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'ames o'connor

causas
naturales
ensayos
de marxismo
ecolgico

ambiente
Y
democracia

traduccin de

VICTORIA SCHUSSHEIM

CAUSAS NATURALES
Ensayos de marxismo ecolgico
par
JAMES O'CONNOR

2(
41
siglo
veintiuno
editores

siglo veintiuno editores, s.a. de c.v.


CERRO DEL AGUA 248, DELEGACIN COYOACAN, 04310, MXICO, D.F.

A Barbara que, para mi fortuna,


sabe compartir su caudal natural
de amor, vida y trabajo.

portada de patricia reyes baca


nrimera edicin en espaol, 2001
siglo xxi editores, s. a. de c. v.
'1bn 968-23-2301-0
limera edicion en ingls, 1998
james o'connor
ublicado por guilford press, nueva york
ttulo original: natural causes. essays in
...19logical monina
uerechos reservados conforme a la ley
opreso y hecho en mxico/printed and made in mexico

PREFACIO

Causas naturales se divide en tres partes. La primera, "Historia y naturaleza", tiene


el propsito de contribuir a un mtodo marxista materialista y dialctico para
pensar acerca de las interacciones de la especie humana con la naturaleza. Trato
de mantenerme a buena distancia de las falsas pretensiones cientficas del "materialismo dialctico" stalinista, por un lado, y del caos del relativismo posmoderno,
por el otro. Tambin procur que el mtodo desarrollado en estos ensayos fuese
ms comprensivo y al mismo tiempo ms prctico que el pensamiento que suele
gobernar las divisiones acadmicas del trabajo entre las ciencias naturales y sociales y las humanidades y (dentro de las ciencias sociales) entre economa, sociologa y poltica.
El objetivo de la segunda parte, "Capitalismo y naturaleza", es estudiar las contradicciones entre el capitalismo mundial de hoy y la "integridad" del mundo natural y del social a travs de la lente de la teora del capital de Marx y la teora de la
sociedad de Polanyi. Utilizo la teora de Marx para analizar las relaciones entre
produccin, distribucin, intercambio y consumo capitalistas; la acumulacin capitalista por medio de la crisis; la tecnologa, el desarrollo espacial y dems, por un
lado, y por otro la explotacin de la naturaleza por parte del capital como un grifo y un sumidero. (La naturaleza es un grifo en el sentido de que los medios y los
objetos de produccin y reproduccin [es decir todos los productos materiales
humanos] son apropiados de diversas formas de la tierra. Y es un sumidero porque,
en ltima instancia, todos los productos humanos, incluidos los subproductos no
deseados del proceso inmediato de produccin, se devuelven a la tierra en diferentes formas, entre ellas la energa, sujetas a la ley de la entropa.) Empleo la teora de Polanyi de las mercancas "ficticias" tierra y trabajo para investigar las contradicciones entre las relaciones y fuerzas de produccin capitalistas y lo que Marx
llam "condiciones de produccin". En toda la segunda parte trato de concentrarme en la faceta dellor. de uso de las cosas, as como en la del valor de cambio;
por ejemplo, en la explotacin tanto biolgica como econmica del trabajador y
en las barreras externas fsicas y sociales a la acumulacin capitalista, al igual que en
las barreras econmicas internas descubiertas tiempo atrs por Marx y ampliadas
despus por generaciones de marxistas.
El propsito de la tercera parte, "Socialismo y naturaleza", consiste en teorizar
sobre los nuevos movimientos sociales", en general, y los ambientalistas/ecologistas, en particular, en trminos de las contradicciones del capital identificadas en
la segunda parte. Me concentro especialmente en aquellas contradicciones que
han contribuido de modos significativos a la crisis ecolgica mundial y en los mo[9

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vimientos sociales que pueden tener posibilidades polticas radicales o "verdes


rojas".
Podra resultarle til al lector un breve comentario sobre la premisa central de
esta obra. Soy de la opinin de que los movimientos verdes radicales (y radicales
verdes) de hoy nacen de lo que podra considerarse la contradiccin bsica del
capitalismo mundial a finales del siglo xx. "Los seres humanos y el mundo natural
siguen cursos que terminarn por chocar", advertan 1 700 cientficos de 69 pases
en 1992, entre ellos 99 de los 196 premios Nobel que an vivan. Por una parte,
durante los ltimos veinte o treinta aos los problemas ambientales y sociales se
han multiplicado hasta rebasar todo clculo razonable; por otra, durante el mismo
periodo las formas previas de regulacin poltica, econmica y social del capital y
del capitalismo han sido desmanteladas total o parcialmente por gobiernos (y
comunidades) neoliberales, con ansias de compartir los despojos de la nueva economa global (y de evitar la desinversin, la fuga de capitales y otros golpes a las
economas locales). Justo en el momento histrico en que el estado (y la sociedad)
tiene que regular el capital con ms firmeza e inteligencia muy especialmente
con respecto a la viabilidad de los sistemas ecolgicos y las aptitudes y normas
colectivas de las comunidades que representan la base de la solidaridad social, la
capacidad rectora del estado (y la capacidad regulatoria de la sociedad) es cada vez
ms cuestionada e ineficaz. Las formas establecidas de regulacin y control han
cedido el paso al "mercado libre" ("libertad de capital") y a la "democracia" ("ideologa y poltica neoliberales") en un momento en el cual se presentan, con gran
urgencia, ms asuntos ecolgicos y sociales de mayor importancia. En sntesis, la
produccin y la reproduccin social se han vuelto econmica y geogrficamente
ms complejas a medida que acontecimientos de diferentes tipos en distintos
lugares afectan de manera cada vez ms rpida y decisiva otros tipos de acontecimientos en otros lugares, mientras la regulacin poltica y social se ha vuelto ms
simple (y simplista).
- Se ha creado as (me parece) un vaco poltico al cual se han precipitado toda
clase de polticas populistas (de izquierda, derecha; centro, tnicas, etc.) y localistas. Han surgido todos los tipos imaginables de organizacin y accin local que se
ocupan de toda clase de asuntos socioecolgicos y ecosociales, cuyos orgenes son
de carcter regional, nacional e internacional, as como sistmico. Pero en ese
vaco han aparecido tambin nuevas polticas verdes radicales y radicales verdes
que, segn veremos, funcionan como crticas tanto del capital global/neoliberalismo como de muchas formas y estilos de localismo. Son buenas noticias.
La contradiccin fundamental (si en efecto de eso se trata) sealada arriba se
ha producido debido a tres grandes cambios econmicos, sociales y polticos ocurridos en los ltimos veinte o treinta aos del siglo xx.
El primer cambio es el fracaso de los modelos de regulacin poltico-econmica ms importantes aparecidos en las primeras tres cuartas partes del siglo: primero, el debilitamiento del compromiso de clase, la democracia social y los estados

PREFACIO

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benefactores keynesianos de Occidente; segundo, la autodestruccin (con una


buena ayuda del imperialismo occidental) del "socialismo real" del Este y, tercero,
la declinacin o desaparicin de los modelos semiautrquicos de regulacin y desarrollo socioeconmico nacionalista que surgieron a partir de la gran depresin y
de la segunda guerra mundial en el Sur (lo que fuera el "tercer mundo" subdesarrollado).
El segundo cambio importante, inextricablemente vinculado con el primero, es
la regionalizacin y globalizacin del capital y la difusin de su hermano gemelo
poltico-ideolgico, el neoliberalismo. Ya se conocen bien los principales rasgos
tanto de la globalizacin como del neoliberalismo (y decenas de millones de personas van sintiendo cada vez ms sus efectos negativos sobre la sociedad humana
y el bienestar comunitario y natural). Estos rasgos (o aspectos) incluyen (entre
otros) el desplazamiento parcial de las economas nacionales por los mercados
regionales y globales; la creciente dependencia de estas economas de las exportaciones (e importaciones); la hegemona del capital financiero; la privatizacin y
desregulacin de la industria; la apropiacin fragmentaria y todava incompleta
del poder de los estados-nacin por parte de entes internacionales controlados o
poderosamente influidos por el capital global; desigualdades crecientes de todos
tipos, y marginacin social.
Como se seal antes, la declinacin de los tres modelos "clsicos" de regulacin y el surgimiento de la globalizacin y el neoliberalismo, junto con un aumento exponencial de los problemas ambientales/ecolgicos y sociales/polticos de todos tipos, subyace al tercer cambio estructural, el ms importante desde el punto
de vista del futuro del planeta. Se trata del bien conocido desarrollo de los nuevos
movimientos sociales especialmente los ambientales y ecolgicos,junto con la
expansin de los movimientos sindicales hacia esferas de la vida antes menospreciadas o ignoradas (esfuerzos por crear cinturones verdes, diversidad ecolgica,
limpieza de tiraderos de desechos txicos, etctera).
En sntesis, la dialctica del cambio sealado ms arriba ha debilitado tanto los
intereses capitalistas nacionales como el trabajo nacional. Ha acelerado el desarrollo de una clase dirigente internacional y de los rudimentos de una lite poltica y un estado capitalista internacionales. Ha multiplicado los problemas sociales y
ambientales/ecolgicos globales y estimulado asimismo un nuevo internacionalismo del trabajo, el ambientalismo y la ecologa, el feminismo, los movimientos urbanos y los movimientos de derechos humanos (entre otros). Ha deslegitimado y despojado parcialmente de su poder a estados nacionales que en otro tiempos fueron
capaces de una regulacin social y ambiental/ecolgica eficaz, en una poca en la
cual los mecanismos de regulacin y control ms efectivos resultan esenciales para
el bienestar del planeta y de sus habitantes. Finalmente, han llevado a nuevas teoras de la sociedad y el cambio social, una de las cuales es el marxismo ecolgico,
as como a nuevas prcticas sociomateriales, una de ellas el socialismo ecolgico.

AGRADECIMIENTOS

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AGRADECIMIENTOS

Estos ensayos y otros textos fueron redactados entre 1988 -cuando Barbara Laurence y yo, en colaboracin con un grupo notable de estudiantes de posgrado de
la Universidad de California en Santa Cruz (ucsc), fundamos Capitalism, Nature,
Socialism (avs)- y 1996. La mayor parte de los materiales compilados en este volumen son versiones revisadas de artculos que aparecieron antes en C.NS. De modo
que me ha sido de gran ayuda la crtica amistosa de los editores, los asesores editoriales y otros compaeros de az, del mundo de la teora y la prctica de la ecologa de izquierda y la izquierda ecolgica. Algunos de estos ensayos empezaron
como clases de dos cursos que di en la ucsc entre principios de los ochenta y comienzos de los noventa: una materia de licenciatura llamada capitalismo y naturaleza y un seminario de posgrado denominado sociologa del medio ambiente.
Otros trabajos fueron concebidos inicialmente como conferencias y presentados
en encuentros profesionales y en universidades tanto norteamericanas como europeas o impartidos por invitacin de diversos grupos ambientales y de justicia social.
El eventual inters de estos textos para el lector puede atribuirse en buena medida a la creciente red de investigadores, especialistas, organizadores y activistas verdes de izquierda/de izquierda verde cuyo estmulo y crtica constructiva contribuyeron a configurar mi trabajo, as como a los muchos alumnos que se negaron a un
mero regurgitar de las ideas que presentaba en las clases y me ayudaron a expresarlas en formas tericamente interesantes y prcticamente importantes.
Todo lo cual quiere decir que si bien soy el nico responsable de los errores de
hecho y de interpretacin que puedan aparecer en este libro, estoy en deuda con
mucha gente. La redaccin de estos ensayos fue, ms que nada, un proceso de
aprendizaje dependiente de la perspicacia crtica, los esfuerzos intelectuales y la
generosidad espiritual de los siguientes colegas y amigos, todos los cuales leyeron
versiones previas de uno o ms captulos de este libro y se hicieron acreedores a mi
ms sincera gratitud:
John Ely, Daniel Faber, Michael Goldman, David Peerla, Alan Rudy y, ms que
nadie, Barbara Laurence, cofundadores de CNS...
Juan Martnez-Alier y Giovanna Ricoveri, fundadores de Ecologa Poltica (Barcelona) y de Capitalism, Natura, Socialismo (Roma), revistas hermanas de as_
Los editores de CNS John Bellamy Foster, Yaakov Garb, Jomo K S., Roger Keil,
Saul Landau, Margit Mayer, Martin O'Connor, Leo Panitch, Devon Pea, Mara
Pilar-Garca y Andrew Szasz...
Los estudiantes (y ex estudiantes) de posgrado Patricia Allen, ohn Guilla, Will
Hull, Valerie Kuletz, David Sonnenfeld y Willie Yaryan...
[12]

Los historiadores Paul Buhle, J. Donald Hughes, Joseph Price Moore III, Dale
Tomich y Donald Worster... los socilogos Wally Goldfrank y George Katsiaficas...
el economista Eugene Coyle, el psiclogo Bill Livant, el filsofo Andrew Feenberg,
el planificador comunitario Tim Stroshane, la gerente Melessa Hemler, el editor
Peter Wissoker (al que se le ocurri el maravilloso ttulo de este libro), los escritores Mike Davis y Geoffrey Dunn y la doctora en medicina M. Edith Rassell...
Adems, claro, de los miembros del grupo editorial del avs de Boston.
Gracias a todos.

Los siguientes captulos se reprodujeron, con correcciones mnimas, de Capitalism, Nature, Socialism,
ID 1988, 1989, 1990, 1991, 1994 1995, 1997, Guilford Publications: captulo 2, del vol. 8, nm. 2, junio
de 1997; captulo 3, del vol. 6, nm. 2, junio de 1995; captulo 8 del nmero 1, octubre de 1988; el anexo del captulo 8 del vol. 2, nm. 3, octubre de 1991; el captulo 11 del nmero 5, octubre de 1990; el
captulo 12 del vol. 2, nm. 2, junio de 1991; la introduccin de la tercera parte del nm. 3, noviembre
de 1989; el captulo 15 del vol. 2, nm. 3, octubre de 1991; el captulo 16 del vol. 5, nm. 1, marzo de
1994; el captulo 18 del vol., 3, nm. 4, diciembre de 1992.
Adems, fragmentos de los siguientes captulos aparecieron tambin en Capitalista, Nature Socialism
la introduccin de la primera parte en el nm. 4, junio de 1990, y el nm. 3, noviembre de 1989; de la
Introduccin, en el nm. 1, otoo de 1988; del captulo 5, en el vol. 5, nm. 3, septiembre de 1994, y
vol. 2, nm. 3, octubre de 1991.
La tercera seccin del captulo 9 apareci originalmente como "Economic and ecological crisis"
(Conference Papen, cPE/cNs Pamphlet 2, 1991).
Se agradece la autorizacin para reproducir el captulo 10, de Race and Class vol. 30, nm. 3, 1989.
El captulo 13 apareci originalmente en Monthly Rettiew, vol. 30, nm. 11, abril de 1979.
El captulo 14 apareci en Martin O'Connor (ed.), Is capitalista sustainable? Political dono," and the
politics of ecology, Nueva York, Guilford, 1994, y es una versin revisada de "Is sustainable capitalism possible", en Patricia Allen (ed.), Food for the futura: Conditions and contradidions of sustainability, Nueva York,
Wiley, 1993.
El captulo 17 es el discurso de aceptacin del premio Flatland Multicultural Leadership, pronunciado ante Urban Habitat, un grupo ambiental multicultural urbano, en el Presidio, San Francisco, 27
de septiembre de 1996.
El captulo 19 es una ponencia presentada originalmente en la Conference on Contemporary Social
Movements and Cultural Politics, Center for Cultural Studies, University of California at Santa Cruz, 2224 de marzo de 1991.

INTRODUCCIN

Qu es marxismo ecolgico? Por qu marxismo ecolgico? Para qu sirve cualquier clase de marxismo en estos das, sea ecolgico o no? Mi respuesta es un tropo de una de las lneas ms famosas de Hegel. "El bho de Minerva digo pliega sus alas al amanecer." Esto quiere decir que precisamente en el momento en
que la economa mundial simula el modelo (pero no slo este modelo) que Marx
desarroll en El capita4 el marxismo se descarta como algo fatalmente errado,
como una empresa fallida, como el socialismo real que existi en la ex Unin
Sovitica. Es la vieja historia de tirar al nio junto con el agua sucia, como rechazar el cristianismo porque algunos papas ordenaron una Inquisicin cruel y maligna contra los que consideraban enemigos de la Iglesia catlica (hay otras razones
para rechazar la religin organizada). Antes de que los escpticos que todava se
mantienen abiertos a otras ideas puedan tomar en consideracin la opinin de que
hay (o puede haber) algo llamado marxismo ecolgico, sera muy til establecer la
credibilidad del marxismo per se.
Resulta mucho ms fcil llevar a cabo esta tarea preliminar a finales de los
noventa que en cualquier otra poca desde la segunda guerra mundial. Si bien la
globalizacin de los circuitos del capital (sobre todo del circuito productivo y el
financiero) y la revolucin de las comunicaciones han creado posibilidades humanas y comerciales que eran inimaginables en el siglo xrx (y la mayor parte del xx),
la realidad es que los principales trazos de la economa mundial contempornea
pueden leerse prcticamente de acuerdo con las lneas tericas que se encuentran
en el texto clsico de Marx (no se puede decir lo mismo de La riqueza de las naciones, de Adam Smith, que tiene gran valor simblico pero poco valor prctico para
el neoliberalismo).
En el marxismo ocupa un lugar de excepcin la nocin (y el hecho) de la lucha
de clase, que significa, antes que nada, la lucha del capital por imponerle trabajo,
en sus propios trminos, a la clase obrera. Todas las identidades polticas y las polticas locales del mundo son incapaces de ocultar el hecho de que el trabajo global
est sufriendo los embates de un ataque sin precedentes contra los niveles de vida
duramente ganados a lo largo de uno o dos siglos de luchas sindicales y nacionales. Tampoco es un gran secreto el ataque contra los diversos estados benefactores.
La economa mundial hipercapitalista de la actualidad y el proceso de lo que
Marx llam la acumulacin global a travs de la crisis ha convertido esta guerra
del capital contra el trabajo en una necesidad de vida o muerte para las clases dirigentes del planeta. El hecho de que el trabajo no haya encontrado an una manera exitosa de librar la batalla slo demuestra que no se han descubierto y puesto en
[15]

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JAMES O'CONNOR

prctica todava los modos y las formas de organizacin, estrategia y tctica requeridos para resistirse al poder del capital global (y la forma en la que ste est organizado: bancos y corporaciones transnacionales). Si viviese, Marx predecira que el
trabajo mundial y la composicin de las clases sociales se constituiran, algn da,
para remediar esta situacin. Entre los primeros ejemplos se cuentan las crecientes luchas internacionales contra el Banco Mundial, el Fondo Monetario Internacional (Fmt), el Acuerdo General sobre Aranceles y Tarifas (Gxrr), el Tratado de
Libre Comercio de Amrica del Norte (n.c.AN) y otras manifestaciones del estado
capitalista global emergente dominado por Estados Unidos (estado mundial que,
por supuesto, no ha creado ministerios del ambiente, la mujer, la educacin, el bienestar, la vivienda y el urbanismo).
Con esto no se pretende minimizar las barreras a las que se enfrentan el trabajo y, en general, las clases populares, barreras muy grandes y algunas veces obvias,
otras sutiles y apenas insinuadas. Lo que vale la pena destacar es que la mayora de
aqullas, si no todas, podran haberse previsto estudiando la teora del capital de
Marx (y los marxistas). Los polos extremos de riqueza y pobreza son una barrera;
la especializacin y las especializaciones internacionales del trabajo, ms complejas, son otra. La proletarizacin de los campesinados y la explosin del ejrcito global de reserva son obstculos adicionales a la unidad organizacional e ideolgica,
al igual que la aceleracin de la concentracin y la centralizacin del capital, la
resurreccin de las rivalidades interimperialistas (neomercantilistas) y la creciente
hegemona del capital financiero, as como la generalizacin de la especulacin
financiera. Tal como lo predijeron los marxistas, hay mltiples tendencias superpuestas hacia crisis fiscales y financieras, polticas y culturales, entre otras expresiones de las profundas contradicciones del capital y la poltica, la cultura y la
sociedad capitalistas. Tambin funciona hoy un poderoso mecanismo econmico
que reduce sistemticamente el costo de reproduccin de la fuerza de trabajo en
escala global, como Marx dijo que ocurrira.
Los que se ocupan de estos asuntos se muestran an ms escpticos acerca de
cualquier matrimonio (o hasta noviazgo) entre la ecologa y el marxismo. Hasta
hace poco marxismo y ecologa no haban sido asociados entre s excepto como
trminos opuestos y que se cancelaban recprocamente. "Los ecologistas no son
an tropocntricos; Marx lo es E...] a Marx no le gusta la naturaleza", declara un crtico del marxismo.' Otros han denostado las visiones antropocntricas de Marx (y
de Engels), as como su falta de toda visin especficamente ecolgica. Esta imputacin es justa slo a medias. Marx s tena una visin de la sociedad en la cual la
humanidad deja de estar enajenada de la naturaleza, en la cual la apropiacin de
la naturaleza no se basa en la lgica de la acumulacin capitalista sino ms bien en
la necesidad individual y social directa, por un lado, y lo que hoy llamaramos produ.ccin "ecolgicamente racional", por otro. No obstante, esta visin no inclua
1

Anna Bramwell, Ecology in the 20th century: A history, New Haven, Yale University Press, 1989, p. SS.

INTRODUCCIN

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una sociedad ecologista en la cual la naturaleza no es una mera fuerza productiva


sino algo valorado como un fin en y por s mismo. Tambin la imputacin de que
Marx careca de sensibilidad frente a la vinculacin, la diversidad y la interdependencia mutua en la naturaleza es correcta slo a medias. Por una parte, era muy
consciente de los procesos que hoy denominamos "regulatorios ecolgicos" ("ecorregulatorios"), que se combinan con los procesos del trabajo humano en la produccin en general y en la de mercancas en particular; por otra, se interesaba tambin por el que podra considerarse el principal problema ecolgico de su poca,
el de la calidad y la cantidad del suelo en la agricultura (tal como lo demostraba la
famosa investigacin de Justus von Liebig). Pero tambin en este caso a Marx le
interesaban sobre todo las condiciones de una agricultura ecolgicamente racional, por ejemplo los intentos por acumular nutrientes en el terreno, tanto para restablecer como para aumentar la productividad agrcola, en vista de la rpida urbanizacin y, como consecuencia, de los drsticos incrementos de la demanda de
alimentos y de materias primas industriales.
Algunos crticos verdes del marxismo sostienen que el antropocentrismo de
Marx era tan extremo que negaba el hecho obvio de que la naturaleza (combinada con el trabajo humano) es la fuente de la riqueza material, a lo que aqul respondera que la naturaleza (con el trabajo) es la fuente de la riqueza definida como
valor de uso. En las sociedades capitalistas, sin embargo, no es fuente de la riqueza
definida en trminos de valor de cambio. El simple hecho de que los capitalistas
no le pongan precio al tesoro de la naturaleza (sino de que lo consideren un "bien
gratuito") demuestra que en la prctica capitalista la naturaleza no se ve como productora de riqueza (valor de cambio).
Nuestro crtico podra aadir: acaso Marx no atac a Malthus y la doctrina de
la escasez natural e ignor a Podolinski, quien instaba a Engels a reconstruir la teora del valor en trminos de flujos y transformaciones de energa? 2 Y no es verdad
que la mayora de los marxistas han concedido la mayor importancia en su teora
Juan Martnez-Alier, Ecologkal econontics: Enero, environment, and society, Oxford, Basil Blackwell,
1987, p. 62. "Marx no formul esta cuestin [estudiar el flujo de energa y materiales] en trminos de
ecologa humana, y en todo caso su inters especfico consista en mostrar de qu manera variaban las
condiciones de existencia, es decir, cmo adoptaban diferentes formas sociales en el curso de la historia. Por ejemplo, la apropiacin directa de la naturaleza en la sociedad primitiva [...] o el consumo de
mercancas adquiridas con salarios obtenidos mediante la venta del trabajo en el capitalismo. La visin
ecolgica de las condiciones de la existencia humana podria haberse conectado fcilmente con el marxismo por medio de una definicin adecuada de las fuerzas productivas o los poderes productivos. Eso
no fue hecho por Marx. Pese a la similitud superficial entre un enfoque ecolgico y un enfoque en trminos de `reproduccin' de los sistemas sociales, desde hace mucho tiempo ha habido un divorcio
entre el marxismo y la ecologa. De todos los conceptos marxistas, el que mejor se adapta al tema central de este libro es el fetichismo de las mercancas o [...] la ficcin de la conmensurabilidad; segn el
ejemplo de Nuerath, es el hecho de que 'no podamos' comparar kilogramos de carbn y horas de trabajo humano en las mismas unidades" (p. 5). Vanse las cartas 182 y 188 de Engels a Marx, sobre el
"asunto Podolinski", en Karl Marx y Frederick Engels, Selected connspondence, 1846-1895, Nueva York,
International Publishers, 1942, vol. 29, pp. 409-411. Vase tambin Bramwell, op. cit., p. 86.

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JAMES O'CONNOR

del cambio histrico al desarrollo de las "fuerzas productivas", las mismas fuerzas
que amenazan con destruir el-planeta? Se argumenta que la concentracin extrema de Marx en el poder vitalizador de la ciencia y la tecnologa reflejaba la obsesin del capital por la expansin constante de la productividad y la produccin. Sin
embargo es incuestionable que no problematiz sistemticamente (es decir, no
evalu en trminos de su utilidad real para los individuos y la sociedad) las fuerzas
productivas capitalistas (y los valores de uso en general) en El capital ni en ningn
otro trabajo. Vea las fuerzas capitalistas de produccin como capaces, potencialmente, de liberar a la humanidad de la servidumbre de la naturaleza que, segn
crea, permite y al mismo tiempo restringe la produccin material humana. Y, adems, no gira acaso la teora marxista de la crisis en torno a la contradiccin interna del capitalismo (que algunos marxistas ecologistas denominan la "primera contradiccin"), ms que a barreras externas a la acumulacin capitalista, como salud
y bienestar de trabajadores y comunidades, recursos limitados y restricciones espaciales, sean las mismas autoimpuestas o no por el desprecio capitalista de sus "condiciones de produccin"? Segn Michael Redclift, para Marx las "barreras a la plena realizacin del potencial de los recursos eran impuestas por relaciones de
propiedad y obligaciones legales, ms que [por] el caudal de los recursos" (aseveracin que tendremos oportunidad de desmenuzar en el captulo 8 de este libro). 3
Y el ataque contina: si bien podemos conceder que Marx entenda la naturaleza como algo enteramente transformado por la accin humana, previ que esta
"segunda naturaleza" llegara a dominar tanto las inquietudes de la humanidad a
finales del siglo xx? No. El marxismo-leninismo en la URSS, no puso en primer
lugar la industrializacin y en un segundo plano, muy remoto, la proteccin
ambiental? Aunque la ideologa dirigente de la URSS, durante dos decenios, afirm que la ecologa era la "base de la planificacin econmica", 4 esto era ms de
la boca para afuera que una realidad. El arraigo en la tierra, la tica centrada en la
misma y la subsistencia de pueblos indgenas y del campesinado en los pases del
Sur, preocupaciones centrales de la ecologa poltica, no estn ausentes en la teora y la prctica marxistas? Las respuestas son s, s y s. Pero, como veremos, pese
a esos y otros silencios, Marx y Engels, y una cantidad de tericos marxistas, vieron
(y ven hoy) dialcticamente interconectadas la historia humana y la historia natural; entendieron (y entienden) la naturaleza antiecolgica del capitalismo y la
necesidad de una teora que exprese la relacin contradictoria entre valor de cambio y valor de uso, y tuvieron (y tienen) una visin ecolgica socialista, aunque sea
latente.
3 Michael Redclift, Development and the environmental crisis: Red and green alternativas, Londres y Nueva
York, Methuen, 1984, pp. 7.8. La excepcin son las disquisiciones tericas de Marx acerca del efecto de
la escasez de materias primas sobre la tasa de utilidad y la estabilidad econmica, respecto a lo cual
hablaremos ms adelante.
4 Por ejemplo Grigorii Rhozon, The biasphere and politits, Mosc, Progresa, 1979, cap. 2.

INTRODUCCIN

19

"Historia y naturaleza", la primera parte de este libro, se ocupa de esta relacin dialctica entre la historia humana y la historia natural, o entre la economa humana
y la economa de la naturaleza. Presento una interpretacin del mtodo marxista
llamada concepcin materialista de la historia, y sugiero algunas formas en las cuales puede reforzarse esta visin tradicional al incorporar factores "ambientales"
tanto naturales como culturales. El resto de la primera parte se concentra en la historia ambiental. Trato de aplicar un acercamiento materialista histrico a la disciplina misma de la historia ambiental, y tambin a la historia ecolgico-ambiental
de la regin en la que vivo y trabajo, as como (en forma breve y derivada) de las
ciudades de Chicago y Los ngeles. La fuerza que subyace a estos captulos es mi
propio deseo o necesidad de un mtodo de estudio que sea al mismo- tiempo tericamente slido (ms o menos) as como prcticamente til para la poltica
ambiental radical.
Como veremos en el captulo 1, la falta de una sensibilidad ecolgica plena en
el pensamiento marxista se ve bien ejemplificada en la descripcin usual del materialismo histrico. Aunque la concepcin materialista de la historia es una enorme
mejora con respecto a las visiones idealistas premarxistas, debido a sus dos facetas,
o a su insistencia en que la "realidad emprica" siempre es ambigua, pues expresa
la tensin entre las relaciones sociales y las relaciones materiales-tcnicas, el "mathist" (materialismo histrico) deja muy poco lugar para la economa de la naturaleza y demasiado para la economa humana. En las versiones clsicas la relacin
entre la produccin material y la naturaleza depende demasiado del modo de produccin o modo de explotacin del trabajo y demasiado poco de las condiciones ambientales y de los procesos ecolgicos. Si bien el marxismo ha logrado
demostrar de qu manera se "construye socialmente" el concepto de naturaleza en
diferentes modos de produccin, la irreductible autonoma de aqulla, que hace
posibles y restringe los proyectos humanos, suele ser desdeada o marginada (aunque no por el mismo Marx, quien afirm claramente que la produccin est
mediada por "procesos naturales independientes del hombre").
La mayora de los marxistas piensan que en el modo de explotacin capitalista
la vida material socialmente organizada tiene dos efectos. El primero consiste en
cambiar las formas de la naturaleza de modos que la "humanicen" o creen una
"segunda naturaleza". "El hombre [...] slo puede proceder como la naturaleza
misma, vale decir, cambiando, simplemente, la forma de los materiales."5 La urbanizacin, la agricultura comercial, la explotacin forestal y el efecto invernadero son
El capital, vol. 1, Mxico, Siglo XXI, 1975, p. 53 . Vanse tambin Neil Smith, "The production of
nature", en Uneven development: Natura capital, and the production of space, Oxford y Cambridge, Blackwell,
1984; Michael Dunford y Diane Perrons, "The concept of nature", en The arena of capital, Nueva York,
St. Martin's, 1983; Margaret FitzSimmons, "The matter of nature", Antipode 21, 2, 1989. En The Gennan
ideology, Collected work, Londres, International Publishers, 1976, vol. 5, pp. 39-40 [La ideologa alemana,
varias ediciones], Marx y Engels afirman claramente que el mundo natural es un producto histrico
cuyas formas son creadas por el trabajo humano.

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JAMES O'CONNOR

ejemplos evidentes. El imperialismo ecolgico y la distribucin mundial de especies vegetales europeas son casos menos obvios. 6 El segundo efecto de la vida material es cambiar las formas de la conciencia humana de maneras que "naturalizan a
los seres humanos", es decir, dominan las "leyes" de la naturaleza de modos que
permiten el descubrimiento y desarrollo de nuevas formas de riqueza material. El
"desencantamiento de la naturaleza" el desarrollo casi universal de una conciencia cientfica es su efecto principal!
En otros trminos, el trabajo social media entre la historia humana y la natural;
el trabajo es la interfaz material entre la sociedad y la naturaleza. El trabajo est
organizado como una divisin de funciones o tareas especializadas, incluyendo una
divisin entre la actividad mental y la manual, as como entre los trabajadores mentales y los manuales. El trabajo social tiene momentos objetivos y subjetivos: el trabajo socialmente organizado (y simblicamente mediado) crea el mundo objetivo en
el cual vivimos y trabajamos; tambin contribuye a producir el mundo subjetivo de
la conciencia, que limita y al mismo tiempo brinda oportunidades de nuevas y diferentes clases de actividad material. Visto as, el "impacto humano" sobre la naturaleza gira en torno a las formas en que se organiza el trabajo social, sus fines o sus
metas, la distribucin y uso del producto social y el conocimiento de la naturaleza,
as como las actitudes hacia la misma.
Este punto de partida terico y prctico del "marxismo convencional" ha sido
ms o menos ignorado por los ecologistas. Los marxistas, por su parte, no le han
prestado mucha atencin a la ciencia de la ecologa ni a lo que parece ser una nueva sensibilidad ecolgica global. El materialismo histrico habitual ha hecho nfasis en la transformacin humana de la naturaleza, ms que en las autotransformaciones de sta, y tambin ms que en las formas en que la misma transforma la
historia humana. El ciclo capitalista y la explotacin del trabajo se consideran ms
importantes que el ciclo de vida de los organismos o los ciclos de uso de la energa
y la "explotacin" de la naturaleza. Sera posible, entonces, salvar el materialismo
histrico con la simple sustitucin de "ciencia ecolgica" por "ciencia" en la formulacin clsica de que los seres humanos se naturalizan a travs del trabajo
social? Esto es indispensable para la reformacin y extensin de la "mathist" a la
luz de los hallazgos de la ciencia de la ecologa, as como de las luchas ecolgicas
de todos tipos. No obstante, perdura el problema clave: hasta qu punto se le hace
justicia a la naturaleza? Cun cerca del centro tanto de la historia natural como
del materialismo histrico ponemos lo que Richard Lewontin y Richard Levins
llaman las "fuerzas determinantes dbiles" de la economa de la naturaleza? Basta
con afirmar que "mientras exista el hombre la historia de la naturaleza y la histo-

Alfred Cmsby, Ecalogical imperialissa: The ~ni mcpansion of Rurnp ,, 9 1909, Cambridge y Nue.
va York, Carnbridge University Press, 1986.
7 John Desmond Bernal, Science in history, Cambridge, mrr Press, 1977.
6

21

JAMES O'CONNOR

ria de los seres humanos se determinan mutuamente?" 8 O deberamos agregar


que un vnculo entre la historia de la explotacin de la naturaleza y las luchas de
clase es la historia natural, y viceversa? La respuesta parecera ser afirmativa, en vista de la bibliografa sobre la importancia de los factores ecolgicos en el cambio
social e histrico, algo que es "muy diferente del determinismo tecnolgico de
Engels, pero no incompatible con un punto de vista marxistas 9
Anna Bramwell, entre otros, ha descartado los intentos de identificar la dialctica del hombre y la naturaleza de Marx con el sentido de la relacin humano-naturaleza de los ecologistas, aduciendo que Marx y Engels concedieron a los seres
humanos un papel demasiado activo (y a la naturaleza uno excesivamente pasivo). 10 Las leyes de la naturaleza no son de ninguna manera tan "regulares" como
parecan pensar los fundadores del marxismo (y en general todos los dems durante el siglo xix). No slo en la naturaleza "parece reinar el azar"; en toda una vasta
gama de problemas en realidad "reina" el azar La historia de la ciencia del siglo
xx y sus principios de indeterminacin y de incertidumbre confirman esta visin.
La naturaleza se transforma de maneras impredecibles al mismo tiempo que est
siendo transformada por la actividad material humana. 12
La naturaleza es un socio activo de la vida material de la especie humana y, por
consiguiente, de su historia y de la evolucin de la conciencia humana. La aparicin y el desarrollo de la ciencia de la ecologa y sus sensibilidades son, en s mismos, una firme evidencia al respecto. Los cambios naturales introducidos por los
seres humanos, a su vez, contribuyen a determinar las posibilidades y los lmites de
la historia humana. Las sucesiones forestales, los ciclos de formacin de suelos, los
patrones de crecimiento de la poblacin de determinadas especies y los cambios
del clima son ejemplos obvios de la autonoma de la naturaleza, a veces de acuerdo con una "ley dbil", a veces sin ley alguna, relativa ni absoluta.
Por lo tanto, el materialismo histrico tiene que extenderse hacia afuera, a la
8 Marcel Prenant, Biology and Marxism, Londres, Lawrence & Wishart, 1938, p. 44, citando La ideologa alemana.
9 K. P. Mosley, correspondencia personal, 22 de junio de 1989. Mosley menciona tambin el materialismo cultural de Marvin Harris y la escuela antropolgica marxista, que procura adoptar un enfoque ecolgico del cambio social. En este sentido hay que mencionar especialmente la obra de Leslie
White. Una verdadera descripcin de la ecologa y el materialismo histrico tendra que escudriar con
cuidado y respeto esa bibliografa y otras obras relacionadas, labor que est fuera del alcance de esta
Introduccin. Entre las ms importantes se cuentan obras como la de Vernon Gill Carter y Tom Dale,
Topsoil and civilization, Norman, University of Oklahoma Press, 1974, que se ocupa de los problemas ecolgicos de las civilizaciones en decadencia, y la de Richard Wilkinson, Poverty and progre:5s: An ecological
model of economic development, Londres, Methuen, 1973, que lleva al siglo xx un anlisis ecolgico de la
historia.
Westport,
1 Bramwell, op. cit., criticando a Howard L. Parsons (ed.), Marx and Engels on ecology,

Greenwood, 1977.
11 'bid, p. 33, citando a Engels (cursivas mas).
12 Martin O'Connor, "Codependency and indeterminacy: A critique of the theory of production",
Capitatism, Nature, Socialism, 3, 1989.

