
outra. Deus, tenho tanta pena dessa infeliz que, se soubesse o nome dela, daria um jeito
de alert-la contra voc!
Jesse se encostou no balco de vidro, parecendo completamente vontade,
enquanto Bella sentia o estmago virar do avesso.
Acredite, no precisa desse tipo de alerta ele disse, calmo.
No mnimo est em casa, pensando no quanto especial, sem nem ter idia de
que est aqui, tentando ganhar um amasso!
Amasso? Ele a interrompeu, rindo. O que tem contra um bom amasso?
Bella fitou-o, boquiaberta.
Deus, voc mesmo um porco imundo!
No acho que os porcos gostem de se amassar. Ou ser que gostam?...
Ainda faz piada! No tem graa nenhuma! Jesse suspirou.
Vamos, Bella, no me diga que no foi engraado. Agora, por que no
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


almoamos juntos e conversamos a respeito?
Sem chance ela respondeu, recuando um passo por precauo. Embora
soubesse que Jesse King era encrenca, seu corpo continuava a responder ao dele,
traioeiro. Que tipo de mulher era, afinal?
No era nada disso. Jesse era o nico homem que a afetava daquela maneira.
No h absolutamente nada que me convena a repetir um erro que passei trs
anos tentando esquecer.
Era mentira, claro, mas no podia admitir que aquela noite havia significado tudo
para ela. Alm do mais, agora que o conhecia um pouco melhor, estava comeando a
reconsiderar aquelas lembranas povoadas de prazer.
O sorriso de Jesse cedeu de leve, e um brilho de irritao cintilou em seus olhos.
Se tivesse mesmo esquecido aquela noite, no ficaria to perturbada por eu
comprar jias para outra mulher.
Bella soltou o ar por entre os dentes. Quando tornou a falar, sua voz soou baixa e
cheia de fria.
Est falando srio? Seu ego assim to enorme?
Bella, se calasse essa boca por um instante...
Calar a boca? Ela virou a cabea como se tivesse levado um tapa, os olhos
castanhos faiscando. Lanou um olhar rpido na direo de Kevin, certificando-se de que
continuava entretido com sua cliente. Calar a boca?... No posso acreditar que disse
isso para mim!
Bella, se me deixar falar Jesse insistiu, a irritao permeando a voz.
J falou demais! ela retrucou, liberando a onda de raiva que ameaava
sufoc-la. Fica a, tentando me seduzir, enquanto compra jias caras para alguma
coitada que, provavelmente, acha que voc a ama!
Claro que sim.
Bella quase engasgou. Maldito!, pensou, indignada e surpresa por se ver invadida
por tantas emoes violentas de uma vez. O pesar foi o que mais a feriu com suas garras
afiadas, entretanto, e se perguntou por qu. No achava que pudesse se importar tanto
com Jesse King, mas ouvi-lo admitir que amava outra mulher era... terrvel. No deveria
se preocupar. No deveria se importar. No o via fazia trs anos. No o queria em sua
vida. Mas, Ah, Deus!, saber que nunca iria acontecer mais nada entre eles causava uma
dor pela qual ela no tinha esperado. E que a deixava ainda mais furiosa.
Seu desgraado.
Ei! ele exclamou, sorrindo. claro que eu a amo. Ela uma grande
mulher. Engraada, inteligente...
Sorte sua ela retrucou, e tentou passar por ele. S no se incomode em
me enviar um convite para o casamento.
O casamento acabou.
O qu? A resposta a fez estacar. Ela fantasiara sobre um homem casado
durante todo aquele tempo? Voc casado?
Jesse riu, o que fez Kevin e sua cliente observ-los com curiosidade. Aps um
momento, estes voltaram a se concentrar em seu negcio, embora Kevin mantivesse um
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


olho neles. Bella tentou recuperar o autocontrole.
Voc casado? repetiu. No podia acreditar naquilo.
No. Ela .
Ento a situao era bem pior do que ela imaginara!...
Est comprando jias para uma mulher casada?
O marido dela vai entender.
Ah, com certeza!
Pode no acreditar em mim ele disse, sorrindo , mas meu primo, Travis,
sabe que sou louco por Julie, a esposa dele.
Sim, aposto que s... Bella se interrompeu quando, por fim, registrou as
palavras, e deixou escapar todo o ar, notando o sorriso largo e o brilho de diverso nos
olhos azuis. O qu? indagou, confusa.
Jesse segurou-lhe a mo e passou o polegar sobre a pele macia numa carcia que
pretendia acalm-la, mas que teve um efeito contrrio. Como conseguia acend-la com
um simples toque? Como se soubesse exatamente o que ela estava pensando, Jesse a
fitou, divertido.
O colar e os brincos so para Julie, a esposa do meu primo Travis.
Bella piscou, balanando a cabea como se no tivesse ouvido muito bem.
Esposa do seu primo? repetiu a fim de se certificar.
Sim Jesse confirmou, os lbios se curvando num sorriso. Acabou de ter
um beb. Seu segundo... Um menino desta vez. A menina deles, Katie, tem quase dois
anos, e Colin nasceu h um ms.
Por isso comprou esmeraldas para ela murmurou Bella, sentindo que a raiva
desaparecia, substituda por uma onda de algo muito parecido com ternura.
O que era uma emoo muito mais perigosa para se atribuir a Jesse King.
Isso mesmo ele concordou, satisfeito. Julie tem olhos verdes, e Travis vive
comprando esmeraldas para ela. Quando vi aquele colar aqui, no pude resistir.
Jesse havia comprado um colar carssimo para a esposa do primo. Por que saber
daquilo fazia seu corao amolecer?, perguntou-se Bella, aturdida. Porque significava que
ele amava a famlia. Gostava dela de verdade. Vivera a maior parte da vida sozinha.
Talvez por isso famlia fosse algo to significativo. Bella sentiu uma ponta de cimes de
Julie King. No apenas tinha um marido que a amava e dois filhos, como tambm um
primo que gostava tanto dela a ponto de lhe comprar algo especial para celebrar o nascimento de seu beb.
E ento Jesse perguntou em voz baixa , ainda sou um porco imundo?
Provavelmente Bella afirmou com um suspiro. Mas no quanto a isso,
bvio.
Voc parece desapontada.
No. Ela o encarou. Apenas confusa.
Bem... Ele abriu mais um daqueles incrveis sorrisos. Devo dizer que
considero isso um passo na direo certa.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Como assim?
Se est confusa, quer dizer que no est mais to certa de que sou o demnio
encarnado. O que significa que talvez esteja disposta a me dar uma chance.
O batimento cardaco de Bella acelerou, e seu estmago pareceu revirar. Maldio.
Seu corpo estava agindo contra ela outra vez. Sabia, logicamente, que deveria ficar bem
longe de Jesse King. J tinha se ferido uma vez. Seria o cmulo da estupidez ficar na fila
para se dar mal de novo! Ainda assim... Jesse estava comprando esmeraldas para a
esposa do primo. Era to prximo da famlia que sentia necessidade de fazer algo
especial para a nova mame. E isso era um ponto positivo, no era? Droga. A vida
parecia muito mais fcil quando apenas o odiava.
Que tipo de chance? perguntou por fim. O sorriso de Jesse se aprofundou.
- Que tal me deixar lev-la para conhecer o meu escritrio? Mostrar que no sou
o "CEO do Imprio do Mal" que voc imagina?
Por que se importa com o que penso? ela quis saber, em vez de responder
pergunta.
Ele a estudou por um longo minuto antes de admitir:
No tenho certeza, mas me importo.
Isso me parece honesto.
Sou um cara honesto.
Hum. Isso ainda vou ver Bella decidiu. Est certo, vou fazer a turn da
King Beach.
J um bom comeo ele comentou, satisfeito. Que tal em uma hora?
Est bem. Bella deu de ombros, lutando para entender aquele ltimo impulso
com a mente, o corao e o corpo.
At daqui a pouco, ento. Jesse saiu da loja de Kevin sem olhar para trs,
deixando-a mais confusa do que nunca.

CAPTULO CINCO

Jesse esperou por Bella na calada em frente King Beach. Por algum estranho
motivo, sentia-se quase como um adolescente em seu primeiro encontro, o que era no
mnimo uma estupidez. Alm de aquilo no ser um encontro, eleja passara uma noite com
Bella. No era a primeira vez que ficariam sozinhos. No final da tarde, a luz do sol se
derramava, vinda de um cu azul intenso. O trfego pela Main Street era tranqilo, porm
as caladas estavam lotadas de gente entrando e saindo das lojas do comrcio recmreabilitado. Todos em Morgan Beach se encontravam felizes com o que fizera na cidade.
Menos a mulher em que ele estava interessado. Aquilo era algum tipo de vingana do
destino? Durante toda a sua vida, todo tipo de mulher o havia cercado. E agora que reen32

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


contrara Bella, algum cuja lembrana o assombrava fazia trs anos, ela no queria nada
com ele. Pior ainda, Bella tinha alguma coisa com o tal Kevin, mas, o qu?, ele se perguntou. Estaria apaixonada pelo outro homem? Mal humorado, Jesse disse a si mesmo que
no importava. Poderia lidar com qualquer sentimento que tivesse por outra pessoa. Ele a
queria, e Jesse King no costumava perder. Nunca.
Parece preocupado.
Jesse se obrigou a deixar os pensamentos e fitar o par de olhos cor de chocolate.
Bella tinha se aproximado sem que ele nem mesmo se desse conta disso. Seu perfume,
por si s, j devia t-lo alertado. Era uma mistura de flores e especiarias que, de alguma
forma, lembrava noites de vero. Uma delas em particular.
Desculpe disse, sorrindo. S estava pensando.
No deviam ser pensamentos muito bons.
Ficaria surpresa se soubesse... ele provocou, e tomou-lhe o brao, guiando-a
para a porta da frente da sede da King Beach.
Quando deu um passo adiante, porm, Bella no se moveu. Virando-se para
encar-la, ele franziu o cenho.
Qual o problema?
Bella mordeu o lbio, depois admitiu:
Sinto-me como se estivesse entrando em territrio inimigo.
Est esperando uma emboscada?
Ela jogou os longos cabelos castanhos para trs e o encarou.
Honestamente, no sei o que esperar.
Se assim recomeou Jesse, divertindo-se com seu nervosismo , vamos
satisfazer a sua curiosidade.
Conduziu-a pela porta e parou no interior do edifcio. A recepo ficava do lado
oposto entrada, e a moa sentada por detrs do balco atendia ao telefone que tocava
incessantemente. Sorrindo para a mulher, Jesse passou em direo aos elevadores,
apertou o boto e esperou. Continuou segurando Bella, como se com medo de que fosse
fugir a qualquer momento. Mas ela no fez isso. Apenas continuou com a expresso de
uma mrtir prestes a ser queimada viva na fogueira. Jesse suspirou. Gostaria que Bella
sorrisse. Era incrvel como uma mulher to malvestida podia afet-lo tanto!... Ao longo dos
ltimos dias, porm, sua mente tinha conseguido preencher alguns espaos em branco.
Agora que sabia quem era sua mulher misteriosa, as lembranas daquela noite, trs anos
antes, estavam se tornando mais claras. Podia ver o rosto dela, conforme fitava o luar.
Podia ouvi-la suspirando. E lembrava muito bem que Bella no usava trajes de
camponesa hngara naquele tempo... Por isso no podia deixar de se perguntar por que
se vestia daquela maneira agora. Havia apenas uma maneira de descobrir:
Por que veste esse tipo de roupa?
Como? Ela virou o rosto para fit-lo.
Jesse acenou para a camisa larga, verde-plido, e a saia amarela que ia at o
cho. Talvez no devesse ter dito nada. Afinal, estava tentando conquist-la e seduzi-la,
no irrit-la ainda mais. Droga, j tinha visto o corpo que ela escondia por baixo daquela
montanha de tecidos, e no conseguia entender por que se mostrava to determinada a
disfar-lo. At porque, pensou, Bella no se preocupara em fazer isso antes. Lembrava33

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


se nitidamente dos jeans desbotados e dos tops decotados e justos com que costumava
desfilar. Bella corou e Jesse se viu encantado com a reao. No lembrava da ltima vez
em que vira uma mulher enrubescer.
O nico momento de constrangimento de Bella desapareceu um instante depois.
Seus olhos escuros faiscavam agora.
No que isso seja da sua conta, mas gosto de usar tecidos naturais.
Deveria ter se contido, mas no pde evitar.
Que os tecidos sejam naturais, tudo bem, mas por que... O elevador tilintou, as
portas se abriram, e Bella marchou para dentro.
Jesse balanou a cabea, claramente confuso. Virando-se, ela levantou o queixo
para encar-lo.
Parei de usar roupas justas h trs anos, quando descobri que atraa homens
interessados em apenas uma coisa.
Sob a iluminao fria das luzes fluorescentes, Bella parecia furiosa e orgulhosa
como uma viquingue. Jesse sentiu uma onda de admirao brotar dentro dele, somada a
uma ponta de vergonha. Vestia-se como uma operria de fbrica por sua causa? Estava
escondendo aquele corpo espetacular porque ele dormira com ela e desaparecera de sua
vida?... Transtornado, entrou no elevador e apertou o boto do segundo andar. Era
estranho, mas, at aquele momento, nunca tinha considerado que uma mulher pudesse
pensar nele aps seu affair ter acabado. Sempre se divertira, certificara-se de que sua
parceira sasse satisfeita e, em seguida, seguira em frente.
Um profundo mal-estar se instalou dentro de Jesse conforme se perguntava
quantas outras mulheres podia ter magoado. Nunca havia pensado em si mesmo como
um destruidor de coraes. Inferno, sempre fora um apreciador das mulheres. Mas,
naquele momento, estava na dvida. Sentiu-se compelido a dizer alguma coisa.
No creio que sua estratgia esteja dando certo.
Acha mesmo? Bella respondeu, a voz suave em meio a msica aborrecida
que flua do alto-falante. Apesar disso, no fui incomodada por nenhum homem
indesejado nos ltimos trs anos.
Jesse achou isso difcil de acreditar.
Ento os homens desta cidade so cegos, mopes ou estpidos demais, o que
no a fez perder nada.
No me diga Bella o fitou por sob os longos clios escuros.
Jesse a encarou com segurana. J havia posto tudo a perder, mas isso ficara no
passado. E Bella devia saber muito bem que, independentemente do que vestia, ele a
conhecia melhor que ningum.
Essas roupas so um horror, mas no disfaram seus olhos. Nem sua boca.
Ele levantou a mo e lhe acariciou o lbio inferior.
Bella virou o rosto e Jesse sorriu, balanando a cabea.
Mesmo que voc se vestisse assim h trs anos... ainda a teria notado.
Ela piscou, obviamente surpresa, e Jesse sentiu-se como um idiota. Pela primeira
vez na vida confrontava uma mulher que tinha usado e abandonado. E pela primeira vez
na vida lamentava o que havia feito. Era uma nova experincia. E uma experincia no
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


muito agradvel. O elevador se abriu, poupando a ambos de ter de continuar a conversa.
Um burburinho os atingiu, e Jesse sorriu. Podia no ter gostado da carreira de empresrio
desde cedo, mas agora apreciava a vista e os sons de seu sucesso. Sabia muito bem
que, por sua causa, aquela empresa vinha crescendo alm de todas as expectativas.
Sentia muito orgulho do que conseguira em to pouco tempo.
Vamos, Bella incitou, estendendo a mo para ela com um sorriso. Deixeme mostrar o territrio inimigo...
Bella olhou dele para a sala e vice-versa antes de, relutantemente, deslizar a mo
na sua e segui-lo em meio ao caos organizado. Os telefones tocavam, as impressoras
sibilavam conforme cuspiam folha aps folha nas bandejas, e o rumor baixo de dezenas
de conversas soava quase como o rugido do oceano. Jesse a acompanhou pelo quartelgeneral da King Beach como um soberano supervisionando seu reino. Certificou-se de
que reparasse na tecnologia de ponta e no enxame de gente cuidando das vendas, do
marketing e da publicidade. Num discurso orgulhoso, apontou os mapas nas paredes com
as localizaes das centenas de lojas King Beach, e virou-se para se regozijar com sua
admirao.
Bella no estava olhando para ele, tampouco acompanhando sua apresentao.
Em vez disso, caminhava pelos corredores, espiando os setores e remexendo latas de
lixo.
O que est fazendo? ele perguntou com estranheza, indo atrs dela.
Bella se endireitou e o encarou, segurando uma lata vazia de refrigerante no ar
como se fosse uma pepita de ouro.
Olhe s para isto! Vocs nem mesmo fazem reciclagem!
Um riso abafado soou do compartimento que invadira, porm um olhar enviesado
de Jesse ps fim ao divertimento do funcionrio. Tudo o que fizera para impression-la
parecia ter sido em vo. Bella estava mais concentrada em latas de refrigerante vazias.
Mesmo assim, Jesse admirou sua determinao. A mulher s faltava bater nele, e
continuava a quer-la por perto. L estava Bella, lhe passando um pito, e seu corpo se
encontrava mais do que pronto para ela. Ainda tinha dvida de que o enfeitiara?
Claro que reciclamos, Bella respondeu com pacincia, enfrentando seu olhar
cheio de indignao. Isso apenas no feito aqui em cima. O pessoal de zeladoria faz
a reciclagem todas as noites.
Claro ela resmungou, deixando cair a lata de volta no lixo. Prefere
contratar algum para fazer a coisa certa por voc em vez de faz-la sozinho.
O qu?
Voc me ouviu ela falou com veemncia. No se importa com o que feito
na sua empresa, desde que parea saudvel. No se incomoda nem mesmo em pedir
aos seus empregados que reciclem. Seria to difcil assim colocar duas latas de lixo em
cada setor? to rduo assumir pessoalmente a responsabilidade pelo que a sua
empresa produz de lixo?
O funcionrio do setor abaixou a cabea e comeou a digitar, tentando ignorar os
dois. Jesse balanou a cabea outra vez, segurou-a pelo brao e a puxou para fora da
divisria. No iria discutir na frente do empregado. Quando estavam longe o suficiente de
ouvidos curiosos, voltou-se para ela.
Caso no tenha notado, os ambientes so muito pequenos para comportar latas
de reciclagem.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Desculpa esfarrapada.
Que importa a forma como a reciclagem feita, desde que seja feita?
o princpio da coisa ela argumentou, cruzando os braos e sem querer,
destacando os deliciosos seios.
A questo no a reciclagem, no , Bella? o que eu fao ou deixo de fazer.
Ela torceu os lbios.
J disse que contrato pessoas para cuidar disso!
Bela bufou. Jesse suspirou, inclinando-se para fit-la diretamente nos olhos.
Iria se sentir melhor se demitisse toda a equipe da zeladoria e fizesse tudo
sozinho? O mundo seria um lugar melhor para voc, Bella, se eu pusesse na rua vinte
pessoas em nome do meio ambiente?
Bella abriu a boca, porm nenhuma palavra brotou dos lbios benfeitos, os quais
se apertaram em seguida. Depois de alguns instantes, contudo, Bella relaxou os ombros e
deu um suspiro.
Est bem, creio que possa enxergar do seu ponto de vista.
Jesse sorriu. Bella podia ser difcil, mas entendia quando estava errada, o que no
era fcil para muita gente. No que parecesse feliz em admitir, mas isso no importava.
Ela reconhecera sua falha.
Acho que acabei de marcar um ponto neste jogo... Bella bufou, e Jesse ergueu
a mo, sorrindo ainda mais abertamente.
Espere. No terminei de sabore-lo ainda. Quero desfrutar a glria desta
pequena vitria. Mais alguns momentos se passaram, at que ele deu um profundo
suspiro. Est bem, estou satisfeito.
E tudo brincadeira para voc? ela exigiu, encarando-o.
Quem disse que estava brincando? devolveu Jesse. Convenc-la de que
tenho razo sobre alguma coisa algo que vale a pena ser comemorado.
Bella revirou os olhos, porm seus lbios reprimiram um sorriso, e Jesse sentiu
como se tivesse marcado mais um ponto.
Agora, que tal terminarmos nossa turn? sugeriu, tomando-lhe a mo
novamente.
Os dedos dela permaneceram inertes nos seus por um breve momento, ento se
enrascaram nos dele. Desta vez, Jesse manteve o sorriso para si mesmo. Bella caminhou
a seu lado, falou com alguns dos funcionrios que atendiam aos telefones, e ele percebeu
como encantava a todos. Pelo visto, sua mulher misteriosa tinha muita personalidade, e
no a estava usando contra ele. E, era bvio, Bella no conseguia relaxar com ele ao
lado. At a, tudo bem. No queria mesmo que ela relaxasse. Queria mais que ela
continuasse inquieta, ansiosa, beira da excitao sexual. Ento a levaria bem alm
disso... Ah, sim, pensou. Teria Bella outra vez, e a levaria para jantar, beber um bom
vinho, depois iria am-la at que implorasse para que ele assumisse seu negcio e a
tornasse uma milionria. E, uma vez que tivesse cuidado da parte comercial daquele
relacionamento, decidiu, recomeariam a partir dali. Uma vez que se tornasse parte
integrante da King Beach, as coisas seriam muito melhores para Bella... e para ele. E
para todos.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Jesse permaneceu de lado enquanto Bella conversava com duas assistentes.
Ambas falavam sobre os biqunis que ela criava e como queriam encontrar uma
modelagem daquelas em toda parte. Por exemplo, na King Beach. Jesse franziu a testa
de leve ao ouvir as prprias funcionrias dizendo que sua empresa no estava atendendo
a demanda de todos os consumidores, mas isso s ajudou a convenc-lo de que a
deciso de absorver a empresa de Bella era a mais acertada. Como se tivesse lido seus
pensamentos, Dave Michaels se aproximou com uma pilha de pastas debaixo de um
brao e uma expresso ansiosa de boas-vindas no rosto.
Bella saudou, cumprimentando Jesse com um aceno de cabea. Estamos
muito satisfeitos em t-la aqui. Jesse me disse que pretendia traz-la para que
conhecesse a empresa. Espero que no se importe por eu cham-la de Bella...?
De jeito nenhum. Ela sorriu, afastando-se das moas com quem estava
falando e permitindo que estas voltassem ao trabalho. - tudo muito... impressionante.
Apesar do termo que escolhera, Jesse concluiu que Bella no parecia muito
impressionada. Parecia um pouco aborrecida, isso sim.
Ns somos grandes, verdade, mas continuamos crescendo declarou Dave,
imprimindo alegria voz. O que apenas uma das razes pelas quais estou feliz por
voc estar aqui. Como sabe, a King Beach no atende ao pblico feminino e...
Jesse endireitou o corpo e balanou a cabea freneticamente por trs de Bella, na
esperana de que o rapaz calasse a boca. Ainda no era hora de saber que estavam
interessados em comprar a Bella's Beachwear. Quando fosse o momento certo, ele
mesmo faria o convite. Bella era um caso especial. No era como a dona de uma grande
empresa qualquer que se mostraria favorvel a uma aquisio se os ganhos fossem
interessantes. Teria que se aproximar dela com cautela, ou a coisa toda iria pelos ares. O
movimento frentico chamou a ateno de Dave, que se interrompeu no meio da frase.
E minha esposa comprou um biquni seu, de que no para de falar!
completou o rapaz, mudando o comentrio com incrvel habilidade.
Que bom! Ela sorriu como se o homem tivesse acabado de presente-la com
um buqu de rosas. Espero que volte a minha loja, ento.
Ah, vai voltar. Disse que levar as irms at l na semana que vem
assegurou Dave. Connie tem falado tanto dos seus biqunis que as trs no vem a
hora de fazer uma visita Bella's Beachwear.
Obrigada, sempre fico contente em ouvir que uma cliente ficou satisfeita.
Ns tambm Jesse murmurou, e acenou com um gesto de cabea, pedindo
silenciosamente que Dave se afastasse.
O rapaz captou a mensagem.
Certo. Bem, tenho algumas visitas para fazer, por isso acho melhor deix-los
seguir com sua turn. Foi bom t-la aqui, Bella. Esperamos v-la outra vez em breve.
Bella o observou ir, ento se virou para olhar Jesse.
Gosto do seu amigo.
S no gosta de mim ele completou.
Isso importa? ela indagou, a voz quase se perdendo na agitao do
escritrio.
Sim, importava. No estava certo por que, e tambm no gostava de reconhecer
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


