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En la flotacion de minerales es un fenómeno físco- químico, usado como un

proceso de concentración de minerales finalmente dividivos, que comprende el
tratamiento físico y quimico de una pulpa de mineralescreando condiciones
favorables, para la adhesión de partículas de un mineral predeterminado a las
burbujas de aire.
En este proceso que es bastante complejo, en el cual se efectua la separación,
está compuesto por tres faces: La fase líquida, generalmente agua, la cual es
química y físicamente muy activa; la fase gaseosa, generalmente aire, la cual
es relativamente simple y la fase sólida la que puede ser considerada
infinitamente variable. Las partículas de aire o burbujas llevan los minerales
seleccionados desde el fondo de las maquinas o celdas de flotación hasta la
superficie de pulpa formando una espuma estabilisada de la cual las partículas
predeterminado son recuperadas.
J.M. Currie (3), señala el siguiente resumen del proceso de flotación de
mierales que nos permitimos anotarlo:
1. El mineral es molido húmedo hasta aproximadamente 48 mallas (297
micrones).
2. La pulpa que se forma, es diluida con agua hasta alcanzar un porcentaje
de solidos en peso entre 25% y 45%.
3. Se adicionan pequeñas cantidades de reactivos, que modifican la
superficie de determinados minerales.
4. Otro reactivo específico seleccionado, se adiciona para que actue para
el mineral que se desea separar por flotación. Este reactivo cubre la
superficie del mineral haciéndola aerofílica y hidrofobica.
5. Luego se adiciona otro reactivo que ayuda a establecer una espuma
estable.
6. La pulpa químicamente tratada en un depósito apropiado, entra en
contacto con aire introducido por agitación o por la adicion directa de
aire a baja presión.
7. El mineral aerofílico, como parte de la espuma, sube a la superficie
donde es extraido. La pulpa empobrecida, pasa a través de una serie de
tamques o celdas, con el objeto de proveer tiempo y oportunidad a las
partíclas de mineral para contactar burbujas de aire y puedan ser
recuperadas en la espuma.
Por lo tanto, podemos señalar que la flotación es un macrofenómeno de
hidrofobicidad y de aerofilicidad de la superficie de los minerales, que se
desean recuperar.
Para que la floración de mienrales sea efectiva, se requiere de los siguientes
aspectos:
Reactivos químicos:
Colectores
Espumantes

Activadores
Depresores
pH
Componentes del equipo:
Diseño de la celda
Sistema de agitación
Flujo de aire
Configuracipon de los bancos de celdas
Control de los bancos de celdas
Componentes de la operación
Velocidad de alimentación
Mineralogía
Tamaño de las partículas
Densidad de pulpa
Temperatura
TEORIA DE FLOTACION DE MINERALES
La flotación de minerales se a señalado que dependen de aquellas propiedades
de los mierales que les permiten adherirse a burbujas de aire y ser llevadas a
la superficie de la pulpa. Los reactivos que se agregan a la suspensión de
mierales y agua con el propósito de crear una superficie hidrófoba, se
denominan colectores. Para facilitar la adhesión del colector al mineral útil y
para impedir esta adhesión al mineral no valioso se agregan otros reactivos
denominados activadores y depresores, estos compuestos químicos llevan el
nombre genético de modificadores o modeladores de la colección.
Una teoría de flotación debe explicar el mecanismo mediante el cual actúan los
colectores y los modificadores, para que un compuesto químico sea colector de
un determinado mineral, y debe establecer las condiciones físico- químicas que
producirán un mejor rendimiento del proceso.
El desarrollo histórico de la teoría de flotación hasta 1957, se encuentra
claramente explicado en los textos de Sutherland y Wark (4), Fuerstenau (5) y
especialmente en el libro de Gaudín (6), por lo tanto no se revisa en la presente
publicación.
Especialmente importante dentro de la perspectiva histírica son los trabajos de
Plaksin, I.N., and Anfimova, E.A., dichos aportes fueron publicados en los
Proceedings Mining Institute of the Academy of Science, USSR en 1954,
también los dieron a conocer por primera vez a occidente durate el desarrollo