22

JAMES O'CONNOR

naturaleza fsica, en el sentido de que la historia natural tanto de la "primera"


como de la "segunda" naturaleza puede influir en la historia humana y viceversa,
de acuerdo con el marco temporal y las circunstancias. Esto puede hacerse sin caer
en la trampa del determinismo climtico o geogrfico y de las interpretaciones
racistas del cambio social y poltico que se han asociado con esta clase de pensamiento. Como insisten muchos eclogos e historiadores, hay que ver los procesos
abiertos como si "dirigiesen", de maneras problemticas, la historia natural, as
como la humana.
El materialismo histrico tambin tiene que extenderse hacia adentro, en el
sentido de que los cambios biolgicos humanos y los procesos socialmente organizados de reproduccin de la especie, por muy socialmente mediados o construidos
que estn, 13 pueden influir en la historia humana y la historia natural tanto como
stas en aqullos, tambin en este caso de acuerdo con el marco temporal y las circunstancias. Esto es posible sin caer en la trampa del determinismo biolgico y de
las interpretaciones sexistas del cambio social que se han asociado con esta clase de
determinismo. Por un lado, los cambios climticos (causados o no por influencias
humanas), por ejemplo, configuran la historia humana y la natural, como lo
demuestra sobradamente la historia de la cuenca del Mediterrneo. Por otro, la
gramtica del lenguaje (y por ende del pensamiento) es innata; 14 el largo periodo
de maduracin de los seres humanos influye en el alcance y el lmite de la organizacin de la sociedad, y as sucesivamente. Las poblaciones que van envejeciendo
no conforman la historia natural y humana igual que las ms jvenes. Parte de la
diferencia entre el paisaje cultural y natural de Dade County, en Florida, y la ciudad de Mxico, puede explicarse por la distinta composicin por edades de la
poblacin de ambas metrpolis.
No basta con que el marxismo y la ecologa se limiten a saludarse cortsmente
con la cabeza. 15 Los ecosistemas emergentes de los huertos de manzanas en la
cuenca del ro Pjaro (en el condado de Santa Cruz, California) son buenos ejemplos de la naturaleza que vuelve por sus fueros; las especies nativas expulsan a casi
todas las introducidas, recreando as una "naturaleza original" que los agentes de
bienes races de hoy tienen que usar o dominar.I 6 Este hecho debera ser de inters para los marxistas. En Fall Creek (Felton, California) secuoias, abetos Douglas,
13 Por ejemplo Phfilipe Aries, Centurias of childhood, Nueva York, Knopf, 1962. Vase una historia ecolgica que procura conjugar teoras de produccin y de reproduccin en Carolyn Merchant, Ecological
revolutions: Natura, gender, and science in New England, Chapel Hill, University of North Carolina Press,
1989. Una descripcin del carcter social, autoconstituido, de la naturaleza humana, se puede encontrar en Richard Lichtman, "The production of human nature by means of human natura", cros, 4, 1990.
14 Noam Chomsy, Language and mind, Nueva York, Harcourt, Braca, Jovanovich, 1972.
13 Bramwell acusa a algunos de los ensayistas incluidos en Joe Weston (ed.), Red and green: A new politics of the mvironment, Londres, Pluto, 1986, de tratar de apropiarse de la ecologa para el marxismo.
Creo que es una imputacin injusta.
16 Burton Gordon, Monterey Bay anea: Natural histoty and cultural imphnts,
Pacific Grove, Boxwood,
1979, pp. 100-114.

INTRODUCCIN

23

laureles, acebos y otros rboles y especies vegetales viven juntos de modos que
resultan indescifrables sin una descripcin de las formas de trabajo asalariado y de
tecnologa introducidas en el rea en el siglo xfx para explotar la madera y los
depsitos de cal de la cuenca de Fall Creek. 17 Este hecho debera ser de inters
para los ecologistas. La importancia que tienen los datos de este tipo, y el grado en
que el materialismo histrico debe extenderse al dominio de la naturaleza biolgica y fsica, pareceran cuestiones empricas. Se requieren anlisis histricos y
naturales concretos de situaciones concretas para superar y trascender (negar) el
dualismo entre las teoras e hiptesis histricas y geogrficas/biolgicas. El hecho
de que este proyecto siga estando en su infancia sugiere que la mayora de los marxistas le han prestado poca atencin a la naturaleza, y que la generalidad de los
eclogos y gegrafos le han prestado menos atencin an al marxismo."
Hasta las mejores descripciones de la dialctica entre historia y naturaleza (que
en su mayora an no han sido escritas) son incapaces de responder una pregunta
normativa: qu creen los marxistas si acaso que debera serla naturaleza? 19 Esto
se relaciona muy de cerca con la pregunta: qu debera ser el trabajo socias? Dicho
de otra forma, qu le es posible ser a la naturaleza? Qu es? En qu se est convirtiendo? Qu parece probable que puedan hacer de ella los seres humanos? En
los ecosistemas en los cuales en el pasado se asentaron seres humanos, que luego
los abandonaron, habra que arrancar de raz la hiedra y la vinca introducidas por
algn alma solitaria para civilizar un rincn desolado de la tierra, y que suelen crecer locamente, a expensas de las especies indgenas? Cortarlas y controlarlas? O
dejarlas en paz? Es un caso trivial, pero su misma simplicidad ejemplifica la cuestin normativa mejor que muchos ejemplos complejos. En los procesos de trabajo
que han establecido los seres humanos en el pasado para ampliar la productividad
social, ciertas tcnicas de produccin y formas de especializacin del trabajo que
han daado tanto al ambiente natural como a los trabajadores y sus comunidades,
deberan ser "arrancadas de raz", reducidas y controladas, o dejadas intactas?
Esta, sin duda, no es cosa trivial, y su complejidad destaca la importancia de la cuestin normativa como nunca podra hacerlo un mero ejemplo.
Por ltimo, la diferencia ms profunda entre el marxismo y la ecologa no es
que el primero adora la ciencia y la segunda no, como afirman algunos. Ni tampoco que la ecologa le da a la naturaleza ms de lo debido, ni que proporciona
visiones de lo que debera ser la misma diferentes de las de aqul. La diferencia
bsica parecera relacionarse con la pregunta: qu debera ser la sociedad humana?
Muchos ecologistas creen que el uso y la conservacin de los recursos es una acti17 Barbara Laurence, "The construction of nature and nature of construction: A study of the historical ecology of Fall Creek, Felton, California, 1960-1988", ponencia presentada a la Annual Conference of the Environmental History Association, Olympia, abril de 1989.
18 Una importante excepcin es el innovador grupo de gegrafos radicales asociado con la revista
Antipode.
19 John Ely, "Lukcs' construction of natura", cros, 1, otoo de 1988, p. 116.

24

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viciad moral, ntimamente relacionada con la supervivencia del grupo. Algunos


ecologistas polticos basan un modelo de la sociedad humana en las que consideran formas igualitarias de cooperacin que "se encuentran" en la economa de la
naturaleza, lo que en parte puede ser una especie de expresin de deseos o una
proyeccin, sobre la naturaleza, de categoras histricas deseables, en un esfuerzo
por controlar las proyecciones del darwinismo social sobre la naturaleza de categoras indeseables, como la "competencia". Por su parte, la mayora de los marxistas parecen contentarse con el proyecto cientfico de descubrir las "leyes" de la
naturaleza a fin de usarlas para propiciar an ms el desarrollo de los seres humanos en cuanto especie. No obstante, puesto que la evolucin de la especie humana
incluye no slo la dependencia de la diversidad y fecundidad de la vida, sino tambin el aprecio por aqullas, es probable que, para ser coherente consigo mismo,
el marxismo deba volverse "ecolgico".
La segunda parte de este libro ("Capitalismo y naturaleza") se ocupa de algunos
asuntos clave relativos a la economa poltica de la ecologa (con algunas referencias a la sociologa poltica y la sociologa econmica) en el modo de produccin
capitalista. Me concentro en las maneras en que las relaciones de produccin del capitalismo (relaciones de produccin, competencia, mercado mundial, etc.) degradan o destruyen las condiciones de produccin, incluido y especialmente el
ambiente. Entre las relaciones de produccin capitalistas y la naturaleza hay una
cantidad de mediaciones: la tecnologa, desde luego, y la energa de combustibles
fsiles, las relaciones de trabajo, los mecanismos del capital en expansin y el estado. Estas mediaciones se analizan con cierto detalle, sobre todo desde el punto de
vista de la teora de la crisis. Analizo tambin algunas manifestaciones espaciales
del capital, usando el tema del desarrollo desigual y combinado, con especial atencin a las polticas (incluyendo las polticas guerreras) del petrleo, la mercanca
que ha nutrido al capitalismo durante bastante ms de un siglo. Finalmente, en el
ltimo captulo de la segunda parte, "Es posible un capitalismo sustentable?", se
renen algunos hilos del argumento general.
No muchos cuestionarn la afirmacin de que el Norte (el antiguo "primer
mundo") ha gozado de un crecimiento del bienestar material sin precedentes en
los ltimos doscientos aos. Por otro lado, la mayora coincidir en que este crecimiento ha dado por resultado una degradacin indiscriminada de los recursos
naturales durante esos mismos dos siglos, 2 y tambin en que el Sur (el antiguo
"tercer mundo") es la peor vctima de lo que Mustaf Tolba, director ejecutivo del
Programa de Medio Ambiente de las Naciones Unidas, ha llamado "genocidio glo2 Muchas enfermedades humanas no transmisibles se asocian tambin con el paso a condiciones
de vida a las cuales los genes humanos no estn adaptados, y que a su vez son resultado del desarrollo
econmico industrial (vase Thomas McKeown, The origins of human distase, Oxford y Nueva York, Basil
Blackwell, 1988).

INTRODUCCIN

25

bar: el resultado de centenares de aos de despojo ecolgico por parte del Norte
imperialista y de sus asociados ms recientes en el Sur. 21 Por eso el crecimiento
econmico y la abundancia material en el Norte son contradictorios, en el sentido
de que el capital ha superado la escasez degradando el ambiente en el Norte y en
el Sur. El Norte le debe una parte fundamental aunque desconocida de sus
niveles de vida al agotamiento de recursos no renovables, la degradacin de los
renovables y el despojo de los bienes comunes globales.
La riqueza del Norte en materia de mercancas ha dado como resultado la
pobreza de la naturaleza y la pobreza del Sur (y de las "colonias internas" del Norte) desde el comienzo de la Revolucin industrial, en el siglo xvm. En Inglaterra,
patria del capitalismo industrial, las manufacturas ms importantes eran los textiles de algodn. Su centro de produccin era el condado de Lancashire, asimismo
distrito de minas de carbn. La produccin de ste en Lancashire aument de 35
mil toneladas en 1750 a 400 mil en 1830 (de ms o menos el 7 al 13% de la produccin total de carbn en Inglaterra), expandindose para satisfacer la creciente
demanda de energa de los nuevos talleres textiles mecnicos, la construccin de
canales y el funcionamientos de barcas y, en la misma industria del carbn, para
hacer funcionar las bombas de desage.
Hasta 1796, cuando James Watt patent su famosa mquina de vapor, la ms usada era la de Newcomen. Este motor slo quemaba antracita y tena una combustin casi completa, por lo cual era bastante limpio, pero resultaba tcnicamente
ineficiente porque la combustin tapaba el mecanismo del motor. Watt experiment con la mquina de Newcomen y se le ocurri condensar vapor en una cmara separada, y aadir una bomba de aire para llevar el vapor hacia la misma. Su
mquina poda funcionar con carbn bituminoso, ms barato y con ms azufre,
que no se quemaba por completo. El resultado fue un motor que no se tapaba y,
por esta razn, una mquina extremadamente contaminante.
Watt y su socio Mathew Boulton establecieron una de las empresas ms importantes de la historia inicial del capitalismo. El motor de Watt y sus imitaciones se vendan por todo el mundo. Lancashire, donde se usaban por centenares para mover
una variedad de mquinas en las despepitadoras de algodn y tambin las bombas
de las minas, no tard en estar cubierto por un repulsivo sudario de humo. El dixido de azufre que se produce al quemar carbn se transforma en cido sulfrico
cuando se oxida, proceso que se facilitaba en el hmedo clima britnico. Luego el
humo de carbn redujo la productividad agrcola y elimin muchas variedades de
vida vegetal. Lo que Robert Smith habra de llamar lluvia cida (en su Air and raro,
publicado en 1872) redujo la productividad del suelo en general. Tambin disminua el paso de la luz, lo que cre una epidemia de raquitismo crecimiento anormal de los huesos, enfermedad infantil causada por falta de vitamina D.
21 Citado en Jon Stewart, UN'S

1990.

dire environmental diagnosis", San Francisco Chronicle, 6 de junio de

26

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Aparte de la mezcla letal de gases y partculas producida por la mquina de


vapor de Watt, el drenaje de las minas creaba una terrible contaminacin del agua.
El famoso "sistema Lancashire" para la extraccin de carbn se dise para sacar
de la tierra la mayor cantidad de carbn lo ms rpidamente (es decir, rentablemente) que se pudiese. Las vetas se trabajaban cerca de la superficie; centenares
de excavaciones poco profundas se hundieron; luego se rellenaron y se las abandon. Los desages de las minas contaminaron ros y arroyos con cidos, partculas, hierro y compuestos ferrosos, y concentraciones de metales pesados, combinacin sumamente txica para plantas y animales. La poblacin de peces fue
diezmada, lo cual increment la biomasa vegetal, reduciendo el oxgeno para otras
formas de vida. La mquina de Watt fue un desastre ecolgico tanto como un triunfo econmico. 22
Mientras el carbn y el vapor impulsaban el desarrollo econmico en Inglaterra
(y ms tarde en Europa Occidental y Estados Unidos), la industria del Norte tena
resultados desastrosos para las condiciones de vida ambientales, materiales y sociales. El comercio exterior, especialmente a partir de 1760, se convirti en el motor
del crecimiento industrial britnico. Hasta que se aboli el comercio de esclavos
los textiles de algodn se trocaban por esclavos africanos que, "exportados" al Nuevo Mundo, producan azcar, caf, tabaco y otros productos (o drogas) de consumo para Inglaterra y Europa, as como algodn en bruto para las despepitadoras
de Lancashire. El resultado fue una tragedia ecolgica y humana sin precedentes,
tanto en frica como en las regiones proveedoras de materias primas del Nuevo
Mundo.
En Estados Unidos, en la ltima parte de ese mismo periodo histrico, los cultivadores de cereales de Nueva Inglaterra y la costa este, que alimentaban a los habitantes urbanos, erosionaban el suelo en busca de mayores ingresos. Hacia 1850 la
calidad del suelo era tan mala que los granjeros no podan alimentar ni siquiera a
sus propios vecinos, los nuevos residentes de las "tierras limtrofes", lo que hoy llamaramos "suburbios". De modo que los primeros habitantes suburbanos compraban la comida en las ciudades en las que trabajaban. El efecto fue la expansin del
papel de las mismas como centros mercantiles agrcolas. Mientras tanto, las ciudades se construan de piedra y ladrillo; Nueva York, por ejemplo, se abasteca de canteras y ladrilleras del condado de Westchester. Con el tiempo los elementos txicos contenidos en el roco, la lluvia y la niebla, sobre todo el valle del ro Hudson,
hicieron que las hojas se marchitasen, la fruta se cayese an verde y los rboles se
secaran. Tambin sufrieron los cereales, las verduras y los rboles. 23 La poblacin
urbana, en parte creada por la degradacion de la naturaleza, viva as a expensas
" Mathew Osborn, "Origina of an industrial wasteland: Coal mining and use in late 18th century and
early 19th century Lancaster", manuscrito indito, 11 de junio de 1990.
" John R. Stilgoe, Borderland: Origins of the American suburb, 1820-1939, New Haven, Yale University
Press, 1988, pp. 73-74.

INTRODUCCIN

27

de sta. Y lo mismo hacan, irnicamente, los residentes suburbanos que queran


escapar de la ciudad y volver a un entorno ms natural.
Estas historias se podran multiplicar por cien. Son ejemplos de la contradiccin
general entre el capitalismo y la naturaleza, o la contradiccin entre el capital que
se expande y la naturaleza que se autolimita.
Por una parte el capitalismo es un sistema autoexpansivo de crecimiento econmico. Su meta es el crecimiento sin lmites, el dinero en busca de ms dinero.
El medio de la expansin, y al mismo tiempo su meta, es la utilidad. Toda institucin y prctica cultural capitalista se organiza para obtener utilidad y acumular
capital. El crecimiento econmico se ve tambin como el gran solvente social,
como la "solucin" a la pobreza, el desempleo, la distribucin desigual de la riqueza y del ingreso. Los nuevos impuestos recaudados vienen de la acumulacin de
capital, as que pocos polticos se atreven a oponerse a la autoexpansin del mismo. Las compaas que no se orientan al crecimiento son severamente castigadas
por los banqueros, el mercado accionario y los competidores. Los trabajadores que
no quieren o no pueden cambiar de habilidades y lugar de residencia de acuerdo
con la lgica de la acumulacin se quedan atrs, desempleados en el mejor de los
casos, sin hogar o encarcelados, en el peor.
Por otra parte, la naturaleza no es autoexpansiva: los bosques llegan a etapas
mximas; el agua fresca est limitada por la geografa y el clima; los combustibles
fsiles y los minerales estn fijos en trminos fisicos. La naturaleza no es nada "mezquina" y permite la produccin humana, al mismo tiempo que la restringe, pero
sus ciclos y ritmos no estn regidos por la misma lgica que los ritmos y ciclos del
capital.
La moraleja de estas historias y la lnea terica general que ilustran es que no
habra capitalismo tal como lo conocemos hoy si durante los dos ltimos siglos se
hubiese dado una planeacin ecolgica y econmica racional y democrtica. Esa
planeacin, polticamente imposible de imaginar en 1750, 1850 y 1950, y polticamente implausible incluso a fines de los aos 1990, hubiera reencauzado el desarrollo econmico en direcciones ecolgicamente racionales.
Otra moraleja es que nuestros antepasados nos dejaron un legado dudoso. Por
un lado algunos vivimos en pases que han desarrollado una enorme capacidad
industrial y una abundancia de bienes materiales. Por el otro, nos enfrentamos a
una naturaleza degradada, a ciudades congestionadas y a una poblacin que se
siente aislada, enajenada y explotada. Hemos sufrido los resultados de un pacto que
nuestros antecesores hicieron con el demonio, y si las cosas no cambian nuestros
hijos corrern una suerte an peor. Si observamos el problema en estos trminos la
pregunta clave es: "qu clase de relacin queremos tener con miles de millones de
personas, que todava no han nacido, que no pueden opinar en el 'mercado' y en
los consejos gubernamentales de hoy?" Una respuesta neomalthusiana es: "evita
que nazcan". Un elemento clave de una respuesta socialista ecolgica es garantizar que los que nazcan no estn material y ambientalmente empobrecidos.

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Hay otra manera de ver el problema y otra pregunta que podemos formular. No
slo sufrimos las consecuencias de las acciones de los muertos, sino tambin de los
vivos... al menos de algunos. Se trata de los que deciden las prioridades de inversin y tecnologa, los flujos de capital, los prstamos internacionales y la poltica
presupuestal de los gobiernos. La pregunta, entonces, es qu clase de relacin queremos tener con los industriales, los comerciantes, los directores de las corporaciones y los bancos transnacionales, el Banco Mundial y el FMI, as como con los
altos funcionarios del estado.
Si la primera parte de este libro es una especie de "bsqueda de un mtodo", y la
segunda una ampliacin y aplicacin de este mtodo al problema del capitalismo
y la naturaleza, la tercera es otra clase de bsqueda y aplicacin: la bsqueda (y evaluacin) de tendencias radicales dentro de la ecologa y los movimientos relacionados con ella, y una aplicacin de algunos principios de sociologa poltica y teora poltica a problemas estratgicos a los que se enfrentan estos movimientos.
Empiezo por examinar las formas en que los verdes y otros han discutido el socialismo y la ecologa. Me concentro despus en las que considero tendencias o temas
radicales dentro del movimiento ambientalista (definido en trminos muy
amplios) en Estados Unidos. Luego demuestro una manera prctica de combinar
identidad y poltica local, o multiculturalismo y biorregionalismo, en el rea de la
baha de San Francisco, y despus un modo de analizar crticamente el famoso
lema verde: "Pensar globalmente, actuar localmente". Tras una breve incursin a
los vnculos entre los nuevos movimientos sociales y el estado, completan este trabajo dos captulos acerca de las diferencias y semejanzas entre el socialismo tradicional y lo que podra denominarse el socialismo ecolgico. Me concentro siempre
en las tendencias verdes radicales (y otras relacionadas) en Estados Unidos, con
ocasionales miradas a otros pases del mundo sobredesarrollado y tambin del Sur.
En estos captulos empiezo con la observacin de que hay hoy centenares de
millones de personas, en todo el mundo, que carecen de empleo o que trabajan,
por una pobre paga, en lugares insalubres e inseguros; que viven en ciudades contaminadas y congestionadas o en aldeas empobrecidas, con poca tierra, agua potable, combustible o forraje, y que son oprimidas y explotadas de acuerdo con cualquier definicin de estos trminos. Las mujeres y los nios, en particular, soportan
los peores efectos de las catstrofes econmicas y ecolgicas que caracterizan a una
parte tan grande del Sur, donde los "recursos" son cada vez ms escasos, antes que
nada debido a las estructuras de propiedad y poder, la mala distribucin de la tierra y de otras necesidades productivas y, en general, a la pobreza. El resultado es
que en las dos o tres ltimas dcadas decenas de millones de personas han empezado a escudriar crticamente el papel de los caciques y las burocracias locales, de
los terratenientes y ganaderos, banqueros, corporaciones transnacionales y otros
focos de poder, y que muchos cuestionan las polticas monetarias, impositivas, de
gasto, inversin, tecnologa y exportacin de los gobiernos. Hay decenas de miles

INTRODUCCIN

29

de organizaciones no gubernamentales (oNG) e incontables agrupaciones informales abocadas a la justicia ambiental y social.
En el Sur ha aparecido lo que el economista ecolgico Juan Martnez-Alier ha
llamado "el ambientalismo de los pobres" (o "socialismo narodnik"), mientras que
en Norte, hasta la aparicin relativamente reciente de la justicia ambiental y los
movimientos contra las sustancias txicas, las cuestiones principales han tenido
que ver menos con la supervivencia econmica que con los encantos ambientales.
Algunos autores han desarrollado un modelo de los movimientos ambientales en
el Sur y en el Norte, en correspondencia con el uso que el capital hace de la naturaleza como grifo y tambin como sumidero; en el primero predominan los problemas de agotamiento y carencia de recursos (aunque la contaminacin urbana
en las ciudades del Sur, por ejemplo, rebasa con mucho la de la mayora de las
urbes del Norte); en el segundo son ms importantes los problemas de contaminacin (aunque las prcticas agrcolas, forestales, pesqueras y otras afines del Norte dejan mucho que desear desde el punto de vista ecolgico).
Una cuestin clave de hoy es cmo lograr que las batallas ecolgicas produzcan
un cambio socioeconmico radical, sobre todo en un momento en el que los tres
modelos bsicos de desarrollo (el socialismo estatal en el Este, la democracia social
en el Oeste y el desarrollo nacionalista en el Sur) han sido destruidos o estn
sufriendo un feroz ataque del capital global y de sus agentes. Tal vez alguna referencia al pensamiento posmarxista y a sus objetos de estudio, la "sociedad postindustrial", los "movimientos alternativos" o los "nuevos movimientos sociales" y la
"democracia radical" sea un buen punto de partida para empezar a ocuparse de
esta cuestin." Los posmarxistas ya no ven a la clase obrera tradicional como el
agente privilegiado de la transformacin histrica. Ya no existe una batalla por el
socialismo (se piensa) sino ms bien contra todos los "ismos". Hoy hay una lucha
(en el Norte) en pro de la "democracia radical" por parte de los "nuevos movimientos sociales" en la "sociedad postindustrial".
Estos postulados posmarxistas merecen un anlisis minucioso, sobre todo en vista de las lecturas posmodernas de Marx y del marxismo y de la implicaciones polticas que tienen." Aqu slo quiero sealar que en la teora ecolgica marxista la
24 El texto posmarxista ms elaborado es de Ernesto Laclau y Chantal Mouffe, Hegernony and socialist
strategy: Towards a radical democratic isolitics, Londres, Verso, 1985 [Hegemona y estrategia socialista. Hacia
una radicalizacin de la democracia, Madrid, Siglo XXI de Espaa, 1987]. Un ejemplo estadunidense es
Michael Albert et al., Liberating theory, Boston, South End, 1986. Probablemente el ms conocido "mar-

xista convertido en posmarxista" sea Rudolf Bahro, quien escribi: "Del socialismo cientfico he regresado al socialismo utpico, y polticamente he pasado de una orientacin de clase dimensional a una
populista [...] La lucha de clase tiene poco o nada que ver con huir del desastre ecolgico porque se
trata esencialmente de una batalla dentro del proyecto social industrial", Michael Clow, "Bahro on ecology", Studies in Political Economy, 20, verano de 1986, p. 172. Clow comenta: "Bahro no E...] es el nico
con estas ideas. De hecho reflejan al grueso del movimiento ambientalista" (p. 179).
25 Por ejemplo, el anlisis de Laclau y Mouffe de lo que llaman "esencialismo" marxista viola tanto
el espritu como la sustancia de la teora del capital y el cambio histrico de Marx.

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batalla por lo que Marx llam "condiciones de produccin" (en trminos generales fuerza de trabajo, infraestructura y naturaleza, es decir todo aquello que se trata como si fuese una mercanca, aunque no se lo produce como tal) ha redefinido
y ampliado la lucha de clase hasta el punto en que ya no se reconoce a s misma
como tal... al menos por ahora. Esto significa que las amenazas capitalistas a la
reproduccin de las condiciones de produccin no slo son amenazas a la utilidad
y la acumulacin, sino tambin a la viabilidad del medio social y natural como
medios de vida y vida misma. La guerra entre el capital y los nuevos movimientos
sociales, en la cual se disputan los conceptos bsicos de "costo" y "eficiencia", tiene
dos "momentos" bsicos. El primero es la lucha popular y casi universal por protegerlas condiciones de produccin (o, mejor an, los medios de vida) de nuevas destrucciones debidas a la indiferencia y los excesos inherentes al capital mismo. Esto
incluye la necesidad y la demanda de reducir el riesgo en todas sus formas. Esta
lucha tiene que ver con la manera en que se lleva a cabo la apropiacin de la "naturaleza", como medio de reproduccin del capital en oposicin a medio de reproduccin de la sociedad civil y de la vida de las especies, humanas o no. El segundo
es el combate acerca de los programas y polticas del capital y del estado para restructurarlas condiciones de produccin, es decir, una batalla respecto a la forma y
los contenidos de los cambios de esas condiciones. Las "nuevas luchas sociales" se
enfrentan, al mismo tiempo, al deterioro de las condiciones de produccin y a las
restricciones de las mismas inducidas por la crisis. Ambos "momentos" de la lucha
tienen lugar fuera del estado, pero tambin dentro de l y en su contra. Vista as,
la demanda de democracia radical es la de democratizar la provisin y reconstruccin de las condiciones de produccin, que es, en ultima instancia, la demanda de
democratizar el estado o la administracin de la divisin del trabajo social. 26
En el pensamiento posmarxista se hace gran nfasis en la "especificidad local" y
la "integridad" del cuerpo de un individuo, de un prado determinado, de una especie en particular o de un sitio urbano especfico. Segn Carlo Carboni,
el desafio de la especificidad es impulsado por todos los nuevos actores sociales en las sociedades capitalistas avanzadas. Es resultado de una compleja red de medidas polticas, planeacin y dems, que ponen en prctica tanto el capital como el estado a fin de integrar a la gente mientras cambian las condiciones de produccin. Por una parte esta especificidad
(diferencia) representa la ruptura de la solidaridad colectiva y de clase. Por la otra, revela
nuevas microrredes de solidaridad social, as como la red de solidaridad universalista basada
en la ciudadana social."
" James O'Connor, "The democratic movement in the United States", Kapitalistato, 7, 1978. Cabe
advertir que en toda la bibliografia posmarxista me resulta imposible encontrar una sola referencia a la
divisin del trabajo social, tan obsesionados estn los "tericos" con la divisin del trabajo industrial y la
divisin del trabajo dentro de la familia. Esta ausencia o silencio sugiere que el posmarxismo es, por lo
menos en parte, anarquismo, anarquismo populista, comunitarismo o libertarianismo reciclados.
27 Comunicacion con el autor, octubre de 1987.

INTRODUCCIN

31

La palabra "diferencia" se ha vuelto el mantra posmarxista que (se cree) expulsa el trmino "unidad", que para el pensamiento posmarxista muchas veces no es
ms que otra manera de escribir "totalitario". En versiones bien meditadas de ese
pensamiento se considera que la "especificidad local" sobre la que se basan los
nuevos movimientos sociales vuelve imposible toda demanda universa428 al menos
toda demanda poltica universal que vaya ms all de la demanda de reconocimiento universal de la especificidad local. Esto se contrasta con la revolucin burguesa que universaliz la demanda de derechos ante los privilegios, y con la vieja
lucha de la clase trabajadora que universaliz la demanda de la propiedad pblica de los medios de produccin frente a la propiedad capitalista. No obstante, a lo
largo de este libro nuestro anlisis de las condiciones de produccion y las contradicciones de las mismas demostrar que hay una demanda poltica universal implcita o latente en las nuevas luchas sociales, y que se trata de la demanda de democratizar el estado, as como la familia y la comunidad. De hecho no existe forma
de que se universalicen las diversas luchas sociales que defienden la integridad de
sitios especficos, como no sea a travs de las luchas por un estado democrtico, o
"burocracia popular", en trminos de algunos, unindose entre tanto con el
movimiento obrero sobre la base del reconocimiento de lo que tenemos en
comn el trabajo cooperativo, lo que nos permite teorizar acerca de la unidad
del trabajo social."
Adems, el posmarxismo, influido por el "problema del gorrn" y por los problemas de la "eleccin racional" y la "eleccin social" (todos los cuales presuponen
un individualismo metodolgico), afirma o implica que las luchas por las condiciones de produccin son diferentes de las luchas tradicionales por salarios, horaEste punto y el siguiente los precis Claus Offe en una conversacin con el autor.
"El punto en disputa es la aseveracin posmarxista de que tenemos mltiples identidades sociales, en oposicin a la afirmacin actual de que existe una unidad terica en estas identidades, en la unidad de las condiciones de produccin y de produccin y realizacin del capital. En el nivel de las apariencias es verdad que tenemos mltiples identidades, pero en esencia la unidad de nuestra identidad
emana del capitalismo como modo de produccin. De lo que se trata es de convertir en realidad la unidad terica. Una lucha ambiental puede ser una barrera no intencional al capital en el dominio de la
acumulacin, sin ser ideolgicamente anticapitalista. La cuestin es cmo hacer conscientes a los
ambientalistas del hecho de que estn haciendo ms social la reproduccin de las condiciones de produccin. Los posmarxistas no quieren encontrar una unidad en las identidades sociales fragmentadas
que tenemos. Pero hasta para construir alianzas entre movimientos sociales es necesario construir alguna unidad. Si falta un idos de lucha sobre el que haya acuerdo, o toda definicin comn, no puede
tener lugar un dilogo. Si no somos capaces de coincidir sobre ningn trmino u objeto de lucha, en
qu sentido podemos decir que los nuevos movimientos sociales estn por encima de lo que significa
el socialismo? Pero en algn sentido se requiere que nos debatamos por un lenguaje comn que oscurecer, necesariamente, diferencias especficas. A medida que el capitalismo abstrae la naturaleza social
del trabajo en el intercambio de mercancas, oscurece lo que tenemos en comn: el trabajo cooperativo, y por consiguiente fragmenta nuestra identidad. Lo inquietante es la ausencia de todo intento, por
parte de los posmarxistas, de teorizar la unidad del trabajo social", David Peerla, comunicacin con el
autor, noviembre de 1989.
28
28

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JAMES O'CONNOR

nos y condiciones de trabajo, porque las condiciones de produccin son en gran


medida "bienes comunes", de lo cual un ejemplo obvio es el aire limpio, mientras
que el espacio urbano o las instalaciones educativas lo son en menor medida. El
argumento afirma que las batallas contra la contaminacin del aire (o la renovacin urbana capitalista o la segregacin racista en distintas aulas, segn "niveles de
aprovechamiento", en las escuelas) no tienen una "rentabilidad" inmediata para
los individuos involucrados, y que a eso se debe (en la interpretacin de Claus
Offe) el fenmeno de los ciclos de pasividad social y de violencia, debido a la imposibilidad de combinar la accin individual y la colectiva en torno a objetivos que
beneficien tanto al individuo como al grupo. Una vez ms se puede iniciar una crtica de esta visin describiendo de qu manera el proceso mismo de lucha social
cambia las autodefiniciones de "individualidad". Pero hay que decir que los sindicatos, si acaso son algo, son mecanismos disciplinarios contra los "gorrones" (es
decir, los individuos que tratan de ofrecer su fuerza de trabajo por debajo del salario sindical son disciplinados y castigados por el sindicato); adems, el problema
del "gorrn" existe en las luchas por proteger los "bienes comunes" slo en la
medida en que stas son fines y medios en s mismas, y no medios, asimismo, para
el fin especficamente poltico (y universal) de establecer un estado democrtico.
Tambin en relacin con el problema de los "bienes comunes", y ms all del
tema de la relacin entre el individuo y el grupo, est el problema de la relacin
entre grupos y clases. Especficamente, las luchas de los nuevos movimientos sociales por las condiciones de produccin se ven en general, en el universo autodefinido como posmarxista, como asuntos que no son de clase o que son multiclases.
"Los procesos transformativos que sin duda tienen lugar en nuestras sociedades
muy probablemente no son conflictos de clase [...] sino asuntos que no son de clase."30 Sobre todo en los conflictos sobre las condiciones de produccin (en comparacin con la produccin misma), resulta comprensible que aparezcan como
asuntos que no son de clase, y que los agentes se definan como actores no de clase. Esto no slo se debe a que los problemas (por ejemplo aire limpio, congestionamiento) atraviesan las lneas de clase, sino tambin a la especificidad local y la
especificidad "de las personas" de esas luchas, es decir, a que el combate se libra
para determinar qu clase de valor de uso sern de hecho las condiciones de produccin.
Pero en todas esas formas de luchas hay una dimensin de clase; por ejemplo la
divisin por niveles en las escuelas, la renovacin urbana como "eliminacin de los
pobres", los tiraderos de desechos txicos en distritos y comunidades pobres y de
minoras oprimidas, la incapacidad de los desempleados y los pobres de llegar fcilmente a las "reas silvestres", y dems. La mayora de los problemas del entorno
natural y del social son ms grandes desde el punto de vista del pobre, sobre todo
si pertenece a minoras oprimidas, que desde la perspectiva de los que reciben un
salario y los acaudalados.
3 aaus Offe, "Panel discussion",

Scandinavian Political Studies, 10, 3, 1987, p. 234.

INTRODUCCIN

33

En sntesis, los asuntos relativos a las condiciones de produccin son asuntos de


clase (y tambin algo ms que asuntos de clase). Esto resulta obvio de inmediato
cuando preguntamos quin se opone a las luchas populares acerca -del contenido
de esas condiciones. Casi siempre la respuesta es el capital, que combate contra los
programas generalizados de salud pblica, la educacin emancipatoria, el control
sobre las inversiones a fin de proteger la naturaleza, los gastos sociales adecuados
en atencin a la niez y las demandas de autonoma o de una participacin sustantiva en la planeacin y organizacin de la vida socioeconmica. Cuntos nuevos movimientos sociales y sus demandas financia el capital? Muy pocos, si acaso
alguno. A qu nuevos movimientos sociales se opone el trabajo? Sin duda, en
muchos casos, a los que ponen en peligro las ideologas de la superioridad masculina o de la supremaca de la raza blanca, as como a los que representan una amenaza para los salarios y los empleos. Por eso la lucha por las condiciones no es slo
una lucha de clase sino tambin una batalla contra esas ideologas y sus prcticas.
Podra decirse, asimismo, que las luchas por las condiciones de produccin (condiciones de vida y la vida misma) no son menos que asuntos de clase sino ms. Y
en la medida en que esto es as, la lucha por la "democracia radical" es mucho ms
una lucha por democratizar el estado, por imponer democracia dentro de los organismos oficiales responsables de regular la provisin de las condiciones de produccin. Si no existe esta clase de perspectiva es probable que los nuevos movimientos sociales se queden en el nivel de batallas locales o problemas aislados, que
tendern a destruirse a s mismos en el curso de sus intentos de "desconstruir" el
marxismo.
En conclusin, este libro de ensayos pretende contribuir tericamente con quienes
no slo piensan que una asociacin entre el trabajo y los nuevos movimientos sociales puede funcionar sino que hay que hacerla funcionar, o aquellos que creen que
ni el economismo del movimiento sindicalista tradicional ni las luchas "de suma
cero" de los nuevos movimientos sociales, por s mismos, pueden producir un cambio radical. A falta de esa asociacin, los "FMI de la ecologa" impondrn soluciones
autoritarias a los mltiples problemas del ambiente global, lo "urbano" global y la
fuerza de trabajo global.
No creo que un proyecto "verde rojo" sea totalmente idealista, aunque me doy
cuenta de que se requiere mucho idealismo para hacerlo funcionar. Cientos de
miles de personas, millones quiz, se han embarcado en ese recorrido en muchos
lugares del mundo. En los ochenta. Alemania tena (y seguramente tendr otra vez)
una emocionante mezcla de posibilidades verdes y rojas. En Gran Bretaa el laborismo defiende, hasta el da de hoy, frmulas gastadas por el paso del tiempo que
tienen poco o nada que ver con la ecologa (sea sta natural, urbana o de otro
tipo), y los verdes ingleses hacen bien en sospechar del Partido Laborista. Sin
embargo la teora y la prctica verde roja est evolucionando en la patria del capitalismo industrial. En Italia los votantes verdes han estado abandonando tanto la

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JAMES O'CONNOR

centro-derecha poltica como el comunismo tradicional, dividindose en una nueva configuracin izquierda-derecha. Verdes y rojos en Francia, los Pases Bajos,
Espaa, Portugal y Escandinavia se ven atrapados en un despliegue desconcertante (para los de afuera) de grupos polticos verdes rojos y rojos verdes. En algunos
pases del Sur, donde los asuntos ecolgicos se relacionan ms que en el Norte con
la supervivencia econmica, las perspectivas de la ecologa de izquierda, o
"ambientalismo de los pobres", parecen ser ms favorables. Miles de grupos (formales e informales) y docenas de partidos polticos en frica, Asia y Amrica Latina estn desarrollando programas que incluyen elementos tomados de la vieja
izquierda poltica y de la ecologa. Es evidente que la ecologa radical se est convirtiendo en una fuerza que hay que tomar en cuenta, con la que hay que trabajar,
a la que hay que defender y hacer progresar.