isso, nem para si mesmo. E no a deixaria saber como se sentia. Bella Cruz j detinha
poder demais sobre ele.
Vou lhe mostrar meu escritrio anunciou em vez disso.
Ah, sr. King! uma moa gritou enquanto se apressava a ir ao seu encontro.
Acabamos de ouvir a resposta para os planos da competio de surfe. A prefeitura da cidade aprovou, e todos os seus convidados concordaram em participar.
Excelente notcia, Sue. Jesse suspirou, captando o brilho de curiosidade nos
olhos de Bella. D uma ligada para Wiki, por favor. Diga que entrarei em contato
amanh.
Perfeito. A moa se afastou correndo, o barulho dos saltos se perdendo em
meio ao burburinho do escritrio.
Wiki? Bella perguntou conforme Jesse a segurava pelo brao e a guiava para
a parte de trs do imenso salo.
Danny Wikiloa ele explicou, abrindo uma porta para ela. Uma vez dentro da
sala, tornou a fechar a porta atrs dele. um surfista profissional. Fomos adversrios
durante anos. Est vindo para a cidade daqui a duas semanas para a competio. Vai
faz-lo como um favor para mim, na verdade, uma vez que est aposentado, tambm.
A competio ela murmurou. Todo mundo na cidade s fala disso h dias.
Jesse enfiou as mos nos bolsos das calas jeans enquanto a observava vaguear
pelo escritrio. Bella reparou em tudo, parando para olhar as fotos emolduradas de
diferentes praias. Mal olhou para os trofus de surfe, o que doeu um pouco, mas pareceu
fascinada pelas fotos de famlia que mantinha penduradas na parede.
Vai ser divertido comentou Jesse, caminhando para se juntar a ela. Dez
dos melhores surfistas do mundo se exibindo em um s dia de competio.
Voc sente falta disso, no ? Das competies, quero dizer.
Nunca admitira isso para ningum, mas...
Sim, eu sinto. Gosto de ganhar. Bella assentiu com um gesto de cabea.
No de estranhar. A famlia King inteira assim, no ?
Verdade concordou e deu as costas para as fotografias de modo a encar-la.
Ns gostamos de competir e no perdemos muito fcil.
Bella inclinou a cabea para um lado e o fitou.
No se pode ganhar sempre.
No vejo por que no.
Est sendo sincero, no ?
Estou afirmou Jesse, dando mais um passo para perto dela. De p a seu
lado, tornou a olhar as fotos e apontou, uma. Nenhuma destas pessoas costuma se
contentar com o segundo lugar.
s vezes no se tem escolha Bella observou suavemente.
Sempre h uma escolha, Bella. Jesse olhou de um rosto para outro. A
famlia King decidiu h muito tempo que as nicas pessoas que perdem so as que
esperam perder. Ns esperamos vencer, ento o fazemos.
Fcil assim?
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Jesse a fitou e encontrou os olhos de um castanho profundo fixos nos dele, cheios
de segredos. Segredos que queria saber. Compartilhar. Ergueu a mo e a segurou pelo
rosto.
Nunca disse que era fcil. Ganhar no deve ser fcil. Se todos pudessem fazlo, no teria a menor graa.
E diverso importante para voc, tambm ela concluiu, recuando um passo.
Devia ser importante para todos Jesse falou, a palma da mo ainda
formigando com o toque na pele macia. Que graa tem a vida se no a aproveita? Que
graa tem qualquer coisa se voc no a curte!
E gosta do que faz agora?
Sim ele afirmou, encolhendo os ombros. Achei que no fosse gostar, para
ser sincero. Nunca planejei vestir um terno na vida e posar de empresrio, mas sou bom
nisso.
Ela olhou para a porta fechada do escritrio e para o intenso movimento atravs da
janela de vidro.
Pelo jeito , sim.
Estou me divertindo com esta conversa... Parece que estamos finalmente
concordando a respeito das coisas.
No v se acostumando ela replicou, irnica.
Por que no? Poderamos formar uma dupla e tanto, Bella.
Ela riu um pouco.
Claro que no.
Era agora, pensou. Era aquele o momento. Iria fazer uma oferta enquanto Bella
ainda estava impressionada com a empresa. Enquanto o admirava ao menos um pouco.
Ocorreu-lhe, no entanto, que nunca tivera de trabalhar tanto para cair nas gra as de uma
mulher.
Ns poderamos nos associar. Pense bem... King Beach, Bella's Beachwear. Um
casamento perfeito.
Ela estreitou o olhar, inquieta.
O que tem em mente?
Bem, no ia falar a respeito to cedo, mas no gosto de esperar, ento vou
direto ao assunto. Caminhou at a mesa e se recostou nela. Do lado de fora da ampla
janela atrs dele, o sol banhava Morgan Beach, e o oceano se estendia at o horizonte.
Quero comprar a Bella's Beachwear.

CAPTULO SEIS

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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


No Bella deixou escapar a palavra instintivamente.
Meu Deus... Jesse contornou a mesa e deu um passo em sua direo.
Pelo menos me deixe terminar a frase.
No h necessidade. No estou venda.
Devia ter imaginado. Devia ter adivinhado que s queria envolv-la, pois planejava
alguma coisa. E se deixara levar! Verdade que vinha se divertindo. O toque da m o de
Jesse, aquele sorriso malicioso, a maneira como parecia se concentrar nela. Tudo aquilo
havia enfraquecido suas defesas, e agora iria pagar por sua estupidez.
No estou tentando comprar voc, Bella, apenas o seu negcio.
O que no compreende, Jesse, que eu sou o meu negcio ela prosseguiu,
irritada, ferida e com raiva de si mesma por estar naquela situao. Quer comprar
minha linha de praia, mas, para voc, ela apenas isso: uma srie de trajes de banho
para se colocar em um balco e vender para as grandes massas.
Ergueu as sobrancelhas.
E h algo errado em querer oferecer o seu produto para pessoas que querem
compr-lo?
No, mas no estou interessada nesse tipo de venda rpida e fcil. Ela
respirou fundo, cerrou os punhos ao lado do corpo e tentou, mais uma vez, argumentar
com aquele cabea dura. Estou interessada na pessoa como um todo; em ajudar a
mulher comum que est tentando construir sua autoestima, enquanto voc quer fazer os
jovens e magros se sentirem melhor. Pois bem, adivinhe, eles j se sentem mais do que
bem.
Bella, pode achar que quero mudar o que voc faz, mas no poderia estar mais
errada! Jesse ergueu os braos, em seguida os deixou cair. Venho resistindo a
trabalhar com uma linha feminina h anos porque, droga, quem que sabe o que as
mulheres querem vestir? S trabalho com aquilo em que acredito. Essa a razo pela
qual desejo que faa parte da King Beach. Porque voc acredita nas suas coisas tanto
quanto acredito nas minhas.
No so coisas.
Jesse riu, e Bella sentiu o sangue fervilhar.
Eu sei, eu sei... Sua linha no tem nada a ver com os trajes de banho de lojas
de departamento.
No pretendo ser comprada, usada, muito menos absorvida pela King Beach.
No pode me comprar como fez com o restante da cidade, Jesse. No vou deix-lo
estragar o que mais amo apenas por uma questo de negcio.
Tem algo contra se tornar milionria? ele replicou. Porque prometo que,
caso decida se juntar a mim, isso o que vai ser.
Por um momento breve e eletrizante, Bella considerou a proposta e pensou no que
significaria ser financeiramente independente. Poderia comprar sua casinha de Kevin.
Poderia doar todo o dinheiro que quisesse para as vrias instituies que sempre haviam
tocado seu corao. Poderia... Parou, ofegante.
Voc um demnio. Jesse sorriu.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


timo. Pelo menos est parando para pensar na hiptese.
Pensei por cerca de trinta segundos.
J um comeo.
No, no Bella insistiu. Minha linha no foi criada para ser produzida em
larga escala. Meu trabalho artesanal, e gosto dele assim. Conheo minhas costureiras,
meus teceles... Escolho pessoalmente os tecidos e modelos. As pessoas que trabalham
para mim tm tanto cuidado com o meu produto como eu. Criamos um conceito.
Sim, mas tem que continuar pobre? Jesse argumentou, sorrindo. Pense
um pouco. Se decidir se juntar a King Beach, poder criar mais empregos e remunerar
melhor seu teceles e costureiras. Vamos precisar deles como nunca. E, caramba, eles
podem nos ensinar muita coisa.
Eles so profissionais ela afirmou.
Tenho certeza de que sim, mas em uma escala muito menor do que deveriam.
Ser que no v, Bella? Fechar comigo s vai agregar valores sua empresa.
No vou entregar o meu negcio para voc.
No quero apenas o seu negcio, droga, quero voc! Uma deliciosa onda de
calor se espalhou pelo corpo de
Bella, entorpecendo sua mente. Ele a queria? Jesse King queria Bella Cruz?... O
que significava aquilo? O que, exatamente, Jesse quisera dizer? Queria como? Por
quanto tempo? De que maneira?
Ah, Deus!... Bella sentiu o estmago virar do avesso e, em uma frao de segundo,
sua mente se dividiu em dezenas de tangentes, que se dividiram outra vez, provocando-a
com todas as possibilidades. At que Jesse falou de novo, e todas elas se desfizeram.
Quero que execute o negcio para ns. Quero que continue criando e tenha a
palavra final em tudo relacionado a Bella's Beachwear.
O calor que vinha sentindo desapareceu, substitudo por um arrepio que
serpenteou por sua espinha. Est bem. Jesse no a queria. Queria que trabalhasse com
ele. Para ele. Suas fantasias tinham sido boas demais para ser verdade, pensou.
Precisava parar de se sujeitar a tanta decepo. Jesse no se encontrava na mesma
sintonia que ela, e desejar que tudo fosse diferente no iria mudar nada.
Era esse o seu plano desde o incio, no era? perguntou, esperando no
parecer to deprimida como se sentia.
Todas as brincadeiras, o flerte... Tudo planejado para me pegar desprevenida.
Depende. Estava desprevenida? Ela ignorou o gracejo.
Toda aquela conversa sobre como a King Beach no atende s mulheres era
apenas isso: conversa. Estava planejando me anexar desde o incio.
Pode-se dizer que sim. O dia da sesso de fotos foi decisivo. Culpa sua ele
acrescentou, endireitando o corpo para fit-la com olhos azuis, da cor do mar. Foi voc
quem me mostrou a diferena que um bom corte de biquni pode fazer no corpo de uma
mulher. Foi voc quem me abriu os olhos. minha culpa se me fez pensar?
Nunca devia ter feito aquilo, concluiu Bella, contrariada. Nunca devia ter colocado
um dos prprios biqunis! Nunca devia ter aceitado o desafio apenas para provar que
Jesse estava errado. Quisera se exibir, e todas as suas manobras a haviam jogado em
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um buraco.
No importa falou com um suspiro, balanando a cabea enquanto o
encarava. Nada mudou. No mudei. No estou interessada. Acha que a primeira
empresa a tentar me comprar? Pois no . E aposto que no ser a ltima. E no estou
venda, Jesse. Perdeu desta vez.
Deus, como voc teimosa!
E estava pensando a mesma coisa sobre voc Bella retorquiu, dando vazo
fria que lhe fervia por dentro. E Jesse estava sorrindo! Como se pudesse mudar sua
opinio se continuasse a fazer aquilo... Aquela tcnica funcionava com as outras
mulheres?
Era claro que sim. Jesse provavelmente nunca ouvira a palavra "no". Coisa dos
King, sem dvida.
Est no sangue, no ? indagou, expressando seus pensamentos. No seu
e no de todos os outros membros da famlia King. Sempre conseguiu o que queria, ento
no espera por menos. Tem uma vida de conto de fadas e esquece que isso n o
acontece com a maior parte das pessoas.
Jesse mudou de posio, pouco vontade com a mudana de rumo na conversa.
Est bem, admito. Se acha que os King foram criados para serem preguiosos,
indulgentes ou mimados, est equivocada.
E mesmo? Ela tornou a olhar para a parede coberta de fotos da famlia.
Pois nenhuma destas pessoas me parece ter tido uma vida difcil.
Jesse acompanhou seu olhar e apontou para uma delas.
Este meu irmo, Justice.
Bella estudou a fotografia. Justice King era um homem lindo, com cabelos
castanho-claros e olhos azuis que se estreitavam sob o sol. Estava em um campo aberto,
com os braos cruzados sobre o peito largo e com o chapu de caubi puxado para
baixo, sobre a testa.
Nome interessante.
No dia em que nasceu, meu pai tinha acabado de ganhar uma ao judicial
importante. De alguma forma, convenceu minha me de que Justice era o nome perfeito.
Outra vitria.
Isso mesmo concordou Jesse, sorrindo. Mas deixe-me contar sobre
Justice e sua vida de rico mimado...
Ele se acomodou no brao de uma cadeira de couro marrom. Justice tem
uma fazenda que fica a mais ou menos uma hora daqui. Acorda ao amanhecer para
inspecionar seus rebanhos, suas cercas e o boletim meteorolgico. Acho que almoa e
janta vendo o canal do tempo. Como se o clima mudasse muito no sul da Califrnia...
Ele riu, balanando a cabea. Nosso primo Adam tambm tem um rancho, mais ao
Norte. Cria cavalos. Justice cria gado bovino, alimentado organicamente. E tamb m
cultiva feno. Trabalha duas vezes mais pesado que qualquer um de seus caubis e no
saberia ser mimado nem se algum lhe pagasse para isso.
Bella franziu a testa, pensativa.
Quem este? Jesse olhou.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Ah, esse o meu primo Travis. Com sua linda mulher, que ama esmeraldas.
Ele apontou para outras fotos emolduradas. Estes so seus irmos, Jackson e Adam,
com suas esposas, Casey e Gina. Eles tm filhos, tambm. Duas meninas cada. E ouvi
dizer que Gina est grvida outra vez. Concentrado, Jesse tocou outra foto: dois
homens sorrindo. Este meu primo Rico e seu irmo Nick, no hotel de Rico, no
Mxico. Por alguma razo, seus outros irmos no estavam nesta viagem. E estes so
Nathan e Garret no casamento de alguma tia. Seus irmos, Chance, Nash e Kieran, so
os trs aqui no fundo e...
Em quantos vocs so? Bella perguntou, surpresa.
Muitos! Provavelmente tenho parentes por a que ainda nem conheo. Jesse
riu, divertido. No se pode dobrar uma esquina na Califrnia sem deparar com um
King.
Nossa, isso ...
Um exagero? ele arriscou, ainda sorrindo. H Kings demais no mundo?
maravilhoso! Bella completou, com uma ponta de melancolia na voz. Um
minuto antes estivera furiosa com Jesse por tentar convenc-la a ceder o que possua de
mais importante no mundo: seu negcio. Agora que a raiva tinha passado, via-se
inundada por... inveja, pensou, mal conseguindo respirar. No podia nem sequer imaginar
como era ter uma famlia daquele tamanho. Quando criana, ansiara apenas por ter pais.
Ou ento um irmo ou irm. Algum a quem fosse ligada. Jesse realmente era rico, e
pensou se percebia quanto. A riqueza da famlia King no se encontrava nos bancos,
entretanto, mas em seus membros.
O sorriso dele desapareceu.
Voc est bem?
Bella assentiu com um gesto de cabea e apontou para outra foto. No queria falar
sobre si mesma.
Quem este?
Meu irmo mais velho, Jefferson. o dono do King Studios. Faz filmes e vive
exausto porque no confia em ningum alm de si mesmo para lidar com os detalhes.
Na fotografia, Jefferson King parecia um homem perigoso. Vestia uma camisa
branca, calas pretas, e lanara cmera um olhar duro, como se no tivesse gostado de
ser fotografado.
Quantos irmos voc tem? A voz dela saiu num sussurro e cheia de
ansiedade.
Trs Jesse respondeu suavemente.
Trs irmos. E tantos primos... Quem este? O mariner?
Jesse sorriu ainda mais.
Meu irmo Jericho. Esse, sim, um rico mimado e preguioso. Era sargento da
artilharia, mas no gostou de ser soldado. Disse que preferia servir a Marinha e j
atravessou os oceanos duas vezes contou Jesse, depois franziu a testa. Est
prestes a ser enviado para fora outra vez.
Bella suspirou, cruzou os braos e olhou para o homem que continuava a dominar
seus pensamentos. Jesse no era o que esperava. Toda aquela famlia no era o que
esperava. Um fazendeiro, um oficial da Marinha... E todos aparentemente to prximos
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


que era natural para Jesse pendurar fotos da famlia no escritrio. Deus!, invejava aquela
conexo. Aquela base slida. Vidas entrelaadas, laos reforados por anos de amor.
Como devia ser ter tanto?, ela se perguntou. Saber que tinha algum sempre que
precisasse?
Bella, voc est bem?
Sim Ela piscou. Os olhos azuis de Jesse se estreitaram, e agora a fitava
como um soldado que mantinha o olhar atento sobre uma granada. Fiquei apenas
surpresa.
Por qu? Porque tenho uma famlia?
No. Porque voc a ama muito.
Ficou surpresa em saber que amo a minha famlia?... Ele pareceu to tenso
como a prpria voz.
que nunca me pareceu... Bella parou e balanou a cabea. Esquea.
Jesse se aproximou mais dela.
Se essas fotos a impressionaram tanto, imagino o que no vai pensar quando
vir as outras.
Outras? Ela riu.
Tenho muitas mais. Esto todas em casa ele contou, sorrindo. No tinha
espao suficiente nestas paredes.
Isso no justo! Bella reclamou, tornando a olhar para as fotos.
O qu?
Pensei que havia pegado voc. Que no passava de um riquinho mimado,
daqueles que vivem tomando o que querem sem pedir licena.
No estava completamente enganada. Costumo ir atrs do que quero e no
permito que ningum me impea. Aproximou-se ainda mais, at que tudo o que os
separava eram alguns centmetros e a determinao de Bella... a qual, no entanto, estava
enfraquecendo.
Sentiu o calor que emanava de Jesse. Era to tentador no recuar, deixar que
cobrisse aquele espao curto e sentir o corpo alto e forte pressionado ao seu. As
lembranas de sua noite juntos ainda era to viva!... Parecia difcil no se deixar abraar,
mas se deixasse, estaria perdida e tinha conscincia disso. Ento fez a nica coisa que
devia: recuou, mental e fisicamente.
Jesse suspirou.
No precisa ter medo de mim, Bella.
No estou com medo. Estou sendo apenas... precavida.
Se isso, tudo bem ele aceitou, abrindo um sorriso malicioso. Significa
que est considerando a hiptese e que, quando se sentir segura, vai seguir em frente.
Bella sabia do que estava falando. Jesse no usava de subterfgios. Ele a
desejava e, Ah, Deus!, ela tambm o queria. Por outro lado, desejara Jesse trs anos
antes, e aonde aquilo a levara? A uma noite de glria e trs anos de sofrimento. Estava
mesmo pronta para enfrentar aquele tipo de dor outra vez? Jesse King no era homem do
tipo "para sempre". E Bella no era passatempo para ningum. Ou seja, os dois nunca
iriam se entender.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Por que no janta comigo?
O qu? O que estava dizendo?
Jantar Jesse repetiu. Normalmente, a ltima refeio do dia.
Aquele sorriso era mesmo uma arma. Ao menos para ela.
No sei se uma boa idia.
uma tima idia ele garantiu, e cobriu a distncia que os separava de novo.
Escute, acabou de fazer uma excurso pela minha empresa e viu por si mesma que a
King Beach no nenhum fundo de quintal. Meus funcionrios so bem remunerados e
esto felizes, portanto, devo ser um patro decente, concorda?
Sim.
E no sou to m companhia, sou?
No.
Ento podemos jantar juntos, conversar. Podemos...
Jesse, no vou fazer negcios com voc...
Jesse a segurou pelos ombros, interrompendo-a, e Bella sentiu o calor dos dedos
quentes ultrapassar o tecido da camisa e lhe chegar at os ossos.
No estou falando de negcios. Quero voc, Bella. H trs anos! Seu olhar a
percorreu como uma carcia. Tenho sonhado com voc por todo esse tempo, e sei que
me quer tambm. Posso sentir isso a cada vez que estamos juntos.
Nem sempre fao o que quero ela rebateu, tensa. Seja forte, Bella.
Mantenha-se firme e seja forte. No ceda!
Infelizmente, seu corpo no estava escutando.
Pois deveria Jesse murmurou com um breve sorriso. Mas isso assunto
para outra hora. Tenho uma proposta para lhe fazer.
Oh-Oh. Fazer acordos com um homem que se recusava a perder nunca poderia
ser considerado uma boa idia.
Que tipo de negcio? ela perguntou com cautela.
Algo simples. Perfeito para ns dois. Ele a acariciou nos braos devagar, e o
carinho foi suficiente para fazer com que uma espcie de fogo a varresse dos ps
cabea. Voc acha que me conhece bem, certo?
Muito bem Bella garantiu. Ele balanou a cabea.
Pois bem, acho que est enganada, e estou disposto a provar. Se eu conseguir
faz-la enxergar um lado meu que a deixar admirada, ns vamos para a cama de novo.
A palavra "cama" conjurava tantas emoes e necessidades diferentes para Bella,
que ela mal conseguiu respirar.
Espere um minuto...
Vamos, Bella. Disse que sabe exatamente que tipo de sujeito eu sou.
Sim, mas... ela acenou na direo da parede coberta de fotos, aflita ...
voc j me surpreendeu.
Porque amo a minha famlia? ele indagou, como se ainda no pudesse
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