del International Mineral Processing Congress de 1957. Presentaron evidencias
experimentales que demostraban en forma definitiva que el oxígeno disuelto
en agua cumple un rol fundamental en la flotación de los minerales sulfurados.
Este descubrimiento introdujo nuevas luces en el conocimiento de los
fenómenos que gobiernan la hidrofobizacion de la superficie del mineral y es la
responsable del desarrollo de la moderna TEORIA DE LA FLOTACION.
Al mismo tiempo el avance de la ciencia y consecuentemente la aplicación a
este campo de nuevas técnicas de investigación científica, tales como el
espectroscopio IR aplicada a películas superficiales, absorciometria UV, uso de
isótopos radioactivos, absorciometría ESCA, técnica electroquímicas de
potenciometria y volumetría, etc, han permitido un mejor conocimiento de la
superficie del mineral en un medio acuoso y de la naturaleza química de los
productos superficiales.
Los avances que se ha logrado, han llevado a la concepción actual que la
interaccion entre el colector y la superficie del mineral es de naturaleza
electroquímica. Se ha demostrado que el oxigeno, junto con transformar en
medio alcalino la superficie de los sulfuros en especies oxidadas de mayor
solubilidad, cumple la importante función de actuar como aceptante de
electrones permitiendo la formación de disulfuros orgánicos que confieren un
alto grado de hidrofobicidad al recubrimiento formando únicamente por la sal
metálica del colector.
De esta forma las antiguas teorías de reacción químicas entre el colector y el
sulfuro metálico, o de simple adsorción de iones, han dejado paso a nuevas
teorías, existiendo a la fecha las siguientes:
a)
b)
c)
d)
1.1

Teoría
Teoría
Teoría
Teoría

química o de la oxidación superficial.
de semiconductores.
electroquímica.
de la adsorción física.

TEORIA QUIMICA

En un medio acuoso alcalino, la mayoría de los minerales sulfurados sufren un
procesode oxidación superficial. Para el caso particular de la galena, existen
numerosos estudios que demuestren que en un medio acuoso su superficie
estaría recubierta de especies oxidadas, especialmente de tiosulfato básico de
plomo.
P.L de Bruyn and G.E Agar (7), señalaban que la flotacion es un importante
ejemplo de un proceso químico por lo cual el sólido puede ser separado de
otros sólidos que se encuentren mezclados.
Si se utiliza como colector un xanato, la reacción de este con la superficie del
mienral ocurre por medio de esta capa oxidada y opera un mecanismo de
intercambio iónico en la formación de xantato de plomo. Sutulov (1), señala
que Taggart (8) y sus colaboradores fueron los principales propulsores de esta

teoría, quienes afirmaron que los colectores que se disuelven en agua
reaccionan químicamente con las superficies de los minerales formando
compuestos insolubles que se depositan sobre ellos hidrofobizándolas y
haciéndolas susceptibles a la flotación.
El mecanismo completo pude resumirse mediante las siguientes reacciones:

2 PbS+ 2O 2 + H 2 O=Pb S2 O 3 + Pb(OH )2 …(1)
−¿=Pb X 2 +S 2 O 3 …( 2)
Pb S2 O3+ 2 X ¿
De esta forma se explica la formación de un recubrimiento de colector formado
por el xantato de plomo, quedando implícito que sería también responsable de
la hidrofobizacion y de la flotación del mineral. Sin embargo, resultados
obtenidos mas tarde, por diferentes investigadores han destacado que
sepuerficies de plomo recubiertas con xantato de plomo conservan su
hidrofilia.
Ademas este mecanismo de oxidación superficial es poco realista para otros
minerales, y ha demostrado sero poco importante para cobre y la misma
galena bajo las condiciones experimentales de adicion de xantato a una
superficie libre de especies oxidadas.
Por otro lado hay evidencias que demuestran que bajo ciertas circunstancias,
tales como la exposición prolongada a soluciones oxigenadas, previo a la
introducción del colector, se forman sobre la galena especies oxidadas del tipo
tiosulfato.
Mediciones por espectrocopía IR y aspectos termodinámicos muestran que
esas especies son reemplazadas por los xanatos. Estaa reacccion podría ser
considerada como una desorción de tiosulfato y de adsorción de xantato.
Siendo la reacción la siguiente:

−¿=2 Pb( Et X )2+ S 2 O 3 +6 H +8 …(3)
2 PbS+3 H 2 O+ 4 Et X ¿
Termodinámicamente es la relación mas favorable para la formación de xantato
de plomo Sin embargo se ha experimentado que las multicapas de xantato de
plomo. Sin embargo se ha experimentado que las multicapas de xantato de
plomo no son hidrofóbicas. Del mismo modo se ha observado que es posible
obtener la adhesión galena- burbuja a un pH 8, antes que de acuerdo al
diagrama Eh-pH se forme tiosulfato básico de plomo en la superficie del
mineral. Por lo tanto se concluye que la interacción del ion xantato con este
producto de oxidación es por lo tanto innecesario, para la formación de un
recubrimiento hidrofóbico.

1.2TEORIA DE SEMICONDUCTORES
Esta teoría presenta una diferencia fundamental con la teoría química, puesto
que atribuye la hidrofobizacion y la flotación a la formación de una especie
oxidada dixantógeno, que se forman directamente sobre la superficie del
mineral.
El rol del oxigeno se interpreta en el sentido que su adsorción modifica los
niveles de energía de los electrones del sulfuro semiconductor, de tal forma
que el semiconductor tipo n, pasaría a semiconductor tipo p.
Cuando las bandas se conducción de un sulfuro semiconductor son electrones
en exceso, se habla de semiconductores tipo n (negativos), mientras que
cuando en las bandas están presentadas por “ huecos” tenemos
semiconductores tipo p (positivos). Así, la adsorción de especies anónimas
como el xantato estarían favorecidas sobre una superficie semiconductora tipo
p.
Durante la adsorción se produciría un proceso de oxidación del xantato a
dixantógeno, el cual por ser una molecula neutra permanecería coadsorvida
físicamente en la película de colector y de alguna forma, que aún no esta muy
claro, le conferiría una fuerte hidrofobización.
De acuerdo con Plaksin y Shafeev, mencionado por J. Rogers (9), la
quimisorción de los colectores xantatos por sulfuros minerales, requiere que un
electron pase desde el ion xantato a la red del sulfuro. Esta transición es
influenciada enormemente por la naturaleza de los portadores de carga
electrónica presentes en las capas superficiales de mineral.
Existen dos niveles de energía especiales

En

y

En +1 sobre los centros

catódicos de los minerales sulfurados (donde E es la energía de enlace de
adsorción del reactivo aniónico con la superficie del mienral);

En

permite la

formación de un enlace de formación de un enlace de adsorción con reactivos
aniónicos, mientras que el otro nivel,

En +1 no permite el enlace químico. En

otras palabras bajo condiciones similares el factor determinante en la
formación de un enlace de adsorción es la estructura energética de los niveles
del mineral sulfurado.
Los enlaces químicos de un sulfuro son generalmente de ambos tipos tanto
covalentes como iónicos. Así, el porcentaje de componentes iónicos del enlace
químico para el sulfuro de zinc ZnS es 22%, para el sulfuro de plomo PbS es de
18% y para el sulfuro de cobre CuS es 15%.
Otra importante peculiaridad de los minerales es su alta conductividad
eléctrica. Los portadores de la carga eléctrica pueden ser ya sea electrones
libres en la zona de conductividad o vacancias de electrones libres (huecos,
“holes”) en la zana de valencia. La concentración de la naturaleza de la carga
eléctrica depende del tipo de impurezas en el etículo cristalino del mineral.

Los átomos de las impurezas mismas se pueden considerar inmóviles mientras
que los electrones y huecos son libres de moverse a través del volumen
completo de la red cristalina. Estos portadores de carga eléctrica se mueven
sobre la red con sitios catiónicos y aniónicos y modifican la estructura de los
niveles de energía de estos sitios. Esto afectara la probabilidad de formación
de un enlace de adsorción entre un reactivo aniónico y la superficie mineral.
La presencia de electrones