PRIMERA PARTE

HISTORIA Y NATURALEZA

A decir verdad, la cuestin ambiental define y dramatiza de


manera total la necesidad de una conciencia social radical.
WILLIAM APPLEMAN WILLIAMS

Los que insisten en que [la destruccin ambiental] no tiene


nada que ver con el marxismo no hacen ms que asegurarse de
que lo que decidieron llamar marxismo no tenga nada que ver
con lo que ocurra en el mundo.
AIDEN FOSTER-CARTER

Los libros para el pblico general en cuyo ttulo aparece la palabra "naturaleza"
suelen estar repletos de fotos de objetos naturales determinados, lagos, especies de
peces y hbitat. Las fotos o dibujos suelen ir acompaados por imgenes verbales
o descripciones destinadas a evocar la imagen de objetos especficos. Como las
fotos, por s mismas, carecen de toda sintaxis, no hacen afirmaciones ni construyen
argumentos acerca de los objetos que representan. La imagen de un ave acutica
cubierta de alquitrn puede ser o no un argumento en contra de la explotacin
petrolera en las costas. De acuerdo con la comprensin moral y esttica del lector,
esa foto puede representar lo trgico o lo simplemente lamentable, evocar ira o
desdn, constituir un "argumento" contra toda perforacin costera o en pro de
mayores medidas de seguridad al perforar, o ser vista con total indiferencia. Por
usar otro ejemplo, si veo una foto de un pez moribundo, no s si sentirme bien o
mal hasta que leo algo como: "Este pez se est muriendo por el derrame de desechos txicos de la compaa qumica XYZ." Si en lugar de eso leo: "Este pez se est
muriendo porque es viejo", voy a sentir otra cosa. Por ellas mismas, entonces, las
fotos no discuten con el mundo ni con ninguno de nosotros.
Ya sea que las fotos "verdaderas" ilustren un texto o que ste no haga ms que
aclarar las fotos, tanto las imgenes reales como las verbales hacen, silenciosa e
intensamente, una misma demanda: exigen reconocimiento. La foto dice: "He
aqu un rbol determinado; tienes que reconocerlo. O, si no lo haces, la foto te ayudar a reconocer un rbol como se si alguna vez te encuentras con uno." La imagen puede valer por mil palabras cuando se describe un rbol o una especie de
rboles especfica, pero vale poco en trminos de comprender que en la naturaleza hay una categora de cosas llamadas "rboles", categora que existe en nuestra
[37]

38

JAMES O'CONNOR

mente independientemente de cualquier verdadero rbol o especie determinada de


rboles.
La premisa de esta comprensin en trminos de categora se basa en nuestra
capacidad de abstraccin, y sta presupone un lenguaje, que no es un mero sustituto bueno o malo de una fotografa, sino que ms bien exige ser entendido, discutir con l; es decir, que no representa al mundo como un objeto sino como una
idea. El lenguaje depende de la sintaxis, por eso se lo necesita para razonar y discutir, las imgenes, en cambio, suelen contribuir mucho mejor al reconocimiento.
La segunda parte de este libro es acerca de una idea de la naturaleza; no se concentra en cmo "es realmente". Trata de los "rboles" como categora de cosas, no
de representaciones de un rbol en particular ni de una especie de rboles que
existen en algn lugar del mundo. Tiene que ver con el "capital" y el "trabajo". En
ella los seres humanos se ven sobre todo como personificaciones del capital industrial, el capital terrateniente, el trabajo y dems. Tiene que ver con los smbolos que
usamos para hablar con nosotros mismos sobre la naturaleza (y el capital, el trabajo, las relaciones sociales de produccin). Nos hemos "envuelto tanto en formas lingsticas, en imgenes artsticas, en smbolos mticos o ritos religiosos, que [no]
podemos ver o saber nada si no es por la interposicin de [un] medio artificial". 1
Elmedioartfcqusple nguajymetfordly
la teora marxistas. Las palabras y metforas que componen la teora marxista como
categora del pensamiento son "portadoras de significado", afirmaciones, argumentos y autorrefutaciones.
La forma en que nosotros (ala mayora de los estadunidenses?) pensamos o imaginamos la naturaleza tiene sus races en el origen mismo del capitalismo. Para
comprender nuestras concepciones de la naturaleza tenemos que entender cmo
lleg a surgir aqul.
El Webster's New World Dietionaly da varias definiciones de "naturaleza", organizadas segn el momento en que han ido apareciendo a lo largo de la historia. "Naturaleza" viene del latn nasci, "nacer". La primera definicin es "la cualidad esencial
de una cosa" o su "esencia". Los ejemplos incluyen la "esencia de un argumento"
o la "esencia de una persona". Esta definicin prearistotlica de naturaleza tiene,
sin embargo, una falla lgica. Si preguntamos cul es la esencia de la naturaleza
misma, la respuesta es "la naturaleza", lo cual es tautolgico. Aristteles se percat
de esta tautologa y redefini naturaleza como "las tendencias inherentes de una .
persona o un proceso". La definicin aristotlica concibe la naturaleza como "algo
que est dentro de una cosa y que es el origen de su comportamiento". La "naturaleza" de una cosa es su lelos, su destino o inminencia. La naturaleza no se trata de
lo que una cosa es sino de lo que est siendo, de sus posibilidades.
La tercera y la cuarta definiciones son la "clase" o "tipo" y "todo el universo fisiEmst Cassirer, An essay on man: An introduction to the philosophy of human culture, Carden City, Doubleday, 1953, p. 43.

HISTORIA Y NATURALEZA

39

co" (o el poder o fuerza que parece regular el universo). stos son los sentidos burgueses modernos, cientficos o iluministas de naturaleza. Tienen muchas expresiones, como "lo que existe", "todas las cosas que existen", "la suma total de todas las cosas materiales" y "el mundo material en s mismo". En este concepto general la
naturaleza es una coleccin de hechos, o algo que puede descomponerse y recomponerse en formas nuevas, por ejemplo en forma de una mercanca. En Europa,
durante la larga transicin al capitalismo industrial que fue del siglo xv al xviti, esta
definicin de la naturaleza se fue volviendo cada vez ms dominante. Se la vea ms
y ms como pasiva, inerte, "el agregado de cosas", es decir tal como se la defina empricamente. En su definicin extrema la naturaleza se consideraba una "cosa" o una
"mquina". Leonardo da Vinci pensaba que poda crear una mquina voladora con
slo hacer una versin mecnica del ala de un ave. El universo copernicano sola
compararse con un reloj; Harvey, el mdico que descubri las leyes de la circulacin
de la sangre, asemejaba el corazn humano con una bomba mecnica; Galileo escribi que "el libro del universo est escrito en el lenguaje de las matemticas".
Esta revolucin del concepto del "libro del universo" era congruente con un
sentido instrumental de la naturaleza en el cual sta se vea como algo que existe
para beneficio de los seres humanos. Era valiosa en la medida en que poda hacrsela til Philip Gagliardi, ex miembro del gabinete del gobierno canadiense, dijo
en 1987: "Dios no puso ah esos rboles para que los ensalzasen; los puso para que
los cortasen."2
Las ltimas definiciones de naturaleza que figuran en el Webster's New World Dictionary son "el estado primitivo del hombre" y "escenario natural", nociones que
aparecieron en el siglo xvm y florecieron en el xrx. Surgieron como conceptos clave
del movimiento romntico, que se defini parcialmente en oposicin a las concepciones instrumentales de los seres humanos y de la naturaleza propias de la Ilustracin. Se haca nfasis en la experiencia de la naturaleza, no en el conocimiento de
la misma; en los sentimientos, no los pensamientos; en el cuerpo, no la mente. El
iluminismo privilegi la mente por encima del cuerpo ("pienso, luego existo"); el romanticismo las emociones por sobre el pensamiento ("siento, luego existo"). El
romanticismo era un movimiento literario y artstico; durante el siglo xix fue configurando cada vez ms la sensibilidad social y permea la conciencia popular en la
actualidad... por lo menos los fines de semana y en las vacaciones.
Lo "natural" lleg a ser definido como "silvestre", "salvaje", "campesino" y "nio". El elemento comn de estas asociaciones es que la naturaleza se ve como algo
inclume, intocado por las manos humanas, distante de lo urbano. Este sentido de
la naturaleza se asocia con el crecimiento de las ciudades, con una denuncia de la
vida urbana y con el anhelo de volver a la vida presuntamente prstina del campo.
Las obras de Henry David Thoreau, de John Muir y Wendell Berry, y la idea de lo
silvestre expresan, todas, sensibilidades romnticas.
2 Citado

en Globe and Mail, Toronto, 21 de julio de 1987.

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JAMES O'CONN OR

Algunos autores trataron de combinar conceptos de la naturaleza ilustrados y


romnticos. Ralph Waldo Emerson escribi que "nuestro globo copernicano es
una gran fbrica o generador de energa, con sus constelaciones, tiempos y mareas
en rotacin". El elemento central aqu es "generador de energa". Existi lo que en
el lenguaje del romanticismo se llamaba el "romance de la energa", y sta era vista tanto en el sentido mecnico/cientfico como en el aristotlico. Por ltimo, en
la concepcin romntica hay un profundo sentido de la unidad entre la gente y la
naturaleza; por ejemplo, los filsofos de la ecologa profunda ven a los seres humanos corno parte de un campo total, no separados del resto de la naturaleza. No obstante, es importante sealar que este sentido de lo universal o de la unidad es idealista (originalmente concepcin de poetas, artistas y filsofos), no prctico ni
materialista. 3
Estos dos conceptos de la naturaleza tienen que analizarse, en trminos no slo
del Webster's New World Dictionary, sino tambin del diccionario de la historia del
capitalismo en Europa Occidental.
Primero, con el desarrollo temprano del capitalismo (hacia 1500-1800), la idea
dominante de naturaleza cambi de manera drstica. Los conceptos de la misma
como un todo orgnico fueron remplazados por el concepto de la naturaleza como
el "agregado de cosas". Era vista, cada vez ms, como una estructura mecanicista
que (igual que cualquier mecanismo) poda disgregarse o separarse, y despus
reconstruirse de diversas maneras. Se la defina en trminos de los distintos elementos de los que estaba hecha. Este nuevo concepto cientfico marc lo que
podemos llamar la separacin terica de los elementos de la naturaleza no humana (o externa).
Segundo, la naturaleza y la naturaleza humana fueron separadas rigurosamente
en el pensamiento dominante de la poca. Hoy vemos esta separacin como naturaleza contra cultura, naturaleza contra historia, rural contra urbano y materia no
humana contra mente humana, pares de opuestos que reflejan, en general, una
brecha entre la existencia material y la cultura. El crecimiento de las ciudades y la
cultura burguesa urbana desempearon el papel decisivo en la evolucin de este
dualismo.
En el pensamiento occidental haba un tercer dualismo. La naturaleza humana
del individuo mismo se separaba en mente y cuerpo, mente y sentimientos, pensamiento y emocin. Hoy este dualismo se expresa de muchas maneras: biologa y
psicologa, arte y ciencia, filosofia y psicoanlisis son tres de las ms importantes.
Un ltimo dualismo tiene que ver con la naturaleza social de los seres humanos,
que tambin fue dividida o separada. La sociedad lleg a ser definida como los
individuos que la componen, lo que en ciencias sociales se denomina "individua3 Este sentido es materialista en el sentido obvio de que los seres humanos respiran oxgeno producido por los rboles, beben agua que es reciclada por ti naturaleza y as sucesivamente, incluyendo la
vida bajo la ley de la gravedad.

HISTORIA Y NATURALEZA

41

lismo metodolgico". En contraste, en la Europa feudal "individual" significaba


"indivisible", es decir, se defina en trminos de relaciones grupales o sociales. Con
el capitalismo el significado dominante de "individual" se volvi "entidad independiente"; la persona individual fue abstrada de su ser social (haciendo surgir la
cuestin sociolgica de la "constitucin del sujeto").
Estas separaciones tericas (o dualismos ideolgicos) se produjeron en ciencia,
teora poltica, psicologa y otros campos del pensamiento. Siguen siendo dominantes hasta hoy y configuran la forma en que pensamos y experimentamos la
naturaleza: naturaleza no humana en trminos de las partes que la integran y como
algo separado de los seres humanos; naturaleza humana en trminos de la escisin
entre mente y cuerpo y asimismo entre los individuos que "componen" la sociedad
(pero tambin, desde luego, que estn constituidos por sta), separada tanto de la
naturaleza no humana como del resto de la sociedad.
Ideolgicamente estas conceptualizaciones fueron asociadas con el desarrollo
de los mercados de mercancas, la mercantilizacin de la tierra y el trabajo, el aislamiento de los objetos fsicos/biolgicos de su entorno y del individuo en el mercado de trabajo, y con la idea de los trabajadores individuales como "factores de
produccin". En contraste, la nocin romntica de naturaleza la principal idea
que se les opuso sigui estando viva sobre todo en el nivel terico, el de los conceptos, no el de la prctica material, excepcin hecha de ciertos aspectos de la
recreacin o del tiempo libre.
Ahora es posible conectar la revolucin de la idea de naturaleza con la revolucin de las prcticas sociomateriales de la vida cotidiana capitalista. Estas nociones,
fragmentaciones o separaciones dualistas fueron causadas por cambios materiales
y sociales reales (y contribuyeron a causarlos). Junto con los cambios de la concepcin de la naturaleza se dieron cambios prcticos, que Marx denomin acumulacin "primitiva" u originaria. La acumulacin primitiva era la separacin de
la naturaleza humana y no humana y la separacin de los elementos de ambas, de
hecho: la fragmentacin o cercado de tierras comunes y propiedad comn, la apropiacin de los bienes comunes por parte de los acaudalados, y la esclavitud en el
Nuevo Mundo; de ah la separacin real de la naturaleza o la tierra y los seres humanos. Este cambio impuesto dividi violentamente la naturaleza humana de la no
humana, contribuyendo a transformar la tierra en una mercanca. Al dejar sin propiedad a muchos de los productores directos, la acumulacin originaria ayud a
desintegrar sus comunidades y los oblig (junto con sus descendientes, algo histricamente ms importante) a vender su fuerza de trabajo a fin de sobrevivir. La
creacin de un mercado de trabajo separ a los seres humanos entre s, atomizando la sociedad. Luego, en las fbricas capitalistas, se produjo la separacin del trabajo mental y el trabajo manual, as como de los trabajadores mentales y los manuales, y de ambos con respecto a la emocin o el afecto, que ahora se esperaba
estuviese a cargo de las mujeres en la esfera domstica. Adems, en las fbricas se
separaron entre s los elementos de la naturaleza no humana (as como las capaci-

42

JAMES O'CONNOR

dades de los trabajadores individuales), desagregndolos y recombinndolos de


formas nuevas y cambiantes a fin de producir mercancas para un mercado impersonal.
La mercantilizacin y capitalizacin de la naturaleza debida a la "acumulacin
primitiva" y, ms tarde, a la acumulacin competitiva, elimin las restricciones
socioeconmicas y culturales tradicionales al uso de la tierra, con lo que cre el
potencial para mtodos de produccin ecolgicamente destructivos. Esto se debi
a que el mismo proceso de acumulacin originaria liber a los seres humanos, no
slo de su tierra y de otros medios de produccin, sino tambin de las limitaciones
sociales desarrolladas en la poca medieval. As como la eliminacin de las restricciones sociales al uso de la naturaleza llev al potencial de destruccin ambiental,
la supresin de las limitaciones al uso de la fuerza de trabajo humano condujo al
potencial de destruccin de la salud y el bienestar humanos. Y, por ltimo, la acumulacin originaria cre tambin las condiciones objetivas para la aparicin de
movimientos sindicales y ambientales que luchaban por impedir la explotacin y la
degradacin de la fuerza de trabajo y de la naturaleza.
En sntesis, el cambio revolucionario de la idea de naturaleza producido por
Descartes, Bacon y, en general, la ciencia, as como por Hobbes, Locke y, en general, la filosofa poltica, y por Adam Smith y los economistas (las "grandes mentes"
de 1500 a 1800), fue de la mano con los cambios revolucionarios de las prcticas
materiales y sociales del capitalismo, es decir la mercantilizacin y capitalizacin de
la naturaleza, incluida la naturaleza humana. La tierra y el trabajo se volvieron,
cada vez ms, "mercancas ficticias" con "precios ficticios" renta y salario y, por
ltimo, se convirtieron en formas particulares de capital. Mientras tanto, el expresivo sentido romntico de la naturaleza se desarroll en oposicin al concepto instrumental o ilustrado de la misma. La rpida industrializacin, urbanizacin y mercantilizacin de la tierra y el trabajo dieron por resultado una separacin humana
de la naturaleza as como (en una aparente paradoja) un inters mayor o ms universal por preservarla; es decir, la sentimentalizacin romntica de la naturaleza
presupona la enajenacin real o material del mundo natural.
El concepto de "ambiente" tiene un significado ms especfico que el de "naturaleza". El Oxford English Dictionary define "ambiente" como "el conjunto de circunstancias o condiciones, especialmente condiciones fsicas, en que vive, trabaja, se
desarrolla, etc., una persona o una comunidad; las condiciones externas que afectan la vida de una planta o un animal. Asimismo las condiciones fsicas vistas en
relacin con la posibilidad de vida." La palabra clave de esta definicin es. "condiciones", que significa "una cosa necesaria o requerida como prerrequisito para la
concesin o el desempeo de alguna otra". Si definimos "el desempeo de alguna
otra" cosa como la produccin, el ambiente es obviamente "requerido como prerrequisito". La vida humana depende de las "condiciones externas que afectan la
vida", es decir, del ambiente o la "naturaleza". Se deduce que algunas condiciones

HISTORIA Y NATURALEZA

43

son ms adecuadas para ciertos tipos de trabajo (y de vida) que otras. Un prerrequisito para la agricultura y la industria turstica de la baha de Monterey es el clima de la regin. No hay un verdadero puerto porque no hay una ensenada de
aguas profundas, que es un prerrequisito para los puertos.
Esta definicin de ambiente es muy esttica; de hecho, el ambiente cambia sin
cesar. Las fuerzas naturales como el viento y la lluvia, la erosin, la accin de los
microorganismos en el suelo y los cambios de distribucin de las especies vegetales son ejemplos de cambios en las condiciones de la vida humana. Un resultado
de la gran inundacin del ro San Lorenzo (en Santa Cruz, California) en 1955 fue
el actual terrapln, que protege la llanura fluvial del ro y que tambin ampli la
cantidad de terrenos para desarrollos residenciales.
ste no es ms que un lado de la historia: cuando los seres humanos nos apropiamos de "recursos" del ambiente para la produccin material cambiamos ese
ambiente; ninguna especie, incluida la nuestra, puede usar su ambiente sin modificarlo.
Una inmensa y soleada extensin de pastos y flores existi alguna vez entre el bosque oriental y la llanura occidental de Estados Unidos... la planicie de pastos altos del Medio Oeste.
Ya casi ha desaparecido. Con su profunda tierra negra de una riqueza increble era demasiado buena para durar. En apenas unos decenios los colonos vidos de tierra transformaron la planicie nativa en el cinturn cerealero, y hoy [aqulla] es el ms raro de los grandes
ecosistemas de Estados Unidos. De los ms de cinco y medio millones de hectreas que
cubrieran en otros tiempos el corazn de nuestro pas, casi todo est arado. Illinois, el "estado de la planicie", slo tiene una centsima parte del 1% de su pradera original; lo mismo
puede ocurrir con todo el Medio Oeste. 4

El Oxford English Dictionary define "ecologa" como "la rama de la biologa que
se ocupa de las relaciones de los organismos entre s y con el ambiente fsico en el
cual viven [y] el estudio de esas relaciones en lo que se refiere a un hbitat o una
especie en particular". La "ecologa humana" es la "rama del conocimiento que se
ocupa de la interaccin de los seres humanos con su ambiente". La distincin que
hace el diccionario entre ecologa y ecologa humana parece arbitraria. Por un
lado, puesto que modificamos el ambiente cuando lo usamos, cambiamos la "relacin de los organismos entre s y con el ambiente fsico en el cual viven". Vista as,
la ecologa puede considerarse como una parte de la ecologa humana. Por el otro
lado, cuando hay un cambio de "la relacin de los organismos entre s" puede
haber un cambio en "la interaccin de los seres humanos con su ambiente". Desde este punto de vista la ecologa humana es parte, de la ecologa. Desde una perspectiva la ecologa est subordinada a la ecologa humana; desde otra la ecologa

John Madison, "In praise of the prairie", San Francisco Examinar and Chronick, 26 de julio de 1992.

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JAMES O'CONNOR
HISTORIA Y NATURALEZA

humana est subordinada a la ecologa. Esto sugiere que entre la produccin


humana y la produccin natural, o entre economa humana y "economa de la
naturaleza", acta algn tipo de relacin dialctica.
Los historiadores del ambiente tratan de comprender cmo y por qu el
ambiente de un lugar o una regin determinada lleg a ser como es hoy (o como
lo fue ayer). Estudian los cambios de la actividad humana y la economa de la naturaleza, pero no aislados, sino en trminos de sus interacciones. La historia natural
y la historia humana se ven como dos caras del mismo proceso general; se modifican mutuamente y, en caso extremo, se determinan entre s. Por eso es imposible
(en la mayora de los casos, si no en todos) dibujar simples flechas causales entre
la historia natural y la humana, que se constituyen mutuamente. Hay una "interconexin" entre ambas; cada una es el contexto y el contenido de la otra.
La obra de Burton Gordon, Monterey Bay anea: Natural histmy and cultural
insprints [El rea de la baha de Monterey: Historia natural y huellas culturales]brinda
un buen ejemplo de la dificultad (y en casos extremos la imposibilidad) de distinguir los fectos de la economa de la naturaleza y de la actividad humana sobre
el medio. En la costa, al norte de Santa Cruz, hay una pennsula e isla llamada Ao
Nuevo, que en alguna poca fue asiento de una aldea de los indios ohlone. En los
basureros indios los arquelogos han encontrado pocas conchas de abuln, aunque se trata de un marisco que abunda actualmente all. Gordon propone tres
posibilidades ante esta aparente anomala. Una es puramente histrica; la segunda es puramente natural, y la tercera es una combinacin de lo histrico y lo natural. La razn histrica puede ser que las conchas de abuln se usaban mucho en
el comercio indio a larga distancia, por lo cual no se las descartaba junto con las
de almeja, mejilln y otras. La razn natural es queda erosin, a lo largo de los
siglos, ha creado una isla a partir de lo que antes fuera una pennsula contigua.
Se formaron ms salientes rocosas, creando ms lugares en los cuales los abulones
pueden reproducirse y multiplicarse. La tercera razn podra ser que la competencia por los abulones entre las nutrias marinas (abundantes en el periodo
prehispnico) y los indios ohlone hubiese sido ganada por aqullas (pese al hecho
de que los indios las cazaban). Cualquiera que fuese la verdadera combinacin de
factores que actuaban en Ao Nuevo, es posible (probable?) que los procesos histricos, naturales e histrico-naturales, juntos, expliquen la relativa abundancia
actual del marisco.
He venido usando las expresiones "actividad humana" "produccin humana" y
"economa humana" para describir la dependencia de nuestra especie del resto de
la naturaleza, y su impacto en la misma. Ms precisamente, la interfaz entre la historia y la naturaleza (o la sociedad y el ambiente), es la actividad material (definida en su sentido ms amplio) de los seres humanos. Un prado, un campo, un bosque, una costa, un centro comercial, una quebrada, la atmsfera y los ocanos son,
en pequea o gran medida, rrearioneq del trabajo hwano armado de tecnologa,
mquinas o herramientas, materias primas, organizacin social, ambicin y deci-

. 45

sin. (La otra parte, desde luego, es "trabajo" de la naturaleza que se ha transformado a s misma de diversas maneras.) En este sentido materialista el trabajo
humano media o rene, y tambin modifica, la cultura humana y la naturaleza. En
la medida en que los procesos culturales y naturales se entretejen e interactan, el
trabajo es el que los anima. Por eso Marx coloc el trabajo o el material humano
en el centro de la concepcin materialista de la historia.
La historia de la naturaleza, entonces, es en mayor o menor parte la historia del
trabajo. En la mayora de los modos de produccin y las formaciones sociales el trabajo es explotado: es organizado por clases propietarias o gobernantes, no slo
para producir riqueza material sino tambin para generar riqueza excedente. Por
eso la historia de la naturaleza es, de ciertas maneras que pueden descubrirse, la
historia de la explotacin de un grupo de seres humanos por otro. Puesto que la historia de la explotacin es tambin la historia de la lucha del trabajo (y otras luchas
sociales), de esto se deriva que la historia de la naturaleza sea, en parte, la historia
de la lucha del trabajo (y de otras).
En todas las sociedades o formaciones sociales el trabajo se organiza con base en
ciertos principios definidos, de acuerdo con formas definidas de propiedad y
poder. En el mundo grecorromano antiguo el trabajo era trabajo esclavo, por lo
menos en la medida en que se produca un excedente econmico para sostener
una cultura compleja, la poltica y la guerra. En el feudalismo europeo el trabajo
era servil. En el capitalismo la forma dominante es el trabajo asalariado. El trabajo
organizado de estas tres maneras generales tena (tiene) diferentes efectos ecolgicos.
La antigua Roma se expandi territorialmente en los siglos 1 y n a.C., y durante
esta expansin obtuvo esclavos excedentes procedentes de ejrcitos derrotados y
poblaciones conquistadas. Esos esclavos se usaban principalmente como pastores
en enormes latifundios ganaderos. Mientras tanto, gran parte de los campesinos
libres fueron desposedos de la tierra y se convirtieron en proletarios en la ciudad
de Roma. Este cambio de las propiedades de produccin, que fue asimismo un
cambio en la forma del trabajo, tuvo enormes consecuencias para el entorno (tal
como ocurri con el paso del campesinado a la condicin servil despus del saqueo
de Roma [410 d.C.] debido a la escasez de mano de obra). La agricultura pas de
un sistema campesino sustentable, mixto y diversificado, a una agricultura de plantacin, que us la tierra para la minera, ms que para el cultivo, desforest las colinas y cre la espiral descendente de inundaciones y sequas que ha representado
la muerte de ms de una cultura.
En la poca feudal europea la forma servil de trabajo produjo patrones nicos
de uso de la tierra y cambio ecolgico. En sus propias tierras los siervos eran cultivadores relativamente buenos; en el feudo, o tierra seorial, donde estaban forzados a trabajar para producir excedentes con los cuales mantener una aristocracia
terrateniente y una superestructura feudal, parecen haber tendido a trabajar mal,
y el feudo sufra ecolgicamente. A lo largo del tiempo muchos miembros de la cla-

46

JAMES O'CONNOR

se de los siervos desarrollaron su propia tierra en sistemas integrados de cultivo,


que adquirieron fama por la agricultura intensiva practicada por el campesinado
francs. Tambin haba tierras comunes, sobre todo para el pastoreo. En el feudalismo temprano, cuando la carne y el grano se producan para mercados locales o
consumo directo, la mayora de las tierras comunes se mantena en un estado ecolgico relativamente sano. Con la reaparicin de los mercados de larga distancia,
en el siglo x11, y sobre todo con el boom econmico impulsado por el flujo de oro y
plata del Nuevo Mundo, en el xvi, se las fue dedicando cada vez ms a la produccin de mercancas, lo que destruy la integridad de la tierra y aceler el movimiento de cercado de la misma. El malo del cuento no fue la sobrepoblacin: fueron la ruptura de sistemas centenarios de regulacin de la tierra y del uso comn,
la resultante competencia por los mercados y la proletarizacin y el trabajo asalariado.
El trabajo esclavo hace una clase de naturaleza, el servil otra. Esta frmula, desde luego, es excesivamente esquemtica. Son ms tpicas las clases combinadas de
relaciones de propiedad y formas de trabajo. Indonesia fue por largo tiempo una
colonia holandesa. A diferencia de su rival, Gran Bretaa, Holanda sigui siendo
una potencia mercantil (ms que industrial), lo cual se reflejaba en sus polticas
coloniales, una de las cuales era impedir la entrada de artculos manufacturados
britnicos. Esto presupona la resistencia holandesa a la monetizacin de la economa local de Indonesia (en contraste con las prcticas de los ingleses en sus colonias). Los holandeses explotaban un sistema nico de trabajo que dio por resultado una ecologa nica, la cual permita que los colonos exportaran materias primas
y alimentos, que se vendan en la economa mundial del siglo xix, sin importar
demasiados bienes del exterior. Los dirigentes coloniales se preocupaban en particular de que los indonesios pudiesen alimentarse a s mismos con el sistema de
cultivo ms intensivo en mano de obra y productivo que ha existido jams (Indonesia sigue teniendo uno de los rendimientos de arroz por hectrea ms altos del
mundo).
Estas lneas de anlisis pareceran abrir posibilidades de revisiones fructferas
tanto de la concepcin (marxista) materialista de la historia como del estudio
(marxista y no marxista) de la historia ambiental o ecolgica (incluida la historia
de los paisajes culturales). No obstante, en relacin con la primera, en los 15 ltimos aos del siglo xx, aproximadamente, slo aparecieron uno o dos estudios
serios de "mathist" en ingls. Tras un torbellino de trabajos nuevos publicados en
los setenta y principios de los ochenta (hay consenso en que el ms importante de
ellos es Karl Marx's theoly of histoiy: A defensl de G. A. Cohen), sobre el tema ha cado
el silencio (roto slo por el excelente The violence of abstraction: The analytical foundations of historical materialism, de Derek Sayer, publicado en 1987).
En la actualidad la mayora de los especialistas consideran que la visin materialista ha agotado sus posibilidades, y que se desvaneci junto con su presunta contraparte en la vida real, "el socialismo realmente existente". Muchos vean la "mat-

47

HISTORIA Y NATURALEZA

hist" como algo raro o tericamente decrpito incluso antes de su auge en los turbulentos sesenta y setenta. Una opinin comn en el mundo acadmico es que la
historia y la ciencia social prevalecientes incorporaron hace ya mucho todo lo que
el marxismo tiene de esclarecedor y til. Sin embargo, en aos recientes algunos
destacados pensadores de izquierda han empezado a revisar la concepcin materialista de acuerdo con contribuciones de la antropologa y la ecologa modernas.
Tambin las feministas lo hicieron; segn Ariel Salleh, 5 por ejemplo, lo que media
entre la cultura y la naturalezi no es el trabajo per se, sino el trabajo femenino. El
marxismo ecolgico, en particular, lejos de decaer, est floreciente. Los escritos
ecomarxistas de especialistas tales como Elmar Altvatar, Enrique Leff, Juan Martnez-Alier, Alain Lipiertz, Martin O'Connor, Ted Benton y Alan Rudy, entre otros,
han ido adquiriendo mayor influencia.
El captulo 1 de este libro, "Cultura, naturaleza y la concepcin materialista de la
historia", fue escrito como contribucin a una reforma ecolgica del pensamiento
marxista. Al igual que el marxismo ecolgico, la historia ambiental ha avanzado
mucho desde los setenta. El captulo 2, "Qu es la historia ambiental? Por qu
historia ambiental?", defiende la idea de que la historia ambiental se puede interpretar como la culminacin de todos los textos histricos escritos en la poca capitalista. Los captulos 3 y 4, el ensayo "Tres maneras de observar la historia ecolgica y los paisajes culturales de la baha de Monterey", y el guin para el video de
diapositivas "La naturaleza de la construccin y la construccin de la naturaleza en
Fall Creek, Felton, California, 1860-1990: Un guin" (en coautora con Barbara
Laurence), surgi del proyecto de historia ecolgica local del Center for Political
Ecology (en Santa Cruz), que produce tambin la revista Capitalism, Nature, Socialism. El captulo 5, "La venta de dos ciudades: Chicago y Los Angeles", consiste en
dos reseas, la primera de un simposio organizado por Antipadt, la revista radical
de geografa, en torno a Nature's metropolis: Chicago and the great West, de William
Cronon, la segunda de Cuy of quartz: Excavating the future in Los Angeles, de Mike
Davis. Creo que vale la pena reproducir estos dos textos porque la historia ambiental abarca la historia comparativa de los paisajes culturales, incluyendo la forma y
los contornos de las ciudades, y pocas ciudades son tan desiguales e intrnsecamente fascinantes como Chicago a finales del siglo xix y Los Angeles en la segunda mitad del xx.

Ariel Salleh, "'Essentialism' and eco feminism", Arena, 94, 1991.