acreditar naquilo. No estou falando apenas de surpresa. Estou falando de admirao.
Se puder fazer com que me admire, far sexo comigo. De novo.
Pare de dizer "de novo"! Jesse riu.
No tem por que se fazer de ultrajada. J tivemos um ao outro uma vez. Seria
timo se isso acontecesse de novo.
Est fazendo de propsito, no ? Faz questo de me lembrar.
Claro. Est dando certo?
Sim!, Bella quase gritou. Sentia-se to desnorteada!... Jesse King era expert em
seduo. Poderia fazer aquilo at dormindo no que dizia respeito a sua pessoa, e decerto
o fazia. Bella no entendia nada daquela coisa de flerte. Era muito mais afeita poltica
da honestidade, o que provavelmente explicava a escassez de encontros em sua vida.
Respirando fundo, encarou-o, determinada a no permitir que Jesse visse o quanto
estava abalada. Suspirou mentalmente.
Essa sua proposta... Sei o que vai acontecer se eu perder. Mas, e se eu
ganhar?
Ergueu uma sobrancelha, e os lbios benfeitos se curvaram em um sorriso.
Se eu no a deixar admirada, mas tem que ser honesta, paro de aborrec-la
insistindo em comprar o seu negcio.
Bem... Por aquilo no esperava. No seria difcil, Bella pensou, vendo-o parado
sua frente com uma expresso, convencida no rosto moreno. Jesse acreditava que fosse
ganhar aquela aposta com as mos nas costas. At a, esse tipo de coisa era tpica dele,
no era? No havia acabado de dizer que os King nunca esperavam perder? Como seria
gratificante dar nele uma boa rasteira e vencer aquela aposta!... Seria uma delcia. A
oportunidade era tentadora demais para ser ignorada. Alm disso, no poderia deix-la
mais admirada ou chocada. Bella j sabia exatamente quem era Jesse King.
Est bem concordou de repente, antes que mudasse de idia e desse
ouvidos razo que gritava em seu crebro. Negcio fechado.
Jantamos na sexta noite, ento. Ela assentiu com um gesto de cabea.
Sexta-feira. Bella levantou o queixo, estendeu a mo e esperou.
Quer fechar o acordo com um aperto de mos?... ele indagou, olhando a mo
espalmada.
Quero, ora.
Mas eu no.
Jesse aceitou a mo estendida, contudo a usou para puxar Bella para si e envolvla nos braos. No instante seguinte, ela se viu pressionada com tanta fora contra o corpo
slido que sentiu cada contorno, cada msculo. Para no mencionar uma parte especfica
que no lhe deixou dvidas quanto ao modo como ele se sentia no momento. Ergueu o
olhar para encontrar o dele e prendeu a respirao conforme Jesse abaixou a cabea. No
momento em que seus lbios se encontraram, tudo ao redor pareceu parar. O tempo se
arrastou em um impasse, o mundo parou de girar em seu eixo. Sabia que tinha parado de
respirar, mas no se importava. Cada clula do seu corpo pulsava com vida. O sangue
corria em suas veias como um rio de fogo. Sua pele vibrava. Seu corao batia,
disparado, no peito.
A boca de Jesse tomou a dela em um beijo intenso e quente que fez cada fibra sua
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


arder. Sentia-se assustadoramente viva e ansiosa. As lnguas se enrascaram, e um
profundo calor a invadiu, escaldando-a, arrastando-a para baixo em uma espcie de
vrtice onde nada mais era como devia ser e tudo acenava com possibilidades. Jesse lhe
provocara a fome e a saciara. Alimentara sua paixo e agora a fartava. Despertara seu
desejo e agora o nutria. Bella se agarrou a seus ombros, pressionando o corpo ao dele,
saboreando o peito largo e slido alinhado ao dela, amando sentir a prova de seu desejo
investindo contra o prprio corpo. E enquanto seu crebro se desligava e seu corpo
vibrava, tudo o que conseguia pedir era que Deus a ajudasse caso perdesse a aposta que
tinham acabado de fazer.

CAPTULO SETE

Nos dias seguintes, Bella tentou tirar Jesse King e aquele beijo da cabea, o que
no era fcil. Droga, at mesmo a noite que passara com ele trs anos antes continuava
vivida em sua mente. Ter aquele ltimo exemplo de suas habilidades ardendo no crebro
tornava duas vezes mais difcil manter os pensamentos afastados. Ainda assim, viver
ocupada ajudava. O problema era quando estava livre para dormir, tomar banho, lavar
pratos, dar um passeio na praia ou at mesmo assistir a TV. No momento em que
relaxava, Jesse invadia seus pensamentos sem pedir licena. E seu corpo no ficava
muito atrs. Quase fora capaz de se convencer, nos ltimos anos, que os beijos de Jesse
no tinham sido to bons. Que sentir a pele morena sob os dedos no a fazia entrar em
combusto. Que seu corpo no era realmente aquele espetculo. Bastaram alguns
minutos sozinha com ele naquele escritrio para que derrubassem todas as suas
tentativas de autossabotagem. Jesse se mostrara to incrvel como fora trs anos antes.
A pele dela ainda ardia com a lembrana de seu toque. E agora que era sexta-feira,
chegara a hora de cumprir o acordo que haviam feito. Naquela noite jantariam juntos. E se
conseguisse mesmo surpreend-la, iriam para a cama como sobremesa...
Deus, aquilo no era nada seguro!
Bella? Uma voz feminina chamou do provador, e ela caminhou para o fundo
da loja.
Precisa de alguma coisa? perguntou, grata pela distrao.
A loira com enormes olhos azuis enfiou a cabea em meio a porta e sorriu.
Preciso de um tamanho menor do biquni prata.
Eu no disse? Bella riu.
A moa era cliente nova e, como todas as outras que entravam em sua loja pela
primeira vez, no havia acreditado quando ela afirmara que o corte dos biqunis era muito
diferente do que estava acostumada.
No consigo acreditar, mas voc estava certa.
Volto j com um tamanho menor.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


U-hu!, adoro ouvir isso! exclamou a garota com uma risada.
Bella passou por trs outras moas que espiavam as araras lotadas de maios,
sarongues e cangas enquanto se dirigia para a seo de biqunis. Uma vez ali, passou a
mo pelos modelos pendurados em cabides de plstico at encontrar o biquni de malha
prateado, tamanho "P". Caminhou de volta at a cliente, sorrindo, entregou-o e voltou
para a frente da loja. Setembro era menos movimentado que os outros meses. A loja
fervilhava durante o vero, mas a alta temporada estava terminando e apenas "ratos-depraia" circulavam por ali. Claro que continuava fazendo muitos negcios com as surfistas
do sexo feminino na cidade.
Quando a porta se abriu, desenhou mais um sorriso de boas-vindas no rosto,
porm este morreu em seguida. Jesse King adentrava a loja, parecendo completamente
em casa. Fez uma pausa na entrada, deu uma olhadela ao redor e sorriu para as clientes
antes de se concentrar nela. Deus, odiava admitir o que apenas v-lo fazia com ela. Jesse
usava roupas de sua prpria marca: uma camisa polo vermelha, com o logotipo "KB"
bordado em linha dourada no lado esquerdo do peito, e um par de calas caqui
combinando com botinas de camura marrom. O cabelo loiro-escuro estava desgrenhado
pelo vento, e pequenas ruguinhas causadas pelo sol se acentuaram nos cantos dos olhos
azuis quando ele sorriu.
Bom dia saudou a todas, enquanto se dirigia para ela.
Oh, meu Deus! Jesse King! algum murmurou, e risadinhas baixas se
seguiram declarao.
Naturalmente, ele ouviu o comentrio, e seu sorriso se alargou. Que maravilha!,
Bella pensou. Agora iria transformar suas clientes num f-clube? Bella sentiu, mais do que
viu, todas as mulheres na loja olhando para ele, e teve vontade de gritar que tratassem de
desligar seus hormnios. E seria o mesmo que esfregar um fil mignon debaixo do nariz
de um cachorro faminto e dizer para que ele no o comesse.
Bella... comeou Jesse num tom de voz que apenas ela pde ouvir, apoiando
as mos no balco de vidro. bom v-la de novo. Ficou com saudades de mim?
No.
Sim!, contraps em pensamento. No encontrava Jesse havia trs dias. Sem
dvida ele tinha feito isso de propsito, apenas para deix-la louca. Pois estava
funcionando! E como estava!, disse a si mesma. Jesse sorriu, como se seus hormnios
traioeiros tivessem confessado aquilo em voz alta.
Senti sua falta falou baixinho.
Claro, como no? Bella rebateu, congratulando-se em silncio por manter a
voz to firme. Veio retirar o convite para o nosso jantar? perguntou, esperanosa.
O sorriso de Jesse se alargou. Felizmente, Bella estava perto o suficiente do
balco para ter onde se apoiar ao sentir os joelhos fraquejarem.
Por que faria isso quando estou to disposto a lev-la para onde quero?... ele
indagou, divertido.
Santo Deus. Devia estar louca quando concordou com aquilo.
Claro que no Jesse prosseguiu quando ela continuou muda. Eu s vim
dizer que vou busc-la s sete.
No precisa Bella se apressou em dizer. Posso encontr-lo onde voc
quiser.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Em nosso primeiro encontro oficial? ele completou. Claro que no. Vou
busc-la na sua casa.
Est bem ela concordou a contragosto, sabendo que aquela era uma batalha
que no iria vencer. Vou escrever o meu endereo.
Sei onde voc mora.
Sabe? De que j...? Ah, Bella se lembrou. O contrato de locao.
No foi fcil descobrir ele provocou, em seguida se inclinou por sobre o
balco para lhe dar um beijo rpido e molhado na boca entreaberta. Piscou para ela,
ento. Eu a vejo s sete.
Est bem.
Maravilha. Jesse batucou no vidro, satisfeito. At mais.
Bella engoliu em seco, certa de ter ouvido uma das clientes dar um pequeno
suspiro. Ou teria sido ela mesma? Jesse fez meia-volta, abriu um sorriso para as clientes
que ainda o observavam e ergueu a mo em despedida.
Meninas...
Os sussurros comearam no instante em que a porta se fechou atrs dele, porm
Bella nem sequer os ouviu. Em vez disso, mergulhou no trabalho e tentou n o pensar na
noite que estava por vir.

Jesse saiu da loja de Bella, desceu a Main Street e virou esquerda na


autoestrada Pacific Coast. Havia um pequeno caf na esquina, com vrias mesinhas
redondas e cromadas amontoadas na calada, que possua uma bela vista da praia, do
cais e dos homens que penduravam uma faixa larga onde se lia: "Competio de Surfe
Venha ver os Campees". O evento tinha sido idia sua. Iria reunir os amigos, se divertir
no mar e ainda divulgar sua marca em uma nica tacada. Trariam muitos turistas para a
cidade no dia, rios de dinheiro seriam gastos nas lojas, e ele, mais uma vez, ficaria em
destaque. Odiava admitir, mas sentia falta daquele tipo de competio, da ex-citao. No
sentia saudades da imprensa ou dos fotgrafos, mas no havia sensao melhor do que
a vitria.
Sorrindo para si mesmo, acomodou-se em uma das mesas, tamborilou os dedos
na tampa cromada e esperou. Quando uma loirinha de bermuda e camiseta vermelha
com o emblema do Christie's Caf estampado no peito chegou, ele pediu:
Um caf, por favor.
Claro, sr. King. A garota anotou, ansiosa. Ei... Vai estar na competio de
surfe, no vai?
Vou, sim Jesse respondeu, embora estivesse distrado, se perguntando se
Bella iria at a praia a fim de assisti-lo.
Que bom! Mal posso esperar para v-lo em ao... A moa balanou o rabo
de cavalo muito loiro atrs das costas e empinou os seios, caso ele no os tivesse
notado.
Jesse assentiu com indiferena. Tinha reparado neles, mas no estava
interessado. Suspirou. No muito tempo antes, teria sorrido de volta para a menina,
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


flertado com ela, aproveitado o brilho em seus olhos. No momento, a nica mulher em
que estava interessado tambm levava um brilho no olhar... s que de desafio. O que,
estranhamente, era mais atraente que a linda loira. A garonete sorriu, esperanosa, em
seguida desapareceu no fundo da lanchonete.
Jesse olhou em volta. O caf estava semideserto, salvo por alguns desocupados
sentados nas mesas do fundo. Percebeu olhares curiosos em sua direo, porm os
ignorou. Aquela era uma das desvantagens de ser uma celebridade, pensou. Quem era
famoso nunca estava sozinho.
E a?... saudou uma voz profunda atrs dele. Ser que podemos
conversar?
Virou a cabea e viu o amigo de Bella, Kevin, contornando a mesa para tomar
assento na cadeira oposta. Antes que tivesse chance de falar, a garonete estava de volta
com o caf.
Ol, Kevin. Ela sorriu. O de sempre?
Sim, Tiff, por favor Kevin respondeu, porm seu olhar continuou fixo em
Jesse.
A moa se afastou outra vez, e Jesse observou o homem sua frente. Tinha o
olhar tpico de um co de guarda, o que o fez se perguntar que tipo de amizade Kevin e
Bella compartilhavam. Eram um casal, por acaso? No gostou nada da hiptese, mas era
possvel porque nunca acreditara em homens e mulheres que se diziam apenas "amigos".
Ao mesmo tempo, no achava que Bella era o tipo de mulher que ficava com um sujeito e
beijava outro... Sendo assim, onde exatamente se encaixava aquele perdigueiro? Qual
era o interesse dele naquela conversa? Tentou manter a irritao sob controle.
Sobre o que quer conversar? Por acaso j conseguiu os brincos de esmeralda
para a minha prima?
No. Chegaro na semana que vem. Quero falar sobre Bella.
Claro.
Pois que fosse, Jesse disse para si mesmo. Seria bom ter uma conversinha com o
sujeito e deixar as coisas bem claras desde o incio. Queria saber, mesmo, onde Kevin se
encaixava na vida de Bella. No que isso fizesse alguma diferena... Desejava a moa e
iria t-la, mas seria til saber quantos concorrentes precisaria que derrubar antes de
chegar at ela.
Est bem concordou, simptico. Vou comear. Veio para tentar me afastar
dela? Porque se veio, vou ser bem direto: foi toa.
Antes que Kevin pudesse responder, a loira voltou e colocou uma caneca de caf
com creme sua frente.
Obrigado murmurou com um suspiro.
Ao ver que nenhum dos homens parecia interessado nela, a moa fez um beicinho
e se afastou. Kevin apanhou a caneca, tomou um gole e tornou a pous-la na mesa.
Por mim, Bella pode fazer o que quiser da vida. No por isso que estou aqui.
Um problema a menos, concluiu Jesse.
Certo. Ento, por qu?
Quero saber o que est acontecendo entre vocs.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


E por que isso seria da sua cont...
Porque me preocupo com Bella.
Jesse no gostou de como soaram as palavras. No gostava do fato de Kevin
achar que tinha o direito de defender Bella. Muito menos de defend-la dele. Sentindo as
entranhas revolverem, apertou os lbios e estreitou o olhar.
Entendo. Se assim, est aqui para qu? Para ser o escudeiro de Bella?
Ela precisa de um?
Se precisar, no vai ser voc replicou Jesse.
E a que est enganado.
Jesse precisava admitir: o sujeito parecia inofensivo com aquele sorriso fcil e pose
casual, mas no estava para brincadeiras, o que admirou, embora o fulminasse com o
olhar.
J dormiu com ela? Kevin o encarou.
No respondeu, a voz baixa e tensa.
Que bom. Muito bom, reforou em pensamento. Apenas imaginar outro
homem pondo as mos em Bella era suficiente para detonar um tipo de raiva
desconhecida dentro dele. No estava disposto a se perguntar o porqu disso, contudo.
J era o bastante que a sensao se fizesse presente. Ento, se no amante, marido
ou parente de Bella, o que quer?
Sou amigo. Mais do que isso... Kevin segurou a caneca de caf entre as
mos. Somos como irmos.
Jesse estudou o outro homem.
Verdade?
Verdade. Ela ficou arrasada h trs anos, quando vocs se afastaram.
Jesse franziu a testa, no gostando do acabara de ouvir. Nunca passara muito
tempo se autoanalisando. Em geral, as mulheres com que se relacionava s estavam em
busca do que ele podia lhes oferecer: uma noite agradvel. Agora sabia que Bella no se
enquadrava naquela categoria. Inferno, talvez j soubesse disso instintivamente e apenas
no quisera reconhecer.
No vai mago-la de novo afirmou Kevin.
No costumo receber ordens.
Considere isso uma sugesto.
Tambm no gosto de sugestes. Jesse apoiou os cotovelos na mesa e
observou Kevin com cuidado. O homem no parecia nervoso, com raiva ou cime.
Parecia apenas preocupado. Talvez estivesse mesmo agindo apenas como um amigo de
Bella. E, se era assim, no poderia culp-lo por querer tomar conta dela.
S que era trabalho seu agora. Se Bella precisava de proteo, ele a daria. O que
existia entre Bella e ele no era da conta de mais ningum.
No estou pedindo a sua permisso para coisa nenhuma. Surpreendentemente,
Kevin riu.
Cara... Se Bella souber que estou falando com voc, ela me mata.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Jesse sorriu, mas no havia muito humor na expresso.
Ento por que veio falar comigo?
Kevin se levantou e colocou dinheiro debaixo da caneca de caf.
Bella no o tipo de mulher com que est acostumado. Ela de verdade. E
frgil.
Jesse tambm se levantou e enfiou uma nota de dez dlares sob a prpria caneca.
No pretendo mago-la.
esse o problema. Kevin suspirou. Um sujeito como voc pode magoar
uma mulher sem nem mesmo tentar. Saiu ento, sem dizer mais nada.
Jesse o observou se afastar, intrigado. Um sujeito como ele?... Que diabo isso
queria dizer? Era assim, to diferente dos outros homens? No pensava dessa forma.
Quanto a Bella, no pretendia feri-la. Jamais, mas a queria. E a teria.

Ah, pelo amor de Deus, pare de se olhar no espelho! Bella murmurou para si
mesma enquanto mirava o prprio reflexo e passava as mos pelos cabelos pela ensima
vez. Estava pronta havia meia hora e continuava olhando o espelho sem parar. muito
til... disse mulher tola que a olhava de volta.
Deu um longo suspiro. Seu cabelo parecia leve, solto e ondulado, caindo pelos
ombros. Usava uma saia preta at os ps e uma blusa vermelha com mangas justas e
decote profundo que lhe expunha boa parte dos seios, o que a estava deixando pouco
vontade. Tornou a olhar para o decote por um instante e pensou em trocar de roupa.
Afinal, fora principalmente por causa de Jesse que havia parado de usar roupas
apertadas ou muito reveladoras trs anos antes. Devia estar louca por querer entrar no
covil do leo parecendo um bife!
Que dvida! falou consigo em voz baixa, depois assoprou com fora e deixou
o banheiro, apagando a luz com um tapa enquanto saa. No iria gastar nem mais um
minuto se preocupando com o que usava ou como parecia. Apesar do que Jesse dissera
na loja, naquela tarde, aquilo no era um encontro. Tratava-se apenas de um jantar. E de
uma aposta que no tinha nenhuma inteno de perder.
Quando a campainha tocou, Bella pulou, assustada, ento resmungou, dirigindo-se
para a porta da frente. No demorou muito a chegar, pois a casa era pequena. No
passava de uma antiga casa de praia com um quarto, um banheiro minsculo, uma
cozinha anexa e uma sala de estar grande o suficiente para abrigar uma escrivaninha, um
sof de dois lugares e uma cadeira. Tambm possua uma estante embutida e espao
para uma TV e um aparelho de som. O lugar era pequeno, mas era quase dela, e ela o
adorava, pois era sua primeira casa de verdade. Olhou em volta, certificando-se de que
tudo estava no lugar antes de abrir a porta. Jesse se encontrava na pequena varanda
repleta de vasos cheios de petnias, amores perfeitos e malmequeres. O perfume sensual
das flores enchia o ar da noite e invadiu seus pulmes enquanto respirava
profundamente.
Jesse estava... delicioso. O cabelo loiro-escuro e semi-longo caa sobre o colarinho
branco da camisa de mangas compridas. Jesse o deixara aberto, mostrando apenas parte
do peito bronzeado. Usava calas pretas, sapatos da mesma cor, e levava no rosto um
sorriso que poderia seduzir os anjos do cu.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Est linda disse, o olhar pousando por mais tempo do que o necessrio em
seus seios. Pronta?
Bella sentiu um aperto no peito, porm tratou de afastar a sensao. Bastou
encontrar o olhar de Jesse, no entanto, para ter certeza de que no se livraria daquele
nervosismo. Tudo o que precisava fazer era se manter firme, disse a si mesma. Claro que
no haveria nenhum problema, pensou, encarando-o.
Provavelmente no admitiu, encolhendo os ombros. Mas, vamos...
Ele riu baixinho.
Esse o esprito.
Bella sorriu a despeito das borboletas que ainda lhe voejavam pelo estmago.
Virou-se, apanhou a bolsa e as chaves, e saiu para a varanda. Jesse fechou a porta atr s
dela, depois segurou sua mo.
Espero por esta noite h trs anos confessou baixinho.

