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A menudo escuchamos trminos tales como centros de coste o centros de

beneficio, en ambos casos se hace referencia a centros de responsabilidad, a


los cuales se les asigna recursos, objetivos, responsabilidades y un
presupuesto. Los siguientes son los tipos de centros de responsabilidad:

Centro de costes operativos. Las actividades que se desarrollan en este tipo de


centros suponen una relacin directa entre el coste incurrido y el resultado
obtenido. El principal objetivo del centro ser cumplir o reducir el coste
previsto, por ejemplo, para la compra o produccin de productos.
Centros de costes discrecionales. Son aquellos que no tiene una relacin
directa entre el coste incurrido y el resultado obtenido, dado que el resultado
esperado es incierto. Se controla el cumplimiento de la partida presupuestaria
asignada. Ejemplos tpicos pueden ser la investigacin, publicidad y marketing,
aunque se sealen objetivos y directrices, la inversin realizada no puede
garantizar la obtencin de resultados. En esta categora tambin se puede
incluir las reas de administracin.
Centros de ingresos. Slo pueden decidir sobre los temas relativos a las ventas
o el volumen del negocio, sin poder decir sobre los costes tales como la
produccin, salvo en los costes comerciales incurridos para lograr sus ingresos.
Centros de beneficio. Tienen bajo su responsabilidad las decisiones relativas a
sus gastos e ingresos, son evaluados por el beneficio que aportan a la
organizacin.
Centros de inversin. Son responsables de los gastos, ingresos e inversiones,
son evaluados en funcin de la rentabilidad obtenida.

Un centro de responsabilidad puede ser un rea, funcin, unidad u otra parte de


la empresa en la que se pueda determinar un lugar de control. Los tres tipos principales son
centros de costo, centros de beneficios y centros de inversin.
En un centro de costos, losdirectivos controlan el costo pero no los ingresos ni las decisiones
de inversin. Centros de costos habituales son los departamentos de servicios, por ejemplo
contabilidad, finanzas, administracin general, asesora legal, personal y otros. En estos
centros se usan frecuentemente las desviaciones de costo estndar para valorar los
resultados.

Un centro de beneficios es cualquier segmento del negocio donde un directivo controla tanto
el costo como los ingresos. Normalmente, el comportamiento de un centro de activos de
operacin se juzga por el nivel de ingresos netos, que tal como se trata en el libro Contabilidad
financiera, es sencillamente la diferencia entre ingresos y gastos. Tambin se puede juzgar
comparando los beneficios reales con los previstos en el presupuesto central.
Un centro de inversin es un segmento de una empresa cuyo mximo responsable tiene el
control de gastos e ingresos as como de inversiones y activos de explotacin. Garrison y
Noreen ofrecen el ejemplo de un vicepresidente de la divisin de camiones de General Motors
que pueda decidir las inversiones en la divisin, por ejemplo, financiar la investigacin de
vehculos deportivos que hagan un uso ms eficiente del combustible.
No hay un sistema nico que funcione bien en todas las empresas ni en todas las partes de
una misma empresa, sino que cada uno de los tres sistemas diferentes tiene aplicaciones
apropiadas segn el departamento, unidad de negocio, proceso o producto que se est
evaluando. Esto queda ilustrado en la figura 8, que nos proporciona un ejemplo de cmo
se pueden clasificar los segmentos de una empresa de alimentacin en centros de
inversin, beneficios o costos.
Dado que la responsabilidad contable requiere que los directivos sean evaluados slo con
respecto a aquellos factores que pueden controlar, un objetivo clave ser identificar qu
ingresos y/o costos se pueden conectar directamente con un nivel concreto de
responsabilidad y control por parte de los directivos. Esa clase de detalle de la estructura de
los centros de responsabilidad forma una parte integral de la asignatura de contabilidad de
gestin.