-

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

1
CULTURA, NATURALEZA
Y LA CONCEPCIN MATERIALISTA DE LA HISTORIA

INTRODUCCIN

El marxismo fue declarado muerto y enterrado en 1989, en el 200 aniversario de


la Revolucin francesa. Las corrientes ideolgicas van y vienen, pero verdaderamente asombra que una doctrina histrica mundial sea sepultada por quienes
durante tanto tiempo clamaron sostenerla y la defendieron tan violentamente: los
burcratas del partido en los ex pases socialistas que se autodenominaban marxistas. Sin embargo, eso es lo que ocurri a partir de 1989. Sera como si el papa le
administrase la extremauncin al catolicismo o si Alan Greenspan le explicase al
Congreso estadunidense que el "sistema de mercado" da muchos poblemas y pidiese la nacionalizacin de la industria.
En el marxismo de esos burcratas y polticos autoexcomulgados haba alguna
resquebrajadura profunda. De hecho no eran en absoluto marxistas, as que los
occidentales que identifican su cada con la muerte del marxismo estn perfectamente equivocados. La horrible realidad es que de todos los pases ex comunistas y
todava comunistas slo Cuba puso en evidencia la condicin necesaria (pero no
suficiente) para lo que Marx y Engels llamaron "revolucin proletaria", a saber, la
existencia de una mayora de proletariado en la fuerza de trabajo. En 1959, cuando
Castro tom el poder, la enorme mayora (por lo menos dos tercios, tal vez ms) de
la fuerza laboral cubana eran trabajadores asalariados. En Rusia en 1917 y en China en 1949 la vasta mayora de la poblacin econmicamente activa eran campesinos y pequeos productores (en Rusia sumaban unos 25 millones de familias, en
comparacin con tres o cuatro millones de obreros). Checoslovaquia, que despus
de Cuba es el pas ms capitalista que sigui el sendero comunista, era una excepcin. Pero se trataba ms de una cuestin de geopoltica que de lgica histrica. El
Ejrcito Rojo impuso el comunismo en la mayora de los pases del Este de Europa,
pero en Checoslovaquia los comunistas tomaron el poder con un golpe de estado.
En otros pases comunistas la "revolucin proletaria" signific el largo y sangriento
proceso de transformar sociedades en gran medida campesinas en economas
industriales. La revolucin proletaria implic crearuna clase trabajadora asalariada.
Aunque en su vejez Marx pensaba que Rusia tena un potencial socialista basado en
sus tradiciones de cooperacin rural y en la institucin del unir (lo que Juan Martnez-Alier llama "socialismo narodnik"), las revoluciones leninista, estalinista y maos[481

49

ta no tuvieron nada que ver ni con la concepcin materialista de la historia ni con


los elementos normativos profundos del pensamiento de Marx y Engels.
Se convirti al marxismo en una ideologa de dominio, que tena importantes
caractersticas en comn con otras religiones mundiales... aunque la longevidad no
fuese una de ellas. El "estado de los trabajadores" sovitico era una forma extrema
y autoritaria de un estado benefactor que se ocupa del individuo desde que nace
hasta que muere. En ltima instancia, a la clase trabajadora no se le concedi
poder, sino que ms bien se la cuid, en ms de un sentido. Era inevitable que un
estado de ese tipo se destruyese a s mismo en un mundo hostil, pues careca de
legitimidad y de racionalidad administrativa, adems de que no poda cumplir sus
promesas.
Entre tanto, del otro lado de la cortina de hierro, durante tres cuartos de siglo
los intelectuales marxistas occidentales eludieron los problemas de clase y de
poder poltico, ocupndose de temas suprimidos en la URSS, como la enajenacin,
la cosificacin y el fetichismo del capital. Lukcs hizo el notable descubrimiento de
que se estaba materializando una sociedad especficamente capitalista (que presupone el desarrollo de una economa capitalista en el siglo mx), percepcin que tericos crticos como Adorno, Horkeimer, Marcuse y otros adoptaron como propia.
Su crtica de la sociedad y el estado cosificados era una derivacin lgica de la crtica de Marx del fetichismo de las mercancas y del capital. Un interregno de
estructuralismo marxista (Althusser) en los sesenta y el "marxismo analtico" en los
ochenta probaron, ms o menos, uno de los puntos centrales de los tericos crticos: que el capitalismo ha obligado a la gente a adoptar una actitud contemplativa,
pasiva, frente al mundo. Hoy florecen diversos estilos de pensamiento posmoderno, postestructuralistas, que ven al "marxismo" como algo rebasado. El hecho de
que en los noventa Derrida escribiera un libro ensalzando el marxismo, y la percepcin de que es imposible identificar "totalidades" si uno no quiere intentarlo, fueron un golpe para muchos posmodernos.
Un problema es que Marx y Engels no ofrecen, en ningn lado, una descripcin
sistemtica de su mtodo para estudiar la historia. No hay unos "diez mandamientos" de la concepcin materialista de la historia... pese a las once tesis sobre Feuerbach de Marx. La concepcin materialista siempre ha parecido ser un mtodo en
busca de una definicin de s mismo. Por eso ha habido centenares de estudios
sobre el tema y tan poco acuerdo entre los especialistas.
Es un verdadero misterio por qu los fundadores de esta concepcin, del pasado y del presente, no desarrollaron su mtodo desde sus burdos inicios, en La
sagrada familia y La ideologa alemana. Se puede pensar una cantidad de explicaciones posibles: tenan cosas ms urgentes que hacer; crean que no haba necesidad
de hacer una descripcin completa en ese momento; ninguno de los dos era muy
versado en historia asitica, antigua y dems. Mi explicacin favorita es que durante la vida de ambos no se dispona de los materiales histricos necesarios para probar o refutar sus ideas centrales. Una evidencia en favor de esta opinin es la des-

50

JAMES O'CONNOR

cripcin que hace el historiador marxista ingls Ronald Meek del mtodo que us
Marx para escribir El capital. Meek sostiene que, sin tener acceso a la pltora de
materiales histricos disponibles hoy para cualquiera que estudie la transicin del
feudalismo al capitalismo, Marx se vio obligado a usar el recurso de imaginar una
sociedad compuesta por productores independientes de mercancas (propiedad
ganada por ellos mismos), y luego preguntarse qu pasara, lgicamente, si el capital y el trabajo asalariado incidiesen en tal sociedad o fuesen impuestos sobre ella.
No es el mtodo de alguien que tiene la certeza de que hay suficientes estudios histricos como para hacer una descripcin real de esta transicin, que casi siglo y
medio ms tarde podemos identificar histricamente como el modo independiente de produccin de mercancas (y el capitalismo mercantilista), que Marx slo
poda suponer.
Qu es la concepcin materialista de la historia? Su objeto de estudio es la continuidad histrica, as como el cambio y la transformacin: una exploracin de los
detalles mundanos de la vida material/social y los periodos seductores y tremendos
de convulsin social y poltica, de revolucin y contrarrevolucinkLa concepcin
materialista es un mtodo para estudiar la continuidad histrica en el cambio... y
el cambio y la transformacin en la continuidad. Cmo y por qu los periodos de
normalidad contienen en s mismos el potencial de crisis o rupturas sociales y polticas, de la transformacin social, de la dolorosa reconstruccin de estructuras de
poder y privilegio existentes? Cmo y por qu los periodos de crisis contienen en
s mismos el potencial de normalidad o continuidad? Esta dualidad le da al mtodo
su carcter dialctico. La continuidad histrica se explica en trminos de rupturas
histricas; las fracturas se explican en trminos de normalidad. Es algo parecido a
las teoras de desarrollo de la personalidad que explican el proceso de crecimiento en trminos de la crisis de adolescencia y la crisis de adolescencia en trminos
del proceso de crecimiento. Cules son los conflictos que definen la adolescencia?
Y los de una sociedad determinada en un momento especfico? Cmo se resuelven estos conflictos, en el sentido de que un lado ceda ante el otro? Cmo aparecen, de las ruinas de las antiguas, nuevas formas sociales que contienen elementos
de las anteriores pero que, por acuerdo general, se consideran definitivamente

nuevas?
Es til empezar a responder estas preguntas con una descripcin de lo que no
es la concepcin materialista de la historia. Para Marx ni la continuidad ni el cambio histricos son acarreados por el desarrollo de alguna idea o ideal universal. La
especie humana no tiende hacia alguna meta tica universal, como la "verdad" o la
"justicia". Las ideas s motivan a los seres vivos. La existencia social tiene que ser significativa. La gente cree que ciertas prcticas sociales no lo son. En un contexto histrico dado algunas prcticas se consideran humanitarias, otras inhumanas. Los
actores histricos afirman que estn tratando de realizar tal o cual ideal, y es tonto
cuestionar su sinceridad. Los lderes suelen creer lo que dicen, que sus acciones
estn gobernadas por algn gran telas u objetivo histrico.

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

51

Esas aseveraciones funcionan para que un lder se gane el apoyo de las masas
sobre la base de que no es ms que la mera personificacin de algn ideal universal. Pero nadie ha seguido jams a un lder que actuase slo en nombre de intereses
materiales particulares. Hasta los unionistas ms encallecidos pronuncian discursos
del da del trabajo sobre los "derechos de los trabajadores", en los que indudablemente creen con toda sinceridad. Por eso suele decirse acerca de los dirigentes polticos y religiosos que son "elegidos": "encarnan" alguna idea o aspiracin universal,
secular o espiritual. Por lo tanto, los que triunfan parecen sobrehumanos mientras
que a los que fracasan los descartan como chiflados o concluyen la labor que se les
asign (o se pasan la vida en la crcel) antes de verse obligados a enfrentar las nuevas contradicciones creadas por sus propios movimientos. Esto incluye las contradicciones que aparecen cuando sus movimientos son institucionalizados y burocratizados. Jess, Lincoln, Gandhi y Martin Luther King son reverenciados como
mrtires y vistos como gigantes. Esto se debe, en parte, a que se escaparon de las
consecuencias de sus propios xitos. Julio Csar y Napolen no tuvieron esa suerte;
Hitler menos todava. Estos y otros notables, buenos y malos, se enfrentaron al mismo problema. La personificacin de una categora histrica abstracta, ya sea una
nacin dedicada a la propuesta de que todos los hombres son creados iguales u otra
dedicada a la idea de que una nacionalidad es la raza superior, no puede tener verdadera subjetividad ni libre albedro. Ms bien la arrastra la marea de una idea universal "cuyo momento ha llegado". Lo irnico es que la subjetividad de los lderes
que se presentan como portadores de esos ideales se vuelve loca durante los periodos de trastornos sociales. Jess no slo crea que vendra un mesas a salvar el mundo, sino tambin que l era ese mesas. Lenin crea que era inevitable un estado de
los trabajadores, y que l era el instrumento de esa inevitabilidad. Lincoln podra
haber perdido la guerra de secesin de no haber pensado que personificaba los
ideales plasmados en la declaracin de independencia. Nadie es mrtir si muere
exclusivamente en nombre de intereses materiales. En este sentido todos los grandes lderes son contradicciones vivientes, y si los asesinan o mueren jvenes eso ayuda a su reputacin posterior, comoquiera que se los juzgue.
La concepcin de la historia de Marx es, antes que nada, una crtica de la retficacin, la creencia de que las abstracciones tienen una vida independiente de la de
quienes las adoptan y actan en su nombre. 1 Las ideas s "siguen vivas"... cuando
los lderes se apropian de ellas desde el pasado y las usan en el presente, al servicio
de un grandioso futuro. La expresin "las idas siguen vivas", punto, es un acto reificado de habla. La gente sigue viva, llevando consigo ideas del pasado ("equipaje",
"fantasmas que rondan por el cerebro de los hombres". Pero el "significado" de
cualquier aspiracin o idea depende de quin la sostiene y en qu contexto social.
Cuando India se convirti en una potencia subimperialista, con el tercer ejrcito
del mundo, el pacifismo de Gandhi hubiese resultado raro. Cuando el sur de Esta1

Derek Sayer, The violence of abshuaion, Oxford, Basil Blackwell, 1987, passim.

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dos Unidos inici las convulsiones de la reconstruccin, una presidencia de Lincoln hubiera parecido tan difcil como la de Ulysses S. Grant.
Ideas o categoras diferentes tienen significados diferentes en diferentes contextos histricos. En Europa, en la transicin del feudalismo al capitalismo, la "propiedad privada de los medios de produccin" tena un sentido lockeano; en la
sociedad capitalista desarrollada tiene un significado marxiano. En las sociedades
liberales democrticas de hoy "democracia" quiere decir procedimientos democrticos para que la ciudadana elija a sus representantes; en la Atenas de la Antigedad era el gobierno directo del pueblo, o la revolucin. En la poca de la Revolucin francesa un "demcrata" era un "republicano". Hoy, en Estados Unidos,
"demcrata" quiere decir "liberal", y "republicano" es "conservador". Un "liberal"
del siglo xix es lo que hoy llamamos "conservador". Un "liberal" de finales del siglo
xx era realmente un "sociodemcrata". El Partido Comunista de Lenin se llamaba
originalmente "democrtico social". La necesidad de separar forma y contexto,
apariencia y sustancia, ideologa y teora, es evidente. Las ideas (o "la mente") pueden parecer primarias, pero lo que determina el significado de esas ideas, es decir
el significado del significado, es la estructura de la sociedad.
Estas reflexiones sugieren que no fue tanto que Marx desechara el idealismo como de que desarrollara una teora crtica de las concepciones idealistas de la historia. Quin no es consciente de que a veces las ideas persisten durante siglos, y de
que ideas ticas como "justicia", "verdad", "belleza", duran milenios? Lo que sealaba Marx poda haber sido que los actores histricos que han movilizado a pueblos o
naciones en nombre de algn ideal universal la gloria romana, la piedad cristiana,
la libertad, igualdad y fraternidad francesa, o la bsqueda de la felicidad estadunidense estn condenados al fracaso. El resultado de las concepciones idealistas en
la prctica siempre desilusiona (los derechos civiles en Estados Unidos) y muchas veces es horrible (el nazismo), cuando no cmico ("la primera vez una tragedia, la segunda una farsa"). El presidente Bill Clinton intervino en Hait supuestamente para
"restablecer la democracia", cuando su verdadera meta era mantener en el poder a
la clase gobernante y no entregar los poderes policiacos en manos del general Cendras y sus amigos homicidas sino en las de Estados Unidos y sus "aliados", para despus "fondomonetarizar" el pas... exactamente el objetivo opuesto del que Clinton
present al mundo para legitimar sus acciones. Qu puede ser ms tragicmico que
el espectculo de una gran potencia que resbala en la proverbial cscara de pltano?
La historia es, en primer lugar, el relato de grandes y no tan grandes hombres que se esfuerzan por lograr metas universales, que estn por siempre fuera de
su alcance, y a los que se exilia a su isla de Elba particular cuando fracasan... siempre que logren sobrevivir a las balas de los asesinos. sta es una de las razones por
las que la historia da la impresin de ser tan irracional, sujeta a tumbos y giros en
los cuales lo anormal parece normal. Es tambin por eso que los llamados marxistas que creen que el "factor econmico" de la historia es el determinante han
demostrado estar tan equivocados. Si la historia no sigue la senda que esperaban o

CULTURA. NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

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predecan, la culpa no es de Marx o Engels, sino de esos cnicos que piensan que
los actores histricos son insinceros y que slo despliegan ideas universales para
encubrir intereses materiales ("econmicos").
La historia de Marx (entre otras cosas) es una explicacin de por quse lucha por
los intereses materiales o mundanos en nombre de elevados ideales que, a su vez,
se creen o sienten sinceramente. Los patriotas de Boston movilizaron a centenares
de personas en torno al tema de un impuesto al t, y Gandhi a millones por un
impuesto a la sal, pero tanto los Hijos de la Libertad como Gandhi tenan en mente cosas ms grandes. De no haber sido as, pocos los hubiesen seguido. Slo las
almas ms cosificadas pueden apasionarse por el dinero. Los serbios de Bosnia sintieron un legtimo agravio cuando los gobiernos occidentales reconocieron a Croacia y Bosnia como naciones independientes. Pero los horrores de Bosnia no hubieran ocurrido si los lderes serbios, que a su vez se resistieron al racismo de los nazis
y los croatas, se hubiesen mostrado incapaces de movilizar su propia variedad de
nacionalismo racista. La concepcin materialista de la historia explica por qu las
teoras de la historia de los "grandes hombres" no son tanto errneas cuanto inevitables, cuando se sostiene que filosofas idealistas gobiernan movimientos y transformaciones revolucionarios. Fidel Castro es el ejemplo supremo de un hombre
que condujo una guerra fra de independencia nacional que fue asimismo una
revolucin proletaria, la primera en nombre de la autodeterminacin nacional, la
segunda en nombre de la creacin del "hombre socialista". En trminos de aqulla Castr cre en Cuba, por primera vez, una verdadera nacin; en trminos de
sta cre un desastre, porque nunca quiso o pudo (el panorama no est claro) confiar en que la clase trabajadora cubana se gobernase por s misma.
Para Marx la historia no es la historia de la realizacin progresiva de ideales universales. Es ms bien la historia de luchas por el poder libradas por intereses antagnicos en nombre de esos ideales (sentidos), que es tal vez la principal razn por
la cual la mayora de las veces la historia sale mal y por la que tantos libertadores
se vuelven opresores. Cuando los dirigentes negros de la Revolucin haitiana contra el rgimen francs lograron el triunfo, trataron de volver a introducir la esclavitud. En Estados Unidos, durante 150 aos, se le neg al trabajador la bsqueda
de la felicidad. No obstante, las filosofas idealistas son credas apasionadamente,
no slo por los lderes sino tambin por sus seguidores, que muchas veces las convierten en propsitos o metas que sus dirigentes no llegaron a prever. Sean stas o
no las principales razones por las que los grandes hombres terminan por tener los
pies de barro o por las cuales la historia parece dar tantos tumbos y giros aparentemente irracionales, la persistencia del idealismo significa que la historia est marcada por cierta continuidad o lgica, que de vez en cuando estalla inesperadamente en cambio y transformacin social rpidos. 2
2 Marx atac otra teora de la continuidad y el cambio histricos: la afirmacin de que los avatares
de nuestra especie estn determinados en grado significativo por las oportunidades materiales y los

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JAMES O'CONNOR

Acaso los seres humanos no buscan inherentemente la "libertad" y la "justicia"?


No son recurrentes a lo largo de la historia estos y otros temas histricos? Marx
dira que s, pero explicara esta recurrencia en trminos de la persistencia de la
sociedad de clases y de la lucha de clase, junto con la inclinacin de la clase dirigente a universalizar sus propios ideales interesados y su comprensin histrica.
Tambin podra sealar que stos son temas especficamente occidentales y que en
Asia, por ejemplo, los grandes temas han solido ser "orden", "deber" y "respeto".
Adems, si bien Marx nunca lleg a decirlo explcitamente, podra recordarnos
que por lo general las clases explotadas y oprimidas se apropian de la forma idealista del pensamiento de la clase gobernante, con un contenido diferente, desde
luego. Esto resulta obvio en Occidente, donde las minoras oprimidas, los trabajadores y otros han combatido desde el comienzo de los tiempos modernos en nombre de la "libertad" y la "igualdad", que eran en su origen ideales de finales del feudalismo e inicios de la burguesa. Tambin es evidente en el Sur, donde los
movimientos de independencia nacional suelen adoptar la retrica y los ideales de
las potencias coloniales. Es menos evidente, por ejemplo, en los aos previos al
establecimiento de la repblica de Roma, cuando la clase artesanal declar una
huelga general cuya causa inmediata era la explotacin material, aunque el telos
subyacente era la representacin poltica.
Los que han dominado en general la prctica poltica explcita en Occidente
desde la poca de Atenas hasta el presente fueron las formas o los ideales, no el
contenido (es decir la actividad material, social). Nadie, aparte de Samuel Gompers, dijo nunca que lo nico que quera era "ms". "Ms" est legitimado invariablemente por ideales de igualdad o de justicia social (cundo, acaso, un grupo
explotado ha demandado ms que lo que posee un grupo explotador?). El punto
clave es ste: la justicia y la verdad y la libertad y la democracia tienen diferentes
significados prcticos en distintas estructuras sociales, y tambin son interpretadas
de maneras diversas por diferentes grupos sociales en estructuras o formaciones
sociales determinadas. Para los nobles ingleses libertad fue, en una poca, libertad
de los dictados arbitrarios del rey, mientras que para los siervos ingleses significaba libertad para adquirir y acumular tierra. Ninguno de estos sentidos de la palalmites de la naturaleza, de la cual todos dependemos para nuestra supervivencia e incremento. La concepcin mandarla de la historia es asimismo una crtica a esta visin "materialista pasiva" de la historia.
Esta creencia, denominada tambin "determinismo ambiental", que en el siglo xix coexista incmoda
con las teoras de la historia centradas en el "gran hombre", se asoci estrechamente con el imperialismo, el colonialismo y el racismo (la gente de color que vive en el Sur es perezosa porque hace mucho
calor o porque la naturaleza es tan generosa). Esta visin se asocia tambin con el movimiento verde
actual; por ejemplo, la idea de que la gente debera organizar su vida material de acuerdo con los imperativos ecolgicos de las diversas biorregiones. Es un punto de vista bien intencionado y prctico aunque, tal como se lo plantea a veces, un poco absurdo, puesto que ya la gente de algunas (muchas) formas organiza su vida de esa manera, y si no lo hiciese no tardara en quedarse sin vidas que organizar.
Marx y Engels desarrollaron su "materialismo activo" para combatir las visiones idealistas de la historia,
as como las materialistas pasivas.

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

55

bra tiene exactamente esos significados precisos hoy en da en Occidente, porque


el contexto socioeconmico es muy distinto.

FUERZAS PRODUCTIVAS, RELACIONES DE PRODUCCIN

Un acercamiento marxista ecolgico al cambio histrico busca una frmula metodolgica que combine o rena los temas de la cultura y la naturaleza con la categora marxista tradicional del trabajo o de la produccin material. En el pensamiento marxista la "vida material" es un proceso de dos caras. Una de ellas consiste
en las relaciones tcnicas entre los seres humanos y los materiales que brinda la
naturaleza, o la apropiacin y manipulacin de la naturaleza por parte de los seres
humanos para su propio uso. Ejemplos de ello son los procesos tcnicos de fabricar acero, cultivar la tierra y llenar el ciberespacio. La otra cara consiste en las relaciones sociales con las cuales se organizan las relaciones tcnicas, o la organizacin
social de la apropiacin y manipulacin de la naturaleza. De esto son ejemplos las
plantaciones trabajadas por esclavos antes de la guerra de secesin, las comunas
aldeanas rusas y el trabajo asalariado, es decir las relaciones sociales de explotacin
del trabajo en las sociedades capitalistas. En sntesis, "segn Marx [...J el hombre
entra en una relacin con la naturaleza a fin de obtener los medios para sostener
la vida, y entra en relaciones con otros hombres en el proceso de derivar su sustento de la naturaleza". 3
Los autores marxistas definen generalmente las relaciones tcnicas, que incluyen tecnologa, maquinaria y herramientas, as como habilidades de los trabajadores, como "fuerzas productivas". En sentido amplio, las fuerzas productivas denotan los poderes materiales o el potencial productivo de la sociedad. Las relaciones
sociales de explotacin suelen denominarse "relaciones de produccin". Tambin
en sentido amplio, se entiende que las relaciones de produccin significan las formas de propiedad y las relaciones de poder de la sociedad, incluidas las relaciones
de apropiacin del producto social.
El materialismo de Marx privilegia las fuerzas productivas (relaciones personasnaturaleza) en la teora del cambio histrico y el desarrollo. Estas fuerzas, especialmente el nivel y los tipos de tecnologa, no se plantean de manera especfica
como un problema. (En los sesenta los socilogos neomarxistas y otros, trabajando
con indicios dispersos por toda la obra de Marx y Engels, trataron de corregir esta
falla en descripciones estndar del materalismo histrico.) Si bien el desarrollo de
las fuerzas productivas tiene causas distintas en diferentes modos de produccin (o
modos de imposicin de trabajo, extraccin de excedentes y distribucin y utiliza3 Ellen W. Wood y Neil Wood, Clan ideology and ancient political theory, Oxford, Basil Blackwell, 1978,
p. 59.

56

CULTURA. NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

JAMES O'CONNOR

cin de los mismos por las clases propietarias o dirigentes), este desarrollo se ve
como un proceso acumulativo histrico. Se ve tambin como un proceso que llega
a estar basado, finalmente, en el desarrollo de la ciencia. La sociedad hereda .y
emplea la ciencia y las fuerzas productivas legadas por generaciones previas, incluyendo la acumulacin de conocimiento acerca de los poderes productivos de la
naturaleza misma. En el curso de la historia las fuerzas productivas se ven como
determinantes ("en ltima instancia") de las relaciones de produccin. Cuando el
contenido material de la vida social (fuerzas) se enfrenta a los lmites de la forma
social en la cual se organiza ese contenido (relaciones), se produce una crisis. Las
relaciones de produccin viejas son descartadas o reformadas, o se reconstruyen en
niveles de organizacin social ms altos (por ejemplo, en la actualidad, la ciencia
universitaria o los conglomerados corporativos). En contraste, las relaciones de
produccin no se ven como histricamente acumulativas sino ms bien como sujetas a cambio evolutivo y a transformaciones revolucionarias peridicas (aunque a
travs de un desarrollo histrico desigual y combinado es posible redescubrir las
formas viejas y atribuirles nuevos contenidos, como ocurre hoy, por ejemplo, con
el predominio de tecnologa del siglo >cm combinada con relaciones laborales del
siglo xix en algunas industrias de ciertos "pases en desarrollo").
La visin ms o menos estndar del cambio histrico y el desarrollo arriba esbozada ha sido cuestionada de diversas formas por tericos marxistas y no marxistas. 4

que ambas pueden inscribirse en el trabajo social o la divisin del trabajo, de lo cual
se desprende el modo en que el trabajo social media a la naturaleza y la cultura.
Por otro lado, se aduce que la concepcin materialista de la historia no tiene
ms teora de la cultura, del lenguaje, la subjetividad y la tica que la teora del fetichismo de las mercancas y del capital en las sociedades capitalistas. 5 Sin embargo
en todos los modos de produccin, incluido el capitalismo, tanto las fuerzas como
las relaciones de produccin estn impregnadas de normas culturales. Ejemplos de
L ello son los obreros del siglo xix y principios del xx que combinaban habilidades
artesanales y culturales de modos prcticamente inseparables, y los sistemas de propiedad de capital y administracin de plantas fabriles en Japn, muy diferentes de
los de Estados Unidos (pues hacen nfasis en el deber, el orden y el honor, conceptos relativamente extraos para la mayora de los norteamericanos). El trabajo
es una prctica tanto cultural como material. Y lo mismo ocurre con las formas de
imposicin y control del trabajo por parte de las clases propietarias o dirigentes.
Hoy en da est en vigor en Europa una mezcla de alto desempleo y salarios relativamente elevados para imponer el "trabajo" sindicalizado en la Europa corporativista; el desempleo escaso con salarios relativamente bajos parece funcionar mejor
en Estados Unidos y otros pases en los que se asentaron colonos blancos, en los
que siguen vigentes las ideologas del individualismo y, por ende, los mercados de
trabajo son relativamente "libres".
De esta forma, las fuerzas productivas tienen dos caras. Son objetivas en la medida en que consisten en los materiales provistos por la naturaleza (o fabricados a
partir de ella) y en los medios y objetos de produccin. Son subjetivos puesto que
incluyen energa de trabajo viviente en general y diferentes capacidades para cooperar o trabajar juntos de maneras particulares, mediadas no slo por habilidades
tcnicas sino tambin por prcticas culturales.
Tambin las relaciones de produccin tienen dos facetas. Son objetivas en la
medida en que se desarrollan de acuerdo con la ley del valor, la competencia, la
concentracin y la centralizacin del capital, as como otras leyes tendenciales del
capitalismo. En todos los pases o culturas de la moderna economa mundial, por
ejemplo, existe la tendencia a que se reduzcan los costos de reproduccin de la
fuerza de trabajo (a travs de una declinacin del contenido de valor de la canasta de consumo), a que el gran capital se organice en forma de conglomerados corporativos internacionales, y a que la tasa de utilidad baje. Las relaciones de produccin tambin son subjetivas en el sentido de que incluyen conceptos culturales
de propiedad y la capacidad de organizar formas particulares de explotacin (por

Algunosdectiamnosyrcpued mis,lyburdamente, como sigue: tanto la "cultura" como la "naturaleza" estn ausentes (o no
reciben la atencin que merecen) en esas conceptualizaciones de las fuerzas y las
relaciones de produccin. De hecho (podra afirmarse), las fuerzas y relaciones de
produccin son, al mismo tiempo, culturales y naturales. Por eso la concepcin
materialista del cambio histrico y del desarrollo tiene que basarse en el estudio no
slo de la tecnologa, la divisin del trabajo y las relaciones de propiedad y poder,
sino tambin en el de formas histricamente especficas de cultura y naturaleza que
(igual que las fuerzas productivas en su definicin restringida) tambin son acumulativas. Las modificaciones humanas a las formas de vida, los paisajes y dems
tambin tienen su propia existencia histrica independiente. La "segunda naturaleza" no es menos "natural" por el hecho de ser "segunda". Las formas culturales,
asimismo, son acumulativas o muestran continuidad en el cambio. (sta es la premisa de la idea de Habermas de la acumulacin de la "aptitud comunicativa", la
individuacin, la universalizacin de normas y valores y el "descongelamiento" de
tradiciones culturales localistas, todo ello asociado con la modernidad.) El materialismo histrico, entonces, tiene que hacerle frente al problema de la relacin
entre las formas histricas, acumulativas, de naturaleza y cultura, y la manera en
4 Por ejemplo, con base en el estructuralismo de Althusser, S. Resnik y R. Wolff (Knowledge ami clan:
A ll4a,miass witique ofpolitical economy rChicago, Ir nioersisy of Chicago Press, P187) uy:tienen que la utili-

dad y las "leyes de movimiento" del capital son sobredeterminadas por las condiciones naturales, polticas y culturales.

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5 Esta afirmacin se relaciona con la teora del cambio histrico y el desarrollo. Abundan las teoras
marxistas del arte, la literatura, etc. Tambin hay numerosas teoras marxistas de la poltica y la cultura poltica basadas en el discurso anticolonialista, la teora de la reificacin de Lukcs, la nocin de la
hegemona ideolgica de Grarnaci, etc. Slo Alth"er trata de explicar la cultura (definida como parte de la superestructura de una sociedad) en trminos de la concepcin tradicional de fuerzas y relaciones de produccin (vase ms adelante).

58

JAMES O'CONNOR

ejemplo imposicin del trabajo, extraccin del trabajo excedente) de maneras


mediadas por prcticas culturales especficas; apelar al deber al estilo japons, por
ejemplo, caera en odos sordos en las compaas estadunidenses, y lo mismo ocurrira en las empresas japonesas si se incitara a los trabajadores a ejercer la iniciativa individual al estilo norteamericano. Algunos antroplogos sostienen que los
recursos mismos son creaciones culturales, ya que tienen que ser culturalmente
definidos antes de poder ser vistos como valiosos o tiles.
Por otro lado, la concepcin materialista de la historia no tiene una teora de la
naturaleza (o si la tiene es muy dbil) en el sentido de la autonoma de los procesos ecolgicos y ffsicos (o "economa de la naturaleza") dentro del proceso de trabajo. El mismo Marx nos dej poco anlisis abstracto de la naturaleza "en s"; aunque
estaba muy consciente de los procesos ecorreguladores de la naturaleza como algo
esencial para el proceso de produccin organizado por los seres humanos, se concentr en general en la naturaleza como el objeto del trabajo humano, por ejemplo
cuando habla de que "la naturaleza Ud colabora como una mquina". "La superficie de la tierra, el clima, la vegetacin, la fauna y los mismos seres humanos han cambiado infinitamente, y todo por obra de la actividad humana, mientras que los
cambios de la naturaleza que han tenido lugar en Alemania durante este periodo
de tiempo sin interferencia humana son incalculablemente pequeos", escribi
Engels.6 Puesto as es cierto, pero Engels minimiz el hecho de que mientras los seres humanos transforman la naturaleza por medio del trabajo, la naturaleza a su vez
cambia y se transforma a s misma; es decir, que en la produccin hay un desarrollo combinado de fuerzas de origen humano y natural. De hecho, tanto las fuerzas
productivas como las relaciones de produccin estn sujetas a la termodinmica de la
materia y la energa, el funcionamiento de los ciclos qumicos y la biologa de plantas y animales; por ejemplo, los sistemas de propiedad en las regiones montaosas
comparados con los de las llanuras aluviales, los sistemas de control del trabajo
metalrgico comparados con los de las industrias petroqumicas, y as sucesivamente.
En sntesis, el trabajo social definido como una fuerza y una relacin de produccin media la naturaleza y la cultura, el lenguaje/la intersubjetividad y la ecologa y a su vez es mediado por ellos, incluyendo el lenguaje de la ecologa y
la ecologa del lenguaje. (Por una parte el discurso mismo sobre la ciencia ecolgica cambia; por ejemplo, la declinacin de las teoras "sucesionales" en favor de
las teoras de tipo "caos" de la economa de la naturaleza, que cambian los principios ecolgicos sobre los que se basan o pueden estar basadas la produccin
material, las polticas gubernamentales, etc.; por otra, a sus diferentes maneras,
Chomsky, de Saussure, Wittgenstein y otros han revolucionado lo que podra llamarse la "ecologa del lenguaje".) 7 De este modo, las fuerzas y las relaciones de
produccin son al mismo tiempo culturales y naturales.
6
7

Frederick Engels, Diakcties of nature, Mosc, Foreign Language Publishing House, 1954, p. 306
Chomsky escribe (carta al autor, c. 1995): "La visin prevaleciente (incluyendo a buena parte de

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

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COOPERACIN

La razn principal de que la visin marxista tradicional del cambio histrico y el


desarrollo descuide o minimice los conceptos de cultura y naturaleza puede ser
que el tema de la cooperacin se trata de maneras unilaterales... cuando se lo trata.
Puede haber, si acaso, unas pocas teoras de las fuerzas productivas y las relaciones
de produccin culturales y naturales, porque ni las formas de cooperacin culturalmente derivadas ni la "cooperacin" dentro de la economa de la naturaleza
ocupan un lugar importante en el mtodo marxista. Por ejemplo, no hay anlisis
marxistas del papel de los cambios culturales y ecolgicos en la transicin de un
modo de produccin a otro u otros. Los cambios culturales acarreados por la
Reforma y la Contrarreforma, y el cambio ecolgico y la destruccin provocados
por los mtodos medievales de agricultura, produccin de energa y construccin,
son minimizados o ignorados en las descripciones marxistas de la transicin del
feudalismo al capitalismo en Europa.
Una tendencia del marxismo, denominada muchas veces "determinismo tecnolgico", hace derivar el modo de cooperacin de la "necesidad tcnica". Los
medios y objetos de produccin existentes, las aptitudes tcnicas y las condiciones
naturales se ven como determinantes de un modo de cooperacin dado. En cambio los autores influidos por Lukcs y el marxismo occidental (que rechazan el fetichismo tecnolgico de Engels y Lenin), suelen derivar el modo de cooperacin de
las exigencias de las "relaciones de poder" existentes. Engels dira que la divisin
del trabajo y las relaciones laborales en una acera estn tecnolgicamente determinadas; Lukcs podra decir que la divisin de los trabajadores y las relaciones de
trabajo estn determinadas por la necesidad de "manufacturar consenso" o legitimacin en la planta. Advirtase que ambas posiciones son unilaterales; la primera
se interesa por la divisin y la especializacin del trabajo; la segunda por la divisin
y la especializacin de los trabajadores.
Un lado est viendo la cooperacin como una fuerza productiva, el otro la ve
como una relacin de produccin. La ley del valor y la necesidad tecnolgica est
a un lado del golfo que separa el marxismo engelsiano del occidental; del otro lado
est el poder. Podra afirmarse que sta es la diferencia bsica entre el marxismo y
el neomarxismo (de inspiracin weberiana).
la izquierda, especialmente a los marxistas) es que no existe la naturaleza humana sino slo la cultura,
la historia, el ambiente y as sucesivamente. sta es una visin ms o menos tan sensata como la de que
el embrin se convierte en ser humano o en ave de acuerdo con el insumo nutricional; en sntesis, es
una idea totalmente delirante. En cualquier rea de la vida en la que entendemos algo (percepcin
visual, lenguaje, unas cuantas ms), sabemos que es falso de toda falsedad. La lgica misma nos dice que
el grado y la complejidad de la programacin interna determinarn la riqueza del estado alcanzado: un
'organismo vaco' terminara por ser una especie de amiba informe, incapaz de todo. Pasando al estudio del lenguaje, a medida que avanza revela vez ms y ms sobre las estructuras y principios determinados de manera innata que se despliegan, con variaciones menores, para dar los posibles lenguajes

60

JAMES O'CONNOR

De hecho, cualquier modo de cooperacin puede verse al mismo tiempo como


una fuerza y como una relacin de produccin y, por lo tanto, como indeterminado. Es imposible especificar una relacin tcnica determinada sin conocer las exigencias del poder; es igualmente imposible especificar las relaciones de poder sin
conocer las exigencias de la tecnologa (incluyendo las capacidades tecnolgicas).
Diferentes tipos de dominio (personal, legitimado, forzoso, etc.) son consistentes
con ciertos tipos de tecnologa y divisiones del trabajo; distintos tipos de tecnologa y divisin de los trabajadores lo son con ciertos tipos de dominacin.
Adems, cosa ms directamente pertinente a este anlisis, la cooperacin se basa
en mayor o menor medida en normas culturales y formas ecolgicas (naturales).
Richard Biernacki (en The fabrication of labor: Germany and Britain, 16441914) ha
afirmado que la naturaleza del trabajo como mercanca difiere en los distintos contextos culturales. En la regin intensamente religiosa de Estados Unidos conocida
como "el cinturn bblico" las relaciones de trabajo estn determinadas, en parte,
por la tica laboral protestante; en materia de agricultura, por los ciclos hidrulicos. En ambos casos las necesidades tcnicas y el poder codeterminan tambin las
relaciones de trabajo (divisin del trabajo y divisin de los trabajadores). As, el
modo de cooperacin no est determinado de manera doble, sino cudruple. La
tecnologa, la propiedad, el poder, las normas culturales, as como los procesos fsicos, biolgicos y qumicos, se imbrican en modos particulares de produccin... en
formas histricamente especficas y contingentes.
El concepto de cooperacin es un punto de ingreso obvio al proyecto de revisar
la concepcin materialista de la historia de formas que contribuyan a desentraar la
dialctica de la cultura, el trabajo social y la naturaleza, donde al trabajo se lo ve
mediando entre la cultura y la naturaleza. (Los desconstruccionistas o los idealistas ven a la cultura mediando la naturaleza y el trabajo; los verdes o los ecologistas
profundos ven a la naturaleza mediando entre la cultura y el trabajo.) En esa revisin el trabajo social retiene su estatus de categora central del materialismo histrico, pero es problematizado y enriquecido por los conceptos antropolgicos
modernos de la cultura como normas y valores de la vida cotidiana, y los conceptos ecolgicos modernos de la naturaleza como una fuerza productiva autnoma
(y con frecuencia impredecible).

COOPERACIN, CAMBIO HISTRICO Y DESARROLLO

La formulacin tradicional de la doble naturaleza de la existencia material descuida el problema de la cooperacin. Marx vea a sta como la fuerza productiva bsica (una "fuerza natural del trabajo social"), aunque en sus formulaciones de la concepcin materialista de la historia escribi poco o nada sobre eI tema. Sin embargo
en El capital sostuvo que los cambios revolucionarios en las relaciones de produc-

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

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cin introducidos por la burguesa europea protoindustrial acarrearon cambios en


el modo de cooperacin de las manufacturas. La produccin domstica (por
ejemplo el trabajo a domicilio) se convirti en produccin de taller, o lo que Charles Tilly ha denominado "protoindustria". Esta transformacin no alter las relaciones tcnicas (herramientas, habilidades, materias primas), pero cre una nueva
fuerza productiva: la cooperacin entre los productores directos bajo un mismo
techo y supervisados por el propietario o su agente. ste es un ejemplo clave que
se encuentra en los escritos de Marx de las maneras en que los cambios de las relaciones de produccin dan vida a nuevas fuerzas productivas, especficamente en
forma de cooperacin en el lugar de trabajo. De hecho, los captulos de El capital
que van de "Cooperacin" a "Maquinaria y gran industria" son la descripcin de la
creciente productividad de la fuerza de trabajo a travs de la cooperacin. Ms de
un siglo despus (como se prevea en los Grundrisee de Marx) el valor de cambio
haba llegado a depender de la ciencia y la tecnologa, lo que presupone niveles y
formas complejos de cooperacin entre cientficos, entre corporaciones, entre
stas y los estados, en el interior de los mismos, y as sucesivamente.
De manera similar, el desarrollo de nuevas relaciones de produccin con los sistemas del esclavismo antiguo y el feudalismo medieval acarre cambios del modo
de cooperacin y, por lo tanto, en las fuerzas productivas; en el primer caso, por
ejemplo, la cooperacin de grandes cuadrillas de esclavos en las minas de plata de
Espaa; en el segundo, por ejemplo, la cooperacin de los siervos en los feudos, en
la construccin de caminos seoriales y dems. Las nuevas relaciones de produccin preludiaron cambios marcados en el modo de cooperacin en la vida material, que indudablemente aumentaron la productividad o el trabajo excedente. En
este sentido, es plausible la hiptesis de que en pocas de revolucin social los cambios de las relaciones de produccin conducen a transformaciones del modo de
cooperacin (entre otras cosas) y, por ende, en las fuerzas productivas en general.
Pero la mayora de las descripciones histrico-tericas de las transformaciones de
las fuerzas y relaciones de produccin durante periodos marcados por una revolucin de las relaciones de produccin mantienen silencio sobre este tema.
La cooperacin tiene aspectos tanto cuantitativos como cualitativos. Los primeros corresponden a la escala de cooperacin, por ejemplo el tamao de las cuadrillas de trabajo y el alcance de la cooperacin internacional actual entre los cientficos. Los segundos se refieren a la forma de poder que organiza el trabajo y a los
trabajadores en la produccin, de maneras histricamente especficas, y la forma
de resistencia al poder. La hiptesis de que las relaciones de produccin (en todo
o en parte) determinan las fuerzas productivas (modo de cooperacin) se refiere
a aspectos cualitativos, no cuantitativos, de las relaciones de trabajo. La escala de
cooperacin en una mina romana de plata era casi siempre ms grande que en un
feudo, y la escala en ste sola ser mayor que en la protoindustria capitalista. Pero
el poder que organizaba el trabajo combinado, y las relaciones resultantes entre los
productores directos que intervenan en la produccin, eran cualitativamente dife-

62

JAMES O'CONNOR

rentes. El poder de la cooperacin como fuerza productiva parecera ir reforzndose progresivamente (igual que el de la ciencia y la tecnologa) a lo largo del
tiempo.