A casa de Jesse devia ser maravilhosa. Bella soube disso no momento em que ele
comeou a conduzir o carro esporte por uma estrada sinuosa at a construo que
encimava o topo de uma colina. Era mesmo linda. E essa foi apenas a primeira surpresa
da noite.
uma casa "verde"? ela perguntou, enquanto caminhavam em direo
porta da frente.
Dos pisos de bambu at as janelas de vidro reciclado ele explicou, sorrindo
diante da admirao em seu rosto. A construo de concreto. Tem bom isolamento,
utiliza menos ao para reforo, as fundaes so mais fceis de se deitar, com menos
impacto sobre a terra e... Jesse parou, olhando para ela. O que foi?
Bella balanou a cabea. Simplesmente no podia acreditar. Jesse era mais
ecolgico que ela! A casa fora projetada para se parecer com uma velha residncia de
tijolo cru, bem ao estilo espanhol. Era cercada por arbustos em flor e dezenas de rvores.
Havia painis solares no telhado e amplas janelas com vista para o oceano. At mesmo a
porta de entrada parecia... rstica.
No acredito ela sussurrou. Jesse sorriu ainda mais.
Posso afirmar que est admirada? Bella virou a cabea para fit-lo. Ele a
enganara direitinho.
Sabia que jamais iria imaginar que era to ecologicamente consciente. Caramba,
Jesse agira como um verdadeiro destruidor e saqueador de bairros histricos. Fora o
responsvel por transformar sua amada cidade natal em uma comunidade de
carregao... E tinha tapetes de juta dando as boas-vindas! Ah, Deus! Estava mesmo em
apuros.
Voc me armou uma arapuca.
Voc mesma fez isso, Bella protestou, rindo, enquanto abria a porta e a
conduzia para dentro. Achava que sabia tudo sobre mim e apostou todas as fichas
nisso.
Deixou que eu apostasse! ela rebateu, passando por ele para adentrar a
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


casa, que era exatamente como imaginara. E ainda mais perfeita por dentro do que por
fora. Droga.
Claro que deixei Jesse continuou rindo baixo, cheio de satisfao.
Voc me traiu. Sabia que nunca esperaria algo assim Bella acenou com
ambas as mos, abrangendo a casa inteira. Sempre tento ser ecolgica, mas isto ...
Por que est to surpresa?
Est brincando? ela indagou, voltando-se para ele. Ser o sujeito que
arrancou o corao do centro comercial da cidade lhe deu a personalidade de uma rocha!
Jesse franziu o cenho.
Era tudo uma questo de negcios, ora. E, fique sabendo, os materiais
utilizados tambm eram todos "verdes".
Por qu? Por que se importa tanto com isso?
Sou surfista, Bella. claro que me interesso pelo meio ambiente. Tambm
quero oceanos e ar limpos. S no fico alardeando tudo o que fao.
No s no alardeia, como esconde.
Claro que no. Se prestasse mais ateno em mim, teria obtido muita
informao. Conhece a fundao "Salve as Ondas"? minha. A King Beach a patrocina.
Precisava se sentar pensou Bella, olhando-o, espantada... e impressionada. Como
podia conciliar a imagem corporativista de Jesse com aquele seu lado inesperado? Seria
possvel que tivesse se enganado totalmente a respeito dele? E, se tivesse, sobre o que
mais havia se equivocado? Varreu o interior da casa com o olhar. O piso de bambu
brilhava sob uma camada de polimento. Claraboias no teto permitiam que o luar banhasse
o hall de entrada, dando ao lugar uma aparncia quase mgica. E aquela magia toda
tambm estava surtindo um estranho efeito. Bella estava mais que impressionada. Estava
chocada. E satisfeita. Quase orgulhosa. Por que se sentia to ridcula?
Jesse a fez passar a mo por seu brao e a levou por um corredor longo e largo.
Vamos. Pedi governanta para servir nosso jantar no ptio.
De cada lado, as paredes caiadas de branco eram repletas de fotos de famlia e,
de repente, o nico som era o dos saltos de Bella batendo contra o piso de bambu;
caminhou ao lado de Jesse, tentando ver todas as fotos, e eram muitas.
Disse que tinha muito mais em casa ele lembrou. Posso mostrar todas
depois do jantar, se quiser.
Jantar. E Bella seria a sobremesa, concluiu, j que Jesse conseguira impressionla alm da conta. A menos que recuasse, fugisse ou dissesse ter mudado de idia. O
homem no ficaria nada feliz com isso, mas Bella no tinha dvida de que iria deix-la ir
embora. Jesse podia ser arrogante e agressivo, como empresrio, mas no era canalha.
Est pensativa demais ele observou.
Voc me deu muito em que pensar.
Sabia que ficaria chocada, mas no posso evitar me perguntar por qu Jesse
confessou, guiando-a por entre um par de portas envidraadas que se abria para um ptio
de pedra.
A respirao de Bella ficou presa na garganta. A lua cheia e alta brilhava, cintilando
sobre o oceano como um caminho largo e prateado. Tinha-se a impresso de que bastava
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


seguir esse caminho para encontrar algo maravilhoso. Estrelas piscavam no cu negro e
aveludado, e uma brisa fresca deslizava por sua pele como uma carcia. Uma mesa
pequena e redonda se encontrava posta com toalha de linho branco, porcelanas finas e
cristais. A garrafa de vinho estava aberta e, Bella respirou fundo, no centro da mesa, as
chamas de duas velas tremeluziam, protegidas do vento por dois pequenos globos de
vidro.
Nossa... ela murmurou.
Tambm gostei.
Bella olhou para Jesse, porm ele no fitava a paisagem, tampouco o arranjo para
o jantar. Tinha os olhos fixos nela. Aquilo era parte do jogo? Uma estrat gia para seduzir
as mulheres? Ou era outra coisa?... Algo reservado apenas para ela? Aquele pensamento
certamente parecia muito perigoso!
Est tudo lindo ela admitiu, impressionada, a despeito das dvidas quanto a
permanecer ali.
Verdade Jesse concordou, movendo-se at a mesa antes de lhe servir uma
taa de vinho tinto. Encontrei este lugar na ltima vez em que estive em Morgan
Beach. A vista era incrvel, contudo queria uma casa mais ecolgica, por isso a reformei.
Ele lhe deu uma piscadela.
Pelo visto, reformas so como um hobby para voc.
No consigo evitar. Sou do tipo que gosta de pr a mo na massa...
O estmago de Bella tornou a se apertar, e tratou de se concentrar no que ele
acabara de dizer.
Comprou esta casa trs anos atrs?
Sim. Jesse caminhou em sua direo, segurando uma das taas.
Bella a aceitou e tomou um gole.
Ento j estava pensando em se mudar para c.
No exatamente. Na verdade, o fato de, em uma noite, eu ter conhecido uma
certa mulher, acabou influenciando muito na minha deciso.
Jesse era envolvente demais. Sabia como usar cada palavra. Conhecia todos os
movimentos certos. E Bella estava caindo naquela conversa. Se tivesse o mnimo bomsenso, correria dali to depressa quanto seus ps seriam capazes de lev-la. Mas no
tinha.
Por que faz isso? exigiu, a voz saindo quase num sussurro.
O qu? Ele tomou um gole do vinho.
Fala comigo como se estivesse tentando me seduzir.
E estou ele afirmou com segurana. No mantive segredo em nenhum
momento.
Mas, por que este jogo? ela inquiriu, passando por Jesse a fim de pousar a
taa de vinho sobre a mesa. E, de costas para ele, completou baixinho: No precisa
me seduzir. Nem mesmo flertar comigo. Muito menos lanar mo dos artifcios que usa
para atrair outras mulheres. J sabe que tambm o desejo... Ento, por que se preocupar,
fingindo que sente algo por mim?
As feies de Jesse endureceram e, luz do luar, os olhos azuis cintilaram como
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


prata. Ele apertou o maxilar, os cabelos ondulando ao vento.
Quem disse que eu no sinto?

CAPTULO OITO

Bella se virou para encar-lo e, quando seus olhares se encontraram, tudo nela
pareceu entrar em combusto. Os olhos de Jesse pareciam quase selvagens. Brilhavam
com calor, desejo e algo mais que no soube identificar. Qualquer que fosse o sentimento,
a emoo dentro dela foi mais forte.
O que quer de mim, Jesse?
Jesse caminhou em sua direo, pousou a taa a seu lado e ps ambas as mos
em seus ombros.
Esta noite, s quero voc. E no porque ganhei esta aposta estpida.
Deslizou as mos pelos ombros, depois pelo pescoo delicado, segurando-a pelo rosto.
Eu a quero na minha cama porque deseja ir para l... Porque ambos precisamos estar
l.
Bella percebeu que Jesse estava lhe dando a chance de recuar, mas no queria
isso. Sabia, desde o primeiro minuto em que voltara para Morgan Beach, que seguiriam
por aquele caminho. Que, eventualmente, acabariam juntos outra vez. Nem que fosse
apenas por mais uma noite. E, se fosse para ser apenas mais uma noite, ento Bella faria
desta a melhor. No iria mais esconder o que sentia. No iria mais fingir que o odiava.
No iria mais mentir para si mesma. A verdade era que tinha se apaixonado perdidamente
por ele naquela noite, trs anos antes, quando haviam conversado sobre passados e
futuro, e vivido uma paixo intensa e desenfreada luz do luar. Bella no quisera am-lo.
No havia esperado por aquilo. Durante trs anos, tinha tentado esconder a verdade por
trs de uma cortina de amargura porque estava certa de que aquele relacionamento no a
levaria a nada. Homens como Jesse King no sossegavam nunca. E, se sossegavam,
no escolhiam mulheres como ela. Por isso fora mais fcil convencer-se de que o odiava
em vez de encarar o fato de que amava um homem que jamais teria. E j bastava daquilo.
Ela o amava, embora nunca fosse confessar para Jesse. E teria mais uma noite com ele,
mesmo que isso fosse tudo o que ela pudesse obter.
Pondo-se na ponta dos ps, Bella o enlaou pelo pescoo, determinada.
Quero ficar aqui, Jesse. Com voc.
Graas a Deus... ele sussurrou enquanto inclinava a cabea para beij-la
com mpeto.
Bella sentiu a cabea rodar conforme Jesse abria seus lbios com a lngua e
invadia sua boca, roubando o pouco flego que lhe restava. Suas respiraes se
mesclaram, e a lngua quente acariciou a outra no preldio para uma dana pela qual
ansiavam havia trs anos. As mos de Bella se espalmaram nas costas largas,
segurando-o com fora, enquanto doavam tudo o que possuam e tomavam tudo o que
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Jesse tinha a oferecer.
Os braos de Jesse se apertaram ao seu redor, pressionando-a, alinhando seu
corpo junto ao dele com uma urgncia que Bella notou faltar o ar. Jesse a ergueu com
facilidade nos braos, e Bella se sentiu como a herona de um filme romntico. Atordoada,
afundou o rosto no pescoo forte conforme a carregava por todo o ptio e depois pela
casa at uma escadaria. No prestou muita ateno ao local para onde estava sendo
levada. No importava, desde que Jesse tornasse a beij-la daquela forma.
Quando parou e a colocou em p outra vez, deu uma rpida olhadela ao redor.
Estavam no quarto dele, sem dvida. Uma enorme cama de dossel feita de bambu
tomava a maior parte do espao. Uma claraboia sobre a cama filtrava o luar sobre a
colcha em preto-e-branco, feita mo, e devia haver ao menos uma dzia de travesseiros
recostados na cabeceira trabalhada. Amplas janelas proporcionavam a espetacular vista
da lua beijando o oceano e permitiam que uma brisa fresca e suave deslizasse para
dentro do cmodo.
Gostou? Jesse indagou, lendo sua expresso corretamente.
Lindo demais! ela respondeu, sincera, virando-se para fit-lo.
Vai gostar disto tambm... ele assegurou, passando por ela para puxar parte
da colcha e expor lenis brancos. Algodo reciclado.
Bella deu um suspiro exagerado.
Acho que acabei de ter um orgasmo! Jesse riu, divertido.
Ainda no, baby... mas em breve. Prometo. Ela fitou os olhos azuis, o corao
aos saltos.
Os King sempre cumprem suas promessas, no ?
Com certeza. Ele veio, ento, envolvendo-a em um abrao que fez arrepios
de excitao varrerem sua espinha.
Bella sentiu cada centmetro da excitao de Jesse, e seu corpo reagiu
instantaneamente. Esqueceu tudo o mais. Seu negcio, sua rixa, tudo. No queria pensar.
Queria sentir.
E Jesse mais do que respondia aos seus desejos. Seu beijo foi quente, faminto,
frentico. Era como se no pudesse prov-la o suficiente, e ela estava bem ali, com ele!...
Suas mos deslizaram para cima e para baixo nas costas largas, sentindo a trao e a
flexo dos msculos talhados por anos de braadas em um oceano que ele adorava. Os
braos de Jesse eram como bandas de ao acondicionadas em torno dela, segurando-a
com firmeza junto a ele. Quando a puxou ainda mais pelas ndegas, Bella sentiu a
masculinidade rija investindo contra a pelve. Foi como se seu corpo se iluminasse por
dentro, deixando-a ainda mais quente e mida, pronta.
Jesse pareceu perceber, pois tomou a bainha de sua blusa nas mos e a deslizou
por cima de sua cabea. Em segundos, a saia tinha ido embora tambm, e Bella se
encontrava de p sua frente, apenas com o suti e a calcinha de renda branca. Mos
quentes deslizaram por todo seu corpo, seguindo-lhe as curvas e aconchegando-lhe os
seios, at que ela sentiu o calor do toque atravessar o tecido.
Jesse...
No me apresse! ele murmurou com um breve sorriso. Estou esperando
h muito tempo por esta oportunidade.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Sem pressa ela prometeu, e cambaleou, meio tonta. Mas acho que meus
joelhos esto cedendo.
O sorriso dele fez sua excitao subir uma oitava.
Vou ver o que posso fazer a respeito...
Assim dizendo, guiou-a at a cama e deu-lhe um empurro suave que, no entanto,
a fez desabar sobre o colcho. Os lenis frios e lisos por baixo dela contrastaram com as
mos quentes e firmes de Jesse quando continuou a explor-la. Bella fechou os olhos
diante das sensaes que ondularam por seu corpo. Havia estmulos sensoriais fortes
demais ali. Sentimentos demais. Coisas demais passando por sua cabea, competindo
por reconhecimento. Estava ali, na cama de Jesse, com as mos dele deslizando sobre a
pele, e sabia que, no importava o que acontecesse, nada tiraria a perfeio daquela
noite. Abriu os olhos quando Jesse se afastou, e o observou enquanto se livrava das
roupas. Atravs da claraboia, uma faixa de luar caiu sobre seu corpo nu, e Bella no pde
deixar de pensar o quanto ele era belo. Sorriu, e Jesse devolveu o sorriso.
Ainda me lembrava do quanto era linda sob o luar.
Engraado... Estava pensando a mesma coisa sobre voc. Ele ergueu um canto
da boca num sorriso tmido.
Os homens no so to bonitos, Bella.
Voc ela assegurou, e viu novo brilho de desejo nos olhos azuis.
Chega de conversa decidiu Jesse, e se inclinou sobre a cama. Em poucos
instantes, tirava seu suti e deslizava a calcinha de seda rendada por suas pernas at
deix-los cair no cho.
Bella se contorceu sob ele, tentando se amoldar melhor ao corpo slido, querendo
sentir cada centmetro dos msculos rijos e quentes ao longo dela. As mos de Jesse
pareciam estar em todos os lugares ao mesmo tempo, pensou, atordoada, enquanto a
paixo e o desejo fervilhavam nela: em seus seios, em seu ventre, em seu mago. Dedos
hbeis acariciaram o centro do seu prazer, fazendo-a se contorcer ainda mais conforme
uma tempestade de fogo ameaava trag-la. Mais de uma vez, Jesse a levou beira do
orgasmo, apenas para recuar e impedi-la de alcanar o pice da satisfao, cujo controle
ele detinha. Bella ergueu os quadris, empurrando-os contra a mo quente, quando Jesse
baixou a cabea e capturou primeiro um mamilo, depois o outro, no calor da boca. Seus
lbios, lngua e dentes roaram e sugaram a carne j sensibilizada, e Bella deixou
escapar um gemido do fundo da garganta. Suas unhas curtas e benfeitas arranharam as
costas largas enquanto ela ondulava sob ele. Ansiosa, Bella mergulhou os dedos nos
cabelos claros e fartos, puxando-o mais para si enquanto a boca de Jesse continuava a
trabalhar em seus seios.
Jesse!...
Logo! ele prometeu, a palavra saindo num sussurro e tendo o efeito de uma
carcia contra sua carne.
Tinha que ser logo, ou ela iria desfalecer!, concluiu Bella. Sentiu o desejo espiralar
pelo corpo e soube que no poderia suportar por muito mais tempo.
Preciso de voc! Dentro de mim... Jesse, por favor! Jesse levantou a cabea,
olhou para ela, e Bella percebeu a mesma paixo que a assolava espelhada em seus
olhos. Sentiu o corao saltar no peito, e algo selvagem e maravilhoso lhe inundar as
veias. Havia mais naquele olhar do que simples desejo. Mais do que apenas uma
necessidade fsica. Era uma conexo de almas o que vibrava entre eles, e podia reconhe58

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


c-la. Podia senti-la. Jesse a beijou, a lngua mergulhando profundamente em sua boca, e
seus pensamentos se dispersaram como folhas secas ao vento. Dedos quentes continuaram a provoc-la, mesmo enquanto se acomodava entre suas coxas. Bella levantou os
quadris em um convite silencioso e, quando Jesse interrompeu o beijo, ela prendeu a
respirao. Jesse a olhava com tanto desejo que se sentiu poderosa, forte, sedutora... a
mais bela mulher na face da Terra. Jesse a fez entreabrir mais as coxas e deslizou as
mos pelo interior de suas pernas at que ela implorou com a respirao entrecortada:
Agora... por favor!
Sim ele concordou, empurrando o corpo para dentro do dela em urna
investida quente e profunda. Agora.
Bella gemeu quando Jesse a preencheu, e seu corpo se abriu para acomod-lo.
Ele prendeu a respirao, permanecendo imvel por um longo momento, at que ela se
moveu, mostrando-lhe que estava pronta para tudo o que ele pudesse lhe dar. Jesse viu
seus olhos em chamas e sentiu as batidas de seu corao quando baixou a cabea para
lhe beijar os seios, um de cada vez. Seus prprios batimentos cardacos pareciam
descompassados. No conseguia controlar a respirao e nem se importava. Era aquilo o
que vinha procurando naqueles ltimos trs anos. Aquela mulher. Aquele momento.
Aquela conexo.
Conforme Bella passou a se mover, sinuosa, sua mente se apagou e seu corpo
assumiu todo o controle. Teria tempo para pensar mais tarde. Bem mais tarde. Por
enquanto, tinha tudo o que poderia querer, ali mesmo, nos braos. Jesse moveu-se dentro
dela em investidas longas e planejadas para proporcionar prazer, a fim de alimentar
aquele fogo at que este ficasse to alto a ponto de faz-los derreter. Mais e mais a
reivindicava, exigia... E Bella correspondia com a mesma nsia, levantando os quadris
para ele, ondulando em um ritmo suave que ele nunca encontrara com mais ningum. Era
como se seus corpos reconhecessem o que suas mentes vinham rechaando: que
pertenciam um ao outro. Que se encaixavam. Jesse apoiou as mos em cada lado da
cabea de Bella, mirou os olhos cor de chocolate que brilhavam ao luar e se entregou.
Sentiu o corpo enrijecer, reconheceu o instante em que Bella exigia o clmax, e assistiu a
magia do momento desfilar em seu semblante. S ento se permitiu segui-la, sentindo a
prpria alma alar voo.
Quando o ltimo dos tremores cessou afinal, desabou sobre Bella e passou os
braos sua volta, aconchegando-a contra o peito. A noite passara rpido demais. Era
como se no pudesse se fartar dela.

Bella e Jesse fizeram amor seguidas vezes, e cada uma foi melhor que a anterior.
Chegavam ao pice juntos, descansavam brevemente, depois faziam amor outra vez.
Enfim, por volta das duas da madrugada, vestiram robes e rumaram para a cozinha,
dispostos a consumir os pratos que a governanta tinha deixado. Estavam frios, mas no
se importaram. Beberam vinho, deram conta do jantar, e Jesse ainda a amou, como
sobremesa, na mesa da cozinha... No conseguia manter as mos longe de Bella. Mesmo
enquanto a amava, tinha conscincia do quanto a experincia estava sendo diferente.
Nunca desejara que uma mulher passasse a noite ali com ele antes, e agora no queria
que Bella fosse embora!...
Deu um longo suspiro. Enquanto a mantivesse ali, em sua casa, nada mudaria.
Uma vez que o mundo se intrometesse, contudo, seria diferente. E no podia ignorar o
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


amanhecer. Estava habituado a se levantar cedo. O hbito vinha de todos aqueles anos
colocando a veste completa e indo praia para se sentar sobre a prancha e observar o
sol incendiar a superfcie da gua. Para ele, o alvorecer ainda era a melhor parte do dia.
Bella estava dormindo quando saiu da cama a fim de preparar o caf. A governanta no
chegaria at meio-dia, portanto o desjejum ficaria por sua conta. Sorriu ao pensar que
poderia fazer o desjejum com Bella e depois convenc-la a tomar um banho quente e
agradvel. Ainda sorrindo, apertou o boto da cafeteira, ento caminhou pela casa
tranqila, rumando para aporta da frente. Saiu, apanhou o jornal na varanda, em seguida
tornou a entrar, desdobrando as folhas enquanto andava calmamente de volta para a
cozinha. Enquanto esperava a gua ferver, recostou-se no balco e folheou o fino jornal
local, olhando as notcias e admirando o anncio que a King Beach tinha, numa das
pginas. Ao chegar ao editorial, fez uma pausa para se servir da sua primeira caneca de
caf do dia. Tomou um gole enquanto lia as cartas para o editor e sorriu diante das
inmeras queixas: desde as contra os jovens skatistas at a presena indesejvel dos
ces na praia.
Adoro essas cidades pequenas murmurou consigo. Sempre havia algum
com muito para dizer.
Foi ento que avistou uma nota especfica e sentiu-se retesar. Tenso, lanou um
olhar para o teto acima dele, respirou fundo, serviu duas canecas de caf e, dobrando o
jornal para enfi-lo debaixo do brao, rumou para a sute. Bella continuava abrigada sob
as cobertas quando Jesse entrou. Apenas por um instante, pensou em ignorar aquele
jornal idiota e se juntar a ela na cama imensa, mas, em seguida, sacudiu a cabea e
atravessou o quarto.
Sentado na beira do colcho, colocou o caf na mesa de cabeceira e estendeu a
mo para afastar uma mecha do cabelo castanho do rosto delicado. Ela era to linda... e
ardilosa.
Bella, acorde.
O qu?... Por qu? Ela puxou o travesseiro sobre a cabea e afundou mais
sob as cobertas.
Jesse arrancou o travesseiro e o atirou de lado.
Vamos, acorde.
Bella abriu um s olho para fit-lo.
Jesse, ainda est escuro!
J amanheceu, e o jornal chegou... Morgan Beach, o semanrio. Ele
continuou a observ-la, esperando por sua reao.
Que bom. Ela respirou fundo e piscou os olhos ainda embaados. Que
cheiro de caf...
Tome um pouco. Ofereceu-lhe a caneca enquanto se sentava e ajeitava um
travesseiro atrs das costas.
O lenol lhe cobria os seios, e os cabelos castanhos se encontravam
graciosamente desgrenhados. Bella parecia to linda e inocente!... Jesse bufou. Era
irnico pensar que, em meio a todos os planos, nunca tivesse considerado a hip tese de
que Bella continuava agindo contra ele. Conspirando contra ele. Pois devia. Bella tomou
um gole da bebida quente, suspirou, ento piscou outra vez, tentando focar a vista.
Por que estamos acordados?
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Sempre acordo cedo.
Que hbito terrvel! ela comentou, sonolenta, com um breve sorriso. S
no parece pior porque, pelo menos, voc me trouxe caf.
Ah ele respondeu, segurando o jornal diante dela. E material de leitura.
O que foi? Bella olhou para o papel que ele havia dobrado em uma seo
especfica. Um ou dois segundos se passaram antes que ela arregalasse os olhos. Oh,
no... murmurou, desolada.
Oh, sim ele contraps, as sobrancelhas erguidas. Sua carta ao editor foi
publicada esta manh.
Jesse...
Espere, deixe-me ler a minha parte favorita ele interrompeu, fixando o olhar
na mensagem breve e contundente. "Morgan Beach est vendendo a alma a uma
empresa predadora, que no se importa com o que acontece a seus habitantes ou a suas
casas, contanto que obtenha lucro. Deveramos nos unir e mostrar a Jesse King que no
vamos nos deixar vender. No vamos abrir mo de quem somos. Morgan Beach estava
aqui antes de Jesse King, e continuar aqui muito depois de ele se cansar de brincar de
ser um membro desta comunidade."
Bella fechou os olhos, e um gemido lhe escapou da garganta. Cobriu os olhos com
a mo, incapaz de encar-lo. Sua expresso era de puro constrangimento, e Jesse no
se importou em admitir para si mesmo que estava contente com aquilo.
Muito bem comentou, o sarcasmo pontuando as palavras. Gostei muito,
principalmente da parte que fala da "empresa predadora". Foi um excelente gancho. E o
restante tambm ficou perfeito. Deveria ser escritora.
Estava com raiva.
Estava? ele repetiu, enfatizando a palavra. Ento no est mais...?
Bella puxou o lenol um pouco mais, em seguida ajeitou os cabelos para longe
do rosto.
No sei.
Ah, que bom... Jesse se levantou e caminhou at uma das janelas, sentindose como se tivesse levado um soco na boca do estmago. Sabia o tempo todo o quanto
Bella se opunha ao que vinha fazendo desde que chegara cidade, mas... inferno! Havia
acabado de passar a noite com ele, mesmo sabendo que j tinha desferido outro tiro em
sua direo.
Lembranas da noite anterior correram por sua mente. Como podia ter sido to
carinhosa, to sensvel, se era daquela forma que ainda se sentia a respeito dele?
Estranho, pensou Jesse, mas se sentia usado. E, de repente, percebeu como todas as
mulheres em sua vida deviam ter se sentido. Que pssima hora para uma epifania!...
Mirou o oceano com os olhos parados, tentando ignorar o farfalhar de lenis atrs dele.
Mesmo aborrecido, no entanto, sentiu as entranhas retorcerem ao pensar que Bella se
encontrava perto... e nua. Que espcie de perverso era aquela? Desejar uma mulher
que o odiava? Um momento depois, ela se juntou a ele na janela, a colcha preta e branca
enrolada em torno do corpo curvilneo feito uma toga.
Esqueci que tinha escrito essa carta.
Se isso uma desculpa, no colou. Jesse jogou o jornal sobre uma cadeira e
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


tomou um gole do prprio caf.
No um pedido de desculpas. Realmente pensava desse modo quando
escrevi isso, por isso no tenho por que me desculpar.
Jesse a encarou.
Claro. Fez uma pausa, em seguida perguntou: Quis mesmo dizer tudo
isso? Acha mesmo que no me importo com o que acontece com Morgan Beach?
Jesse Bella recomeou, balanando a cabea. Quando me mudei para c,
amei este lugar. Olhou o oceano e o nascer do sol colorindo o horizonte. Nunca tive
antes um lar, em toda a concepo da palavra, porque cresci num orfanato.
Bella fez a revelao com tanta naturalidade que Jesse no teve como demonstrar
piedade a princpio, ento lembrou do modo como Bella olhara para as fotos de sua
famlia, de como parecera encantada com o fato de formarem um grupo to enorme e
coeso... e imaginou como devia ser crescer sozinho. Como seria se no tivesse tido a
companhia dos irmos e dos primos. E no pde deixar de sentir uma ponta de simpatia
pela menina solitria que fora, a qual nunca tivera um lugar para chamar de lar. O que
mais o incomodou, contudo, foi perceber o quanto se preocupava com Bella. Deveria
continuar aborrecido, mas, olhando para ela, simplesmente no conseguia.
Adorei aqueles prdios da Main Street Bella continuou dizendo , o ritmo
lento da vida na cidade, as casas na praia. O senso de comunidade. Quando vi tudo isso,
soube que pertencia a este lugar, e era como se nunca tivesse pertencido a nenhum
outro. Passei o primeiro ano aqui perambulando pela cidade, cavando o meu espao, me
adaptando. Ela virou a cabea para fit-lo. Ento voc veio para c e tudo comeou
a mudar.
Mesmo taciturno, Jesse conseguiu compreender por que Bella vinha se opondo
sua presena por tanto tempo.
Nada permanece o mesmo.
Acho que no ela murmurou, tristonha, e tornou a se virar para o nascer do
sol que tingia de ouro as guas do oceano.
Quer dizer que qualquer mudana ruim?
No ruim, apenas uma mudana argumentou, absorta. Gosto desta
cidade, eu a amo. Amava o que Morgan Beach era e fiquei louca de raiva por voc ter...
Comprado a alma da cidade Jesse citou, sentindo o aguilho das palavras
mais uma vez. Nunca tivera a inteno de ser um "predador corporativo". Nunca tivera a
inteno de ser nada corporativo.
E, de alguma forma, isso havia acontecido. Ainda assim, fizera as pazes com
aquele seu novo perfil. Chegara at mesmo a apreciar o que fizera da prpria vida. At
reencontrar Bella. De repente, tinha a sensao de que, de algum modo, o sucesso que
havia alcanado no passava de um fracasso disfarado. Bella fechou os olhos.
Sinto muito. No queria magoar voc. Quero dizer, acho que queria, mas isso foi
antes.
Antes de voltar a se deitar comigo? ele indagou num impulso. Deve ser
mesmo embaraoso atacar em pblico o mesmo sujeito com quem se est dormindo.
No isso, Jesse Bella gemeu, segurando a coberta contra o peito com
fora. Acho que posso ter me enganado a seu respeito e...
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Acha? Ele riu sem vontade. Nossa, Bella, quanta gentileza!
Com a mo livre, ela o segurou pelo brao e o fitou no fundo dos olhos.
Estava enganada sobre voc. Admito. Queria odi-lo porque era mais fcil
dessa maneira. Estava louca para que deixasse Morgan Beach porque no queria ser
obrigada a v-lo. Eu queria...
O qu? ele perguntou num murmrio, o olhar fixo no nela.
Voc, Jesse. Eu queria voc, e no conseguia admitir isso nem para mim
mesma.
Jesse respirou fundo, inalando o perfume fresco que emanava dela, ento
estendeu a mo e correu os dedos pelos cabelos macios e fartos. Deixou o olhar passear
por seu corpo, deter-se em sua boca por um momento, depois ir ao encontro dos olhos
castanhos e angustiados.
E agora est admitindo?
Bella soltou a colcha deliberadamente, e esta caiu a seus ps. Movendo-se em sua
direo, deslizou as mos pelo peito largo e o enlaou pelo pescoo.
Estou. Posso at escrever uma retratao para o jornal, se quiser.
Jesse deu um sorriso de lado, descartando a irritao com a carta publicada em
favor do prazer de t-la nos braos.
Acho que prefiro um pedido de desculpas mais particular.
No estou pedindo desculpas Bella corrigiu, pondo-se na ponta dos ps para
beij-lo uma, duas vezes. S estou dizendo que posso rever a minha opinio.
A ponto de tornar a Bella's Beachwear parte da King Beach? ele provocou,
malicioso.
Ela soltou um suspiro.
O suficiente para comear a pensar na hiptese. Jesse riu um pouco.
Acho que posso conviver com isso.
Ento a ergueu no colo, levou-a para a cama, e perdeu-se mais uma vez em seus
braos.

CAPTULO NOVE

Tudo estava diferente, pensou Bella. Desde aquela noite incrvel com Jesse, alguns
dias antes, ficavam juntos quase diariamente. Bella ia King Beach ou Jesse ia at a loja
e passavam horas conversando. Jesse lhe pedira conselhos sobre como tornar sua
coleo mais ecolgica e os ouvira, atento. Fizera questo de conhecer todos os seus
teceles e costureiras, e ainda tentava convenc-la a se juntar a King Beach.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Pela primeira vez, Bella se viu tentada. Continuava sem o mnimo interesse em
fazer sucesso apenas por uma questo de dinheiro. Porm, Jesse lhe acenara com a
possibilidade de que sua coleo diferenciada atingisse as mulheres em nvel nacional, e
isso era algo que no tinha como ignorar. Com a King Beach, poderia tornar sua indstria
caseira vivel num cenrio mais amplo e ainda manter a qualidade por que tanto primava.
Mais que tudo isso, no entanto, estar com Jesse vinha transformando seus dias... E
noites. Ficavam juntos sempre que podiam agora. Na casa dela, na dele. Na praia,
revivendo sua primeira vez. Sentia o corao transbordando. Sentia-se incrvel. E estava
apavorada. Estava apaixonada por Jesse e sabia que aquilo no iria acabar bem. Embora
se mostrasse totalmente dedicado agora, Jesse King no era o tipo de homem para todo
o sempre. Mais cedo ou mais tarde cansaria do que estavam vivendo e seguiria em
frente. E sabia que talvez nunca pudesse se recuperar da dor que vislumbrava. Por uma
questo de legtima defesa, j devia ter comeado a se afastar de Jesse, a manter uma
distncia segura, mas no tinha coragem de desistir do que desfrutava naquele momento
para se proteger do futuro. No era melhor aproveitar o que estava mo? Sempre
haveria tempo para chorar as mgoas depois.
Est pensando nele de novo.
Bella piscou, olhou para Kevin e sorriu.
Como pode afirmar isso?
Est babando.
Ela levou a mo boca, ento fez uma careta para o melhor amigo.
Engraadinho!
Kevin riu do outro lado da mesa de almoo.
Voc parece feliz, Bella. bom v-la assim.
Estou feliz mesmo ela concordou, contudo sua voz continha um tom
cauteloso.
Mas...?
Bella suspirou, mexendo o ch gelado.
No vai durar, Kevin. Um dia desses, Jesse vai sair da minha vida, e no estou
nem um pouco ansiosa por isso.
Como pode saber? Ele estendeu o brao e lhe afagou a mo. Pelo que
tenho visto, tem passado muito tempo com voc. Nenhum cara faz isso se no est
interessado.
Eu sei ela admitiu, e empurrou o prato de lado, sem nenhuma fome. Jesse
pode estar interessado agora. E quanto tempo isso vai durar?
Caramba, Bella. Kevin balanou a cabea. Deveria dar a chance de ele
estragar tudo antes de puni-lo.
No estou punindo ningum ela argumentou.
Talvez ainda no, mas j est ensaiando seu discurso de adeus.
S estou me preparando psicologicamente para uma despedida. Pensei que
meu melhor amigo fosse aprovar minha conduta!
Seu melhor amigo pensa que voc louca retrucou Kevin, recostando-se na
cadeira e cruzando os braos. srio. Quando no est com ele, fica infeliz. Quando
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


est, fica doida! Alis, como a maioria das mulheres.
Obrigada. J revelou essa sua teoria a Traci?
A namorada de Kevin, modelo de uma das maiores agncias da Califrnia, vivia
viajando e no aparecia em Morgan Beach havia quase quatro semanas.
claro ele respondeu com um suspiro. Ela tambm acha que estou
errado, mas vocs so mulheres. No percebem as coisas como so.
Ah. Ento me diga uma coisa: se somos to malucas, por que vocs, homens,
querem tanto ficar com a gente?
Kevin sorriu.
Onde est o seu prncipe encantado hoje? Voc no almoava comigo fazia
mais de uma semana.
Jesse disse que tinha de encontrar algum, mas no disse quem. Bella
franziu a testa de leve.
E est pensando que outra mulher. Bella arregalou os olhos.
Bem... no. At agora. Kevin suspirou.
Coma esses seus brotos de alfafa e esquea isso.

Bella est me deixando louco murmurou Jesse.


Isso no to difcil de fazer Justice King provocou o irmo mais novo e
prendeu o alicate no arame farpado antes de rod-lo em torno da estaca da cerca.
Ah, obrigado Jesse enfiou as mos nos bolsos das calas jeans e observou
as colinas e campos da fazenda de Justice. Um vento frio soprava, e o sol da tarde filtrava
por um cu repleto de enormes nuvens cinzentas. Tranqilo, Jesse se perguntou se
estavam prestes a ter uma tempestade de final de vero. Tinha feito a viagem de duas
horas para o rancho de Justice em menos de uma hora e meia. Havia levado uma multa
por excesso de velocidade no meio do caminho, claro, mas ainda assim valera a pena.
Precisava sair de Morgan Beach. Sentia a necessidade de colocar um pouco de distncia
entre Bella e ele. Tinha de refrescar as idias, e pisar fundo no acelerador fora o modo
mais eficaz de faz-lo.
Vinha convivendo demais com Bella, disse a si mesmo. Todos os dias. Todas as
noites. Estava se tornando uma parte dele, moldando-se to bem sua vida que no
imaginava uma maneira de tir-la dela novamente. Quando estava com Bella, s queria
toc-la. Quando no estava, no parava de pensar nela. Que diabo acontecera com sua
vida?
srio, Justice falou com um suspiro, lanando um olhar para o irmo mais
velho. Est tomando conta da minha vida, e estou deixando.
Talvez isso seja uma coisa boa opinou Justice, cortando a extremidade do fio
e enfiando-a no bolso do jeans. Talvez esteja cansado de sair com uma garota
diferente toda semana. Talvez esteja pronto para algo diferente. Permanente.
Jesse sentiu o peito se apertar.
Alto l, ningum aqui disse nada assim.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Cara, voc ficou branco! Justice riu, caminhou de volta para a caminhonete e
guardou o alicate na caixa de ferramentas sob o banco. Dessa eu gostei.
Como se no tivesse acontecido com voc. O sorriso de Justice minguou.
O que aconteceu entre mim e Maggie no tem nada a ver com isso.
Claro, ns podemos falar sobre mim, mas no sobre Maggie. Jesse chutou a
poeira, enviando uma nuvem na direo da caminhonete, enquanto fulminava o irmo
com o olhar.
Veio pedir a minha opinio, Jesse, lembra-se? Justice puxou a aba do
chapu de caubi cor de terra mais para baixo, cobrindo os olhos. Se est tendo
problemas com mulher, azar o seu.
Est bem, esquea. Sujeitinho difcil... Jesse resmungou.
Justice nunca havia dito a ningum o que acontecera entre ele e a ex-esposa,
Maggie Ryan. A famlia inteira fora louca por Maggie, at que um dia os dois se
separaram, sem que nenhum deles oferecesse qualquer explicao. Acontecera fazia um
ano, e seu irmo continuava em silncio acerca do assunto. Depois de um minuto ou dois,
Jesse desabafou:
Escute aqui, voc foi o nico de ns que se casou. A quem mais iria pedir uma
opinio?
Tente Travis. Ou Jackson. Ou, diacho, at mesmo Adam sugeriu Justice,
citando os nomes de trs primos que pareciam felizes em seus casamentos.
Eles no esto por perto, ao contrrio de voc.
Que sorte a minha.
Como possvel para um homem viver com uma nica mulher por toda a vida?
Jesse se questionou. Nunca passei por isso antes. Nunca tive uma namorada firme.
Jamais quis uma. Prezo a minha liberdade, no quero me sentir preso.
Ento, corte as amarras sugeriu Justice.
Bella no como as outras Jesse murmurou, passando a mo pelo cabelo.
E como se tivesse todos os cordames nas mos, me controlando a seu bel-prazer.
E no quer se sentir assim? Justice indagou com calma, conforme fechava o
porta-malas da caminhonete. J disse, rompa as cordas e siga em frente. Fim da
histria.
Jesse olhou para o irmo e suspirou. Justice estava certo.
Esse o problema. Pela primeira vez na vida, no sei se quero seguir em frente.