FUERZAS PRODUCTIVAS CULTURALES Y RELACIONES DE PRODUCCIN

Un paso de cualquier reconstruccin de la concepcin materialista de la historia


es problematizar, es decir, ver como problema, la relacin entre los modos de cooperacin y las relaciones de trabajo, por un lado, y el cambio histrico y el desarrollo, por otro. Un segundo paso es desarrollar un mtodo para indicar de qu
maneras la cultura y la naturaleza afectan o influyen sobre el poder de la clase propietaria o dirigente para imponer y combinar el trabajo en la produccin.
Marx mismo era preantropolgico en el sentido de que vea la "cultura" como
una parte de la superestructura de la sociedad, no como algo entretejido en su
base. Este "error" dio por resultado teorizaciones incompletas sobre el modo de
cooperacin y, por ende, sobre las relaciones y fuerzas de produccin mismas.
Las relaciones de produccin en cualquier formacin social tienen tres facetas:
primero, las relaciones entre las clases explotadoras y las explotadas; segundo, las relaciones dentro de las clases explotadoras y, tercero, las relaciones dentro de las
clases explotadas. Dicho de otro modo, la primera faceta tiene que ver con el modo
de imposicin del trabajo y de extraccin del trabajo excedente; la segunda con el
modo de distribucin y utilizacin del producto excedente dentro de las clases
explotadoras, y la tercera con el modo de cooperacin para la produccin dentro
de la clase explotada.
La tradicin marxista destaca la relacin entre clases explotadoras y explotadas,
o lucha de clase, en la teora del cambio histrico y el desarrollo. Las relaciones
dentro de las clases explotadoras y explotadas fueron poco teorizadas por Marx
mismo y por la mayora de los autores de la tradicin marxista. Con respecto a la
primera, Marx se pregunt por qu la poltica, la religin y la economa eran la pasin de las clases dirigentes en los sistemas de esclavismo antiguo, feudalismo y
capitalismo, respectivamente, sin dar una respuesta coherente. Louis Althusser trat de resolver este problema con su teora (esencialista) de la actividad social determinante en oposicin a la dominante (la primera era el modo de explotacin y la
segunda la forma superestructural de expresin de la actividad determinante).
Con respecto a las relaciones dentro de las clases explotadas en el esclavismo antiguo y el feudalismo, en las obras de Marx y Engels se encuentra poco o nada que se
aproxime a una teora descriptiva. En cuanto al capitalismo, Marx afirmaba que el
mecanismo de socializacin de la produccion en gran escala disciplinara a la clase trabajadora, que atacara polticamente a la burguesa y al estado capitalista
durante los periodos de crisis econmica o de escasez. Pero al lector moderno le

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

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resulta dificil desenmaraar la disciplina producida por lo que Marx vea como
organizacin de tipo militar de las relaciones de trabajo capitalistas de la que impona la necesidad tcnica de la coordinacin disciplinada en la fbrica capitalista. En
sntesis, Marx conjug los problemas de la cooperacin en la produccin vista
como una tcnica, en oposicin al dominio o el control social.
Al mismo tiempo que el estructuralista Althusser (representante de la "vieja izquierda") teorizaba relaciones dentro de las clases explotadoras, la "nueva izquierda" voluntarista empezaba a teorizar relaciones dentro de las clases explotadas. El
justamente clebre artculo de Steven Marglin sobre lo que "hacen los patrones",
trataba de superar el descuido de las relaciones dentro de las clases explotadas con
una teora weberiana izquierdista del poder. Demostr que en el capitalismo temprano las relaciones de trabajo o el modo de cooperacin se organizaban de maneras que producan, antes que nada, control del trabajo, y slo de forma secundaria
eficiencia tcnica. David Noble mostr que la imposicin de trabajo y dominio
sobre los obreros en el capitalismo poda no coincidir con la mxima eficiencia tcnica. Michael Burowoy hizo ver que el "consenso manufacturero" en el sitio de trabajo capitalista presupone que los trabajadores se relacionen entre s de maneras
ideolgicas (engandose a s mismos, por ejemplo).
En sntesis, mientras Althussher, de la vieja izquierda, trataba de desproblematizar las relaciones sociales dentro de las clases explotadoras, la nueva izquierda
consideraba como problemas las relaciones sociales (de trabajo) en una clase
explotada: el trabajador asalariado. Los logros de la nueva izquierda y de los pensadores neomarxistas fueron considerables; ya no resulta plausible concebir que las
relaciones de trabajo o los modos de cooperacin estn determinados de manera
exclusiva por la necesidad tecnolgica. Pero tampoco lo es concebir que lo estn
slo por el poder, precisamente debido a la existencia de dimensiones cientficas y
tcnicas cada vez ms sociales de la apropiacin y manipulacin de la naturaleza en
el lugar de trabajo. En este sentido la izquierda fue ms lejos de lo que deba.
Podra decirse que mientras que la vieja izquierda modelaba la sociedad sobre la
fbrica (capitalista), la nueva modelaba la fbrica sobre la sociedad (de clase).
Desde otro punto de vista, la crtica de la nueva izquierda al determinismo tecnolgico no fue demasiado audaz sino demasiado cauta. Las formas
weberianas/foucaultianas de dominio/poder no slo fueron importadas desde
"afuera", por decirlo as, a las relaciones de trabajo, sino que prcticas culturales
de todas clases recorren las relaciones de trabajo y otras relaciones sociales, incluyendo las polticas. Ms an, las prcticas polticas y culturales se importan al lugar
de trabajo no slo de arriba, sino tambin de abajo. En este sentido, las relaciones de
trabajo son tanto el contenido como el contexto de la lucha poltica, ideolgica y
cultural. Puede afirmarse que existen ciertas posibilidades tecnolgicas (y no
otras) debido a las interacciones mutuas entre el impulso a valorar el trabajo y a
dominarlo poltica e ideolgicamente, as como a importar prcticas culturales de
la sociedad en su conjunto. La determinacin de las relaciones de trabajo (modos

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JAMES O'CONNOR

de cooperacin, como las fuerzas y relaciones de produccin) resulta, as, muy


imprecisa. Nadie puede saber qu formas de cooperacin vigentes (por ejemplo,
en el capitalismo, el tipo y alcance de los "mercados internos de trabajo"), las burocracias gerenciales, los sistemas de codeterminacion, las funciones de la disciplina
en el mercado laboral, etc.) van a "pegar", si no conoce las formas dominantes y
liberadoras de la cultura, el papel de los sistemas legales, las ideologas gerenciales
de control y dems, y cmo se determinan mutuamente todos ellos, por ejemplo,
en cualquier comparacin entre el corporativismo europeo, el colectivismo japons y el individualismo estadunidense. Parece plausible que la capacidad de competir de las grandes economas en una era en la cual las fudzas productivas son de
naturaleza cada vez ms social no slo depende de los niveles de ciencia y tecnologa sino tambin de la capacidad de cualquier cultura en particular de movilizar
y usar esas fuerzas. El capitalismo colectivista japons puede ser un tipo ideal para
la difusin o la diseminacin de nuevos procesos de produccin; el capitalismo
individualista de Estados Unidos tal vez sea el tipo ideal para la invencin y el desarrollo de nuevas tecnologas, y el capitalismo corporativista europeo lo sea para la
explotacin eficiente de nuevas tecnologas.
Estas consideraciones arrojan una luz totalmente nueva sobre la cuestin de la
cooperacin o las relaciones de trabajo como una fuerza y una relacin productiva. Asimismo es necesario enmendar las tesis del desarrollo tecnolgico acumulativo y del determinismo de la fuerza productiva. No es raro que Marx no pudiera
teorizar sobre las relaciones de trabajo, aparte de usar esa metfora militar superficialmente convincente. No es raro que Lenin, siguiendo el supuesto fatalmente
errneo de Engels de que las relaciones de trabajo estn determinadas tcnicamente, pensara que el socialismo poda utilizar el taylorismo. No es raro que el
estudio sobre el trabajo ms conocido de los tres ltimos decenios Labor and
monopoly capital, de Harvey Braverman no hubiese ido mucho ms all que la
sociologa del trabajo del mismo Marx.
La formulacin expuesta arriba tambin arroja una nueva luz sobre la solucin
"althusseriana" del problema de las relaciones dentro de las clases explotadoras. La
cultura no es algo que slo ocurra con el producto excedente; es tambin la esencia misma de la vida cotidiana, que se importa al sitio de trabajo desde arriba (por
ejemplo la "cultura de la juventud" usada para organizar ciertos sectores de la economa estadunidense; la "cultura de las corporaciones"), y tambin desde abajo
(como modos de protesta y resistencia, creacin de redes, cultura sindicalista). Las
prcticas culturales histricamente especficas y contingentes se empalman, por
decirlo as, con el sistema de valorizacin del trabajo.
Como la cultura es el hilo de la historia, es decir, como entendemos la historia
a travs de la cultura, y puesto que la historia social es (entre otras cosas) la historia de la cultura, parece justo llegar a la conclusin de que Marx, sin las ventajas de
la historia social ni de la antropologa moderna, fue incapaz de hacer suficientemente histrico el materialismo histrico.

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

65

En conclusin, las fuerzas productivas siempre son, en parte, fuerzas culturales.


Las relaciones de trabajo estn sobredeterminadas desde arriba y desde abajo por
las prcticas culturales, las tecnologas y habilidades, el nivel de desarrollo de los
medios y objetos de produccin, la valorizacin del trabajo y el poder de clase. Las
fuerzas sociales en conjunto se compactan o se miniaturizan en las relaciones de
trabajo, que son las relaciones sociales ms ricas y socialmente ms "densas" de la
sociedad capitalista. Es posible que donde esto se vea ms claramente sea en el
mundo del entretenimiento y del deporte, donde la gente paga por ver las relaciones de trabajo mismas (o una parte de ellas). All los vnculos entre la cultura y
el trabajo son ms transparentes (por ejemplo comprense la historia y la naturaleza del beisbol con las del futbol americano).

RELACIONES NATURALES DE PRODUCCIN Y FUERZAS PRODUCTIVAS

Marx escribi en una era "preantropolgica", en la cual estaba subdesarrollada una


sociedad especficamente capitalista y, por ende, lo estaba tambin la historia social. Esto significa que su concepcin materialista de la historia no era ni poda ser
lo bastante histrica (ni cultural), y tambin que sus teorizaciones sobre las fuerzas
y relaciones productivas en general, y los modos de cooperacin en particular,
eran incompletas y fallidas.
El materialismo histrico tampoco es lo bastante materialista. Marx escribi
antes de la poca de la ecologa. Le interesaba ms la qumica que la biologa, e
ignor a Sergei Podolinsky, el primer ecosocialista que pens que en la teora del
valor figuraba una naturaleza especficamente fsica. Las relaciones ecolgicas y
fisicas dentro de la naturaleza (la economa de la naturaleza) y sus efectos sobre la
cooperacin en el proceso de trabajo no fueron ignoradas, pero s relativamente
descuidadas, en la teora marxiana de la acumulacin capitalista, la competencia,
la crisis econmica, la concentracin y centralizacin del capital y dems. No obstante, el hecho es que los modos de cooperacin en y entre los lugares de trabajo
en las divisiones del trabajo social e industrial (as como las diversas divisiones del
trabajo), desbordan de vida biolgica, fsica y qumica. Ni los hombres de ms de
una edad determinada ni las mujeres, cualquiera que sea su edad, juegan en las
ligas mayores de beisbol ni en las de futbol americano. La primera exclusin es un
hecho natural; la segunda es en gran medida un hecho natural, pero tambin uno
cultural.
La economa de la naturaleza (fuerzas climticas y geolgicas, reacciones qumicas, cadenas alimentarias, etc.) es el tema de la ciencia de la ecologa, as como
una base de la sensibilidad ecolgica contempornea, definida en trminos de actitudes culturales y de prcticas en la naturaleza. La idea de los espacios silvestres ya
no resulta amenazante, y en muchas regiones ya no es aceptable arrasar los bosques

66

JAMES O'CONNOR

nativos. En Marx no hay nada que nos prepare para prever este hecho social (e
innumerables otros relacionados). Si bien las formas particulares de la economa
de la naturaleza (incluyendo la misma composicin de la atmsfera) suelen ser
resultado de impactos humanos sobre aqulla, el hecho es que los procesos qumicos, biolgicos y fisicos que constituyen la economa de la naturaleza funcionan
independientemente de la economa humana. Son fuerzas productivas (as como
condiciones de produccin) autnomas. Los seres humanos pueden mejorar los
ciclos de crecimiento con productos petroqumicos y controlar los procesos qumicos variando la composicin del aire en una planta de productos qumicos, pero
esos ciclos de crecimiento y esas reacciones qumicas siguen estando basados en las
leyes tendenciales o "dbiles" de la naturaleza.
Todava los marxistas y quienes usan mtodos de tipo marxista no reconocen
suficientemente que la economa de la naturaleza est inscrita no slo en las fuerzas productivas sino tambin en las relaciones de produccin. Las relaciones de
produccin "naturales" quieren decir que ciertos tipos de condiciones o procesos
naturales (influidos o no por el hombre) ofrecen ms posibilidades que otros para
el desarrollo de una formacin social y una estructura de clase. La propiedad de
caballos o de ganado presupone cierta cantidad de tierra (cada vez menos) para
alimentar a los animales. Las relaciones de produccin feudales florecieron donde
no haba buen transporte fluvial o costanero, por ejemplo en el interior de Francia, donde "dinero" signific durante largo tiempo "impuestos", no "precios".
Inglaterra se salv de la fuerza plena del feudalismo no slo debido a la prevaleciente cultura del individualismo (que se remonta al siglo uf y aun antes), sino
tambin, en parte, por la extensin de transporte interior y costero por agua (y,
por lo tanto, las oportunidades de comercio). En el litoral atlntico y mediterrneo
se desarrollaron tempranamente estructuras mercantilistas capitalistas de clase. En
Rndonia, Brasil, han fracasado tanto la agricultura en pequea escala como la
ganadera en gran escala, debido a las alteradas condiciones del suelo del bosque
tropical lluvioso. En Inglaterra y Francia antiguas las fundiciones de hierro eran
chicas porque tenan que ubicarse cerca de bosques, y porque era usual la propiedad en pequea escala. La industria acerera norteamericana estaba fuertemente
capitalizada, en parte porque se localizaba entre depsitos lejanos de mineral de
hierro y de carbn, debido a lo cual recaan sobre ella elevados costos de transporte. Cuando los recursos naturales se agotan, o son destruidos, muchas veces
cambian las relaciones de propiedad, as como la naturaleza de las fuerzas productivas. El corte de bosques nativos de secuoias en Aptos Creek, en la costa central de California, puso fin a la industria maderera relativamente bien capitalizada
que haba all. En las regiones cercanas de los montes Santa Cruz la tala le abri
paso, literalmente, a los huertos de frutas y los viedos organizados por propietarios de tierra en pequea escala.
Abundan los ejemplos de relaciones de produccin "naturales". En alta mar el
capitn de un barco (mucho tiempo atrs quiz dueo parcial de su nave, ahora

CULTURA, NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

67

empleado o tal vez accionista minoritario) tiene (y necesita) un poder ms o


menos absoluto. Lo mismo ocurre con el comandante de un avin de pasajeros. La
propiedad en pequea escala es ms importante (hoy ya no tanto) en Costa Rica
que en otros pases centroamericanos, debido en parte a la naturaleza del terreno.
En la Cuba prerrevolucionaria el cultivo de tabaco y de caf era caracterstico de la
pequea propiedad, en el primer caso debido en parte a la necesidad de mano de
obra calificada, en el segundo en parte a la escasez de buenos suelos de montaa.
En contraste, el cultivo de caa de azcar se caracterizaba por la propiedad capitalista en mediana y gran escala, debido por un lado a que se realiza en tierras planas o con lomas, y por otro a que dada la naturaleza de la caa se requiere
poca mano de obra calificada. La mayora de las ciudades crecieron junto a vados
de los ros y bahas naturales, donde era posible el comercio de media y larga distancia; con el tiempo esas ciudades se convirtieron en hogar de artesanos, mercaderes, banqueros y dems.
No slo las relaciones de produccin son, en mayor o menor grado, naturales
(la revolucin electrnica ha facilitado muchsimo la centralizacin del capital
financiero); tambin lo son las fuerzas productivas. Es evidente que la economa de
la naturaleza (o procesos naturales) se inscribe en el modo de cooperar en la minera, la agricultura y la pesca, de formas que exigieron que Marx modificase su concepto del proceso de produccin. La naturaleza no slo es un "socio" en la produccin (como observ muchas veces Marx), sino que es un socio autnomo (a
partir del cual Marx abstrajo en el primer tomo de El capital). La economa de la
naturaleza se inscribe tambin en modos de cooperacin de la industria de la construccin y la del transporte. Los edificios requieren espacio, lo que limita los tipos
de cooperacin (vista como fuerza productiva) posibles en la construccin (la divisin del trabajo dentro y entre las compaas que construyen rascacielos es una
maravilla de complejidad y calendarizacin debido precisamente a las limitaciones
de espacio... y de la gravedad). El transporte presupone algn tipo de uso racional
del espacio, incluyendo el espacio areo. Las relaciones de trabajo en las manufacturas de todas clases estn sujetas a muchos procesos naturales diferentes y complejos, desde la qumica de la metalurgia hasta la fisica de la fabricacin de chips.
Adems, la naturaleza del cuerpo humano, y tal vez del alma, crea ciertas posibilidades para la cooperacin, pone un lmite a otras y rige sobre las dems.

NATURALEZA, TRABAJO SOCIAL, CULTURA

El trabajo social se inscribe en la cultura, y viceversa. El trabajo humano se organiza no slo por el poder de clase y la ley del valor sino tambin por normas y prcticas culturales, configuradas a su vez por formas de trabajo social. Los aparatos
electrodomsticos se venden como "eficientes" y las corporaciones anuncian que

CULTURA. NATURALEZA Y MATERIALISMO HISTRICO

68

69

JAMES O'CONNOR

sus sitios de trabajo son "empticos". Slo un enfoque dialctico del problema de
las conexiones internas entre cultura y trabajo puede arrojar resultados tericos y
prcticos interesantes en el anlisis de casos especficos.
El trabajo social est inscrito tambin por la naturaleza... y viceversa. El trabajo
humano es organizado por el poder de clase, la valorizacin y la cultura, pero tambin por la economa de la naturaleza que, a su vez, es constantemente modificada por el trabajo social. El capital se empalma en los procesos naturales, altera las
leyes y las tendencias probabilsticas naturales o las cambia en el sentido de crear
nuevas formas y relaciones de la naturaleza, que no existan antes. Un ejemplo es
la computadora casada con la bioingeniera para descubrir un organismo que
"coma" desechos txicos.
De ello parecera derivarse que la cultura y la naturaleza se encuentran y combinan en el trabajo socialmente organizado. La ecologa cultural y la naturaleza
ecolgica se expresan en las relaciones sociales de la produccin material, la distribucin, el intercambio y el consumo. Surge una pregunta: cul es la dialctica
de la naturaleza y la cultura en la vida material en general, y en las relaciones de
trabajo en particular? Ciertas prcticas culturales combinadas con ciertos procesos
naturales (ffsicos) en la produccin se conjugaron, a su vez, para producir un
Chernobil y un Bopal. En ambos casos las prcticas culturales eran tales que las
leyes fsicas y qumicas se desbandaron, por as decirlo. Por otro lado, las leyes ffsicas y qumicas eran tales que la cultura de relaciones de trabajo tambin se desband. Se trat de desastres tanto naturales como sociales, en gran medida de la misma manera en que la devastacin que causa un terremoto es un desastre natural y
social en barrios que, para empezar, no tendran que haberse construido all.
Las indeterminaciones de las relaciones de trabajo o modos de cooperacin
estn doblemente determinadas por indeterminaciones culturales y naturales. Por
ejemplo, la reduccin deliberada del ritmo de trabajo y el "trabajo a reglamento"
cambian muchsimo en diferentes culturas tnicas y nacionales, y las "sorpresas" o
"misterios" de la naturaleza cambian tambin con diferentes procesos ecolgicos y
ffsicos de trabajo. A medida que en el fin del milenio el capitalismo global se difunde y profundiza su control sobre la humanidad y la naturaleza, por igual, el trabajo social (la divisin del trabajo social y las divisiones sociales del trabajo) se vuelve
cada vez ms complicado. La complejidad de la economa mundial de hoy es tal
que nadie ha descubierto todava un modelo de capitalismo global con un poder
explicativo similar al del antiguo modelo desarrollo/subdesarrollo o a los diversos
modelos de imperialismo. Lo que est claro es que las relaciones culturales inscritas en el trabajo, las relaciones de trabajo y dems, por una parte, y las relaciones
fsicas, qumicas y biolgicas inscritas en los procesos de trabajo, por la otra, se
estn volviendo ms complejas como resultado de la globalizacin del capital. Las
"funciones de produccin" se hacen ms inciertas y los "desastres" se producen con
mayor frecuencia, con ms -causas". El alcoholismo en la poca de tu i 'Los
Annimos, las estructuras de mando en los barcos petroleros, las fallas de diseo

de los supertanques, la competencia entre las empresas de produccin y distribucin de petrleo, y la complejidad de los sistemas naturales y fsicos, parecieron
combinarse para producir el desastre del Exxon Valdez. Los tericos de la "sociedad
peligrosa" dan un paso al frente. El mundo parece estar y est ms enajenado,
no slo del trabajo y la sociedad, sino tambin, en general, del capital, y asimismo
ms cosificado. Por eso no es difcil encontrar explicaciones del nihilismo contemporneo, del populismo de derecha y de otras formas de pensar irracionales o
subracionales.
Las alternativas tericas y prcticas requieren una cuidadosa atencin a las conexiones internas entre las formas de cooperacin culturales y naturales en las relaciones de trabajo. La sola cultura ecolgica lleva a una poltica verde pura; una ecologa cultural exclusiva a la poltica roja pura, es decir, de regreso a la tesis de la
humanizacin ("dominacin") de la naturaleza. La tarea bsica sera, al parecer,
negar lo verde y lo rojo, material y polticamente.

2
QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?
POR QU HISTORIA AMBIENTAL?

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

71

mundo material existe. En trminos algo diferentes, los posmodernos tienden a


ignorar o minimizar la forma en que los "acontecimientos verdaderos" se articulan
con los "acontecimientos ideales" las maneras en que se organiza socialmente la

INTRODUCCIN

Los pensadores posmodernos piensan que esas narraciones de apariencia catica,


que tienen que ver con grandes personajes, fechas importantes y la acumulacin
de hechos, a los que llamamos historia, tienen una lgica. Todos tienen sus propias
experiencias y ancdotas sobre el presente y el pasado. Los historiadores son narradores profesionales que buscan en el inventario disponible de formas narrativas
(una constante de la historia) y disponen a las personas y los acontecimientos de
acuerdo con la lgica de la forma especfica de narracin que escogieron. Para
Marx, Luis Napolen era una farsa; para la clase alta francesa era un triunfo y una
tragedia. Para los historiadores anticomunistas la guerra fra era un combate entre
el bien y el mal; para los historiadores de la geopoltica era el enfrentamiento de
dos imperios; para los sandinistas, una excusa yanqui para intervenir en la revolucin centroamericana. Y as sucesivamente.
El libro de ensayos de Hayden White, The content of the form , es un importante texto posmoderno. Si simplificamos enormemente su argumentacin elegante y compleja, lo que sugiere White es que una vez que el historiador escoge una forma
narrativa, todo est ms o menos determinado: el contenido o la sustancia de lo que
escribe, la forma en que el mismo se dispone secuencialmente (cundo empieza el
acto 1, digamos, cundo termina el 3), y cunto nfasis se hace en ciertas personas
y hechos. La forma narrativa ayuda a decidir cul de los que White llama "acontecimientos verdaderos" llega a ser una gran obra, y cul no.
Su concepto del "acontecimiento verdadero" sugiere que el posmodernismo
padece un exceso de idealismo. Esta expresin aparece una cantidad de veces en
su libro, pero no se define ni se le concede la categora de problema. Los "acontecimientos verdaderos" estn repartidos por la narrativa de White como las pasas de
uva en un pastel, aunque tanto l mismo como otros posmodernos coincidiran en
que ningn "acontecimiento verdadero" (por ejemplo un hecho material o socioeconmico) se produce jams sin que haya un "acontecimiento ideal" (esta expresin es ma) correspondiente... un acto de habla, un nuevo giro de un significado
compartido, una perspectiva novedosa sobre una forma de intersubjetividad o de la
construccin social de lo "individual". Si bien es cierto que el acceso lingstico al
mundo material es el nico disponible para el discurso humano, y que las peleas
acerca del significado del mundo son siempre lingsticas, tambin lo es que el
[70]

actividad material y en que el significado y la intersubjetividad se entretejen con la


misma, y por lo tanto a ser ciegos a uno de los principales problemas de la historiogralia. Ms bien lo que resulta importante para ellos son los tipos y las estructuras de narrativas particulares encargadas de "contar la historia", aunque no se proporciona ningn mtodo para explicar los cambios de las convenciones narrativas.
A pesar de esta laguna, el posmodemismo "explica" por qu cada generacin o
periodo histrico reescribe la historia, y tambin por qu en todo periodo los historiadores discuten sobre lo que ocurri en el pasado (en la medida en que alguien
puede saber qu fue lo que "realmente" ocurri, y por qu). La lgica del posmodemismo es que resulta natural e inevitable que las narraciones de la historia cambien con el tiempo, y tambin que difieran en cualquier momento dado, segn
quin las est contando. Todos tienen sus propios agravios e intereses, porque todos
tienen su experiencia vital nica, sus intereses y perspectivas polticos y culturales,
su narrativa personal. Adems, todos tienen su propia sensacin de cules son "realmente" los agravios y los intereses, qu pueden significar para el usuario (como
palabras, como objetos fisicos), para un observador externo, para alguien que est
en el Tbet, para la posteridad y dems. No obstante, el posmodernismo falla en tres
aspectos que conducen, finalmente, a un individualismo y subjetivismo metodolgico, as como a una arbitrariedad y un relativismo tan extremos que lindan con el
nihilismo. Primero, son ciegos a las formas en que las estructuras reales se erigen
detrs de los acontecimientos reales as como de las formas narrativas, es decir, descuidan la interconexin estructuralmente determinada o influida de las cosas (que
genera la necesidad de abstraccin y los niveles de anlisis). Segundo, no destacan
los relatos tpicos (en oposicin a los atpicos), en los cuales los datos histricos se
pueden interpretar en contextos relevantes (lo que elimina o reduce la multiplicidad de posibles significados de las cosas dentro del contexto o marco de referencia
elegido). Tercero, descuidan cualquier psicologa social de base estructural o descripcin de la subjetividad y las culturas de resistencia que pudiesen salvar la brecha
entre estructura y proceso o estructura y significado.
Por fortuna parece que hay un escape, parcial, al menos, de la trampa posmodema. La escritura y reescritura de la historia la iluminacin de rincones del
pasado antes oscuros, el descubrimiento del sonido de voces largo tiempo olvidadas o suprimidas, la explicacin de "furores" y modas, la revaloracin de "grandes
hombres", las formas en que la subjetividad (o la identidad) se constituye histricamente, y dems siguen una cierta lgica tosca, por lo menos en lo que a la historia del capitalismo de los ltimos dos o tres siglos se refiere.'
1 Paul Buhle me recuerda que la "emergencia de la historia de un examen del mito colectivo
comienza con Vico, y sin sus esfuerzos por recopilar folklore, y la recuperacin paralela de la dialctica

'72

JAMES O'CONNOR

Es posible descodificar la lgica de la escritura histrica si se la vincula con la


lgica del desarrollo del capitalismo, ms que con la de una forma narrativa determinada. En trminos generales, la redaccin de la historia occidental moderna
comienza con la historia poltica, jurdica y constitucional; pasa a la historia econmica entre mediados y fines del siglo xtx; se vuelca a la historia social y cultural
a mediados del siglo xx, y culmina en la historia ambiental a finales del mismo.
Este rbol genealgico de la historiografa es una consecuencia lgica del desarrollo del capitalismo mismo: primero, las reformas y revoluciones polticas, jurdicas y constitucionales que crearon el marco de referencia para la propiedad privada, los derechos de propiedad, las libertades civiles y la igualdad formal ante la
ley; segundo, la Revolucin industrial y tecnolgica de finales del siglo xvin y principios del XIX, puestas en marcha, en parte, por la reforma poltica y la revolucin,
que crearon la posibilidad de la historia econmica capitalista (conflicto econmico, crecimiento de mercados, finanzas, competencia, etc.); tercero, el crecimiento de una sociedad y una cultura especficamente capitalistas, que surgieron
de la conversin de la tierra y el trabajo en mercancas ficticias, de la vida social y
la cultura, la sociedad de masas, el consumismo y las luchas sociales, as como el
desarrollo de sociedades multitnicas, que inspiraron una historia social y cultural;
cuarto, la capitalizacin de la naturaleza, o la creacin de una naturaleza especficamente capitalista, y las luchas por la misma, que se desarrollaron dentro del
marco de la evolucin de sistemas legales capitalistas y de imperativos tanto econmicos como sociales-culturales, y que ha "producido" la historia ambiental... el ms
reciente y, tal vez, el ltimo tipo de historia.
De hecho, las transformaciones estructurales del capitalismo en desarrollo han
escrito, al menos con una lgica burda, su propia narrativa histrica, correspondiente a cambios de la poltica, de las fuerzas y relaciones de produccin, de la
sociedad y la cultura como un todo y del ambiente o "naturaleza", incluyendo
temas universales de luchas entre circunstancias o necesidades objetivas y deseos o
voluntades subjetivas.
Los cambios estructurales no dan origen directamente a nuevos tipos de escritura de la historia; entre ambos median el conflicto social y las luchas sociales (de
los cuales las nuevas historias son parte definida). Determinados cambios estructurales producen determinados tipos de lucha social: poltica, econmica, social y
cultural, y ambiental, en ese orden. Pero mientras que la causa prxima de temas
histricos sucesivamente nuevos y de nuevas lecturas crticas de la historia capitalista son nuevos tipos de conflicto y de lucha, la causa profunda es la evolucin
estructural del capitalismo en s, el despliegue del capitalismo como forma de trapor parte de Boehme, la historia sera un U.] tema muy rido. La narrativa general que expones (de
la historia poltica a la econmica a la social a la cultural y despus a la ecolgica) es buena. Pero la
idea de que procede cientficamente, sin grandes inyecciones de mito, romanticismo, etc., y mucho
ms all de los primeros prejuicios de clase, est ausente potencialmente en la observacin dialctica*
(correspondencia personal, noviembre de 1996).

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

73

bajo, como forma de vida, como forma de relacionarse con la naturaleza. Cualquier descripcin completa de todo este tema tendra que explorar en detalle tanto los cambios estructurales como la mediacin entre los mismos o sea el conflicto social y la evolucin de nuevos tipos de historiografa.
No se trata de una progresin uniforme y lineal. La nocin de desarrollo desigual y combinado se aplica a la historiografa tanto como al mundo que estudian
los historiadores (el desarrollo del capitalismo industrial). Por eso cada tipo de historia (en su mejor expresin) retrabaja y refuta o sea que radicaliza los tipos
previos. Si bien cada etapa de la historia capitalista est marcada por formas particulares de conflicto conflicto poltico, conflictos dentro del capital y entre el
capital y el trabajo, conflicto social y cultural y conflictos por la naturaleza, la
aparicin de estos conflictos es desigual a lo largo del tiempo y del espacio. Cada
pas, como formacin social capitalista, tiene, evidentemente, su propia historia.
Por ejemplo, el sentimiento de la burguesa de que su control sobre el poder y la
razn era dbil o traicionero, como resultado de movimientos de oposicin de
todos tipos, vari de un pas a otro. La dialctica del desarrollo y el subdesarrollo
ha producido tambin diferentes historias nacionales; por ejemplo, el imperialismo y el imperio son parte de la narrativa de la mayora de los grandes pases industriales, pero no de la mayora de los pases en desarrollo. Algunas tradiciones socialistas surgen de manera contrahistrica o contranarrativa. En Estados Unidos la
historia "salta" de la historia poltica a la historia "ambientalista" de Frederick Jackson Turnen quien fue seguido por Charles Beard, luego por William Appleman
Williams, el cual "relanz la historia occidental [estadunidense] en la cual ha tenido
lugar la mayor parte de la historia ambiental, y estableci la visin acadmica de la
colonizacin como enfrentamiento y conquista que se encuentra en el ncleo del
proyecto de historia ambiental" de este pas. 2 La historiografa de la "teora de la
escena" esbozada ms arriba abstrae a partir de las formas desiguales y combinadas
de la poltica, la economa y la sociedad de regiones o pases dados, as como de las
diferentes relaciones que tienen entre s pases determinados en periodos histricos determinados.
Las luchas sociales tambin se combinan de maneras diversas a lo largo del tiempo y del espacio. Las ms nuevas tienden a negar progresivamente a las ms viejas.
No se habla del "ambiente" durante la era de las revoluciones polticas burguesas,
pero s se habla mucho de poltica en las luchas ambientales contemporneas. Los
combates sindicales del siglo xix raras veces incluan inquietudes ambientales,
mientras que hoy las manifiestan cada vez ms. Tambin las primeras contiendas
culturales sobre la etnicidad o el gnero se mantenan casi en silencio sobre ese
tema. Hoy se lucha contra el racismo ambiental (y en pro de la justicia ambiental),
y hay combates ecofeministas que tratan de contradecir los asuntos de destruccin
ecolgica, clase, raza y gnero. Encontramos as un dilogo entre las inquietudes y
2

d.

74

JAMES O'CONNOR

las experiencias del pasado y del presente; los entornos del pasado se sedimentan
en la clase de historia que se escribe y sobre la cual se construye la historia presente. Y el presente, debido a sus preocupaciones y a su visin retrospectiva, puede ver cosas ante las cuales el pasado estaba ciego, y reelaborar as su propia escritura histrica. El dilogo incluye tambin el futuro, ya que la escritura histrica
actual cambia en menor o mayor medida el mundo en trminos ms amplios. La
historia ambiental, por ejemplo, contribuir a configurar la clase de naturaleza en
la que vivirn los historiadores del futuro.
Desde esta perspectiva, la historia ambiental puede verse como la culminacin
de todas las historias previas, asumiendo que incluyamos las dimensiones ambientales de la historia poltica, econmica y cultural contempornea, as como la historia ambiental en sentido estricto. Lejos de ser un tema marginal, como la ven
todava tantos historiadores, la historia ambiental est (o debera estar) en el centro mismo de la historiografa actual. Como lo expresa el historiador ambiental J.
Donald Hugues, "Un historiador que ha decidido poner la historia en su contexto,
y 'encontrarle sentido', se convierte en historiador ambiental." 3

QU ES HISTORIA AMBIENTAL?