A competio de surfe atrara uma multido. Pessoas de todos os cantos do estado


haviam se reunido em Morgan Beach para assistir ao evento e, at aquele momento,
tinha valido a pena. Alguns dos melhores surfistas do mundo se exibiam, fazendo com
que parecesse fcil deslizar pela superfcie das ondas, viajar sob um tnel de gua,
depois saltar para o alto, com as pranchas deixando um rastro de espuma atr s deles. O
sol surgia vez ou outra em meio a uma massa de nuvens pesadas, sua luz dourada
cintilando na superfcie do oceano em flashes ofuscantes. Um cheiro de cachorro-quente
e cerveja tomara conta da faixa de areia onde o burburinho da multido imperava,
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


permeado pelo grito estridente das gaivotas. O evento tinha virado uma grande festa de
final de vero, e aquela gente toda, sem dvida, se espalharia pelas principais lojas de
rua mais tarde.
No momento, entretanto, Bella preferira manter a loja fechada a fim de ver o
espetculo. E Jesse. Ela suspirou. Conseguira um belo lugar na arquibancada montada
na areia para o grande dia. Ao final das fileiras, esquerda, podia ver de perto a entrada e
sada dos surfistas. E no estava sozinha. O primo de Jesse, Jackson, a esposa, Casey, e
suas filhas, Mia e Molly, tambm se encontravam na cidade. Tinham vindo para o sul da
Califrnia a fim de levar as meninas para a Disneylndia, mas no haviam resistido
curiosidade de assistir a participao de Jesse na competio.
bom demais nisso, no ? Casey sussurrou, o olhar fixo no oceano onde
Jesse manobrava seu long board dentro e fora de uma onda de seis metros.
Gritos e assobios irromperam das arquibancadas, e Bella sorriu, emocionada ao
v-lo fazer o que sabia de melhor. Jesse era dono de tanta graa e estilo que eclipsava
qualquer surfista. E todos ali pareciam reconhecer isso.
E mesmo muito bom concordou, sem tirar os olhos do homem que havia
tomado conta de sua vida. Na verdade, mal podia acreditar no quanto mudara para
melhor nos ltimos tempos. Cada momento livre seu era gasto com Jesse, e seu amor
parecia crescer mais a cada dia.
Sua nica preocupao era que no sabia como ele se sentia. Ser que Jesse
compartilhava seus sentimentos? Ou era tudo apenas uma diverso da qual abriria mo
eventualmente? E, se fosse, como iria superar tal decepo? Fechou os olhos, suspirou e
ordenou a si mesma que no se preocupasse com aquilo. Que apenas aproveitasse o
momento. No mnimo, estava colecionando lembranas. Seu corao j se encontrava
repleto delas.
Claro que ele bom opinou Jackson. Jesse um s no surfe! Molly,
querida, no coma o papel!
Papel? Casey repetiu, desviando o olhar do mar para a filha mais nova.
Que papel?!
No se preocupe Jackson tranqilizou a esposa. Papel tambm fibra.
Bella riu, Casey suspirou e tirou a menina de dois anos do colo do marido.
Francamente, Jackson!
No fui eu quem disse a ela para comer o papel em que veio o cookie, fui, Mia?
Ele fez ccegas na filha mais velha e, quando a menina riu, Bella suspirou.
O primo de Jesse e a famlia haviam chegado cidade na noite anterior e, desde
ento, todos tinham passado bons momentos juntos. Jesse era outra pessoa quando
estava com as duas primas. Elas o adoravam, e era simplesmente louco por ambas.
Tanto que, ao observ-los, no fora capaz de evitar a ponta de instinto materno que
brotara dentro dela, e que a fizera se perguntar como seria ser a esposa de Jesse, ter
filhos, sentir aquele tipo de emoo para o resto da vida. A verdade era que, a despeito do
tanto que o amava e do tanto que o queria, no tinha certeza de que a recproca era
verdadeira. Sim, Jesse era um amante maravilhoso, mas teria inteno de ser mais do
que isso? Estaria completamente apaixonada enquanto ele s pensava em luxria?
Tomara soubesse, pensou angustiada.
Onde est o tio Jesse? Mia exigiu, de p no colo do pai e olhando para o mar.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


L... Bella apontou para o surfista sentado em cima da prancha, esperando a
onda seguinte. Esto vendo? Quando a prxima onda vier, vai se levantar e ficar em p
sobre a prancha at chegar praia.
Posso fazer isso? Mia perguntou.
Claro concordou Jackson. Quando tiver trinta anos. Casey captou o olhar
divertido de Bella e sorriu.
Jackson meio superprotetor.
Acho isso timo.
Eu tambm admitiu a moa. Ele e os irmos guardam os filhos como pit
bulls treinados. impressionante. Quando as crianas esto todas juntas, ento, uma
loucura, Parecem pastores cuidando de um rebanho.
Isso no nem um pouco engraado reclamou o rapaz ao ver a esposa
rindo. estressante, isso sim!
Pois parece maravilhoso. Bella sorriu, e Casey a observou com simpatia.
Inclinando-se para mais perto, a moa sussurrou:
Apaixonar-se por um King no fcil, Bella. Podem deix-la maluca, mas vale a
pena, eu garanto.
Bella assentiu, sem graa, mas no pde deixar de pensar que valeria a pena se o
King que voc amasse a amasse de volta. Caso contrrio, apenas tortura.
L vai ele! Mia gritou, pulando no colo do pai e apontando, animada, na
direo de Jesse.
Bella calou os pensamentos e se concentrou na ltima onda de Jesse. Foi perfeita.
Deitado na enorme prancha, remou impetuosamente at a crista da vaga crescente que o
apanhava. Ento se levantou, sacudiu os cabelos, e se equilibrou ao longo da prancha
com uma habilidade que dava gosto de ver. Seus braos se mantiveram relaxados ao
lado do corpo e, mesmo a distncia, Bella podia ver seu sorriso, enquanto usava o corpo
para guiar o long board para baixo e para cima da onda. O rugido do oceano se perdeu no
aplauso do pblico que o assistia. A onda minguou, e Jesse conduziu a prancha para fora
da esteira de espuma. Pulou quando se aproximava da costa, em seguida ps o long
board debaixo do brao e correu at a praia.
Bella assistiu, em choque, quando dezenas de garotas de biquni correram para
ele, todas vidas por um pouco de ateno. Jesse passou por todas como se nem sequer
as tivesse notado.
Ao v-lo caminhar para a arquibancada e abandonar a prancha na areia a fim de
vir em sua direo, Bella prendeu o ar nos pulmes, o corao aos saltos.
Que tal? ele indagou, sorrindo.
Foi demais! Jackson gritou, depois grunhiu ao levar uma cotovelada da
esposa. Ei, o que foi que eu fiz?!
Jesse no estava falando com voc! resmungou Casey.
Jesse sorriu ainda mais.
Tem razo. O que achou, Bella?
Voc foi perfeito. Ela sorriu, sem graa, e ciente de que todos ao redor os
observavam.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Maravilha. Agora quero o meu prmio. Bella riu.
No vai haver trofus hoje, lembra-se?
Quem est falando em trofus? Jesse perguntou, e aproximando-se, puxou-a
da arquibancada. Pegando-a no colo, a envolveu nos braos. Esta a nica
recompensa em que estou interessado.
E a beijou. Foi um beijo longo e profundo. Bella dobrou para trs num mergulho
romntico que fez o pblico em torno deles gritar e assobiar em aprovao. Teve uma
vaga conscincia dos aplausos da multido, e at mesmo do clique das cmeras, mas
no se importou. Como poderia, quando os braos de Jesse estavam ao seu redor, e sua
boca se fundia com a dela? Era como se uma descarga eltrica vibrasse atravs de seu
corpo e disparasse fascas em sua corrente sangnea.
Jesse tinha ido at ela e agora a beijava diante de todos. Pela primeira vez na vida,
Bella sentiu-se como uma princesa. Como se realmente fosse importante para algum.
Percebeu o corao bater mais forte no peito e se viu ainda mais apaixonada, embora
no acreditasse que aquilo fosse possvel.
Enfim, aps o que pareceu uma eternidade, Jesse interrompeu o beijo, ergueu a
cabea para fit-la nos olhos e Bella pensou ter visto amor brilhando de volta para ela.
Ento ele sorriu, o momento se foi, e no teve nem mesmo a certeza de que tinha
acontecido. Instantaneamente, a multido os cercou, parabenizando Jesse pela vitria, e
ele passou um brao por seus ombros, segurando-a junto dele. Ser que a amava? Bella
no sabia, mas o sol estava brilhando, e Jesse a abraava com fora. Apenas por um
momento, isso era suficiente.

Mais tarde, naquela noite, na casa de Bella, sentaram-se no degrau mais alto da
varanda dos fundos, tomando vinho e assistindo as nuvens que desfilavam diante da lua.
Da casa da sra. Clayton, ao lado, vinha o som de um game show na TV, e da rua de
baixo, o uivo de um co. Do outro lado da casa de Bella, a de Kevin se encontrava s
escuras. O perfume forte dos crisntemos plantados ao longo da cerca enchia o ar, e
Jesse respirou fundo, sabendo que sempre associaria o aroma quela noite. Aquela
mulher. Passou um brao ao redor dela e sorriu quando Bella se encostou nele e colocou
a cabea em seu ombro.
Foi um bom dia.
Foi ela concordou, tomando um gole de vinho. Voc foi incrvel na gua.
Nada mal para um predador corporativo, hein? ele indagou, o tom leve e
provocante.
Bella soltou um suspiro.
No vai me deixar esquecer disso to cedo, no ?
No. Ao menos no nos prximos seis meses.
Seis meses?
Pelo menos Jesse reforou, mirando os olhos cor de chocolate.
Acha que ainda estaremos juntos? Quero dizer... em seis meses?
Ele franziu a testa e percebeu que Bella se retesava em seus braos.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Bem, sim. Por que no estaramos?
Ela inclinou a cabea para trs e olhou para a lua acariciada pelas nuvens.
S no sabia como voc se sentia. O que esperava.
No espero nada, Bella afirmou Jesse, voltando-se para encar-la mais de
frente. Ns estamos bem assim, juntos, no estamos?
Sim.
O sexo timo.
Sim ela concordou, sorrindo.
Ento pronto.
Estava resolvido, concluiu Jesse. Era como havia dito a Justice: no queria seguir
em frente. Gostava de estar com Bella. Gostava de quem era quando estava com ela.
Mas sentiu certa hesitao por parte de Bella e soube que continuava em dvida. Estava
tentando traar um plano ou prever o futuro.
Por que marcar o tempo ou tentar determin-lo de alguma forma? Escute,
ningum sabe o que vai acontecer conosco daqui a um dia, muito menos em seis meses.
Aqui, nesta noite, no consigo me imaginar em outro lugar que no a seu lado.
Foi o mais perto que j tinha chegado de dizer a uma mulher que no queria perdla. Bella o fitou por um longo momento, depois sorriu e colocou a mo em seu antebrao.
Nem eu.
Jesse sorriu. Problema resolvido. Ao menos por ora. Bella mudou de assunto de
repente, e no pde deixar de se perguntar se ela havia feito isso de propsito, tentando
desconcert-lo. Se fizera, era muito boa naquilo.
Adorei seu primo e a famlia dele. O sorriso de Jesse se alargou.
sempre bom rever Jackson, Casey e as crianas.
Sinto at inveja disso sabia? ela confessou num sussurro.
Do qu? Ele a beijou no topo da cabea em silncio, incentivando-a a
continuar.
Da famlia que tem. Vocs so to unidos!... E voc, to bom com as meninas.
Jesse deu de ombros.
Elas so maravilhosas. No difcil se divertir com elas.
- Verdade concordou Bella, erguendo a cabea para fit-lo. Mas conheo
uma poro de homens que no agentaria ficar brincando de cavalinho no cho por uma
hora.
Jesse riu, porm Bella continuou sria, o que fez o sorriso dele desaparecer.
O que foi?
Tenho pensado muito ultimamente.
E...? Bella estava sria demais, e ele se preparou para o que poderia estar a
caminho.
E cheguei concluso de que no nem um pouco parecido com o homem que
eu imaginava a princpio.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Jesse sorriu devagar.
E bom saber.
Bella se endireitou e o fitou no fundo dos olhos.
H mais uma coisa, Jesse. Voc sabe que nunca me interessei em expandir
meu negcio.
Sim ele respondeu com uma ponta de ironia, relaxando um pouco. Deixou
isso bem claro.
Pois eu mudei de idia.
O qu? Jesse piscou, surpreso, e se perguntou se algum dia seria capaz de
compreender Bella. Observou-a, tentando decifrar suas emoes, mas, embora o fitasse
com determinao, no conseguiu interpretar o que ia nos olhos castanhos.
Finalmente Bella sorriu, levantou a mo e o segurou pelo rosto. Jesse engoliu em
seco, sentindo um calor se espalhar dentro dele.
Decidi me juntar a King Beach ela declarou. Estou convencida de que
posso confiar em voc, Jesse. E acho que, juntos, podemos fazer coisas incrveis.
Jesse lhe segurou a mo e a apertou. Era estranho, mas ao longo das duas ltimas
semanas, tinha at mesmo se esquecido de tentar mesclar as duas empresas, to
concentrado que estivera em levar Bella para a cama e em mant-la l. Ouvi-la fazer
aquela declarao o pegara de surpresa. Estava absolutamente chocado. Durante
semanas tentara faz-la cair em si e se juntar a King Beach. E agora que Bella concordara, sentia-se pouco vontade. Mas, por qu? J tinha incorporado outras empresas
antes. Caramba, havia comeado assim!... Por outro lado, a aceitao de Bella era uma
declarao patente de f. Confiava que ele no iria pr a perder o que havia construdo.
No vai se arrepender, Bella.
Sei que no. Ela sorriu, inclinando-se para um beijo. Acredito em voc.
O vento soprou mais forte, trazendo o cheiro do mar, e uma ponta de preocupa o
surgiu do nada dentro dele. Jesse tratou de afast-la, contudo. Aquilo era o que queria. E,
inferno, as coisas tinham sado ainda melhores do que pensava. No apenas teria o
negcio de Bella, mas a ela prpria! O que poderia dar errado?

Trs dias aps a competio, a vida voltou ao normal em Morgan Beach, exceto
por uma coisa. Jesse estava nervoso, e isso no era normal. Pelo menos no para ele.
Sentia-se preocupado com seu relacionamento com Bella agora que estariam juntos num
nico negcio.
E se achasse que planejara seduzi-la para que lhe entregasse as rdeas da Bella's
Beachwear? Ficaria magoada alm da conta, sem dvida. No esperava se importar com
isso, mas se importava. No podia suportar a idia de perd-la, mas tambm no gostava
de depender de interpretaes. Tinha aprendido, fazia muito tempo, que mal-entendidos
sempre pareciam piores, e suas conseqncias apareciam quando menos se esperava.
E, o pior, o que significava tudo aquilo? Que diabo estava sentindo, e por que naquele
momento? Bella j o atacara de surpresa uma vez, e nem sequer se dera conta disso.
Havia se infiltrado em sua pele e cavado um lugar em seu corao. Droga, nem sabia que
podia sentir tudo o que estava sentindo por ela. Jamais imaginara ser capaz disso.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Durante anos, evitara qualquer coisa que pudesse levar a algo permanente. Com cuidado,
deliberadamente, s tinha namorado mulheres interessadas em se divertir e fugira do tipo
"louca para se casar", preferindo permanecer sozinho. Ento, como aquilo estava acontecendo com ele?
Esse detalhe, no entanto, no era to importante. A verdadeira questo era: o que
iria fazer a respeito? Mantinha distncia de Bella fazia trs dias, tentando descobrir o que
estava sentindo e o que faria quanto a isso. Era um jogo novo. Nunca antes havia
contemplado um futuro com uma mulher. Nunca antes desejara isso. E agora no
conseguia se imaginar levando o resto da vida sem Bella a seu lado. Deus era
testemunha: nunca tivera a inteno de se envolver tanto. Desejara a loja de Bella
principalmente a fim de provar alguma coisa para Nick Acona. Porm, trs anos antes,
havia desejado a sua mulher misteriosa, e saber que era Bella o surpreendera e no fim o
tornara feliz. Agora havia ido muito alm disso... E no fazia a menor idia de como lidar
com a situao. Jesse se levantou da mesa, virou-se e olhou atravs das janelas que
davam para a Main Street e o oceano mais alm. Nuvens negras pairavam no horizonte,
flutuando em direo praia, e soube que, noite, haveria uma tempestade. O que
combinava bem com seus sentimentos. Era como se suas entranhas lhe revolvessem.
Nunca imaginara a si mesmo pensando em se casar, mas Bella era o tipo de mulher feita
para o casamento. Onde aquilo tudo poderia lev-los? O casamento de seus pais no
tinha ido muito bem, pois o pai vivia mergulhado no trabalho. E o de Justice tamb m rura,
sem que ningum soubesse o motivo. De que maneira poderia fazer um casamento dar
certo?
Sr. King?
Jesse olhou por cima do ombro, irritado com a interrupo, e viu Dave Michaels
adentrar o escritrio.
O que foi, Dave?
O rapaz piscou diante do tom spero, surpreso.
Preparei a papelada para Bella assinar.
Certo. Deixe na minha mesa, por favor.
Virou-se para olhar para fora outra vez, os pensamentos num turbilho.
Convencera Bella a se arriscar e assinar com a King Beach. A confiar que n o arruinaria o
negcio que ela amava. E no podia deixar de se sentir culpado por tudo. Ganhara aquela
batalha. Conseguira o que havia se proposto a fazer: seduzi-la at convenc-la a se juntar
sua empresa. Tudo tinha corrido de acordo com seu plano original. Ele a cercara
completamente e a persuadira a compartilhar a coisa mais importante de sua vida.
O nico problema era que, enquanto a atacara, fora o nico a se render. Tropeara
em uma armadilha que o apertava ainda mais quando tentava fugir. Talvez, n o quisesse
se libertar. Gemeu e passou a mo pelo cabelo. Sua vida era bem menos complicada
antes de ir para Morgan Beach.

Havia dois clientes na loja, um pedido recm-chegado para as costureiras e um


belo saldo na conta do banco, graas s vendas feitas no dia da competio de surfe.
Ento, por que se sentia to infeliz?, perguntou-se Bella. Franziu a testa enquanto
ajeitava os biqunis novos nos cabides, classificando-os por tamanho e modelo. Sabia a
resposta para essa pergunta: porque no via Jesse desde que concordara em se juntar a
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


King Beach. Havia conversado com ele por telefone vrias vezes, lgico. E Jesse se dizia
sempre ocupado. Tinha reunies. Decises a tomar. Documentos para elaborar. Dizia
apenas as coisas certas, e, enquanto falavam, tudo fazia sentido. Era mais tarde, quando
se encontrava sozinha, que as dvidas comeavam a tortur-la. Sentia falta de Jesse,
tambm. De seu sorriso. De sua risada. Da sensao dos braos fortes deslizando ao seu
redor. Do calor de sua respirao no pescoo. E, se ele estava sentindo as mesmas
coisas, por que ficava longe?
Balanou a cabea, tentou afastar os pensamentos e sorriu para uma moa que
olhava as araras. Tentou se concentrar no trabalho, mas, o tempo todo, sua mente girava
com as possibilidades... uma pior que a outra. Jesse havia conseguido o que queria,
agora no tinha necessidade de v-la mais. Sacudiu a cabea, apavorada com a
hiptese. Seduzi-la fora apenas parte do plano de faz-la baixar as defesas e se apossar
de sua empresa. Esse pensamento causou verdadeiros arrepios em Bella. No podia ter
fingido, podia? Seria um ator to competente? Jesse estava se sentindo culpado por lhe
tomar os negcios sob falsos pretextos, e por isso no conseguia encar-la. Dificilmente.
No era possvel. Jesse King no se culpava por nada.
Ento, o que est acontecendo? resmungou, sentindo o estmago se
contrair.
E por que torcia as mos por causa daquilo? Por Deus, tudo o que tinha a fazer era
procur-lo e perguntar o que estava acontecendo. Eram scios agora, no eram? Nos negcios e na vida. Se estava com dvidas, precisava ir direto fonte. Afinal, aquele
afastamento podia no ter nada a ver com ela. Podia ser um problema familiar. Algo em
que pudesse ajud-lo. Assentindo para si mesma, Bella decidiu que, to logo as clientes
deixassem a loja, iria para o escritrio da King Beach conversar com Jesse.
O sino da porta da frente soou, estridente, e ela ergueu a cabea. Um homem em
um terno de trs peas se aproximou do balco.
Bella Cruz?
Sim ela confirmou, abrindo seu melhor sorriso de "proprietria dando as
boas-vindas". Como posso ajud-lo?
Ele a cumprimentou com um gesto de cabea, enfiou a mo no bolso interno do
palet e retirou um envelope.
S queria lhe entregar isto. Tenha um bom dia. Ento se virou e saiu. Antes
que o sino parasse de soar, Bella abriu o envelope e puxou o papel de dentro.
Leu o contedo, e em seguida, tornou a ler. Sentiu o estmago dar um n, e foi
como se seu corpo congelasse. As letras no papel se turvaram com as lgrimas que lhe
vieram aos olhos. A determinao, porm, a fez piscar e retomar o autocontrole. No iria
chorar. Iria gritar. A ira brotou dentro dela, arranhando-lhe a garganta, sufocando-a. Aquilo
no podia estar certo, pensou, o olhar se fixando em algumas das palavras. Tinha que ser
um engano.
Por outro lado, sussurrou a voz tranqila da lgica, que explicava muita coisa.
Porque Jesse a vinha evitando, por exemplo. Conforme seus pensamentos se
alternavam, o sentimento de traio florescia dentro dela, at que Bella pensou que fosse
explodir. Havia se perguntado o que estava acontecendo, e agora sabia. No podia fazer
nada a respeito at que suas clientes tivessem ido embora. Com isso em mente,
desenhou um sorriso no rosto, enfiou o papel no bolso da saia, e recomeou a trabalhar.
Quanto mais cedo ajudasse aquelas mulheres a encontrar o que procuravam, mais cedo
poderia ir ao encontro de Jesse King. Se achava que ela iria desaparecer, estava muito
73

Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


enganado. Jesse estava prestes a descobrir o que pensava dele.