La afirmacin de que la historia ambiental es la culminacin de toda la historia


previa puede no ser tan extravagante como parece a primera vista. Muchos historiadores ambientales definen su campo en los trminos ms incluyentes que pueda imaginarse. La "principal meta [de la historia ambiental] lleg a ser escribe
Donald Worster la de profundizar nuestra comprensin de la forma en que los
seres humanos han sido afectados por su ambiente natural a lo largo del tiempo y,
a la inversa, de la manera en que han afectado al ambiente, y con qu resultados". 4

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

Segn Worster, los historiadores del ambiente se enfrentan a tres conjuntos de


cuestiones. Uno es "entender a la naturaleza misma, organizada y funcionando en
tiempos pasados", incluyendo al organismo humano. El segundo nivel "tiene que
ver con el dominio socioeconmico en tanto interacta con el ambiente. Aqu nos
ocupamos de herramientas y trabajo, de las relaciones sociales que emanan de ese
trabajo, de los diversos modos que ha encontrado la gente para producir bienes a
partir de recursos naturales." El tercer nivel es "el puramente mental o intelectual,
en el cual percepciones, ticas, leyes, mitos y otras estructuras de significado se convierten en parte del dilogo de un individuo o un grupo con la naturaleza". 5 Estos
"niveles" son categoras analticas: "aunque con fines de claridad tratamos de distinguir entre estos tres niveles de estudio ambiental, de hecho constituyen una nica investigacin dinmica en la cual la naturaleza, la organizacin social y econmica, el pensamiento y el deseo, son tratados como un todo... Este todo cambia a
medida que lo hacen la naturaleza, la gente, formando una dialctica que recorre
todo el pasado y llega hasta el presente." 6 Otra manera de decir esto es preguntar
cmo se afectan a s mismos los seres humanos al modificar, destruir, etc., su
ambiente, y cmo se afecta ste a s mismo al restringir y permitir de diversas maneras la actividad humana. Surge la interrogante de cul es el trmino que habra que
privilegiar si acaso fuese necesario destacar alguno en la triada naturaleza, trabajo (herramientas, mano de obra), cultura.
En trminos algo diferentes, la historia ambiental es el estudio de cmo la intervencin humana configura y modifica a la "naturaleza" y crea ambientes construidos y configuraciones espaciales, y de la forma en que los ambientes naturales y culturales permiten y al mismo tiempo restringen la actividad material, y, a la
inversa, cmo la actividad humana hace posible e impide, simultneamente, el
desarrollo cultural y la "economa de la naturaleza". Visto desde esta perspectiva,
el mtodo de los historiadores ambientales se inclina hacia la nica ciencia social
5 Worster, "Doing environmental

J. Donald Hugues, "Ecology and development as narrativa themes of world history", Environmental
History Review, 19, 1, primavera de 1995, p. 9. En su definicin de la historia ambiental la ecologa no se
ve como un elemento de apoyo de la historia mundial sino ms bien como su "tema principal" ("La nueva narrativa de la historia mundial debe tener como tema central de procesos ecolgicos" [ibid.]). En
otro lado: "Lo que se requiere es una historia mundial que adopte como principio organizador el proceso ecolgico."
4 Donald Worster (ed.), The ends of the Earth: Perspectives o n modere environmental history, Cambridge,
Cambridge University Press, 1988, pp. 290-291. sta es la definicin de un historiador. Otra es: "la importancia del mundo natural, sus efectos objetivos sobre la gente, y las formas concretas en que sta afecta
a su vez [al mundo natural] son el ncleo mismo de nuestro proyecto intelectual" (William Cronon, "A
place for stories: Nature, history, and narrative", Jounial of American History, 78, 4 de marzo de 1992, p.
1349). Dos cientficos sociales han definido as la "ecologa poltica": "La ecologa poltica [...] es una
derivacin histrica de las preguntas centrales planteadas por las ciencias sociales acerca de las relaciones entre la sociedad humana, vista en su complejidad bio-cultural-poltica, y una naturaleza humanizada en grado significativo. Desarrolla el terreno comn en el cual se intersecan diversas disciplinas"
(lames Greenberg y Thomas Park, "Political ecology", Journal of Po:W(411E01ov, 1, 1994, p. 1).
3

75

history". 0P. cit., p. 293.


Worster hace un valioso esbozo de los diferentes enfoques adoptados por antroplogos y
otros especialistas frente a este "todo", aunque me inspira dudas su llamamiento a "fusionar las dos
teoras" de Marvin Harris y Karl Marx. El concepto de Harris de un "sistema tecnoambiental" no puede abstraerse (en mi opinin), como una especie de variable independiente, de la organizacin del
trabajo y la organizacin social, es decir, las formas de propiedad o de organizacin cultural. Creo que
es posible "ecologizar" a Marx pero no "mandficar" a Harris. Un comentario final: en su descripcin
de la cultura (ibid, p. 302, passim), las habituales y agudas formulaciones de problemas de Worster
ceden su lugar a un vagabundeo discursivo. Creo que esto se debe a que no advierte que la cultura
proporciona modos de cooperacin, reglas normativas, etc., que se importan a la produccin o al trabajo, convirtindose as en fuerzas productivas por derecho propio (ibid.). La descripcin de Worster
no llega a hacer la transicin de un modo "interaccional" a uno dialctico; a lo largo de gran parte de
su trabajo seminal se encuentra dualismo. Vase por ejemplo su teora de las ideas por "reflejo" (p.
303) y su anlisis de Rappaport (pp. 304-305). La naturaleza y la cultura estn separadas, y la segunda
permite que la gente viva con las restricciones de la primera; el trabajo se elimina por s mismo de esta
visin; es decir, la actividad material parece funcionar como una mera forma de que los humanos
"vivan en equilibrio".
6 Ibid.

76

JAMES O'CONNOR

totalizadora: el marxismo. El mtodo, para unos y otros, es un materialismo activo;


los historiadores ambientales sostienen un espejo frente al mundo y lo muestran
tal corno lo ha producido y conformado su propia naturaleza, incluido su propio
cuerpo. El mundo lo logra mediante el trabajo (la tecnologa y las divisiones del
trabajo social; el poder y las divisiones sociales del trabajo), definido como la produccin material, el intercambio y el consumo socialmente organizados y simblicamente mediados. En el acercamiento de la historia ambiental hacia los mtodos
de tipo marxista el "impacto humano" o la "intervencin humana" se convierten
en el "impacto material humano" o la "actividad material", y el trabajo se ve como
la mediacin entre la cultura y la naturaleza. La historia de la naturaleza es entonces en parte la historia del trabajo.
Estas formas de ver el mundo y los textos de historia puede resultar tan fructfera que no es sorprendente que la historia ambiental sea uno de los de esa disciplina que ms rpido crecen. Aparecen cada vez con ms frecuencia ms y mejores
estudios de la dialctica de la intervencin material humana, la cultura y la naturaleza. Cada ao se llevan a cabo ms reuniones acerca del ambiente y se imparten
ms cursos sobre historia ambiental. La historia ambiental local est poniendo en
cuestin la visin de anticuario que durante largo tiempo caracteriz a la historia
local. Las interacciones entre la economa humana y la "economa de la naturaleza"
as como sus mutuas interdependencias, asimetras y contradicciones son estudiadas por los economistas ecolgicos y analizadas en trminos tericos por los marxistas ecolgicos y los cientficos sociales crticos. Los tericos polticos se han abocado al concepto de "naturaleza" en el pensamiento de Hobbes, Rousseau,
Jefferson, Paine y otros filsofos polticos. Hay estudios sobre Thoreau, Muir, Pincho t y otros preservacionistas y conservacionistas. En los ltimos aos del siglo xx el
tema de "las mujeres y la naturaleza" ha recibido innumerables tratamientos distintos por parte de historiadores, ecofeministas, antroplogos y militantes ambientales
del Sur y del Norte. Hay nuevas "historias ambientales del mundo" y nuevos estudios
generales y detallados del ambiente en Estados Unidos, Australia, India, Mxico,
Brasil, frica y muchos pases y regiones ms. Hay nuevos estudios histricos del
cuerpo humano, el nacimiento, la enfermedad, el dolor y la muerte; de los significados de "limpieza" y "dieta", y de los pueblos y las ciudades definidos como ambientes. El campo de la "ecologa humana", esotrico en otros tiempos, es ahora la
corriente principal, y proliferan los informes de impacto ambiental, que son un tipo
prctico de historia ambiental. Hace mucho se traspasaron los limites entre la antropologa fisica y la cultural. Los cientficos sociales estn tomando ms en serio y de
modos ms sistemticos la "naturaleza" definida como sumidero (y el "capital" definido como grifo). Las humanidades se estn abocando al problema de cmo y por
qu se establecen, entran en conflicto y cambian las diversas representaciones y significados de la "naturaleza". La preservacin ambiental est floreciente, as como la
protecc in y restauracin de paisajes culturales_ histricos La gengraffa econm ica
ha dado un giro de 180 grados a partir del tipo de determinismo ambiental que

77

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

sola dominar el tema, y est adoptando crecientemente el mtodo que Marx llam
"materialismo activo". Los estudios culturales han desconstruido las formas en que
la naturaleza ha sido comprendida por la ciencia. Hoy la ecologa es uno de los
terrenos ms dinmicos dentro de las ciencias naturales. Los textos sobre la misma
gozan cada vez ms del favor popular, mientras que aumenta ao con ao el inters general en el efecto de invernadero, la capa de ozono y el impacto del ambiente sobre la salud y el bienestar mental de los seres humanos.
La variedad de mtodos y temas de la historia ambiental es enorme, ms que los
de la historia poltica, econmica y social. Los historiadores ambientales estudian
la historia del uso y agotamiento de la energa; de los cambios atmosfricos, climticos y hasta geolgicos a los que contribuyeron los humanos; las poblaciones de
determinadas especies de vida y sus "cuerpos" inorgnicos; las biorregiones, cuencas, ecosistemas y nichos, lmites, mrgenes, corredores y mosaicos ecolgicos.
Investigan el ambiente definido como recurso, como entretenimiento, como espacio socialmente construido, como mapa mental. Escriben historias de ciudades a la
luz de su relacin con el entorno, y viceversa; historias de bosques, lagos, ros, costas (preservados o no), y de todo tipo de paisajes construidos. Parques urbanos,
estilos arquitectnicos, zonas suburbanas y centros comerciales, patrones de calles,
antiguas bases militares, parques industriales... todos han sido analizados por los
historiadores ambientales.?
El ruido de los nios que juegan en un parque, el efecto biolgico de usar
nichos ecolgicos como parques, el tranquilizador ronroneo del trfico que pasa
calle arriba, el estrpito de los grandes aviones de pasajeros que despegan en las
inmediaciones, el significado del parque en trminos del sentido de vecindad, son
todos elementos que caen bajo la rbrica de "historia ambiental". Se han escrito
libros sobre espacios tan pequeos e insignificantes como el jardn de una casa o
tan imponentes como un bosque nativo de secuoias. En principio, segn parece,
todo es historia ambiental; los lugares ms remotos han sido afectados, en mayor o
menor medida, por la actividad material humana (y a su vez la afectan).
7 Worster excluye "el ambiente construido" de la historia ambiental. Si bien esta exclusin "puede
parecer especialmente arbitraria, y hasta cierto punto lo es, [...] la distincin [entre 'naturaleza y artefacto'] es digna de conservarse, porque nos recuerda que en el mundo actan fuerzas diferentes, y que
no todas ellas emanan de los seres humanos; algunas siguen siendo espontneas y autogeneradas. El
ambiente construido expresa plenamente la cultura... pero con fenmenos tales como el ciclo del bosque y del agua encontramos energas autnomas que no se derivan de nosotros. Esas fuerzas influyen
en la vida humana, estimulando alguna reaccin, alguna defensa, alguna ambicin" (ibt, pp. 292 293).
Los gegrafos podran cuestionar esta distincin. El espacio urbano, por ejemplo, tiene consecuencias no intencionales para la vida de los seres humanos, es decir, no slo es un constructo humano, sino
que tambin ayuda a construir lo que es humano. En un enfoque materialista realmente activo hay, sin
duda, "energas autnomas que no se derivan de nosotros", pero la mayora de esas energas han sido
modificadas en pequea o gran escala por la accin humana. El ocano, la atmsfera, el suelo, no slo
se han "hecho a s mismos" a lo largo del tiempo, sino que tambin han sido hechos por la actividad
humana, en alguna parte (muy) grande o pequea, de acuerdo con las circunstancias.
-

78

JAMES O'CONNOR

La historia ambiental es, en pocas palabras, la historia del planeta y de su gente, de la vida de otras especies y de la materia inorgnica, en la medida en que stas
han sido modificadas por las producciones materiales y mentales de los seres
humanos y, a su vez, las han hecho posibles o imposibles. Es ni ms ni menos que
el estudio de las relaciones entre la especie humana y sus "alrededores" (segn la
definicin de ambiente que da un diccionario). Como estas relaciones resultan
indescifrables sin una investigacin de las relaciones sociales entre los seres humanos ("sociedad", "economa"), por un lado, y las relaciones propias de la naturaleza, biolgicas, qumicas y fisicas (modificadas, reprimidas, estimuladas), por el
otro, el alcance de la historia ambiental es, para todo fin prctico, ilimitado. El
ambiente actual ha sido modificado de muchas formas por innumerables generaciones de seres humanos. Y como las estructuras y procesos polticos, econmicos
y culturales "deciden" cmo se utilizan los ambientes, y con qu efectos, idealmente la historia ambiental incorpora (y niega) la historia poltica, econmica,
social y cultural. La historia de la naturaleza presupone no slo la biologa, la edafologa y dems, sino tambin la poltica y el derecho (por ejemplo la historia de
las relaciones de propiedad y los lmites de la propiedad, importantes para determinar qu clase de naturaleza prospera y cul no); la historia econmica (por
ejemplo, la historia del uso que el capital hace de la naturaleza como grifo y sumidero), y tambin social y cultural (por ejemplo la historia de la esttica, los gustos
sociales en determinados periodos, la flora que se considera ornamental, qu se ve
como "bello" y "feo", etc.). Aqu uno podra aadir "historia moral". Hace un siglo
o menos los vendedores de semillas y bulbos para jardn les decan a sus clientes
que un hermoso jardn bien cuidado era seal de moralidad en el hogar, de limpieza y vida respetable. En principio la historia ambiental es totalizadora, la nica
historia verdaderamente "general" o universal . 8
No obstante, tambin est restringida espacialmente. Funciona en el nivel de
[...] nuestro proyecto de explorar el pasado humano como parte de una relacin sistemtica con
el mundo natural ofrece emocionantes oportunidades para ver cosas completas, en un momento en el
que la profesin histrica parece necesitar desesperadamente una sntesis de ese tipo" (William Cronon, "The uses of environmental history", Environmental History Revino, 17, 3, otoo de 1993, p. 4). Sin
embargo Cronon seala que si bien hay muchos estudios de la idea de naturaleza y tambin del nexo
economa-naturaleza, hay pocos o ninguno que vincule las ideas y la cultura, la economa y la naturaleza tomadas como un todo (vase "Modes of prophecy and production: Placing natura in history", Journal of American History, 4, marzo de 1990, p. 1124). De modo que se muestra escptico acerca de la historia ambiental como un mtodo y un campo totalizadores, y destaca el "particularismo de su
narracin". Una manera de introducir el nexo faltante cultura-economa es investigar normas y prcticas culturales que se importan al lugar de trabajo y al sistema econmico general, y que se valoran como
capital. A stas se las ha denominado "capital social", "capital comunitario" y "capital cultural".
Greenberg y Park escriben que hay "dos impulsos tericos principales que han sido los ms influidos por la formacin de la ecologa poltica. Se trata de la economa poltica, con su insistencia en la
necesidad de vincular la distribucin de poder con la actividad productiva, y el anlisis ecolgico, con
su versin ms amplia de relaciones bioambientales" (op. cit., p. 1).

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

79

la especificidad local definida de diversas maneras, por ejemplo como una cuenca, como la actividad sucesiva de la dialctica del cambio entre especies nativas y
exticas, como las transformaciones del suelo agrcola, y as sucesivamente. Los
historiadores ambientales estudian lugares especficos durante periodos especficos: los efectos de la construccin de presas en el Oeste de Estados Unidos durante los treinta, las fuentes de contaminacin de las playas del mar del Norte en los
sesenta, las antinomias del monocultivo en las llanuras costeras de Centroamrica
en los setenta.
En la medida en que la historia ambiental es el estudio de las interrelaciones
entre la cultura y la vida material humanas y la economa de la naturaleza, est
limitada por las peculiaridades del lugar o lugares precisos que estudia. Sin embargo, como en ltimo anlisis la historia de un lugar es inseparable de la de otros,
en principio toda historia ambiental puede vincularse con todas las dems. La
"geografia de la nada" cultural (fraccionamientos remotos, centros comerciales
aislados) est conectada con la historia agrcola (monocultivo qumico para
ampliar la produccin de alimentos bsicos para los residentes de la "nada"); con
la configuracin de las rutas de transporte (autopistas para que puedan ir y venir
al trabajo); con la biologa de la conservacin (los efectos de esos fraccionamientos y autopistas en los hbitat y poblaciones silvestres); con la esttica (la forma de
los desarrollos suburbanos, los "trboles" de las autopistas, las calles principales);
con el agotamiento de recursos (bosques para obtener la madera para las casas de
tipo campestre de la nada), y la contaminacin del aire y del agua (los autos de la
nada, el drenaje de la nada).
La peculiaridad de la historia ambiental consiste en que es una historia general
y universal y, al mismo tiempo, local, especfica y concreta. Por eso se enfrenta a
dos peligros. El primero es el riesgo de la sobregeneralizacin vaca (la "muerte de
la naturaleza", el "fin del mundo", "el planeta es una nave espacial"). La segunda
es la amenaza de la trivialidad, de ser una mera compilacin de ese o aquel tipo de
cambio ambiental en este o el otro lugar. Es el riesgo de que la historia ambiental
se convierta en la historia de todo y, por lo tanto, de nada. Sin embargo, tanto la
sobregeneralizacin como la atencin indebida a los detalles superfluos son riesgos que para la mayora de los historiadores ambientales (si no todos), los antroplogos culturales, los gegrafos, los economistas ecolgicos y otros, bien vale la
pena correr. De lo contrario, cmo podramos desarrollar conceptos totalizadores, por un lado, y por el otro conocimiento de los mrgenes, los rincones y los
callejones sin salida de nuestro entorno? Cmo seramos capaces de pensar sobre
esa aglomeracin de ecotpolis llamada "naturaleza global"? Por eso el problema
de la relacin entre lo particular y el todo, lo especfico y lo concreto, y lo concreto y el todo, es de especial importancia para los historiadores ambientales. 9 Dicho
9 Lo "particular" es el individuo (persona, especie, etc.), mientras que lo "individual" es aquello que
no puede reducirse a una unidad de anlisis menor. Lo "concreto" es lo que los individuos tienen en

80

JAMES O'CONNOR

de otra forma, las que Worster vio como ambiciones grandiosas y posibilidades
totalizadoras de la historia ambiental no encuentran un mtodo totalizador equivalente, definido no como "toda la verdad y nada ms que la verdad" sino en trminos de la interconexin entre proyectos y procesos histricos especficos, sobre
la base de lo concreto, o de lo que tienen en comn las cosas, y por consiguiente
de cmo se relacionan stas entre s y cmo una cosa se relaciona con todas las dems. La historia ambiental sigue siendo un terreno mal definido, que toma prestado muchas veces acrticamente de una variedad de ciencias naturales y sociales, y tambin de teoras de tipo marxista sobre la actividad material humana que
resultan esenciales para arrojar una verdadera luz sobre la "historia de la naturaleza". El argumento, aqu, es que todas las relaciones histricas son simultnea e irreductiblemente sociales, sociomateriales, material-sociales y materiales (naturales).
Los historiadores deben actuar en todos los niveles de abstraccin (y sus muchas
mediaciones) para delinear exactamente cmo y por qu las fuerzas econmicas o
de otro tipo han dependido del ambiente; cmo al mismo tiempo la naturaleza
permite y restringe la actividad material humana, y cmo los cambios del ambiente influyen en los cambios polticos, econmicos y culturales/sociales (y son influidos por stos).

UNA HISTORIA DE HISTORIAS

Para apreciar toda su importancia, tenemos que ubicar la historia ambiental en el


linaje de la historiografa capitalista de los ltimos dos o tres siglos. Si seguimos la
historia de "Occidente", hay tres tipos principales de textos histricos anteriores a
la aparicin de la historia ambiental: la historia poltica, la econmica y la social/
cultural, en ese orden.
Las primeras historias del capitalismo fueron historias polticas, y los primeros
historiadores modernos fueron historiadores de la poltica que estudiaban el origen y la consolidacin del estado-nacin y las luchas polticas relacionadas, as
corno las reformas y revoluciones constitucionales, legales y polticas de distintos
tipos en los Pases Bajos, Gran Bretaa, Francia, Alemania y otras naciones europeas (as como sus imgenes en espejo, "invertidas", anticoloniales, en los pases
capitalistas colonizados por los blancos) .
En los viejos tiempos escribe Donald Worster todos saban que el nico tema importante era la poltica, y que el nico territorio importante era el estado-nacin. Se supona que lo
comn con otros individuos (nacer vivir, morir; clase, gnero, comunidad, etc.). Lo "especifico" es lo
que distingue a un individuo de otro u otros. El "todo" o "totalidad" est constituido por lo "particular"
y constituye lo "concreto".

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

81

que haba que investigar eran las argucias de presidentes y primeros ministros, la aprobacin
de leyes, los combates entre tribunales y legislatura, y las negociaciones de los diplomticos.
Esa vieja historia, segura de s misma, no era en realidad tan vieja, despus de todo... apenas
uno o dos siglos a lo sumo. 10

Muchos de los primeros historiadores polticos fueron tambin filsofos o tericos polticos y tericos legales; no separaban la teora y el objeto histrico de estudio. As, no slo describan sino que tambin trataban de explicar y justificar (y
muchas veces ensalzar) el estado-nacin (que segn Worster alcanz "la cspide de
la aceptacin en el siglo xix y principios del xx"), as como las batallas polticas y
legales, las instituciones y climas que contribuan a crear el estado-nacin... en el
cual se insertaban y florecan especficamente las relaciones de produccin y las
fuerzas productivas capitalistas.
Estas nuevas relaciones de poder, definidas en el sentido poltico y legal ms
amplio, proporcionaron el marco de referencia poltico para la Revolucin industrial y el crecimiento de la economa capitalista del siglo xix. Los historiadores-filsofos que documentaron las nuevas relaciones de poder hicieron conscientes a las
emergentes clases dirigentes econmicas de los nuevos y al parecer permanentes cambios acarreados por las reformas y revoluciones durante la poca del
absolutismo, los comienzos de la monarqua constitucional y, finalmente, el desarrollo de la democracia liberal.
Las segundas historias del capitalismo fueron historias econmicas, estudios
sobre la revolucin de la produccin material y la tecnologa, la distribucin y el
intercambio. Y, en trminos generales, de la expansin de las fuerzas productivas y
de las relaciones de produccin capitalistas. El tema de las primeras historias econmicas era la "economa poltica", que consista originalmente en esfuerzos por
desarrollar una concepcin econmica del estado en la era del mercantilismo. Ms
tarde los economistas polticos clsicos, reflejando las luchas entre la joven burguesa y las aosas fuerzas del mercantilismo, entretejieron la historia econmica
con la teora econmica de modo que, a su propio estilo, fueron historiadores econmicos al mismo tiempo que tericos. Tanto La riqueza de las naciones de Adam
Smith como El capital de Karl Marx son historias tericas del capitalismo. A medida que avanzaba el siglo xix los temas ms importantes analizados por los historiadores econmicos incluan el desarrollo de las divisiones del trabajo industrial y
social, el comercio nacional y mundial, el cambio tecnolgico y las nuevas catego1 Worster, op. cit., p. 289. Dentro de las ciencias sociales, la ciencia poltica, la economa, la sociologa y los estudios culturales y ambientales tenan tambin su propia lgica de desarrollo, que iba ms
o menos paralela al desarrollo de los cuatro tipos de historia. Por ejemplo, la ciencia social comenz
como "ciencia moral" (el trmino del siglo in para las ciencias humanas), pero a finales del siglo XIX
la economa fue separada de las dems ciencias sociales, indicando que de hecho se haba establecido
una economa capitalista. "La sociologa de la cultura" se desarroll a mediados y finales del siglo xx,
y los estudios ambientales a fines de ese mismo siglo.

82

JAMES O'CONNOR

ras del capitalismo industrial: salarios, costos, precios y utilidades. Haba tambin
historias de las luchas del trabajo, pero se restringan sobre todo a los mercados de
trabajo y al lugar de trabajo (la historia de las luchas en la esfera de la reproduccin, es decir la familia, la comunidad, los grupos tnicos, etc., tard ms en convertirse en objeto de investigacin de los historiadores sociales). La historia econmica estaba estrechamente relacionada con la historia poltica: los
estados-nacin tuvieron que aparecer y evolucionar, y las relaciones de propiedad/legales debieron ser reformadas o derrocadas (todo ello en el contexto de los
nuevos enclaves de finales del siglo xviii y principios del )(a, de la produccin artesanal, el desarrollo de las manufacturas, etc.), antes de que pudiesen desarrollarse
fuerzas materiales capitalistas ms plenas o ms slidas y que pudiese evolucionar
el comercio internacional de medios y objetos de produccin. Las nuevas clases
industriales y financieras, sobre todo con la aparicin de El capital de Marx, se volvieron ms conscientes de la tendencia hacia la revolucin constante en las fuerzas
productivas, el crecimiento de la competencia, la importancia central del comercio internacional, las fusiones de las crisis econmicas y la tendencia permanente
hacia la concentracin y centralizacin del capital, todo lo cual caus y fue causado por esta revolucin. Por ltimo, la economa capitalista se "naturaliz" o convirti en "segunda naturaleza", en el sentido de aparecer como un poder externo
al autocontrol humano o social (irnicamente, una de las justificaciones tanto de
la economa del libre mercado de la teora liberal como del proyecto socialista original).
Luego aparecieron la historia social y cultural, los estudios de la revolucin de
las estructuras y procesos sociales y culturales: en trminos generales, la aparicin
del consumismo (es decir la generalizacin de la satisfaccin de necesidades en
forma de mercancas) y la sociedad de masa (la universalizacin de la forma de trabajo asalariado y la aparicin del "trabajador de masa"). 11 La mercantilizacin de
la vida social y cultural (la familia, la comunidad, la etnicidad, etc.) o el desarrollo
de un modo especficamente capitalista de reproduccin social, completaron el
proceso iniciado con la conversin de bienes manufacturados en mercancas.
Si bien la historia poltica y econmica fue en gran medida una loa del capitalismo, la historia social y cultural (y ms tarde la ambiental) lo critic. Esto se debe
a que las luchas sociales y culturales (de las mujeres, de minoras oprimidas, etc.)
eran "de abajo para arriba" (mientras que las luchas polticas econmicas solan
estar organizadas por los intereses de quienes posean propiedades, "de arriba para
abajo", contra las estructuras del antiguo rgimen, el mercantilismo, el monopolio
sancionado por el estado y la reglamentacin econmica absolutista).
Hace cierto tiempo E...] la historia como "poltica del pasado" empez a perder terreno escribe Donald Worster: los historiadores perdieron parte de su confianza en que el pasado
11

james O'Connor, Accumulation crisis, Oxford y Nueva York, Basil Blackwell, 1983.

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

83

haba estado perfectamente controlado o sintetizado por unos cuantos grandes hombres
que actuaban en posiciones de poder nacional. Los especialistas empezaron a descubrir
capas largo tiempo sumergidas, las vidas y los pensamientos de la gente comn, y trataron
de reconcebir la historia "de abajo para arriba". 12

En esta transicin Worster se brinca la etapa de la historia econmica; implica


tambin que el paso de la historia poltica a la social fue una especie "de correccin del rumbo" por parte de historiadores posteriores, ms esclarecidos, y que
reflej el crecimiento de luchas especficamente sociales (feminismo, antirracismo, etc.). Esta lnea de pensamiento no est del todo mal. Sin embargo, por debajo de los conflictos sociales y culturales de la segunda mitad del siglo xx estaban las
nuevas estructuras de una sociedad especficamente capitalista. "La historia de abajo para arriba" refleja, en efecto, el crecimiento de las luchas sociales y culturales,
pero estas historias, al igual que las luchas sociales mismas, de las cuales las primeras forman parte, tenan races ms profundas. La revolucin de las relaciones poltico/legales, y la consecuente explosin de las formas productivas, la competencia
por los mercados, el comercio internacional y las nuevas relaciones de produccin
capitalistas causaron y a su vez fueron causadas por la conversin del trabajo y
la tierra en mercancas. Polanyi las denominada "mercancas ficticias", Marx "condiciones de produccin", en el sentido de que mientras la tierra y el trabajo son tratadas como si fuesen mercancas, de acuerdo con la ley del valor no son producidas como tales. Polanyi demostr que la conversin generalizada del trabajo y de
la tierra en mercancas cre una sociedad especficamente capitalista, es decir una
sociedad de clase, en la cual el nuevo proletariado era la clase mayoritaria. Los valores y normas sociales tendieron a insertarse en las fuerzas del mercado y a estar
sujetos a ellas. Esta lnea de anlisis fue desarrollada posteriormente por la escuela de Francfort y por la escuela terica crtica. As, Marx, Polanyi y la teora crtica
sentaron las bases para el anlisis de la sociedad y la cultura capitalistas, pero no
desarrollaron a fondo las implicaciones que, para la vida social y cultural, tena la
conversin de la tierra y el trabajo en mercancas, es decir, un modo de reproduccin social basado en la forma asalariada del trabajo y la forma mercanca de la
satisfaccin de necesidades
Marx y Engels haban demostrado cmo y por qu el conflicto social en el capitalismo adoptaba la forma de la lucha entre el capital y el trabajo (no slo en el
mercado sino tambin en la produccin misma), entre fracciones del capital, y
entre todos los capitales contra todos los dems capitales en el proceso denominado "acumulacin competitiva". Menos de cien aos ms tarde los historiadores
12 /bid No obstante, en un fragmento posterior Worster habla de "historia social, econmica y cultural" (d'id., p. 290), que invierte el orden del cambio y la transformacin econmicos y sociales en el
desarrollo del capitalismo mismo. William Cronon tambin parece explicar el origen de la historia
ambiental, sobre todo en trminos del movimiento ambiental, sin basar este movimiento en la capitalizacin de la naturaleza en s misma ("The uses of environmental history", op. cit., p. 2).

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marxistas y otros historiadores de la sociedad y la cultura (por ejemplo historiadores feministas, historiadores de homosexuales y lesbianas, historiadores locales)
ampliaron la concepcin original de Marx y Engels para que incluyese el conflicto
de clase dentro y entre las esferas de la reproduccin social, la comunidad y la vida
cultural (incluyendo la historia de formas de vida "tradicionales" en proceso de
desaparecer frente a las formas salario y mercanca). Los historiadores y los cientficos sociales dedicados a la historia desarrollaron la lgica de la mercantilizacin
de las necesidades, o las consecuencias de la misma para las relaciones e instituciones sociales y culturales. Finalmente, se produjo la concentracin en el consumismo: la universalizacin del automvil, el desarrollo de los suburbios, la separacin extrema de los lugares de residencia, trabajo y recreacin, y as sucesivamente.
La tienda departamental, el centro comercial, los medios de comunicacin de
masa y la televisin, y otras caractersticas esenciales de la vida social y cultural del
capitalismo tardo, fueron sometidos a un cercano escrutinio por parte de los historiadores, tal como lo fueron temas tomados de las culturas tnicas y otras culturas
de transicin, cuando "todo lo que era slido se desvaneci en el aire". Por ltimo,
una premisa bsica (aunque tcita) de los estudios culturales actuales es que el
desarrollo del crecimiento del trabajo asalariado y el consumismo, as como las
alteraciones de stos, no son ms que un aspecto de los procesos ms generales de
migracin y urbanizacin. La proletarizacin se vea cada vez ms como el mismo
proceso que la migracin desde el campo y las regiones y pases pobres hacia afuera y la inmigracin a centros capitalistas ms desarrollados, especialmente ciudades. Junto con la derrota del socialismo realmente existente y la declinacin de la
democracia social en los ochenta y los noventa, esta proletarizacin-migracin
(que ha dado como consecuencia un incremento constante de la mezcla de "razas"
y grupos tnicos y nacionales) ha multiplicado los problemas de control social y
cultural y de identidad poltica, que contribuyen a definir "polticas de identidad",
combinadas frecuentemente con las "polticas de lugar".
La aparicin de la "idea de la historia ambiental [...] en 1970" (Worster), ubicada dentro de esta "historia de historias", no resulta dificil de entender. La causa
prxima es el movimiento ambiental, del cual la historia ambiental es una parte, y
la crisis ambiental global, de mltiples facetas, que engendra las luchas por la naturaleza. A la causa prxima subyace una estructural: los sistemas polticos y legales
del capitalismo, la acumulacin de capital y la conversin de la vida social y cultural en mercancas han producido (o se han combinado de maneras que nadie ha
estudiado sistemticamente) una nueva naturaleza, una "segunda naturaleza" especficamente capitalista. Esto incluye la "divisin de la naturaleza" entre medios y
objetos de produccin y de consumo. Al igual que antes el mercado de la tierra, la
naturaleza ha sido capitalizada y sometida a la disciplina del mercado financiero.
Lagos, costas marinas, bosques, sistemas biolgicos y dems son "activos"; a falta de
"precios reales"; un creciente ejrcito de economistas, eclogos, ingenieros, calculan los "precios atribuidos" del aire limpio, el agua fresca, hasta ecosistemas com-

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

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pletos, que se convierten en parte del "portafolio de inversiones" de una regin o


de un pas. An ms, la naturaleza real se hace a imagen del capital, por ejemplo
a travs de la bioingeniera, los bosques para fbricas y dems. Esta reconstruccin
de la naturaleza y de sus representaciones hubiese parecido inimaginable antes de
que la vida social y cultural fuese convertida en mercanca (que es asimismo un
proceso en marcha, que se inici verdaderamente despus de la segunda guerra
mundial).
Donald Worster explica el paso de la historia poltica a la social y a la ambiental
en trminos del descubrimiento, por parte del historiador, de "fuerzas fundamentales que funcionan a lo largo del tiempo". 15 En su esquema se ve primero a los
hombres poderosos como si controlaran la historia; despus se revelan "capas ocultas de clase, gnero, raza y casta"; por ltimo, es la "tierra misma [la que acta]
como agente y presencia en la historia". Esta descripcin parece ignorar el hecho
de que hay un nuevo objeto de estudio histrico: una naturaleza y una crisis
ambiental especficamente capitalistas. El esquema de Worster parece asumir que
el capitalismo como tal permanece sin cambios mientras la escritura de la historia
sigue una ley del progreso, por la cual los historiadores, con el tiempo, descubren
fuerzas cada vez ms profundas que causan el cambio histrico. Estas fuerzas la
poltica y el liderazgo poltico, las luchas de clase y sociales, y "la economa de la
naturaleza" siguen sin verse como problemas en trminos de los cambios del
capitalismo mismo.
Worster seala incisivamente que los historiadores solan estar confinados dentro de las perspectivas nacionales, creando obstculos a la historia ambiental, que se
desborda por encima de las fronteras regionales, nacionales y continentales. 14 Esto
sugiere que la globalizacin del capital es un determinante primordial tanto del
cambio y los movimientos ambientales como de las nuevas preocupaciones de los
historiadores del ambiente. Sin embargo, aunque Worster escribe en otro texto
sobre los efectos ambientales de la agricultura capitalista (por ejemplo el monocultivo, la dependencia de los combustibles fsiles y las sustancias qumicas), en este
fragmento parece ignorar el desarrollo de la naturaleza capitalista. De esta manera,
explica la aparicin de la historia ambiental en trminos de los movimientos
ambientales de los sesenta, con su apego a "la evaluacin y la reforma cultural" y al
"propsito moral". 15 No se encuentra ninguna autorreflexin ni descripcin de la
13 ibid.
14 Ibid. Stephen Dovers explica la aparicin de la historia ambiental en trminos de la "creciente preocupacin por la sustentabilidad ecolgica de las sociedades humanas modernas" ("Sustainability asid
`pragmatic' environmental history: A note from Australia", Environmental History Revino, 3, otoo de
1994, p. 22). Esta explicacin, que omite el desarrollo de una naturaleza especficamente capitalista, lleva a Dovers a una visin "pragmtica" de la historia ambiental. "sta es una historia que [...1 hace una
contribucin positiva y prctica al manejo ambiental y a la bsqueda de sustentabilidad ecolgica" (ibid.,
p. 21). Ese tipo de enfoque elimina el contenido profundamente crtico de la buena historia ambiental, y hace de la disciplina una sirvienta de la racionalizacin capitalista.
15 Ibid, p. 290.

86

JAMES O'CONNOR

historia ambiental como parte del movimiento ambientalista (a lo cual se debe el


razonamiento circular de cualquiera que trate de explicar el primero en trminos
del ltimo). Tampoco hay ninguna descripcin dialctica del desarrollo de la naturaleza capitalista y el origen de los movimientos ambientales y sociales, ubicados en
el contexto de los problemas de la nueva economa global desde los sesenta y hasta
los noventa. Por qu ciertas tierras, recursos minerales, corrientes de agua y dems
se dedican a la fabricacin de productos petroqumicos, de papel y de pulpa, equipo de alta tecnologa y otras manufacturas que producen mercancas utilizadas para
producir otras mercancas; por qu otras tierras y recursos se emplean para producir bienes de consumo, y por qu las reglamentaciones ambientales son ms liberales o ms diffciles de poner en prctica en las industrias de bienes de capital; por
qu los movimientos ambientales se concentran en determinadas industrias y patrones de consumo y desperdicio; cmo y por qu el capital financiero ha tenido efectos devastadores en la naturaleza; por qu est creciendo el tamao de la granja promedio... las respuestas a estas preguntas y a una multitud de otras relacionadas
presupone una teora de la acumulacin capitalista de tipo marxista.
Cuando adoptan mtodos poltico-econmicos, poltico-sociolgicos y sociolgico-econmicos, los historiadores del ambiente estn descubriendo no slo cul
es la segunda naturaleza del capitalismo, sino tambin cmo y cundo se constituy. Estn haciendo conscientes a las clases econmicas y polticas (y en general a
las clases letradas) de los cmos y porqus de los impactos materiales de sus propias revoluciones econmicas, polticas y sociales sobre el ambiente, con lo cual se
crea una base esencial para los movimientos de resistencia verde, los movimientos
por la justicia ambiental y otros movimientos sociales preocupados por la "naturaleza como el conjunto de los seres humanos". 16
16

Ignoro aqu el importante tema de la ciencia ecolgica, de la cual depende la historia ecolgica y
que, a su vez, es influida y modificada por sta. Soy de la opinin de que la ciencia ecolgica es la culminacin de la ciencia previa, tal como la historia ambiental es la culminacin de la escritura histrica
previa, en el sentido de que la ecologa es la ciencia que tiene que combinar el individualismo o el atomismo metodolgico con el holismo o el organicismo en todos los niveles de anlisis cientfico, y que
tambin debe abarcar ms niveles de anlisis que otras ciencias, que estn restringidas por un nivel analtico particular y especificado. Otras ciencias tambin pueden ser dialcticas, pero lo son dentro de parmetros ms restringidos que la ciencia ecolgica, que puede ser la nica verdadera ciencia dialctica.
Atan Rudy escribe acerca de la descripcin previa: lo que se pierde es la historia de la 'historia natural', cmo la 'ciencia' era el estudio de la 'economa de la naturaleza' y la 'historia de la naturaleza'.
sta se remonta a Gilbert White y Lineo en el siglo )(vi% y se vuelve parte integral del colonialismo a
medida que los 'naturalistas' (Humboldt, Darwin, etc.) exploraban la historia natural, la diversidad de
las especies, la evolucin y las relaciones ideolgicas importantes para la misin y las visiones imperiales de Europa. Como lo ponen en claro Nature's economy de Worster, Ftrst the seed, de Rloppenberg, The
fase of the forra, de Hecht y Cockburn, y Ecological imperialism de Crosby, el colonialismo y la exploracin
tenan tanto que ver con la apropiacin ecoagrcola como con la explotacin e industrializacin mercantil e industrial del globo. Los procesos de historia poltica, econmica y social estn escritos, o inscritos, en el lenguaje de la historia natural... incluyendo la historia natural de la clase, el gnero, la superioridad/inferioridad racial y social" (comunicacin personal, octubre de 1995).

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

87

En sntesis, de acuerdo con la descripcin convencional, cuando nuevas luchas


sociales refuerzan asuntos hasta entonces reprimidos o invisibles para que se asomen a la superficie de la conciencia social o pblica, aparecen nuevos tipos de
escritura histrica. De esta manera, la historia de abajo para arriba es vista como
reflejo de la creciente democratizacin de la sociedad democrtica liberal. Y es verdad que hay una estrecha correlacin entre las revoluciones burguesas y la historia
poltica, los conflictos econmicos y la historia econmica, las luchas sociales y culturales y la historia social y cultural, as como entre las luchas ambientales y la historia ambiental. 17 Por repetirlo, el problema con esta descripcin de historias sucesivamente nuevas, incluyendo la tendencia general de la escritura histrica de
abajo hacia arriba, es que aqullas (as como la misma perspectiva de abajo hacia
arriba) son parte de esos respectivos conflictos sociales. As, la narracin estndar,
si bien tiene la enorme virtud de vincular nuevas historiografas con luchas histricas, y por consiguiente de desbancar los mitos simples de progreso, el consenso
social y dems, de hecho explica poco. La explicacin profunda tanto de las
luchas sociales como de la parte que las constituye y que se denomina historiografa radica en la lgica de desarrollo del capitalismo, es decir en los cambios en
la estructura de la sociedad, a medida que se van revolucionando o volvindose
ms especficamente capitalistas la poltica, la economa, la vida social y cultural y
el ambiente.

DESARROLLO DESIGUAL Y COMBINADO

El crecimiento del capitalismo es un proceso de desarrollo desigual y combinado


de estructuras y procesos polticos, econmicos, sociales y ambientales. La Revolucin haitiana fue construida polticamente, en parte, como culminacin lgica de
la Revolucin francesa, al menos tal como se la representa en Black Jacobins. La
Constitucin de Estados Unidos fue copiada, durante el siglo xtx, por muchos pases latinoamericanos. La primera Revolucin industrial en Gran Bretaa no se
difundi de manera uniforme por todo el globo; fue obstaculizada por el colonialismo y el neocolonialismo (y por el "subdesarrollo") en el Sur. En la actualidad los
centros ms intensos de yrogramacin de software pueden estar en la India, no en
Silicon Valley, y en Los Angeles, la metrpolis capitalista ms avanzada, se pueden
encontrar formas primitivas de trabajo asalariado. Tambin la sociedad y la cultura capitalistas se desarrollaron de manera desigual. En gran parte del Sur las estruc17 Jay Moore escribe: "El populismo y el progresivismo 'producen' una historia econmica al estilo
de Charles Beard; las luchas sindicales de la poca de la depresin y el socialismo 'producen' la historia del trabajo; el movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos, y los sesenta, 'produce' E...]
intereses polticos y profesionales en los nuevos movimientos sociales, que se manifiestan como historias primero sociales, luego culturales y ahora ambientales" (comunicacin personal, junio de 1995).

88

JAMES O'CONNOR

turas de clase capitalistas estn llegando tarde. La cultura pop norteamericana es


una mercanca universal, tal vez la nica. Viejas creencias y prcticas espirituales
que se esperaba se borraran con el modernismo reaparecen bajo formas nuevas en
Tokio, Miami, El Cairo y otras ciudades y regiones.
Por las mismas razones que el desarrollo de la escritura histrica no es simple y
lineal sino complejo y dialctico, los historiadores no abandonaron la historia poltica con la aparicin de la economa industrial capitalista. La historia poltica dio
nuevos giros con el desarrollo del capital y el trabajo asalariado, la poltica pluralista de la democracia liberal, las rivalidades imperialistas entre potencias industriales, la reglamentacin estatal, los sistemas de bienestar, las burocracias pblicas,
la ley administrativa y dems. Tampoco la historia econmica desapareci con la
aparicin de la sociedad y la cultura capitalistas. Su alcance se ampli para incluir
la segunda y la tercera revolucin industriales (la era de electricidad, la era de la
electrnica), las ventas masivas y el consumo masivo, la revolucin keynesiana en
poltica econmica, y as sucesivamente. Y los historiadores sociales y culturales han
ensanchado su mtodo y su visin con la creacin de una naturaleza especficamente capitalista, que da cuenta (entre otras cosas) de nuevas interpretaciones y
significados de lo silvestre, del conservacionismo y el preservacionismo, los paisajes
culturales urbanos y dems.
Hay (y siempre habr) continuidad en el cambio tanto de la "historia real"
("hechos reales") como de la escritura histrica. El desarrollo desigual y combinado significa que cada tipo de escritura histrica tiene que volver a trabajarse a la
luz del alcance y el mtodo de los nuevos tipos que aparecen ms tarde: la historia
poltica a la luz de la historia econmica, social y ambiental; la historia econmica
a la luz de la historia social y ambiental (as como de la historia poltica revisada); 18
lahistorcyualzdehistorambnl(ydehistorapc
y econmica revisada). Self-rule: A cultural history of Arnerican dernocracy, de Robert
Wiebe, que interpreta la democracia de Estados Unidos (entre otras cosas) como
la forma en que los blancos forjaron la solidaridad, depende de las percepciones
de la historia cultural. Lo mismo ocurre con la obra del historiador de la economa
Eric Hobsbawm, quien aporta a su disciplina una comprensin profunda de la
sociedad y la cultura capitalistas que no se encuentra en la mayora de las historias
econmicas previas. (Y a la inversa, la mayora de los historiadores le han dado ms
peso al "factor econmico" en la historia desde la aparicin de El capital de Marx.)
18 En una ocasin Geoffrey Elton dijo: "Cuando me encuentro con un historiador que no puede
pensar que ha habido grandes hombres, sobre todo grandes hombres en poltica, siento que estoy en
presencia de un mal historiador." El hecho de que los historiadores de la actualidad suelan ignorar a
los "grandes hombres" indica lo lejos que ha llegado la escritura histrica, y cunto depende de la ciencia social. Los historiadores no han encontrado todava una manera de incorporar a los "grandes hombres" en sus historias econmicas, sociales, culturales y ambientales. Cunta importancia tuvo real.
mente John Muir en la evo turn dfaMbientalvsmoo O d manera alternativa, cmo interfiere el
reciente destronamiento de la vida personal de Mao con una evaluacin clara de la Revolucin china?

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

89

La importancia del consumismo ingls durante la Revolucin industrial acaba de


salir a la luz debido al desarrollo de mtodos histricos sociales y culturales. La historia econmica, definida en otro tiempo de manera estrecha (por ejemplo en The
industrial revolution, de T. S. Ashton), es enriquecida hoy no slo por la historia cultural sino tambin por la historia ambiental. Slo desde hace muy poco existe,una
historia de la mquina de vapor de Watt, econmicamente eficiente pero ecolgicamente destructiva. ( Tuvimos que esperar dos siglos para descubrir lo que ya era
obvio en esa poca para la gente de Lancashire!) Asimismo, los historiadores contemporneos del ambiente han comenzado a reescribir la historia de la transicin
del feudalismo al capitalismo en Europa. Han destacado el papel de la degradacin
ecolgica, descuidado hasta entonces, han revisado la versin estndar de la industrializacin y el rpido crecimiento econmico en Occidente (haciendo nfasis en
el total desinters del capital por las extemalidades negativas o los costos sociales),
y sealado las antinomias del desarrollo de la sociedad y la cultura capitalistas (con
la introduccin de temas al estilo de los de Polanyi en las historiografas marxistas
convencionales).
De esta forma, la escritura de la historia tiende a cambiar de direccin con el
despliegue dialctico de nuevas "etapas" del desarrollo capitalista. Pero es tambin
un proceso acumulativo, que en el mejor de los casos incorpora y descarta historias
anteriores. La historia poltica actual incorpora no slo la historia de la reforma y
la revolucin poltica de la burguesa, hace dos o tres siglos, sino tambin los cambios polticos resultantes de la creciente hegemona del mercado capitalista, la nueva poltica simblica asociada con el surgimiento de la cultura capitalista y la poltica del ambientalismo. La historia econmica, social/cultural y ambiental tiende
a seguir una senda similar. De hecho, "completa" la historia poltica, econmica, y
social/cultural, por ejemplo, cuando extiende la historia econmica para incluir
las luchas por los recursos ambientales, y cuando radicaliza la historia cultural para
tomar en cuenta las luchas por las representaciones de la tierra y el espacio, los
mapas mentales y cosas afines Cada tipo de historia se alimenta tanto de su propio
desarrollo previo como de esos campos "rivales", y la historia ambiental est en la
cspide de la cadena alimentaria. Cada tipo se reescribe, adems, en concordancia
con los problemas prcticos polticos, econmicos y sociales (as como con las ideas
y fuerzas sociales dominantes) de su momento. Un ejemplo: la importancia que
tuvieron para el desarrollo capitalista los cambios legales del siglo xvm, que establecieron derechos de propiedad definidos sobre la tierra y las invenciones, fueron
ignorados o subestimados durante largo tiempo. Si bien pocos de sus contemporneos podan prever la significacin econmica de estas leyes en el momento en
que fueron promulgadas, hoy se est revisando y actualizando su importancia a la
luz del problema del capitalismo global para establecer leyes que rigen los derechos de propiedad, el comercio y dems en los pases ex socialistas, as como en las
"economas de mercado emergentes" del Sur.
Idealmente existe una acumulacin de escritura de la historia, basada en un

90

JAMES O'CONNOR

proceso de agregacin y negacin, paralelo a la acumulacin de capital y a su despliegue como un orden poltico-econrhico-sociolgico-fsico/biolgico global.
Cada campo de la historia, tambin idealmente, se vuelve ms rico y ms complejo, ms trans e interdisciplinario.
A medida que escribir historia se va volviendo cada vez ms exigente, los historiadores tienden a especializarse ms en trminos de periodos o temas particulares. Esto corre paralelo con la creciente especializacin de la poltica, la economa,
la cultura y los usos de la naturaleza dentro del capitalismo. Cualquiera que haya
estado en una de las reuniones anuales de la American Historical Association (u
otras organizaciones regionales y temticas de historiadores) sabe que en la actualidad la mayor parte de la redaccin histrica llega slo hasta ah. La acumulacin
de conocimiento especializado en manos de expertos en este o aquel periodo o
tema es verdaderamente impresionante. Por un lado, el historiador con ms oficio
dentro de su especialidad muestra ms enfoques metodolgicos de niveles mltiples y una comprensin ms profunda de los "hechos reales", que el historiador
cartografa e interpreta. Dos generaciones atrs Blackfacobins, de C. L. R. James, y
Capitalism and slavery, de Eric Williams, aunque abrieron nuevas sendas, no interpretaron ni podan hacerlo ciertos temas culturales y ecolgicos que ahora
son de curso corriente en historia cultural y ecolgica. Una comparacin til y
reveladora es la obra maestra de Dale Thomas, Slavery in the circuit of sugar, construida sobre el modelo de una de esas muecas rusas que tienen dentro otras
muecas concntricas, para ocuparse de temas polticos, econmicos y
sociales/culturales (lo cual tambin integra, implcitamente, la geografa y la naturaleza). Las obras maestras de la Revolucin francesa escritas en el siglo xix no se
ocupaban ni podan hacerlo de ciertos temas culturales y ambientales (y hasta econmicos) que multitud de estudios menores han incorporado a su narrativa
en las ltimas dos o tres dcadas. Los historiadores del ambiente se estn abocando a descodificar las dimensiones ecolgicas del pensamiento poltico y cultural de
Washington, Jefferson y Tom Paine, entre otras figuras, y su importancia para la
Revolucin norteamericana.
En sntesis, hay continuidad en el cambio puesto que cada tipo de historia incorpora (y muchas veces niega) escrituras histricas previas, pero tambin hay cambio
en la continuidad porque los "hechos reales" se alteran de manera tan drstica con
el despliegue de las estructuras de la economa, la sociedad y la cultura, y la naturaleza del capitalismo. La economa capitalista ampli el alcance de la historia poltica; la sociedad capitalista extendi los lmites de la historia econmica (y poltica); la naturaleza capitalista est revolucionando la historia social (y tambin
poltica y econmica) 19
19 La mayor parte de los escritos importantes de Marx se centraron en poltica y economa. En la
primera mitad del siglo xx hicieron su aparicin dentro del marxismo (Littacq, teora crtica) temas
especficamente culturales. Hoy los temas ambientales son una parte clave de lo que sigue vivo en el
pensamiento marxista (la escuela ecomancista). En el siglo xix la historia poltica no haba desarrolla-

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

91

El desarrollo desigual tanto de la historia como de su escritura sugiere que los


temas polticos, econmicos, culturales y ambientales pueden aparecer "antes de
su tiempo", por decirlo as. En la poca capitalista la historia poltica y legal precedi al periodo de revoluciones polticas burguesas, y la historia econmica fue
inventada antes de la Revolucin industrial. Las historias culturales aparecieron
durante el Renacimiento, y en muchas obras histricas figuraban temas ambientales antes de la "era del ambiente".
Sin embargo, estas historias son anomalas, en el sentido de que habitualmente
no fueron parte ni resultaron integrales para la secuencia de los cuatro tipos de
escritura histrica sealados ms arriba. La principal inspiracin para los grandes
tratados poltico/legales de hace dos o tres siglos fue la transicin de finales del feudalismo al capitalismo industrial temprano, por ejemplo el problema del gobierno
en la era del absolutismo. La historia econmica de los dos ltimos siglos le debe
poco a las descripciones contemporneas de la economa agrcola y el mercantilismo, y mucho a la Revolucin industrial y sus secuelas. Las historias de la alta cultura durante el periodo moderno temprano (c. 1500-1800) casi no dejaron huella en
la moderna historia social y cultural, que representa al mundo "de abajo para arriba". Por ltimo, los temas ambientales, desde el siglo xvm y hasta las primeras dcadas del xx, tenan ms que ver con preocupaciones polticas y econmicas que con
la naturaleza en s misma. The coal question, de Stanley Jevon, publicado en 1865, analizaba la minera del carbn por su importancia para la industria y el imperio britnicos, no por su impacto ecolgico.
Cuando los historiadores introducan temas polticos, econmicos, sociales/
culturales y ambientales "antes de su tiempo", funcionaban ms como teln de
fondo o escenografa que como procesos o agentes histricos autnomos o
semiautnomos. Estos temas solan aparecer en forma pasiva, no activa. En cierto
momento la poltica se vea como el escenario en el cual Grandes Hombres actuaban su destino, y en consecuencia no tanto como un proceso de conflicto y compromiso, revolucin y reforma. Las primeras historias econmicas no representaban ni podan hacerlo el dinamismo inherente al capitalismo industrial
maduro, que no adopt su cualidad autnoma, casi natural, hasta el siglo xix, despus de la Revolucin industrial en Gran Bretaa. Las primeras historias de la alta
do an teoras contrapuestas del estado capitalista que ahora son de uso comn en los textos marxistas, sobre todo debido al bajo coeficiente de desarrollo de las clases y la sociedad capitalistas hace ms
o menos un siglo. La historia econmica descuid, por la misma razn, el tema del consumo y el consumismo, y casi no puede decirse que existiese la historia ambiental. Hoy, a medida que los temas culturales y ambientales estn adquiriendo rpidamente ms importancia dentro del marxismo, los temas
econmicos ("la lgica del capital") son vistos por muchos como simples subtextos (un error en una
poca en la que la economa mundial est simulando el modelo de economa expuesto en El capital).
Hasta hace poco, en las lecturas ms importantes de El capital fue descuidado el captulo titulado "Cooperacin"; hoy el estudio de formas culturales de cooperacin y su importancia para el lugar de trabajo, as como de los sistemas ecolgicos ("la cooperacin de la naturaleza") y su papel esencial en la produccin, es emprendido por ms especialistas de la tradicin marxista y otras escuelas crticas.

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JAMES O'CONNOR

cultura reducan la autonoma de la cultura, que ahora es uno de los "diez mandamientos" de los estudios culturales, debido a que la produccin de cultura
dependa en gran medida de la Iglesia y de la Corona. Las primeras historias
ambientales daban por supuesta la naturaleza como un teln de fondo determinante, no como algo dialcticamente interrelacionado con la produccin, la distribucin, el intercambio y el consumo humanos. The signficance of the frontier in
American history (1893), de Frederick Jackson Turner, y American histary and its geographk traditions, de Ellen Churchill Semple (1903), se concentraban ms en la
influencia del clima y el terreno sobre la vivienda humana que viceversa. History in
geographic perspective: The other France, de Edward Fox, es una historia poltica profundamente influida por la geografa, pero que guarda absoluto silencio sobre los
temas ambientales en s mismos. Marc Bloch (en French rural histary) hace nfasis
en el papel de la geografa como determinante de formas de produccin desde
finales de la Edad Media hasta la Revolucin francesa, sin perder de vista la importancia de las relaciones de produccin y poder ("la geografa limita el tipo de
ambiente que [la gente] crea"), y Fernand Braudel defendi el "posibilismo", paso
importante para llegar a darle a la naturaleza su verdadero papel como sujeto activo. "La naturaleza como sujeto" ha fructificado en una cantidad de obras recientes, por ejemplo A plague of sheep: Environmental consequences of the conquest of Mexico, de Elinor G. K. Melville, que incorpora biologa e historia, economa y poltica,
as como elementos de historia cultural. 20

CONCLUSIN

El posmodernismo tiene una importante leccin que transmitirnos. Escribir historia es una narracin. El "contenido de la forma" es, en parte, la forma del relato
mismo. Dados los materiales necesarios, los historiadores pueden tejer muchas clases de narraciones acerca de cualquier "hecho real" histrico. Pero as como hay
una cierta lgica inherente en toda forma de relato, hay tambin una lgica inherente en la historia del desarrollo capitalista. Se trata desde luego de un cuento
inconcluso, y que es muy distinto segn lo narre un financiero, un agitador sindical, un enfermo de sida o un inmigrante recin llegado de Camboya. Sobre todo
en Estados Unidos, el pas ms multicultural del mundo, puede haber tantas historias como personas. No obstante, cada narracin norteamericana, si es ms o
menos plausible, refleja o encarna la "lgica profunda" de la acumulacin y el desa213 El 'determinismo ambientar de la geografa del siglo xix y principios del xx dej en gran medida de lado a la naturaleza como 'actor" autnomo. Las nuevas historias ambientales han reintroducido la naturaleza como una fuerza autonoma, sin volver a caer en la vieja visin del dese ' sismo
ambiental.

QU ES LA HISTORIA AMBIENTAL?

93

rrollo capitalista, y en muchos casos personifica uno u otro tipo especial de capital.
Basta pensar en las obras de William Appleman Williams, Gabriel Kolko y Joyce
Kolko, entre muchos otros. Sin embargo, no hay ninguna historia totalizadora,
excepto en forma de todas las historias pertinentes vistas como una totalidad. Nature's metropolis, de William Cronon, cuenta el relato de Chicago y su zona de influencia hasta la Gran Exposicin; una historia totalizadora incluira otras obras sobre
Nueva York, Saint Louis y el Oeste durante el mismo periodo; la historia de Chicago no es ms que un "momento" de la historia del capitalismo norteamericano en
general y de las ciudades estadunidenses en particular. "Todo depende de todo lo
dems" tendra que ser un lugar tan comn en historia como lo es en ecologa.
La historia ambiental puede entenderse plausiblemente en trminos del desarrollo del capitalismo y de sus revoluciones polticas, econmicas, sociales/culturales y ambientales... y tambin de la escritura histrica poltica, econmica,
social/cultural y ambiental. En este sentido, la historia ambiental es la culminacin
(o ms modestamente el eslabn perdido) de toda la escritura histrica de la poca capitalista.21 Pero tambin es verdad que as como los historiadores polticos,
econmicos y sociales/culturales ignoran la ciencia poltica, la economa y la sociologia, as como los estudios culturales, respectivamente, bajo su propio riesgo, tambin los historiadores ambientales descuidan no slo las ciencias ecolgicas sino
asimismo las ciencias sociales bajo su propio riesgo. La lectura de algunos de los
principales historiadores ambientales de la actualidad Donald Worster, Richard
White, Carolyn Merchant, William Cronon, Stephen Pyne indica que la historia
ambiental se est impregnando ms de historia poltica, econmica y social/cultural, de estudios polticos, econmicos, sociolgicos y culturales, y de ciencia ecolgica. La historia ambiental se est asentando sobre bases ms cientficas, y por consiguiente se est volviendo ms radicalizada.
As como Marx desde la historia poltica y econmica, la teora poltica y la
econmica, y como generaciones de marxistas han tratado de negar la economa
poltica y la historia social/cultural, los historiadores del ambiente estn incorporando y negando los tres tipos principales de historia y de ciencias humanas previas. No se trata tanto de que estn parados en hombros de los historiadores polticos, econmicos y sociales del pasado (aunque de hecho lo estn). Ms
radicalmente, la historia ambiental est resultando ser historia poltica, econmica
y social... ms amplia, ms profunda, ms incluyente. En este sentido la historia
ambiental es la culminacin lgica de toda la historiografa que ha existido hasta
la fecha.
Para cerrar el crculo, se puede tener la certeza de que la historia ambiental ser
reinterpretada, y hasta revolucionada, por futuras generaciones de historiadores, a
la luz de nuevos problemas, tcnicas, fuentes y dems, pero tambin de las revolu21 Robert Young ("Biography: The basic discipline for human sciences", Free Assmialiom,s, 11, 19/38)
afirma algo similar con respecto a la geografa (y gran parte de la historia ambiental es biografa de un
lugar, una regin, un recurso).

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JAMES O'CONNOR

ciones en la historia poltica, econmica y social misma, a todas las cuales est contribuyendo la historia ambiental. sta se est negando y reconstituyendo constantemente a s misma, a medida que niega los otros tres tipos de historia, que a su vez
cambian con los avances de la historia ambiental y la historia ecolgica. En la medida en que puede entenderse este proceso de negacin y omisin, es muy importante que los historiadores ambientales traten de comprenderlo. Si finalmente
triunfa el capital global, y si las futuras generaciones ven la naturaleza mera o
exclusivamente como "capital natural" (y a los seres humanos como "capital humano", a la comunidad como "capital comunitario"), la historia ambiental resultar
ser la historia pura y simple de la naturaleza capitalista. Los movimientos de resistencia se desvanecern y sern minimizados u olvidados por los historiadores. El
mundo ser una historia de la creciente dependencia de la tecnologa y de su cosificacin, y la tecnologa sustituir a otras relaciones sociales humanas mediadas por
las relaciones con la naturaleza... y viceversa. Si realmente salen victoriosos (algo
muy improbable?, una evidente posibilidad?) los verdes, los verdes rojos, los rojos
verdes, las feministas, los pueblos indgenas, las minoras oprimidas, los trabajadores y el "ambientalismo de los pobres", que luchan contra el capital global, la historia ambiental del futuro ser muy diferente. El remate, desde luego, es que el
futuro ser el futuro del capital puro y simple, o no, en parte de acuerdo con la
forma en que los historiadores ambientales (de hecho todos los historiadores)
comprendan y practiquen su arte. Cuanto ms sea vista la naturaleza (modificada
por los humanos) como la historia del trabajo, la propiedad, la explotacin y la
lucha social, mayores sern las probabilidades de un futuro sustentable, equitativo
y socialmente justo.

3
TRES MANERAS DE OBSERVAR LA HISTORIA ECOLGICA
Y LOS PAISAJES CULTURALES DE LA BAHA DE MONTEREY

INTRODUCCIN

A primera vista, los caones al norte de la baha de Monterey se ven tan fracturados, tan aislados del litoral oriental y meridional de la baha, que sugieren que la
geologa de la regin tiene que haber configurado su rica historia cultural. Una
ojeada al sureste desde la altura de la montaa Ben Lomond, hacia la vastedad de
las llanuras fluviales de los ros Pjaro y Salinas, completamente planas, y a la colina de granito que se conoce como pennsula de Monterey, parece confirmar esta
opinin. "La naturaleza hace a la cultura" sera una sntesis de esta sensacin.'
Sin embargo hay otra evaluacin, basada en el hecho histrico de que muchas
culturas diferentes han sido transplantadas a la regin de la baha de Monterey:
que la historia, incluyendo la historia ecolgica, es de alguna manera importante
un producto cultural. "La cultura hace a la naturaleza", en la medida en que la tierra ha sido configurada por manos humanas, sera la sntesis de esta opinin. 2
Quieroanlzstdvie,yaqucrosneatlcmosfirma de manera acrtica. La razn es que ambas dejan de lado el concepto clave para
la interpretacin de los paisajes (sistemas ecolgicos, espacios ambientales, significados espaciales y mapas mentales, ambientes construidos), a saber, la actividad
material de los seres humanos. Era comn cierta unidad entre la cultura, el traba' Marvin Harris, Cultural materialism: The struggle for a science of cultura, Nueva York, Random House,
1979. "La naturaleza hace a la cultura" es una sobresimplificacin deliberada de la teora de la historia
de Harris, pero capta algo de la esencia de su mtodo aplicado a momentos y lugares especficos. Por
ejemplo, Harris explica el desarrollo de la agricultura en trminos de cambios climatolgicos locales y
el resultante "agotamiento o extincin de la megafauna del Pleistoceno, que fue la especie de caza preferida durante decenas de miles de aos" (p. 87).Y en otro lado, "el desarrollo del capitalismo en Europa puede verse, en gran medida, como una respuesta al agotamiento de recursos sobre el cual se haba
basado el modo de produccin feudal europeo" (p. 111).
2 Harris (ibid., cap. 9) hace una revisin crtica de las que denomina estrategias "idealistas culturales" para explicar la causalidad histrica. Por ejemplo, "Un popular conjunto de teoras psicologistas de
la causacin sociocultural arranca del supuesto de que cada sociedad tiene un carcter nacional, una
personalidad modal o alguna otra gama de tipos de personalidad [...] El conflicto estratgico entre los
antroplogos psicologistas y los materialistas culturales [Harris mismo] surge cuando [los primeros]
omiten incluir la infraestructura tica en la cadena causal responsable de los complejos de personalidad, o cuando van an ms all y proponen que los cambios estructurales e infraestructurales estn predeterminados por la existencia de determinado tipo de personalidad modal o bsica o de un carcter
nacional" (pp. 259-260).
[95]

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jo y la naturaleza de las sociedades pre y semicapitalistas de la baha de Monterey


(incluyendo asentamientos de indios costeos, espaoles y mexicanos; antiguos
migrantes del norte de Europa; yugoslavos, italianos, chinos y japoneses. Sin
embargo, en las sociedades capitalistas, entre ellas la sociedad actual de la baha de
Monterey, el capital y el trabajo asalariado, la tecnologa, las finanzas, la competencia y el mercado mundial, median y transforman al mismo tiempo la naturaleza y la cultura, lo cual, a su vez, en ocasiones permite y otras restringe la actividad
humana. Puesto que ciertas visiones polticas, incluyendo las visiones del futuro, se
asocian a veces con un determinismo tanto ambiental como cultural biorregionalismo verde y todo el arcoiris poltico del multiculturalismo, respectivamente,
tambin quiero mencionar esas visiones y polticas con el propsito de ofrecer una
manera alternativa de pensar en torno a la regin de la baha de Monterey y sus
futuros posibles.

LA NATURALEZA HACE A LA CULTURA?

La topografia y la ecologa de la baha de Monterey son nicas. La regin de la


baha es una tierra fronteriza entre el norte y el sur de California, lugar en el cual
las secuoias y las palmeras se rozan en una misma calle. El condado de North Santa
Cruz incluye la planicie fluvial del ro San Lorenzo ("el centro" en trminos culturales); seis o siete terrazas marinas, cada una de ellas menos precisa que la ms joven
que est debajo; algunas corrientes de agua que llegan directamente al ocano en
la costa norte, otras que desaguan en los caones atravesados por el ro San Lorenzo y las caadas Soquel y Aptos, y docenas de barrancos que contienen arroyos y cursos de agua ms pequeos. Hacia el sureste hay llanuras fluviales creadas por los ros
Pjaro y Salinas; hace un siglo y medio estaban cubiertas de pantanos y lagos, con
acuferos al parecer ilimitados, que ahora se dedican a la agricultura. Castroville se
llama a s misma la "capital mundial de la alcachofa"; Gilroy es famoso por su festival del ajo; la cosecha ms valiosa de Watsonville son las fresas; Salinas es el centro
de la "ensaladera" de California. Hacia el sur estn las grandes dunas de arena de
Se aside y la costa meridional de la pennsula de Monterey, donde estructuras de
adobe restauradas, el muelle de pescadores, y las antiguas enlatadoras de pescado
atraen a los turistas que buscan aspirar el aroma de los viejos tiempos idos. 3
No hace falta ser cartgrafo profesional para observar que Santa Cruz, la ciudad
dominada por los yanquis* ubicada en el extremo de la baha de Monterey, est
3 Martha K. Norkunas, The frolitics ofpublic oiernory: Tourism, history, and ethnicity in Monterey, California,
Albany, State University of New York Press, 1993.
*El autor usa "yanquis" en su sentido angloamericano para designar a las personas de origen sajn
residentes en el noreste de Estados Unidos.

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

97

bastante alejada de lo que los primeros europeos de la Nueva Espaa vean como
la ruta natural norte-sur que conectaba las misiones de California, los templos del
imperialismo espaol. Los espaoles pasaban de largo por Santa Cruz en sus viajes
hacia el norte y el sur de California en busca de conversos a Dios y al dinero, y ms
bien seguan una ruta ro abajo el Salinas o el Pjaro, y doblaban despus hacia el
este, a San Jos, o rumbo al norte, a San Francisco y Sonoma. 4
La peculiar geografa de la baha de Monterey, sus importantes llanuras aluviales y sus variaciones climticas suelen mencionarse como las razones por las cuales
Monterey, el presidio espaol en la base de la baha, lleg a ser el puesto espaol
remoto ms importante del imperialismo espaol en el norte de California, y por
qu Santa Cruz, en el extremo de la baha, qued relativamente aislado, y durante
dos siglos atrajo ms que nada a esas almas que deseaban escapar del bullicio de la
ciudad o de la pobreza del viejo mundo o de Asia, y emprender una nueva vida. El
escapismo ha sido valorado desde hace bastante ms de un siglo por la industria
turstica, de gran nivel en Monterey, de poco nivel en Santa Cruz (el turismo es el
negocio ms rentable de la regin en la actualidad, slo superado por la agricultura). Tambin puede ocurrir que el aislamiento de Santa Cruz hiciese ms fcil
que los primeros capitalistas yanquis y alemanes de mediados y fines del siglo xix
explotasen los abundantes recursos de las montaas Santa Cruz y de la orilla norte de la baha, ms o menos a resguardo del escrutinio pblico y las reglamentaciones estatales. Se ha dicho que el aislamiento de la misin de Santa Cruz, comparada por ejemplo con la de Carmel (cerca del presidio de Monterey), explica la
relativa autonoma que obtuvo la primera durante el periodo del asentamiento
espaol.
Es indiscutible que el desarrollo general de Santa Cruz se vio retrasado porque
el primer ferrocarril que atraves California de norte a sur esquiv esta ciudad.
Slo el genio comercial y la voracidad de un inmigrante alemn, Frederick Hihn
(que a finales del siglo xlx controlaba ms negocios que cualquier otra persona de
la regin), quien construy el primer ferrocarril Santa Cruz-Watsonville, integr
mejor a Santa Cruz con la mquina de fabricar dinero del capitalismo inicial de
4 Aqu y en algunos otros puntos de este captulo me baso en notas tomadas en el curso de historia
local impartido por Sandy Lyons en el Cabrillo College, y tambin en su conferencia pblica sobre la
imposibilidad de separar la "historia natural y la cultural" (Louden Nelson Community Center, Santa
Cruz, 20 de septiembre de 1994). La tesis del "aislamiento" es una de las favoritas de Sandy Lydon pero
.es refutada por otros, como el autor local Geoffrey Dunn: "Creo que Lydon le da excesiva importancia
al 'aislamiento' de Santa Cruz durante el siglo xlx. Aunque sin duda no era el centro del universo, Santa Cruz estaba intrnsecamente vinculado con la economa poltica de Espaa y Mxico y, ms tarde,
con la expansin de Estados Unidos hacia el oeste. Villa de Branciforte (ubicada al otro lado del ro,
frente a la misin de Santa Cruz) fue seleccionada para ser uno de los tres primeros pueblos de California; los registros eclesisticos indican que haba una interaccin regular entre Santa Cruz y las misiones de Carmel y Santa Clara, as como con las comunidades seculares de Monterey y de San Jos (...]
Los cerros son altos, la baha profunda, pero no somos una isla, ni lo hemos sido jams', "Preliminary
thoughts on the Santa Cruz Genovese fishing colony", artculo indito, 1994.

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JAMES O'CONNOR

California. Y no fue despreciable lo que hizo, porque Santa Cruz no tiene una
baha natural, y sin embargo recibi el don de una multitud de recursos explotables. Entre ellos haba energa hidrulica, bosques, piedra caliza, y agregado (grava y arena), de los que dependan las industrias de la madera, la cal, la curtiembre,
los explosivos, el concreto y otras que florecieron en la regin desde los aos 1870
y hasta el final de la primera guerra mundial.
Con su nico y dificil paso por tierra que atraviesa las montaas Santa Cruz
hacia San Jos (conocido hoy como el viejo camino de San Jos), y dependiente de
navos martimos para llevar y sacar productos de la regin, resulta clara la geografia econmica de Santa Cruz en la poca previa al ferrocarril. La principal
encrucijada estaba en la interseccin del camino de Soquel, la vieja ruta de San
Jos y el camino del muelle, en el poblado de Soquel. Mercancas y personas iban
del este y del oeste hacia esa encrucijada, para conectar con la diligencia que sala
hacia San Jos, o para ir por mar a los mercados y los deleite de San Francisco. Hoy
resulta difcil imaginar que ese rincn fuese un centro importante de intercambio
comercial; est lleno de viviendas obreras y pequeos comercios que se inundan
cuando el arroyo Soquel (uno de los que serpentean por la zona) se desborda de su
cauce. Esta realidad sugiere que el determinismo geogrfico pierde mucho de su
poder explicativo cuando el capitalismo se apodera del control de la tierra.
No obstante, es fcil ver lo tentador que resulta "explicar" la historia regional a
travs de la geograffa ffsica y el clima. Muchos lugares, por ejemplo Chalk Creek,
Camp Chaparral y Cypress Point [Can Tiza, Campo Chaparral y Punta Ciprs,
respectivamente], toman sus nombres de la geologa, la fbula y la flora locales.
(Pero an ms lugares, por ejemplo Camp Evers, Chinatown, Cowell Ranch, Castaovine, Clarks Camp y Crichton Gulch llevan la huella del nombre de ciertos grupos
o propietarios.) 5 Es fcil creer que las terrazas marinas ofrecan buenos panoramas
y, por lo tanto, viviendas elegantes; que los ros costaneros y los caones producen
secuoias y, por lo tanto, madera y aglomerado; que los vastos macizos de una variedad de roble implican curtiembres; que el madroo y otros rboles de maderas
duras dan origen a talleres de plvora negra; que el ro San Lorenzo estaba destinado a ser fuente de energa hidrulica; que centenares de arroyos y corrientes
parecan mandados hacer para proveer agua potable, y que el aislamiento geogrfico exiga primero uno, despus un segundo, despus casi un tercer ferrocarril, as
como un muelle del tamao suficiente para dar cabida a navos ocenicos. Quin
puede dudar que la niebla fra atrada por el calor del valle de Salinas, y el sol clido de la baha, representan alcachofas, lechugas y coles de Bruselas; que las dunas
de arena equivalen vidrio y cemento; las cascadas espectaculares, las playas, el clima,
el mar y las montaas, a viajeros y turistas? Dnde ms iban a construir su presidio
los espaoles ms que en ese promontorio de granito al que llamaron Monterey?
5 Donald Thomas Clark, Santa Cruz place names: A geographical diaionarj, Santa Cruz, Santa Cruz Historical Society, 1986.