CAPTULO DEZ

Uma hora mais tarde, uma batida na porta do escritrio fez Jesse franzir o cenho*
Antes que pudesse gritar, "Entre!", a porta se abriu, e Dave Michaels enfiou a cabea para
dentro, parecendo preocupado... o que nunca era um bom sinal.
Chefe, estamos com um problema.
Que problema?
E mais do que um problema interveio Bella, passando por Dave para adentrar
a sala.
A expresso do rapaz era de puro pnico agora, porm Jesse mal a notou porque
sua ateno estava totalmente voltada para a mulher enfurecida diante de sua mesa. Os
olhos de Bella faiscavam e seus lbios se apertavam em uma linha fina e sombria. Ela
tremia de raiva.
Obrigado, Dave Jesse dispensou o funcionrio com um gesto de mo. Eu
cuido disto.
Obviamente aliviado, Dave pediu licena e fechou a porta atrs dele. Jesse se
levantou da cadeira, caminhou ao redor da mesa e se dirigiu para Bella. A preocupao
comprimia seu peito, porm tratou de domin-la. Iria corrigir o que quer que estivesse
errado. Ela balanou a cabea e recuou, empurrando-o.
No chegue perto de mim, seu canalha...
Ei! Jesse a encarou, surpreso. Espere um minuto, eu...
Era tudo um jogo, no era? ela recomeou com uma voz fria e to baixa que
ele teve de se esforar para ouvi-la.
Bella no estava esbravejando ou gritando. Era mesmo muito diferente das
mulheres que conhecera. Nas poucas vezes em que fora obrigado a enfrentar uma
namorada enfurecida, estas haviam xingado, praguejado, e uma delas tinha at jogado
um vaso em sua cabea. No Bella. E aquele gelo o preocupou mais do que qualquer
exploso.
Do que est falando? Deu um passo em sua direo, porm ela ergueu a
mo outra vez, como se tentando usar telecinesia para det-lo ou algo do gnero.
Disto respondeu, enfiando a mo num bolso da saia. Arrancou dele uma folha
de papel, amassou-a e, em seguida, atirou-a nele com dio.
Jesse a apanhou no ar, abriu, leu rapidamente, e sentiu o corao quase parar
dentro do peito.
Mas, que diabo?!
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


No reconhece o prprio trabalho? zombou Bella. Ento permita-me
explicar. Isso um aviso de despejo, dando-me trs semanas para desocupar o seu
imvel.
Bella, isso s pode ser um equvoco.
Claro que no. Est tudo a, preto no branco e mais do que claro, sr. King ela
rebateu, o rosto plido como cera.
No estou despejando voc!
mesmo? Bella inclinou a cabea para fit-lo. Pois esse documento me
parece mais do que oficial. Meu contrato termina daqui a trs semanas, e voc quer que
eu saia, claro. Simples assim.
No pedi isso! Jesse replicou, deixando a cabea pender para trs e
fechando os olhos enquanto amaldioava a eficincia de seu gerente de negcios.
Quando havia comprado o imvel que abrigava a loja de Bella da famlia do proprietrio
falecido, dissera ao gerente para deix-la em paz at o fim do contrato. Agora o
arrendamento terminava em algumas semanas e, aparentemente, seu administrador cumprira as ordens que recebera.
Sequer tinha se lembrado daquela maldita locao! Devia ter prestado mais
ateno.
Bella, deixe-me explicar...
No h nada a explicar.
Ficando mais irritado a cada instante, Jesse tentou se defender.
J disse que foi um equvoco. Admito que tracei alguns planos de despejo
meses atrs, mas disse ao meu gerente para no fazer nada at que seu contrato
estivesse no fim.
Meus parabns, o homem seguiu suas ordens risca.
Nunca tive a inteno de despej-la realmente, Bella. Eu queria apenas uma
chance de convenc-la a se unir minha empresa e... me esqueci de informar o gerente.
Esqueceu...? Bella arregalou os olhos, indignada. Esqueceu de dizer a
algum para no me expulsar?
Sei que parece uma desculpa esfarrapada, mas estive muito ocupado nestas
duas semanas. Com voc.
Ento agora a culpa minha. Ela balanou a cabea, inconformada.
Acalme-se, Bella. Vamos conversar, esclarecer tudo. Ele caminhou em sua
direo novamente, mas parou quando ela soltou uma espcie de rosnado.
Se me tocar, juro por Deus, vou atacar voc!
A julgar pelo modo como os olhos castanhos faiscavam, Jesse acreditou. E um
homem sbio deveria recuar se necessrio. Respirou fundo e a encarou.
J disse e repito... Foi um erro, Bella. No pode acreditar que estou querendo
expuls-la de sua loja.
Por que no?
Porque, droga, Bella, eu... porque eu me preocupo com voc, ora!
Pare de gaguejar!
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Aquilo no estava indo bem. Devia ter imaginado. Devia ter ficado de olho no
gerente, mas tinha tantas bolas no ar nas ltimas semanas que no conseguira tomar
conta de tudo. Bella dificilmente aceitaria aquilo como desculpa, e Jesse no podia culpla. Passou a mo pelo cabelo, frustrado.
Isto no faz sentido. Pense bem... Acabou de concordar em unir nossas
empresas, por que iria querer despej-la agora?
Bella riu, mas no havia humor no gesto, e uma sombra pareceu escurecer ainda
mais os olhos castanhos.
Isso garanto que foi mesmo um erro. Fez bobagem, no ? Devia ter feito com
que assinasse os papis antes de enviar seu gerente com a ordem de despejo. Pssima
jogada, sr. Predador Corporativo.
De novo? Pensei que j tivssemos ultrapassado essa fase. Pensei que j
tivssemos nos entendido.
Tambm pensei uma poro de coisas ela rebateu, amarga. Pensei que
fosse mais do que aparentava. Que tinha um corao a, em algum lugar, mas parece que
ambos nos enganamos.
Bella...
Ainda parecia furiosa, e isso o preocupou. Se Bella estivesse gritando ou
praguejando, talvez tivesse uma chance de consertar as coisas. Mas o gelo em seus
olhos deixava claro que no iria ouvir nada do que dissesse. De qualquer modo, Jesse
precisava tentar. Inferno, ele se preocupava com Bella. Muito! Mais do que isso. Talvez
aquilo fosse amor. Talvez tivesse se apaixonado e nem sequer houvesse se dado conta
disso at ser tarde demais. Jesse engoliu em seco. Deus! Era mesmo um idiota. Iria
perder Bella justamente quando havia percebido o quanto precisava dela? De jeito
nenhum. De maneira nenhuma iria deix-la se afastar agora.
Precisava dizer a ela. Proferir palavras que nunca havia dito a ningum antes. Bella
iria acreditar nele. Tinha que acreditar.
Bella, eu te amo.
Ela piscou, depois sufocou uma risada.
Est ficando desesperado? Resolveu lanar mo das armas mais pesadas?
No foi a resposta que esperava.
Estou sendo sincero, droga. Voc a nica mulher para quem eu j disse isso.
E tenho que acreditar?
Sim!
Como podia no acreditar? No percebia o que estava fazendo?
Pois no acredito ela declarou, a voz soando ainda mais baixa. Por que
deveria? Concordei em me unir King Beach e voc desapareceu. No o vejo h dias,
Jesse. Claro... j conseguiu o que queria.
No nada disso! exclamou, querendo desesperadamente encontrar uma
sada para aquele imbrglio, encontrar palavras que pudessem convenc-la. Estava
pensando sobre ns. Sobre o nosso futuro.
Bella tornou a dar uma risada breve e tristonha, e sentiu o corao partindo ao
meio.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Ns no temos um futuro, Jesse. Nunca tivemos. Tudo o que tivemos foi uma
noite na praia h trs anos. Porque todo o restante ela acrescentou, a voz baixando
para um sussurro no era real. Estas ltimas semanas, o tempo que passamos
juntos... era tudo encenao.
No! Ele a fitou nos olhos, desejando que ela acreditasse nele.
Bella no acreditava.
Todo o romance, a seduo, o amor, o riso... Tudo. Voc nunca me quis de
verdade. Queria o meu negcio. Foi tudo um jogo.
Jesse sentiu o tapa ardido da vergonha e odiou a sensao. Havia temido por
aquele momento e tivera a esperana de evit-lo. Daria tudo para poder dizer que estava
errada, mas no ganharia nada em continuar mentindo.
Foi assim no comeo, verdade admitiu, e, ao ver a dor enevoando os olhos
castanhos, sentiu-se como o canalha que ela o acusara de ser. Ouvi dizer que Nick
Acona pretendia lhe fazer uma proposta e...
Veio atrs de mim para tentar desbancar seu concorrente.
Isso era apenas parte d...
Era tudo, Jesse.
No assim agora!
Claro que no ela ironizou, os lbios se torcendo em um sorriso cheio de
sarcasmo, os olhos cintilando com as lgrimas contidas. No foi um jogo. Acredito
piamente que voc me ama, por que no?
Droga, Bella! Jesse deu mais um passo em sua direo e parou. Se
chegasse perto demais, a tomaria nos braos, e morreria se Bella no permitisse ser
tocada. Sentia o corao doer, a garganta apertada e seca; como se estivesse lutando
pela prpria vida e prestes a perder a batalha.
Passou a mo pelo cabelo outra vez, rezando para encontrar as palavras certas.
Admito que fui procur-la, no incio, porque tinha interesse no seu negcio, e
porque queria desbancar Nick. E tambm a desejava, Bella. Voc me assombrou por trs
anos!
Ela moveu os lbios, porm nada disse. Apenas ficou ali, olhando para ele. Jesse
sentiu-se como um inseto sob a lente de um microscpio.
Tudo mudou. E muito rpido. Ele riu sem vontade, balanou a cabea e
esfregou a parte de trs do pescoo. Inferno, Bella, parei de pensar apenas em
negcios semanas atrs. At me esqueci da droga desse aviso de despejo porque estava
passando muito tempo com voc. Nada mais importava.
A expresso de Bella continuou em branco, exceto pela dor que no deixou seus
olhos.
No acredito em voc.
Eu sei. Ele apanhou o aviso de despejo, rasgou-o ao meio, em seguida,
rasgou as metades novamente, jogando-as no cho. Esquea isto, Bella. Fique na sua
bendita loja. De graa! E esquea o nosso acordo. No quero mais que a King Beach
anexe a Bella's Beachwear. S quero voc. No quero te perder.
J perdeu. Ela o encarou, o corao em pedaos. Nada do que Jesse
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


dissesse naquele momento poderia mudar o fato de que traara um plano para seduzi-la
e faz-la entregar seu negcio. Como poderia acreditar que dizia a verdade agora?
"Eu te amo", Jesse havia afirmado. E pensar que, poucas horas antes, teria dado
qualquer coisa para ouvir aquilo!... Agora era tarde demais, pois sabia que lan ara mo
das palavras apenas na tentativa de encobrir o que fizera. A dor era to imensa dentro
dela que Bella mal conseguia respirar. Perdera tudo. De uma s vez, tudo se acabara:
seus sonhos, suas esperanas de um futuro com o homem que amava. Tudo tinha virado
poeira.
At porque nunca fui sua para que pudesse me perder sussurrou, ciente da
triste verdade.
No aceito isso declarou Jesse, os olhos azuis cheios de determinao.
Era tarde demais.
Tem que aceitar, Jesse - Bella contraps, afastando-se dele, a fria
estranhamente aplacada. Ajusta indignao que a havia levado at ali para testemunhar a
destruio de tudo com o que mais se importava na vida tinha desaparecido. S o que
restava agora era dor.
Afastar-se de Jesse foi a coisa mais difcil que j tivera de fazer, mas se no
acabasse com aquilo naquele exato momento nunca mais seria capaz de conviver
consigo.
Acabou. Acabou tudo.
Bella, precisa me ouvir...
No. Ela rumou para a porta, os olhos castanhos fixos nele. E fique
tranqilo. Vou sair da loja antes do final do ms.
No dou a mnima para essa loja! No tem que sair de l!
Tenho, sim. A mo dela se fechou em torno da maaneta, e Bella o fitou por
cima do ombro, sabendo que guardaria aquela imagem de Jesse para sempre: o sol a ilu min-lo por trs, o mar azul espalhado atrs dele, o cabelo castanho-dourado
contrastando com os olhos escuros, o maxilar cerrado denotando sua frustrao.
Teve mpetos de correr para ele e se jogar em seus braos; fingir por mais um dia
que o que possuam em comum era real. Que o que sentia era recproco. Que, pela
primeira vez na vida, tinha algum que a amava. Mas, se nada era verdade, ento nada
disso importava.
No vai ter o meu negcio porque eu sou o meu negcio, e voc nunca ter a
mim. No me merece, Jesse.
Ele se retesou como se tivesse levado um golpe fsico.
Bella, por favor, me d uma chance ele recomeou devagar. D uma
chance para ns!
No h mais chances. Devia ter imaginado que ia acabar assim ela
murmurou, tristonha. Voc nunca assumiu um compromisso na vida, mas s agora me
dei conta disso. Por que ir se comprometer comigo?
Est enganada ele argumentou. Assumi muitos compromissos. Se me
escutasse, eu...
Jesse, voc foi levado a montar esta empresa Bella o interrompeu. Contratou
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


terceiros para construir a sua casa ecolgica, e tudo o que tem de fazer viver nela. Voc
paga as pessoas para reciclarem o seu lixo, para administrarem a funda o "Salve as
Ondas"... No compreende? Contrata pessoas para assumir os compromissos no seu
lugar, ento nunca tem que se preocupar. Ela balanou a cabea. No como
quero viver a minha vida.
Bella, no v.
As trs palavras soaram como se tivessem sido arrancadas fora da garganta
dele. Era muito pouco. Muito tarde.
Se isso ajuda, no vou fechar negcio com Nick Acona, nem com nenhum outro.
Bella...
Adeus, Jesse. Ela abriu a porta, saiu do escritrio e a fechou com um clique
suave.

Dois dias depois, Jesse continuava atordoado. Ningum jamais o dispensara como
Bella havia feito. Ningum estivera to certa. Queria discutir com ela, refutar tudo o que
Bella tinha dito, contudo ela acertara em cheio. Passara a vida procurando o caminho
mais fcil. Tropeara em um negcio que lhe conviera, e apenas quando este fora
colocado sua frente se esforara para crescer. Havia se mantido nos bastidores da
fundao em prol do oceano, preferindo encontrar pessoas competentes para administrla e aplacando a prpria conscincia ao lhes garantir polpudos contracheques. E, droga,
Bella estava certa sobre algo mais: poderia muito bem colocar duas latas de lixo em cada
departamento do escritrio. O pessoal de zeladoria provavelmente iria lhe agradecer por
tornar seu trabalho mais fcil. Jesse suspirou. No era nada agradvel levar um sermo
da mulher que amava e ainda ouvi-la dizer que no a merecia. Pior, pensou, era saber
que estava com a razo. Bella o obrigara a fazer um exame de conscincia, e no havia
gostado nada do que tinha visto. Gostaria de ter ido casa dela naquela mesma noite;
pedir desculpas, admitir que tudo o que dissera estava certo, e at mesmo de implorar,
por mais difcil que isso fosse, para que o ouvisse. O problema era que Bella ainda estava
furiosa demais para escutar qualquer coisa que tivesse a dizer. E quem poderia culp-la?
Por isso lhe dera alguns dias. Tempo suficiente para que se acalmasse. Tempo suficiente
para que elaborasse um plano qualquer que, esperava, pudesse convenc-la a voltar. Um
vento frio, vindo do mar, soprava forte quando deixou a King Beach e caminhou pelo
quarteiro at a loja de Bella. Nuvens escuras encobriam o cu, e as aves marinhas
rumavam para dentro do continente: um claro sinal de que a tormenta que se formava
havia dias iria desabar por fim. Isso era bom, pensou. A tempestade iria limpar o ar, e tal vez fosse disso que Bella e ele estavam necessitando. Respirando profundamente o ar
frio, Jesse rumou para a porta da frente e... a loja estava fechada! De cenho franzido, imaginou, por um instante, que Bella tinha sado para o almoo ou algo assim. Eram trs
horas da tarde, de modo que aquela no era uma hiptese muito vivel. Cobrindo os
olhos com as mos, aproximou-se da vitrine e olhou para dentro. A loja estava vazia! Tudo
fora tirado dali: a arara de biqunis, a caixa registradora de cima do balco. As paredes
estavam nuas, livres dos psteres e maios com que Bella as enfeitava. O pnico se
apoderou de Jesse. Sem acreditar no que estava vendo, foi at a outra vitrine, da qual
poderia enxergar a parte de trs da loja, mas no se sentiu melhor uma vez que, por l,
tudo tambm estava deserto. O estoque de tecidos de Bella havia desaparecido, assim
como sua mesa de trabalho. A loja inteira se encontrava deserta. Do lado de fora,
plantado na calada, Jesse sentiu-se to vazio quanto o estabelecimento diante dele.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Nem por decreto iria continuar daquela maneira! Determinado, voltou King Beach,
apanhou o carro e voou para a casa de Bella. Os canteiros bem cuidados, o peque no
caminho gramado, a porta da frente pintada de vermelho brilhante... Tudo o fez recordar
os dias e noites que passara com ela. Eram lembranas das quais no queria abrir mo.
Promessas de um futuro que no desejava perder.
Seguindo at o passeio da frente, bateu na porta e esperou por uma resposta que
no veio. Olhando pelas janelas, suspirou de alvio ao ver que ao menos as coisas de
Bella continuavam ali. Ela no havia sado da cidade. No que isso fosse impedi-lo de ir
atrs dela. Teria apenas levado mais tempo para encontr-la.
Bella! chamou, batendo na porta novamente. Bella, abra e fale comigo,
droga!
Esperou pelo que lhe pareceu vrias vidas, entretanto ela no veio at a porta.
Nervoso, Jesse olhou a porta ao lado, onde morava Kevin, mas o lugar se encontrava s
escuras e no via carros na garagem. Portanto, Bella tambm no estava se escondendo
na casa do amigo. Onde tinha se metido? Estaria ali, na sala, ouvindo-o bancar o imbecil?
Uma onda de revolta o invadiu.
Est bem, ento! Vou ficar sentado aqui, na sua varanda, at abrir essa maldita
porta!
E passou as horas seguintes dessa maneira. Cumprimentou os vizinhos, pediu
uma pizza quando ficou com fome, e ainda estava sentado l, tarde da noite, quando a
tempestade finalmente desabou sobre Morgan Beach.

CAPTULO ONZE

Na tarde seguinte, Jesse rumou para a loja de Kevin, determinado a fazer o


homem lhe dizer onde Bella estava. Se algum sabia de seu paradeiro, devia ser o
melhor amigo dela. Empurrou a porta e estacou. L estava Kevin, com uma loira de
pernas compridas enroscada nele feito um plstico filme em um DVD. O beijo que
trocavam era quente o bastante para embaar as vitrines, e s terminou, relutantemente,
quando o casal percebeu sua entrada. A loira virou a cabea, ento escondeu o rosto no
pescoo do rapaz, sem graa.
Kevin riu.
Est tudo bem, Traci. Jesse, esta minha namorada, Traci Bennett. Traci...
Jesse King.
Quando a moa tornou a encar-lo, Jesse percebeu que a conhecia. Seu rosto
estava em dezenas de anncios em revistas. Era alta, muito bonita, e se vestia com uma
elegncia discreta. Jesse suspirou. Tudo o que desejava era estar olhando para uma
morena baixinha, malvestida e cheia de curvas.
Voc o ex-surfista que fez uma revoluo na cidade declarou Traci. Bom
trabalho! Adorei tudo o que fez para este lugar.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Obrigado ele agradeceu, surpreso. Irnico que Traci houvesse gostado das
suas modificaes, enquanto Bella...
um prazer conhec-lo. Traci sorriu. Desculpe pela cena que
testemunhou, mas eu no via Kevin h quatro semanas, e estava morrendo de saudades.
No tem problema. Jesse sorriu de volta sem muita vontade e enfiou as mos
nos bolsos das calas. Se tivesse feito a coisa certa, estaria com Bella naquele momento,
provavelmente fazendo a mesma coisa. S preciso conversar com Kevin por alguns
minutos, se no se importar.
Nem um pouco. A moa limpou o batom da boca do namorado, sorridente,
em seguida virou-se e pegou a bolsa de cima do balco. Vou deixar vocs vontade.
Eu o vejo l em casa mais tarde, amor?
Os olhos de Kevin brilharam.
Que dvida!
Traci se foi um momento depois, deixando um rastro de perfume caro atrs dela.
Jesse olhou para Kevin com um sorriso de lado.
Ento tem mesmo uma namorada.
o que parece. Foi sobre isso que veio falar comigo? perguntou o rapaz,
cruzando os braos e lanando-lhe o tipo de olhar que devia reservar para cachorros e
crianas malcomportados. Aparentemente, Bella j tinha conversado sobre a situao
com o amigo, e no havia dvida de que lado Kevin se encontrava.
Pois muito bem, concluiu Jesse. Estava preparado para qualquer coisa que o
sujeito tivesse para lhe dizer. Afinal, bem que merecia! O mais importante era no sair dali
sem saber como encontrar Bella.
No a sua namorada que me preocupa contraps, tenso.
Foi o que pensei. Kevin acenou com um gesto de cabea para a frente da
loja. Vire a placa para "FECHADO", por favor, depois vamos l para os fundos.
Jesse fez como o rapaz pedia, trancou a porta, ento seguiu Kevin at uma
espcie de mini depsito. Nele, as paredes eram repletas de prateleiras lotadas de caixas,
papis de embrulho, fitas, e mais jias do que uma pessoa poderia usar em vrias vidas.
Havia tambm uma pequena pia, uma geladeira, uma mesa e duas cadeiras. Kevin
apontou para a mesa.
Sente-se disse, virando-se para a geladeira. Cerveja?
Claro, obrigado.
To logo ambos se acomodaram, Kevin tomou um longo gole da bebida gelada.
E ento? Por que est atrs de Bella?
Por qu? Jesse deu de ombros. Porque preciso falar com ela.
Parece-me que j disseram tudo o que tinham de dizer um ao outro.
Foi o que ela disse, aposto.
Foi. Kevin bebeu outro gole da cerveja, depois pousou a garrafa sobre a
mesa, recostou-se na cadeira e encarou Jesse. E chorou muito.
Droga. Jesse no pensou que fosse possvel ficar pior do que vinha se
sentindo, mas estava enganado. Odiava saber que Bella havia chorado. Mais ainda por
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


ter a certeza de que fora a causa das lgrimas. Ela saiu da loja.
Voc a expulsou de l.
No expulsei coisa nenhuma! Ele suspirou, transtornado. Rasguei o aviso
de despejo e disse a Bella que ela poderia ficar quanto tempo quisesse.
Por que ningum o escutava?
Acha mesmo que iria ficar depois disso?
No. No Bella ele resmungou. Ela orgulhosa demais para isso. E
cabea-dura tambm.
Kevin riu.
O roto falando do amarrotado...
Que diabo quer de mim, afinal? Jesse exigiu, sem ver humor nenhum na
situao. Na verdade, encontrava-se beira do desespero. Quanto mais tempo ficava
sem falar com Bella, pior eram suas chances de consertar as coisas.
Parece que no quer mais nada de voc Kevin afirmou, pensativo.
Jesse apertou a garrafa de cerveja gelada entre as mos, e foi como se esta lhe
gelasse a alma. S que aquilo no era muito diferente do que vinha sentindo naqueles
ltimos dias sem Bella.
Ela esvaziou a loja contou em voz baixa. No est em casa e, quando ligo
no celular, a chamada s cai na caixa postal.
Kevin suspirou e pegou a cerveja para outro gole.
Bella no quer falar com voc. Quer que a deixe em paz.
No quer, no rebateu Jesse, o olhar faiscando. Bella me ama.
Amava.
Bella deixou de me amar? Jesse bufou, cnico. Assim, sem mais nem
menos? Kevin balanou a cabea.
Por que veio me procurar se no quer ouvir o que estou dizendo?
No vim aqui procura de conselhos retorquiu Jesse, seco. Vim aqui
procura de Bella.
Ela no est aqui.
Eu sei, estou vendo que no! Jesse respondeu, spero. Ento, onde est?
Por que iria lhe dizer? Kevin retorquiu em voz alta. Voc j partiu o
corao dela!
Jesse comprimiu os lbios. No fora fcil ir procurar o melhor amigo de Bella, mas,
quisesse admitir ou no, precisava de ajuda. Tinha que encontr-la e lhe falar. Convencla a voltar. Convenc-la a lhe dar uma chance. E se algum sabia onde Bella estava, esse
algum era Kevin. Jesse suspirou. Poderia at admitir para o homem que amava Bella,
mas aquilo era assunto deles. Precisava dizer isso a ela, isso sim. Quantas vezes fosse
necessrio, at que Bella acreditasse nele.
Decididamente, no diria isso a seu melhor amigo.
Tenho que falar com ela!
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Para dizer o qu?
Tudo!
No deu muito certo da ltima vez.
No admitiu Jesse. Bella no estava disposta a me dar uma chance. Ela
entrou no escritrio, acabou comigo, depois desapareceu.
Kevin sorriu e tomou outro gole da cerveja.
O que pretende fazer agora?
Pelo visto, tudo o que posso fazer ficar sentado nos fundos da loja do melhor
amigo dela sendo torturado.
Alm disso, quero dizer.
Vou encontr-la. Jesse encarou o homem sua frente, decidido. Mesmo
que no me diga onde ela est, vou encontr-la! Depois vou amarr-la a uma cadeira, se
for preciso, para ter certeza de que ela vai me escutar. Ento vou dizer que ela me ama e
que vamos nos casar de qualquer jeito.
Eu quase gostaria de ver isso ponderou Kevin.
Est se divertindo bea, no ?
No tanto quanto pensei que fosse. Kevin inclinou-se para a frente e apoiou
os braos sobre a mesa. J lhe disse antes que, para mim, como se Bella
pertencesse minha famlia. J a magoou duas vezes, mas, mesmo assim, estou
disposto a lhe dar outra chance porque sei que ela louca por voc.
A esperana brotou no peito de Jesse.
Mas acrescentou Kevin, os olhos se estreitando, as feies sombrias ,
estou avisando pela ltima vez: se mago-la outra vez, juro como vou encontrar uma
maneira de acabar com a sua raa,
Entendido. Jesse aceitou a ameaa sem pestanejar, prova do quo longe
estava disposto a ir por Bella. Geralmente, ningum dizia a Jesse King o que fazer ou
como faz-lo... Sendo o nico "parente" da mulher que amava, Kevin tinha l seus
direitos.
O outro homem o estudou por um longo momento, em seguida acenou com um
gesto de cabea.
Est bem. Bella estava na minha casa, mas voltou para a dela esta manh.
Obrigado. Jesse se levantou de um salto e rumou para a sada.

Uma hora depois, quando Bella estava encolhida no sof, sentindo pena de si
mesma, uma batida na porta soou. Ergueu a cabea. Sabia, sem nem mesmo olhar pela
janela, que era Jesse. Era como se pudesse perceber sua presena, mesmo quando no
queria. Decididamente, no conseguiria se esconder dele para sempre. Vinha chorando
havia dois dias, mergulhada em sofrimento. J passara da hora de retomar sua rotina.
Aquela era sua casa. Sua cidade. No iria desistir de tudo porque havia cometido o erro
de amar um homem que era incapaz de am-la. Passou os dedos sob os olhos,
enxugando quaisquer vestgios de lgrimas, em seguida verificou a aparncia no espelho
mais prximo. Seu cabelo estava um horror, no usava um pingo de maquiagem, enfim...
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


exatamente o que se podia esperar de uma mulher que havia passado muito tempo se
debulhando em lgrimas.
Jesse bateu outra vez, desta vez mais forte, e Bella endireitou o corpo antes de
abrir a porta. Sentiu o corao apertar dentro do peito. Estava to lindo, e ela sentira tanto
a sua falta!
Bella ele sussurrou, com um sorriso aliviado vincando o rosto moreno.
Graas a Deus! Procuro voc h dias.
O que quer, Jesse? ela perguntou, agarrando-se borda da porta de modo a
bloquear sua entrada.
Jesse respirou fundo e soltou o ar com fora.
Certo. Vamos l. H muita coisa que quero lhe dizer, mas vamos comear por
isto. Estendeu-lhe um mao de papis.
Bella suspirou, tomou-os de sua mo e leu a palavra escrita em negrito na parte
superior: "Escritura".
O que isto?
A escritura do prdio da loja explicou, sorrindo de lado daquele modo que ela
tanto amava. Quero que fique com ele. Pode expandir os negcios ou acabar com a
loja. Faa o que bem entender.
Bella mirou o papel que tinha nas mos, ento ergueu o olhar para encontrar o
dele, balanando a cabea, inconformada.
Ser que no entende, Jesse? No quero nada disso. No quero nada de voc!
gritou, atirando a escritura em Jesse e vendo-a voejar ao vento at pousar no
gramado. Agora, por favor, v embora!
Fechou a porta, tentando no pensar na mgoa que vira nos olhos azuis. Em
seguida se recostou na madeira e deixou as lgrimas flurem mais uma vez. Como era
possvel que Jesse no compreendesse? Tudo aquilo no tinha a ver com a loja, com
seus negcios ou com a King Beach. Tinha a ver com eles. Tinha a ver com quanto o
amava e com o quanto estivera enganada todo aquele tempo.
Bella Jesse chamou, a voz atravessando a porta. No faa isso.
Bella prendeu a respirao, fechou os olhos e esperou at que ele fosse embora.
Por fim, ouviu passos deixando a varanda e descendo os degraus. Quando no escutou
mais nada, afundou devagar at o cho, abraou os joelhos junto ao peito e continuou
sentada, em silncio. Havia feito a coisa certa; sabia disso. Precisava ser forte. No podia
se deixar magoar novamente. No iria sobreviver a outro corao partido. Manter-se
longe de Jesse era a nica coisa que podia fazer. No momento, ele podia estar reagindo
mal ao fato de t-la perdido. Vivia dizendo que os King no perdiam nunca, ento era
bvio que no desistiria to cedo.
Eventualmente, porm, se ela fosse forte o bastante, Jesse iria embora de uma
vez.

Bem cedo, na manh seguinte, entretanto, Jesse estava de volta, batendo na porta
com fora.
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


Bella!... Bella, abra esta porta! Precisa falar comigo, droga!
Bella cambaleou para fora da cama na penumbra. Ainda estava escuro, mal devia
ter amanhecido! No planejava atend-lo se voltasse, mas Jesse estava gritando seu
nome to alto que, se no abrisse a porta, a sra. Clayton chamaria a polcia em poucos
minutos. Apertando o roupo rosa plido junto ao peito, Bella abriu a porta com um tranco.
O vento frio penetrou em sua pele, fazendo-a se arrepiar dos ps cabea. O cu por
trs de Jesse era de um violeta plido, carregado de nuvens escuras. O sol ainda no
tinha sado, mas comeava a se mostrar no horizonte. Jesse no parecia ter dormido.
Seus cabelos pareciam desgrenhados, como se tivesse passado a mo neles a noite
toda. A camisa branca estava toda enrugada, uma barba j espessa lhe cobria o rosto, e
duas manchas escuras lhe sombreavam os olhos. E trazia um copo de lanchonete em
cada mo.
Eu trouxe caf.
Ela suspirou, estendeu a mo e aceitou um deles. Que fosse. Jesse conhecia bem
suas fraquezas. Mas aquilo no significava nada.
Jesse, tem que parar com isso.
No ele contraps, decidido, avanando um passo e parando perto demais.
No vou parar. No at que me oua.
Bella suspirou novamente, desta vez com mais fora. Jesse parecia to mal quanto
ela se sentia. Por que, ento, continuar com aquilo? No seria mais fcil deix-lo dizer o
que tinha vontade? Talvez, assim, fosse embora.
Est bem, vamos conversar.
Ele piscou, confuso, quando ela continuou parada na porta.
No posso entrar?
No.
Jesse bufou, murmurou algo que ela no compreendeu, e deixou a cabea pender
para trs.
Est bem. Se no me quer em sua casa, vou dizer tudo aqui mesmo.
Seu olhar encontrou o dela.
Bella, eu amo voc.
Ela prendeu a respirao. Como era possvel que a dor que sentia continuasse
crescendo?
Jesse, no fa...
Fao interrompeu, e estendeu a mo para impedi-la quando fez meno de
fechar a porta. Escute, sei que estraguei tudo. Sei que est magoada, aborrecida. E
tem todo o direito de estar. Mas, droga, Bella, nunca me senti assim antes! Talvez por isso
esteja lidando to mal com a situao. tudo muito novo para mim. Voc nova para
mim... E isso no a torna menos verdadeira. Eu te amo, Bella. De verdade.
Bella sentiu a garganta se apertar e a viso embaar com as lgrimas. No queria
chorar na frente dele, mas, se no fechasse a porta, era isso o que ia acontecer, e sua
humilhao seria completa. As palavras de Jesse ecoavam repetidas vezes em sua
cabea, e ela queria desesperadamente acreditar nelas. Mas como poderia?
Deus!, daria qualquer coisa para acreditar nele. Para ouvir aquelas palavras outra
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Maureen Child - Conquistando um Corao (Desejo Dueto 11.2)


vez e guard-las no corao.
Como posso acreditar em voc, Jesse? indagou em vez disso. Mentiu
para mim desde o incio.
A tristeza escureceu os olhos azuis, e os lbios benfeitos se apertaram numa linha
fina.
Reconheo e sinto muito. Mais do que imagina. Como disse, cometi muitos
erros, mas amar voc no um deles, Bella. Tem que acreditar em mim. Tem que saber
que o que sinto real. E quero me casar com voc ele falou, rindo um pouco. A
est uma frase que nunca imaginei dizer um dia!
Bella estremeceu, lutando para conter as lgrimas.
Pare, por favor!
No! Jesse falou com sinceridade, os olhos azuis fixos nos dela. - Nunca
vou parar. Voc a minha alma, Bella. o pedao de mim que sempre esteve ausente.
Inferno, nem sabia que era incompleto at te conhecer!
Ele deslizou a mo sobre a porta, segurando a sua.
No posso perd-la agora. No voltarei a ser sozinho.
Apenas o toque da pele morena contra a sua fez brotar um calor no corpo de Bella
que no sentia havia dias. Ainda assim, no podia acreditar. No podia arriscar.
Voc era a minha mulher misteriosa, Bella lembrou Jesse. Agora sei, o
nico mistrio como consegui viver sem voc em minha vida. D-me uma chance de
compens-la por tudo o que a fiz sofrer, Bella. D a ns dois essa chance.
Fitou-o nos olhos, querendo acreditar, mas ainda muito abalada para ceder.
Realmente gostaria de poder confiar em voc, Jesse, mas no consigo
murmurou num fio de voz, depois fechou a porta e deixou o pranto correr.

Mais tarde, naquela mesma noite, Jesse praguejou conforme o cu desabava


sobre ele. Nunca tivera de trabalhar duro para conseguir nada na vida. As coisas sempre
haviam chegado do modo mais fcil. Sempre atravessara a vida levando o que queria e
deixando todo o restante para trs. At aquele momento. Agora no tinha idia de como
poderia convencer uma mulher, a mulher certa para ele, de que ela era a coisa mais
importante em sua vida. Que ela era seu mundo. No iria perd-la. Bella era teimosa?
Pois Jesse era mais. Se achava que iria desistir e ir embora, ento teria uma grande
surpresa. Jesse desceu do carro e se viu encharcado no mesmo instante. A chuva era
intensa e, naturalmente, aquilo no seria nada fcil. Olhou para a casa de Bella, depois
para a dos vizinhos ao lado. Kevin decerto estava com Traci, e a casa da sra. Clayton
encontrava-se s escuras. Ningum o veria. Pousou o olhar na janela do quarto de Bella.
Ela estava l, na certa sob as cobertas, sozinha. No por muito tempo.
Afastou os cabelos molhados dos olhos e atravessou o gramado em direo ao
quarto. J estava farto de ficar batendo na porta da frente, implorando para que o
deixasse entrar.
Desta vez Bella iria escut-lo. Iria acreditar nele. E Jesse no iria arredar p dali
at que ela o fizesse. Sorriu quando ergueu a janela, que, por sorte, estava destrancada.
A ltima vez que tinha ficado ali com Bella, notara a fechadura com defeito e pensara em
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substitu-la. Ainda bem que no tivera tempo para tanto. O caixilho de madeira da janela,
ainda mido da tempestade anterior, gemeu um pouco conforme ele a deslizava para
cima, e Jesse estremeceu. Fez uma pausa, olhou por cima do ombro, e notou uma luz
sendo acesa na casa da sra. Clayton. Obviamente no fora ouvido por Kevin. S podia
ser a vizinha que ainda no conhecia. Se a mulher o visse entrando pela janela, sem
dvida chamaria a polcia.
No havia tempo a perder. Subiu no parapeito, bateu com a canela no peitoril e
abafou o palavro que ameaou lhe escapar da boca. Na cama, Bella se mexeu debaixo
das cobertas e virou-se, de forma que a fraca claridade da noite chuvosa caiu sobre suas
feies. Jesse sentiu um aperto no peito. Amava aquela mulher mais do que imaginara
ser possvel amar algum. O quarto era pequeno e se encontrava mergulhado nas
sombras, contudo no precisava enxergar muito para saber qual era o seu destino.
Caminhando em direo cama, encolheu os ombros, livrando-se da jaqueta
encharcada, e jogou-a no cho com um rudo.
Balanando a cabea, sentou-se ao lado dela e colocou a mo e,m sua cintura,
chamando baixinho:
Bella?... Bella, acorde.
Ela se virou com um movimento lento, lnguido, e abriu os olhos, sonolenta. Vrios
segundos se passaram antes que piscasse, aturdida.
Jesse?
Estava esperando outra pessoa? ele perguntou, irnico.
No, mas tambm no estava esperando por voc. Ela se encolheu, fugiu do
seu toque, porm Jesse no se deixou abater. No iria recuar agora.
Estendeu a mo, segurou-a e a puxou para ele.
Est todo molhado!
Est chovendo muito l fora.
Como entrou aqui? Bella se contorceu, tentando se libertar, o que s o fez
segur-la ainda mais.
Pela janela. Fitou-a nos olhos. Precisa trocar essa trava.
E o que parece.
Escute, Bella, acho que a sra. Clayton me viu entrar, ento tenho que falar
rpido porque, a esta altura, ela deve ter ligado para a polcia.
Pelo amor de Deus!
Est vendo o que estou disposto a fazer por voc? Ele fez a pergunta com
um largo sorriso. Estava encharcado, gelado at os ossos, e ainda assim no se sentia
to aquecido em dias. Bastava ter Bella nos braos, e tudo o mais era esquecido. Na
certa vou ser preso, portanto tem que me ouvir agora completou ainda sorrindo.
Jesse, est ficando louco!
Provavelmente.
Bella afastou os cabelos do rosto e o fitou, os olhos brilhando.
Por que est fazendo tudo isso? Por que continua tentando?
Porque voc vale a pena ele respondeu, a voz baixa e profunda. Voc vale
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qualquer coisa.
Jesse, quero acreditar nisso, quero mesmo.
Porque voc me ama ele concluiu, acariciando-lhe o rosto com a ponta dos
polegares. Por que no admite?
Ela fechou os olhos, e uma nica lgrima correu. Jesse a enxugou com um beijou.
No posso. Se eu fizer isso, vai partir meu corao outra vez murmurou, a
voz quase se perdendo no rudo da chuva constante l fora.
O corao de Jesse se comprimiu diante da dor em sua voz e da conscincia de
que ele a havia causado. Jesse poderia corrigir aquilo. Era um compromisso, agora, fazer
com que Bella no chorasse nunca mais por sua causa.
Chega de lgrimas, meu amor! Est acabando comigo!
No consigo parar ela confessou, erguendo o olhar para o dele mais uma
vez.
Deus, eu te amo tanto... Jesse a segurou pelo rosto e deixou o olhar passear
pelos traos delicados, ansioso. Como um homem faminto diante de um banquete, no
conseguia se fartar dela. Juro que nunca mais vou fazer voc chorar de novo!
Bella riu.
Jesse... No pode fazer esse tipo de promessa. Sentiu o aperto no peito
amainar. Bella no estava mais tentando fugir. No estava tentando afast-lo. Aquilo j
era um comeo.
Prometo mesmo assim. Fixou os olhos nos dela. Acredite em mim, Bella.
Vou passar o resto da minha vida tentando lhe fazer sorrir. Certificando-me de que nunca
duvide novamente do quanto te amo.
Ela mordeu o lbio e deu um suspiro trmulo. Enfiando a mo no bolso das calas,
Jesse retirou uma caixinha que vinha carregando fazia dias. Tinha feito uma compra na
loja de Kevin. Com um suspiro, abriu a pequena tampa de veludo vermelho, exibindo o
anel que o havia feito pensar em Bella no momento em que pusera os olhos na jia.
Jesse!...
Ergueu sua mo esquerda que, embora um pouco trmula, no se afastou.
Devagar, deslizou o anel no dedo delicado e segurou-o no lugar enquanto ambos fitavam
a pedra brilhando na escurido.
E um diamante amarelo explicou, meio tmido. Quando o vi na loja de
Kevin, pensei em voc e naquelas camisas amarelas que gosta de usar, na maneira como
ama o sol, no brilho que o mundo tem quando estou na sua companhia.
Bella levou a mo livre boca enquanto seus olhos marejados transbordavam.
Ora essa, j quebrei a minha promessa e a fiz chorar de novo! Jesse
sussurrou, inclinando-se para beij-la na testa com reverncia.
Esta no conta ela murmurou de volta. Lgrimas de felicidade no contam.
Jesse sorriu, e uma onda de alvio o inundou. Tinha sido perdoado.
Amo voc, Bella. Quero me casar com voc. Ter bebs com voc. Construir uma
vida juntos.
Ela deu outro suspiro trmulo, erguendo o olhar.
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Tambm quero, Jesse. Eu o amo tanto!...
At que enfim! exclamou com um sorriso largo. Saiba que vai ter de dizer
isso muitas vezes. No vou me cansar de ouvir essa frase to cedo.
Pode deixar.
Tomando ambas as mos de Bella, Jesse suspirou.
Estou assumindo um compromisso com voc, Bella. Com ns dois. At coloquei
dois cestos para reciclagem em cada departamento do escritrio.
Ela riu, e o som delicioso se propagou em torno dele como uma bno.
E mesmo um louco, sabia?
Por voc? Isso pode apostar.
L fora, luzes vermelhas e brancas comearam a piscar, iluminando a escurido.
Deve ser a polcia. Jesse fez uma careta. Ser que se importaria em sair e
explicar aos nossos amigos guardas que este apenas o incio de uma vida cheia de
emoes, minha futura esposa?...

EPLOGO

Trs meses mais tarde, Bella deixou o escritrio e irrompeu no de Jesse com um
largo sorriso no rosto, enquanto agitava uma folha de papel no ar como se acenando com
a bandeira do vencedor em um grande prmio de automobilismo.
Est aqui! E maravilhoso! Voc maravilhoso!
Atirou-se sobre ele, e Jesse saltou da cadeira para ampar-la, os braos
envolvendo a esposa em um abrao apertado. Esposa. Jamais iria se cansar do som da
palavra. Sua esposa. Ele e Bella tinham se casado havia um ms, e a diferena em sua
vida era impressionante. Sentia-se mais vivo do que nunca, e tudo por causa dela.
O que est a, e quanto sou maravilhoso? perguntou, inclinando a cabea
para mordiscar o pescoo macio.
Como o escritrio de Bella ficava ao lado do seu agora, haviam providenciado uma
porta que apenas os dois utilizavam. Dessa forma, podiam ficar juntos sempre que
queriam, e sem o restante do escritrio piscando e sorrindo para eles com malcia. No
que se importasse. Bella gemeu quando Jesse moveu lbios e lngua por seu pescoo.
Estava adorando o modo como ela vinha se vestindo ultimamente. Jeans que se
agarravam as pernas bem torneadas, blusas apropriadas para seu tamanho e, em geral,
com um decote generoso, o que lhe dava acesso muito mais fcil.
No justo! ela reclamou num sussurro. Voc sabe que no consigo
pensar direito quando faz isso.
Que bom. Afinal, no precisa pensar em nada nessas horas...
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E, com as novas regras do escritrio, segundo as quais ningum entrava sem bater
e receber uma resposta, eram livres para fazer o que bem entendessem. Jesse sorriu
para si mesmo. Podia pensar em vrias coisas para fazer que os manteria ocupados por,
pelo menos, uma hora ou duas.
Jesse! protestou Bella, contorcendo-se em seu abrao. No vim aqui para
isso. Eu s queria mostrar... Agradecer por...
Adoro quando minha esposa vem me agradecer por alguma coisa.
Bella riu e jogou o papel que estava segurando sobre a mesa antes de envolv-lo
pelo pescoo. Beijou-o, longa e profundamente, depois ergueu o olhar para o dele.
Voc diz muito isso... "minha esposa".
Jesse sorriu.
Acostume-se, minha esposa. Minha esposa.
Adoro quando diz isso! ela sussurrou e o beijou outra vez, dando-lhe tudo o
que Jesse sempre tinha desejado. Fazendo com que cada sonho seu se tornasse
realidade. Fazendo de sua vida o que ela deveria ser.
Quando se afastou, recuando para o sof do escritrio com um sorriso travesso, o
marido a seguiu de bom grado, mas, primeiro, olhou para o papel que ela havia trazido
para o escritrio. Sorriu. Era o novo anncio nacional da King Beach. Era bom saber que
Bella o aprovara. O papel brilhante levava suas fotos em algumas poses que exibiam
suas colees, sob o slogan "Bella e King". Juntos, enfim. Perfeito.

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