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En su forma ms pura esta manera de pensar puede denominarse "determinis-

mo ambiental". Esta expresin transmite la idea de que la geologa y el clima ayudan o estorban y, por lo tanto, fijan de diversas maneras ciertas posibilidades econmicas y sociales, y que tenemos que observar primordialmente la geografa fisica
de la regin para comprender el curso fundamental de la historia local, incluyendo la historia de los sistemas ecolgicos y de los paisajes modificados o construidos.
El famoso historiador norteamericano Frederick Jackson Turner explic lo que
en su opinin era una renovacin de la cultura democrtica en el Oeste, debido a
su apertura y a su distancia de los males de las ciudades del Este, divididas en clases, y porque el Oeste estaba socialmente en la margen del pas. La tesis de Turner
ha sido desacreditada desde hace mucho tiempo, pero el terreno, el clima y la sensacin de vivir en las orillas sociales de Estados Unidos siguen estando profundamente grabados en la mente de los habitantes del Oeste. En Santa Cruz los habitantes del lugar dicen que "van costa arriba" cuando quieren decir que manejan
rumbo al norte por la ruta 1; "abajo y rodeando la baha" cuando van al sureste, a
Monterey; "sobre los cerros" cuando por la ruta 17 van a trabajar a San Jos, y "valle
arriba" cuando manejan sus autos por las curvas que corren junto al ro San Lorenzo, en la ruta 9. En Watsonville, cerca del centro de la regin, los habitantes dicen
que van "por el paso" cuando manejan hacia el noreste por la ruta 152. En Monterey "un viaje al sur" quiere decir ir costa abajo hasta Big Sur.
La mayora de los que vivimos y trabajamos en la regin de la baha de Monterey conservamos cierta conciencia geogrfica (mapas mentales de colinas, caones,
curvas del camino, la orilla del agua), aunque la calefaccin, el aire acondicionado y otras modernas comodidades suelen alejamos bastante del clima y de los cambios de estacin. Sin embargo, cuando en invierno llueve demasiado, los arroyos
desbordan, y algunos de los que viven en cabaas veraniegas adaptadas, en los profundos caones, quedan sepultados por deslizamientos de lodo. Cuando llueve
muy poco los jardines se resecan y los barrios empiezan a parecer un desierto.
Cuando de pronto la placa del Pacfico se mueve unos cuantos centmetros, o hasta 25 o 30, se producen muertes, heridas y daos materiales en los centros urbanos
construidos en antiguos lechos de ros. En el West Cliff Drive de Santa Cruz o en
la Point Pion Light Station de Monterey, durante una tormenta invernal, el viento y la lluvia feroces nos obligan a recordar que hay ocasiones en las que no controlamos a la naturaleza; ms bien lo contrario. "Nos obligan" porque, como lo reitera el historiador Sandy Lydon, despus del choque inicial de un terremoto, un
incendio, una inundacin, los habitantes del lugar sienten una poderosa tendencia a volver a engaarse y pensar que los seres humanos ejercen una verdadera
soberana sobre la naturaleza.
Algunos verdes estn tan enamorados del determinismo ambiental que su
impulso intelectual pasa de explorar el pasado y el presente a planear y modelar
nuestro futuro. Hablan de la "biorregin" de las montaas Santa Cruz o de la baha
de Monterey. En las reuniones pblicas hablan de crear una forma de vida basada

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JAMES O'CONNOR

en los ciclos hidrulicos y la topografa, en gran medida, segn dicen, como lo


hicieran los pueblos nativos hace tal vez diez mil aos. Un hombre, que puede
estar tan familiarizado con las montaas Santa Cruz como sus habitantes originales de la edad de piedra, est cartografiando toda la serrana, preparndose para
un futuro biorregional. Pero en cierto momento no poda decidir si la vertiente
occidental y suroccidental de las montaas, que estaban en el ocano al norte de
la baha de Monterey, pertenecan o no a la biorregin. Otros se preguntan si los
ros Pjaro y Salinas, desviados o alterados de una u otra forma ms de una decena de veces en el ltimo siglo y medio, y sus llanuras aluviales, cubiertas ahora de
frutas y verduras, puede llamarse, apropiadamente, una biorregin, o si son meras
cuencas fluviales de una biorregin del norte de California, ms grande y no tan
bien definida. Siguen estando en pie cuestiones como de qu manera se podra
desarrollar realmente una economa y una sociedad biorregional (divisin del trabajo, ciencia y tecnologa, formas culturales existentes en la media luna de la baha
de Monterey), y podran interpretarse y utilizarse los vastos "bordes" y "traslapes"
entre las diversas zonas ecolgicas.

LA CULTURA HACE A LA NATURALEZA?

Hay una segunda manera de pensar por parte de quienes desean interpretar la historia humana y ecolgica de la regin de la baha de Monterey (y presumiblemente
basar en esas interpretaciones su poltica), la opuesta a la versin naturalista esbozada ms arriba. Es la idea de que el factor determinante es (y tal vez debera ser)
la cultura de la regin, o mejor dicho las culturas, y que la cuestin clave es cmo
dejan su marca en el paisaje culturas diferentes.
Nadie duda de que la baha de Monterey tiene una rica historia cultural, tan nica, a su manera, como las configuraciones de la topografia y el clima de la regin.
Los pueblos nativos que vivan en las terrazas, colinas y llanuras aluviales de la
baha construyeron complejas rutas comerciales allende la serrana de Santa Cruz,
hacan sus herramientas con piedra de canteras de la zona, sacaban agua de los
arroyos, recolectaban, cazaban y pescaban. sta fue la primera cultura o culturas, porque tal vez haba tantas culturas ohlone como cuencas fluviales; todas
ellas tuvieron efectos profundos en el paisaje ecolgico, por ejemplo por la quema
de pastizales.? La segunda fue la cultura espaola de las misiones. La historia oficial o eclesistica de las misiones pretende que el impulso cultural de convertir a
los indios paganos a la adoracin de Nuestro Salvador, de salvar sus almas, fue la
fuerza decisiva que configur no slo la historia social sino tambin el paisaje,
6 Malcolm Margolin, 77w Ohlone way: Indian
day, 1878; Gordon, op. ciL, pp. 21-48.

in the San Francisco Monterey Bay Arta, Berkeley, Hey-

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101

durante el periodo espaol. Al respecto, el principal ejemplo son los efectos de


millares de cabezas de ganado tradas por los espaoles que pisotearon los pastos
nativos, y la consecuente introduccin e invasin de pastos anuales europeos en las
vastas y ondulantes praderas de los condados de Santa Cruz y Monterey. 7
Luego vino la cultura mexicana o californiana. Los artistas yanquis representaban a los hombres como una especie de nobleza vulgarizada, que se pasaban la vida
montando a caballo o de fiesta,8 imitando a los caballeros de Mxico o de la antigua Espaa. A veces, en cuadros antiguos, se representa a las mujeres de California
con hermosos rebozos y largos vestidos, sentadas, conversando a la sombra. Estas
imgenes estereotipadas, como los colores de un viejo daguerrotipo, no estn del
todo equivocadas. Tampoco lo est la opinin de que una cultura ranchera degradada, en otros tiempos reservada a la clase dirigente espaola, importada a la
regin de la baha a travs de Nueva Espaa, conform de maneras importantes el
paisaje social y ecolgico. Una interpretacin cultural de los efectos perdurables de
los paisajes y ambientes construidos de la sociedad espaola y la mexicana es especialmente popular en Monterey, que era un centro ms poltico que econmico, y
donde los edificios de adobe restaurados son hoy un imn para el turismo.
Luego llegaron los yanquis madereros, curtidores, comerciantes, jornaleros y
otros, cuya cultura era prometeica, que crean en el mito del dominio de la naturaleza, as como en la realidad del trabajo duro y la ganancia fcil. 9 Esta cultura
domin Santa Cruz y, en menor medida, Watsonville, en el corazn del valle del
ro Pjaro, a partir del decenio de 1850. Todava se puede ver la mano yanqui en
el centro de Santa Cruz (biorregin de la "llanura aluvial" para los verdes) donde
casas Reina Ana, iglesias falso gtico y escuelas y estructuras comerciales tipo renacimiento griego compiten con edificios de oficinas art deco y renacimiento misionero. En el lado sur de la calle Union, entre lo que es hoy un centro de caridad y el
desnivel que marca la primera terraza marina, las casas yanquis de finales del siglo
xlx y principios del xx miran hacia el norte poca luz del sol entraba en la sala o en
pp. 48-55.
Richard Henry Dana describi a los "californio?' como un "pueblo orgulloso e indolente dado a
los bailes lascivos". Un yanqui que haba llegado antes vea en "los californios rostros torpes y suspicaces entregados al brutal goce animal... bailando y vomitando".
9 En la mitologa griega Prometeo era el titn que rob el fuego del cielo para beneficio de la humanidad. Tanto el lado prometeico de la cultura yanqui como el "mtico" se captan maravillosamente en
el siguiente texto: "El 7 de junio de 1905 un equipo de construccin del ferrocarril Ocean Shore encendi una mecha en Waddell Bluffs, dando inicio as a la tarea monumental de domesticar este trozo salvaje de costa. Al hacerlo, toneladas de rocas sepultaron durante cierto tiempo el camino rural que all
haba. A Vid Trombo y a sus hombres les toc la responsabilidad de mantener abierto el camino mientras avanzaba la construccin. El ferrocarril Ocean Shore fue el plan grandioso de varios acaudalados
empresarios para vincular San Francisco con las zonas de esparcimiento y de negocios de Santa Cruz.
El proyecto termin por ser abandonado, en parte debido a la dificultad para superar obstculos como
Waddell Bluffs", Frank (Lud) McCrary, "The raffroad atat clidn't", en Big Creek Lamber asid Building
Supplies, Waddell Bluffs: 77,0 magnsficent madi with a dramatic past, s. p. i.
7 /bid,

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los cuartos del frente. Ventanas relativamente pequeas e interiores sombros, elementos de una mente invernal de Nueva Inglaterra, diseados al parecer sin pensar por un instante en el sol y la suave temperatura de la ciudad, sugieren una
especie de teora determinista cultural del paisaje construido.
En ese periodo tambin los chinos entraron a la baha de Monterey; eran en su
mayora varones, contratados para los trabajos ms peligrosos, y que perdan los
brazos y la vida mientras cavaban tneles ferroviarios y laboraban en los empleos
ms arriesgados de los talleres de plvora. 10 Los chinos manejaban tambin las
industrias del pecado: el juego, el opio, los burdeles. La religiosidad protestante
les impeda a los yanquis obtener ganancias de sus paisanos, meros consumidores
no productores de pecado. Las mujeres chinas, algunas verdaderas esclavas, trabajaban en los prostbulos ubicados en las numerosas (y geogrficamente mviles)
Chinatowns del rea. Esto tambin puede explicarse en trminos culturales por el
racismo blanco y el bajo estatus de los trabajadores chinos, as como el estatus ms
bajo an de las mujeres. Para la idea del determinismo cultural resulta ms significativo cmo desarrollaron los chinos los mrgenes y los sobrantes de la base local
de recursos, "trabajaron los bordes", en palabras de Sandy Lydons. 11 La cultura china haca nfasis en "adaptarse y usar todas las formas posibles de ganarse la vida", y
otorgaba un alto valor al compromiso, el deber y el "razonamiento" (equivalente a
la inventiva). Sus valores culturales mantenan unidas sus formas de produccin, lo
que les ayud a especializarse rentablemente en la pesca, los productos marinos
secos, los cultivos perifricos y la reclamacin. 12 Esta configuracin de capacidades
culturales y tcnicas "en los bordes" tambin estaba determinada, desde luego, por
el racismo, que marginaba y postergaba social y polticamente a los chinos.
Hombres, mujeres y nios llegaron en barco, en carretas y a caballo de muchas
otras culturas europeas y asiticas. En el valle del ro Pjaro y en las colinas del distrito de Prunedale haba croatas, con redes de familia extensa, que cooperaba
entre s cuando plantaban y cosechaban sus rboles frutales y otros cultivos. Haba
inmigrantes del Dust Bowl (probablemente en su mayora escoceses e irlandeses),
I Sandy Lydon, Chiflase gold: The Chiflase in the Monterey Bay imt, Capitola, Capitola Book Company,
1985, passim. Esta es la mejor historia social y econmica de la regin que se ha publicado hasta la fecha.
II Ibid., pp. 501, 504.
12 Gordon tambin escribe: "Las costumbres chinas se introdujeron con mnimas modificaciones",
op. cit., p. 59. Lo que ocurri fue que las capacidades culturales y tcnicas de los chinos funcionaban
bien en las "mrgenes", en sentido figurativo pero tambin literal, es decir, en la orilla del mar, donde
tenan mucha experiencia en la recoleccin y procesamiento de productos marinos, ibid.; Lydon, op.
cit., p. 488. "Poca gente sobre la faz de la tierra usa ms que los chinos todo lo que atrapa, cultiva o procesa; prcticamente no se desperdicia nada. As que cuando los primeros se instalaron en el rea de la
baha de Monterey en la caleta de Point Lobos, hacia 1851 deben de haberse regocijado con la
variedad y riqueza que se brindaba a su talento de pescadores expertos [...] A diferencia de los dems
grupos de antiguos inmigrantes a la baha de Monterey, los chinos [de Point Lobos] llegaban en familias completas", Michael Kenneth Hemp, Cannery Roto: The history of old Ocean Viso Avenue, Kane'ohe,
History Company, 1986, p. 22.

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103

ferozmente individualistas, que cultivaron algunos de esos huertos de manzanos y


los convirtieron en granjas de subsistencia, forma de vida material bien adaptada a
sus deseos de aislamiento y sentido de estar separados." Estaban los irlandeses
que, entre otros, queran hacer dinero rpido aprovisionando a los primeros mineros en busca de oro, y que sembraron papas; los franceses, empapados en la tradicin vincola, que fueron los primeros en comercializar la industria; los sicilianos,
hbiles en el uso de la red lampara y con "un nivel de trabajo en equipo dificil de
imaginar para los no iniciados", que fueron maestros de la industria sardinera de
Monterey'," los japoneses, hbiles para las huertas, el cultivo de bayas, el buceo, el
procesamiento y la venta de pescado; los jornaleros filipinos y mexicanos, cuyas culturas de resistencia fueron la base de las principales huelgas agrcolas; gente de
Nueva Inglaterra, portugueses (de las Azores) y balleneros noruegos, todos ellos
con sus modos nicos de vida y de trabajo, y muchos ms. Cada uno tena sus propias maneras ms o menos distintivas de hacer las cosas, que superpona al ambiente local, que se pareca muy de cerca, o a grandes rasgos, a la naturaleza tal como
la conocan en sus respectivos temulos. 15
As que las diferentes nacionalidades buscaron formas de la naturaleza que les
13 El distrito de Prunedale (con Coralitos en una punta) contena centenares de granjas de subsistencia, con frutales, vacas, un par de caballos y huertos de verduras. Los migrantes de Oklahoma explotaban las granjas como arrendatarios, "forma de vida similar a la que conocieran en su tima", Gordon, op.
cit., cursivas mas.
14 "Tirar la red desde un barco en movimiento en mar abierto, en una oscuridad casi absoluta (las
luces atraan compaa y competencia) requera valor, habilidad y un nivel de trabajo en equipo dificil de imaginar para los no iniciados. Aunque con frecuencia se los conoca como 'italianos', los hombres cuyo trabajo y capacidad dominaban la industria pesquera de Monterey provenan de los pueblos
costeros cercanos a Palermo [...] Cuando haba capturas excepcionalmente grandes era comn que los
botes [sicilianos] compartieran en forma amistosa el pescado sobrante que rulo solo no poda cargar",
Hemp, op. cit., p. 79.
Una variacin sobre este tema: en Santa Cruz se estableci, a finales de los aos 1870, una colonia
de pescadores genoveses con sus familias, casi todos ellos procedentes de la pequea comunidad pesquera de Riva Trigoso. Los "genoveses trajeron de su patria el uso de redes !ampara [...] que se tendan
desde botes, y de redes playeras, que se llevan mar adentro con botes de remos y se recogen desde tierra. Los genoveses no tardaron en adaptar sus mtodos nativos al ambiente laico del lugar. A medida
que iban declinando las pesqueras de agua poco profunda (por exceso de captura) fueron adoptando
otros mtodos, especialmente la lnea larga portuguesa, para aprovechar las pesqueras de agua profunda. Si bien entre los genoveses haba un sentimiento intenso de comunidad, desde un principio pescaban comercialmente para mercados que quedaban fuera de Santa Cruz, como San Francisco, adonde mandaban la pesca por tren. Tengo la sensacin de que haba mucha competencia entre ellos, y de
que fue aumentando con el tiempo. Cada familia posea un barco, y cuando los hijos tenan la edad
adecuada se aadan ms navos. Aunque haba cierta cooperacin entre familias, la ms importante se
daba dentro de ellas. La cohesin de la colonia pesquera se basaba ms en el lenguaje y el aislamiento
cultural, as como en la cooperacin femenina (parteras, crianza de los nios, curaciones, etc.), que en
la empresa de la pesca", Dunn, comunicacin personal, agosto de 1995.
15 Los historiadores locales no han revelado an las maneras en que las mujeres de las esferas reproductivas de la vida (trabajo domstico, enseanza, etc.) modificaron los ambientes de la baha de Monterey.

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JAMES O'CONNOR

resultaran familiares, transplantaron su cultura a la regin de la baha, y dejaron


su sello distintivo en el paisaje. Desde el punto de vista de la historia cultural, estas
constelaciones nacionales y tnicas hicieron, literalmente, la historia ambiental y
social de la baha de Monterey. Y as como algunos deterministas ambientales, que
leen la historia local a partir de la topografa y el clima de la regin, abogan por el
biorregionalismo o la poltica del lugar, algunos deterministas culturales leen la
misma historia como resultado de valores tnicos, normas, estilos y esfuerzos... y
subrayan la relatividad de las verdades culturales, la necesidad de desconstruir el
"poder monolgico" de la cultura dominante de los varones del norte de Europa,
as como la poltica de la identidad y las virtudes del multiculturalismo.
Est clara la poltica implcita en estas dos formas (sin duda exageradas aqu) de
observar la historia local. Una destaca el poder de la naturaleza, la otra la naturaleza del poder. Algunos seguidores de la primera hacen propaganda en favor de
una poltica del lugar; algunos de los que apoyan la segunda propugnan una poltica adscriptiva basada en la cultura y la etnicidad. El biorregionalismo es la preferencia de muchos varones blancos que son verdes; el nacionalismo cultural o el
multiculturalismo es la poltica preferida por muchos mexicanos de la zona y por
otros cuyas voces han sido acalladas, histricamente, por los europeos del norte. 16

EL CAPITAL Y LA CLASE COMO MEDIACIONES

Los que defienden la poltica del lugar y la poltica de la identidad buscan, cada
cual a su manera, un cambio econmico y social fundamental. Lo irnico es que
ambos suprimen o censuran una poltica basada en la clase socioeconmica, precisamente en una poca en que los paisajes locales, los sistemas ecolgicos y las
prcticas culturales se estn sujetando cada vez ms al dominio del capital global y
de los mercados financieros. Parece estar funcionando una especie de ley social
compensatoria.. A medida que el capital desvincula las capacidades tcnicas y la
divisin del trabajo de formas culturales ms viejas, la poltica tnica o identitaria
se afirma con ms vigor. De manera similar, a medida que la naturaleza se humaniza y la produccin depende menos de los incorruptos dones de Dios y ms de la
tecnologa, los fertilizantes qumicos, el agua importada y dems, la poltica del
lugar se afirma a s misma con ms vigor.
Precisamente cuando la cultura, el trabajo y la naturaleza son moldeados y retorcidos por las leyes de movimiento del capital y cuando las estructuras capitalistas
de clase se reproducen en escala expandida en el nivel local, es ms difcil que
16 Ejemplos de la coexistencia incmoda y a veces antagnica de ambas tendencias (quiero destacar
el trmino "tendencias") aparecen en las pginas de la obra de Frank Bardacke, Good libarais and gmat
blue herons: Land, labor, and politics in the Pajero valley, Santa Cruz, Center for Political Ecology, 1994.

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la poltica de clase sea oda con seriedad. La idea de los "viejos modos", tanto ecolgicos como culturales, parece ms popular a medida que la realidad se va desvaneciendo o, mejor dicho, reapareciendo en la forma idealizada del "preservacionismo" de la naturaleza y la cultura. 17 Al eludir los temas del capital y la clase
econmica, al restringir sus respectivos discursos a lo "natural" y lo "cultural",
ambas polticas impiden lo que buscan con tal ardor: el "cambio real", como lo
expresan los polticos locales progresistas.
Hoy la Grand Metropolitan, una corporacin de Londres, decide el destino de
las enlatadoras del valle del Pjaro; 18 la tierra se arrienda a agroindustrias internacionales para el cultivo de fresas; instituciones financieras regionales y nacionales
toman los bancos locales; la Universidad de California (en Santa Cruz) se reestructura para proveer mejor "capital humano" a la economa estatal; los restaurantes del lugar dependen cada vez ms de una creciente poblacin que vive all pero
trabaja "pasando los cerros", en Silicon Valley; cadenas de tiendas de descuento
remplazan las tiendas de la gente de la zona, y la riqueza y el poder se polarizan de
modo ms visible. Todo eso ocurre en una poca en la que los progresistas del
lugar que buscan el apoyo electoral de los verdes y los multiculturalistas tienen
miedo de pronunciar la palabra "explotacin". A medida que el capital global
redefine la economa, la sociedad y la ecologa locales, los dirigentes polticos evitan la poltica de clase con el mismo cuidado con que los caminantes se alejan de
la hiedra venenosa y las quemantes ortigas de las montaas de Santa Cruz.
A medida que el capital llega a ver a la regin y su gente como capital cultural,
como otras tantas mercancas o centros rentables, el sentido actual de la naturaleza y la cultura se va volviendo cada vez ms nostalgico. 19 Nostalgia por una poca
que nunca existi (y que jams poda haber existido) es un tema que entrelaza a
los grupos locales dedicados a este o aquel aspecto de la historia y la identidad
natural y cultural. Tal como ocurre hoy en muchas regiones del mundo, local17 La crtica de Perry Anderson al determinismo cultural al estilo de Carlo Ginzburg resulta relevante aqu: "Lo que est ausente en la descripcin de Ginzburg es esa erosin del significado que constituye una parte tan grande de toda historia cultural [...] el proceso familiar por el cual las costumbres
o creencias que en alguna poca estuvieran activas de modo central se vuelven, al alterarse las condiciones, espordicas o marginales, y luego pierden por entero su sentido a medida que se las recarga de
nuevos desarrollos que las incorpora o las borra [...] En la vida social lo ms antiguo y, en ese sentido,
ms profundo, es muchas veces ms trivial, y ha sobrevivido slo porque ha sido reducido a la insignificancia [...] Jack Goody seal una vez que la persistencia de ciertos platos poda explicarse no por su
significado simblico sino por su indiferencia, porque no eran ms que indicios de continuidad existencial [...] Las palabras y los mitos, a diferencia de los objetos de uso material, son significadores Mescapables. Pero tambin estn siempre sujetos a la designficacin [...] La nica diferencia es que en su
caso suelen involucrar la cancelacin de un significado por la sobreposicin de otro, que puede, fcilmente, contradecir al primero", Perry Anderson, A cone of engagement, Londres, Verso, 1992, pp. 224
225.
18 Bardacke, op. cit., cap. 5
19 Por ejemplo vase Norkunas, op. cit.

106

JAMES O'CONNOR

mente, en la agricultura, el turismo y otras industrias, se est abriendo ms y ms


la brecha entre el capital y el trabajo, los propietarios y los trabajadores. Esta divisin, aunque se vuelva invisible en la poltica local, est grabada en los paisajes residenciales, rurales y comerciales. En el nivel local la "poltica progresista" tiene que
ver con el uso de la tierra y los esparcimientos ambientales; con la caridad pblica
dirigida a los pobres, los enfermos y los incapacitados; con la etnicidad, el gnero
y la sexualidad... mucho menos frecuentemente con el trabajo.
Quin sale ganando con la supresin de la poltica de clase en una poca que
en realidad simula el modelo de capitalismo desarrollado por Karl Marx? El Viejo
Topo respondera: "la pequea burguesa". Hoy tenemos que agregar "la nueva clase media", los empleados y profesionales que, junto con la vieja clase media, representan los principales estratos que organizan los grupos de la naturaleza y la cultura, los picnics tnicos, la preservacin histrica y las exposiciones de los museos.
De manera que cuando tomamos en consideracin algo en apariencia tan inocuo como la manera de interpretar los paisajes de la regin de la baha de Monterey, podemos topamos con el explosivo problema de la identidad poltica. Lo que
se ignora en la poltica local y regional es el tema de la historia cultural y natural
mediada por la historia de la actividad material humana (produccin, distribucin,
intercambio, consumo) en la regin. No obstante, la importancia del capital y el
trabajo para configurar la naturaleza y la cultura resulta un tema poltico importante, tal vez el ms importante.

ANOMALAS EN EL PENSAMIENTO HISTRICO Y POLTICO LOCAL

El principal problema con el pensamiento dualista que constituye tantas veces la


marca del dilogo histrico (y poltico) en la regin no es tanto que no arroje luz
sobre el pasado (s lo hace), como que distorsiona y confunde la relacin culturanaturaleza en el presente. Hoy el capital se apodera cada vez ms de la naturaleza y
la cultura, y las configura a su propia imagen: el consumismo y el discurso de utilidades y prdidas sobre los "recursos" tierra, espacio y "capital cultural", y el discurso paralelo sobre el preservacionismo de naturaleza/cultura. Polticamente, el problema del capital y el trabajo, y la forma en que se articulan con la topografa, las
cuencas fluviales, los vecindarios, la etnicidad, el gnero y as sucesivamente, pocas
veces es tratado con seriedad por los historiadores, los activistas comunitarios,
ambientales o laborales, los planificadores regionales o los estrategas polticos."
20 Las conferencias y escritos del historiador Sandy Lydon bordean el determinismo ambiental, aunque en ocasiones la cultura (especialmente de las minoras), la economa mundial y la poltica desempean un papel (a veces dbil, otras importante) (por ejemplo Sandy Lydon, "Toward rediscovering the
Monterey Bay region and its history", Santa Cruz County History Joumal, I, 1994).

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

107

Las anomalas son signos de que algo desde un manzano hasta una estructura de personalidad anda mal en la vida. Un horticultor sabe que algo no funciona cuando un injerto no pega o una buena vid produce fruta cida. Un buen psicoterapeuta sabe que el paciente tiene un problema cuando oye alguna
discrepancia entre lo que dice y la forma en que lo dice. Son seales de crisis, que
hacen que tanto los rboles como las familias den manzanas podridas, que la fruta
sea agria y la gente se sienta ansiosa y haga cosas estpidas o crueles, pero que tambin crean una oportunidad de transformacin, ya sea en una vid nueva, una familia o una comunidad sustentable y equitativa.
La brecha que existe hoy entre los que destacan los factores culturales por encima de los ambientales, o viceversa, es muy amplia, y no slo en la baha de Monterey. La clase de historia que capta la dialctica de ambos, as como sus conexiones internas, est en paales, y los polticos no. se interesan demasiado por ese
beb. Hay una excepcin que confirma la regla. La razn ms importante por la
cual los que defienden los derechos de los pueblos indgenas tienen un poderoso
sentimiento de estar del "lado correcto" de la historia es que se piensa que en las
sociedades indgenas la cultura, la naturaleza y la actividad material estn en estrecha relacin, "orgnicamente conectadas". Por mucho que idealicemos a los pueblos indgenas o los veamos con ojos romnticos, defender sus derechos resuelve,
al parecer, el conflicto entre nuestro sentido de lo que son y lo que deberan ser la
cultura y la naturaleza. Hay una especie de coherencia, una sensacin de que las
cosas encj an,21 que nos hace sentir cmodos con lo que estamos haciendo, ms
confiados que si nos dedicamos, por ejemplo, a la pura poltica de la tierra en el
valle del ro Pjaro o a la poltica de la identidad en Santa Cruz.
Las antinomias entre la naturaleza y la cultura pueden verse por doquier en la
regin, que se divide con gran precisin en "residencial", "comercial", "industria
ligera", "recreativa", "preservacin histrica", "restauracin natural" y otros espacios. Por ejemplo, hay decenas de carteles anunciando a los caminantes que los
parques naturales estn abiertos desde las 6 de la maana hasta la puesta del sol,
mitad tiempo histrico, mitad tiempo de Dios. Se puede ver esta anomala en el
parque estatal Wilder Ranch, una vieja granja lechera conservada como reliquia
histrica, en la cual una parte se llama zona de preservacin histrica y otra rea
de restauracin natural, como si la parte histrica los edificios y paisajes de la
granja no fuese tambin natural, y la parte natural las mesetas y la llanura aluvial del arroyo Wilder, con su playa, no hubiese sido modificada decenas de veces
por la mano del hombre. Miren el campus de la universidad local: por ah hay un
cartel que indica una zona de conservacin natural, por all paisajes de aulas... la
"cultura" escoltada por macizos de secuoias.
21 "Tradicionalmente la tierra y el trabajo no estn separados; el trabajo forma parte de la vida, la
tierra sigue siendo parte de la naturaleza, la vida y la naturaleza forman un todo articulado. As, la tierra se enlaza con la organizacin del parentesco, el vecindario, el oficio y la fe... con la tribu y el templo, la aldea, el gremio y la iglesia", Karl Polanyi, The great transformation, Boston, Beacon, 1957, p. 178.

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JAMES O'CONNOR

Este dualismo es tan generalizado que lo damos por sentado, por ejemplo, en el
parque estatal Forest of Nisene Marks, en Aptos (entre Santa Cruz y el valle del ro
Pjaro). La familia Marks le don la tierra al sistema estatal de parques a condicin
de que se dejase que el bosque, totalmente talado, "volviese a su estado natural",
como si se pudiesen borrar por decreto todas las huellas ecolgicas y culturales de
la intervencin humana, la tala, los trenes de brecha angosta y los aserraderos. Si
uno inspecciona la parte ms baja del arroyo Aptos, dentro de los lmites del bosque, encuentra en sus mrgenes una comunidad de rboles y plantas que se deben
a los efectos ecolgicos de la tala en gran escala por parte de Frederick Hihn, el
ferrocarril Southern Pacific y otros. 22 Hubo un caso en el cual un guardabosques
del parque reclut a unos boy scouts para destapar los restos de un viejo aserradero,
enterrado ya bajo deslizamientos de tierra y arbustos, con el resultado de que recibi una reprimenda de sus superiores por violar la voluntad de la familia Marks,
que en vano deseaba enterrar la historia, tanto literal como figurativamente. 23
En el viejo pueblo de Rincn, en otros tiempos centro de una lnea de produccin de cal, que se levanta junto al can del ro San Lorenzo, y que hoy es un complejo de "ecotonos" superpuestos, en los que se han borrado muchas huellas obvias
del uso humano (incluyendo un manzano solitario que hasta hace algunos aos
creca entre las secuoias) , se produjo un incidente similar. A los guardabosques se
les orden retirar siete viejos hornos para cal que se consideraban un peligro. Pero
en realidad los taparon; hoy estn enterrados debajo del estacionamiento que usan
los visitantes cuando quieren "volver" a la naturaleza.
El dualismo historia-naturaleza, que algunos ven como el ncleo mismo de la
tradicin judeocristiana y muchos otros como producto de la revolucin cientfica
y la capitalista, es evidente por doquier, a veces en formas invertidas. La Universidad de California en Santa Cruz (ucsc) sola llamarse la "universidad entre las
secuoias", pero como desde hace mucho el control de incendios ha desplazado al
manejo de los incendios, las secuoias estn bajo control; los muchos macizos y bosquecillos de rboles de segundo crecimiento pueden interpretarse como una especie de jardn, y la ucsc tendra que llamarse ahora "secuoias en la universidad".
Santa Cruz tiene planes para convertir la vieja concesin mexicana de tierras, el
Rancho Refugio, colindante con Western Drive, el barrio residencial ms occidental de la ciudad, en un "cinturn verde", lo que aqu significa una especie de rea
silvestre urbana. Cerca del pie de Western Drive, en la primera terraza marina, hay
una unidad habitacional llamada "Atalaya", en la que vivimos unos cuantos meses.
Nuestro departamento de esa especie de archivero para trabajadores y estudiantes
22 "La tala al ras de los madereros desvaneci las zonas de vegetacin. Hasta que las secuoias de
segundo crecimiento recuperen la supremaca en las zonas ms bajas del can, habr una mezcla de
bosque ripariano y siempre verde", Sandy Lydon, 77ze foral of Nisene Marks Mote Podes, Santa Cruz, Santa Cruz Mountains Natural History Associa.tion, s. f.
tk s
nvd-uction of tnearang ~ -rneannag ofyronaurn
" MichaerMuser, /Works tn We .f&esi: yu-r
on Nisene Marks State Park, tesis, Universidad de California en Santa Cruz, 2 de junio de 1992, pp. 15-16.

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

109

estaba en el segundo piso, y daba directamente a las empinadas mrgenes sobre la


convergencia de dos barrancos que le dan su nombre a "Atalaya". Debajo nuestro
estaba el cinturn verde previsto, con apariencia de naturaleza silvestre, sin estructuras visibles, con dos antiguas sendas que suban a los lados de ambos barrancos,
accesibles para cualquiera que estuviese dispuesto a pasar sobre el alambre de pas
y desafiar el ms sagrado de todos los derechos: el de propiedad; ms all se poda
ver lo que pareca un deslizamiento de tierra, en el cual zigzagueaban viejos senderos de ganado que llevaban a las frescas aguas de la confluencia de los barrancos; ms all ondulantes praderas que se alquilaban para el pastoreo de reses.
El cinturn verde previsto es el hogar de muchas especies de fauna: vimos u
omos lechuzas, diversas aves marinas, ciervos, coyotes, felinos, zorrillos y loros que
vivan juntos, algunos como predadores de otras especies, otros a salvo en nichos especializados. Si uno trata de identificar la cadena alimentaria, descubre que una de
sus fuentes es la basura de los inquilinos de Atalaya. De hecho el paisaje es una
especie de zoolgico sin rejas. Por lo tanto cualquier interpretacin plausible de
las especies de vida en este "ecosistema" presupone una historia del desarrollo residencial, los cambios de poblacin, los valores de la tierra y la especulacin, el capital, la utilidad de los bancos y dems, as como la descripcin de la manera en que
los inquilinos de la unidad y otros que viven en Western Drive o cerca, por encima
del can, usan la naturaleza como sumidero para sus propios desechos. Aqu hay
una leccin de economa poltica, sociologa poltica y psicologa social de la naturaleza, aunque no se sabe cul pueda ser y cmo se articula con ese zoolgico de
esta seccin del viejo Rancho Refugio. Durante un debate reciente en el centro
cvico de Santa Cruz acerca de la conveniencia de aumentar unos pocos dlares los
impuestos a la propiedad, para que la ciudad pudiese comprar el terreno para el
cinturn verde, a nadie pareci importarle esta falta de informacin.
Hay muchos que se preocupan por la baha de Monterey misma, especialmente
por sus "recursos marinos". Fort Ord, entre las ltimas mrgenes del valle del Salinas y la pennsula de Monterey, se convertir en una filial del sistema de la Universidad Estatal de California y un centro de investigacin marina (entre otros usos
nuevos), del que se espera que rinda no slo conocimiento sino tambin dinero
del gobierno federal, nuevas industrias y utilidades. La baha misma ejemplifica
tambin una economa poltica de la naturaleza. Aunque en la zona se la ve como
un fenmeno ms o menos estrictamente "natural", al observarla de cerca se
advierte que la baha es una especie de acuario. No quiero decir que haya un acuario en la costa de la baha, aunque lo hay: una clebre atraccin turstica de Monterey, financiada por el multimillonario conservacionista David Packard, miembro
del complejo militar-industrial. A lo que voy es que prcticamente todo lo que hay
en la baha ha sido modificado o es controlado por la intervencin humana, incluyendo reglamentaciones que prohben ciertas actividades, como la caza de ballenas, por ejemplo.
Lo mismo ocurre incluso en su famoso can submarino. Los antiguos navos

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JAMES O'CONNOR

espaoles, para evitar los peligrosos deslizamientos de tierra, se abastecan de agua


dulce en los "borbollones" de la baha misma. Descubrimientos recientes de los
cientficos marinos revelan que esa agua vena sin duda alguna de los acuferos del
Pjaro y el Salinas. Hace dos siglos el agua dulce se vea forzada a subir por fallas
ssmicas verticales hasta la superficie de la baha. Los "borbollones fros" la expulsaban despus de deslizamientos o compresiones ssmicos. Contienen hierro y
manganeso, junto con montones de bacterias. La fotografa submarina ha establecido la existencia de comunidades de borbollones fros (gusanos y almejas de formas extraas). Pero la intensa actividad, tanto agrcola como de otros tipos, ha
reducido la cantidad de agua dulce que entra a la baha, lo que probablemente
explica por qu ya no estn presentes los borbollones fros y, por inferencia, seala que la biomasa y las especies producidas en las comunidades que los habitaban
son menos abundantes (y posiblemente de otro tipo) que hace doscientos aos. 24
En una poca el trabajo humano, al principio con formas de organizacin y tecnologas que se haban perfeccionado en los pases de origen de los pescadores,
agot ciertas especies de la baha, la ms famosa de las cuales era la sardina. La tala,
las granjas, la construccin urbana y otras formas de intervencin humana, integrada por el mercado local, el regional y el mundial, y mediada por los presupuestos
y las polticas estatales, han llenado los ros y arroyos de sedimentos finos, tapando
los fondos de grava que necesitan los salmones y las truchas arcoiris para desovar,
y destruyendo los rboles que daban sombra y los remansos de desove, lo que ha
reducido la poblacin de salmones locales en la baha. Las restricciones a la actividad humana, por ejemplo la proteccin de las nutrias marinas, que solan pasar
gran parte de su vida en tierra hasta que descubrieron que los humanos estaban
dispuestos a todo con tal de obtener su piel, tambin tienen sus efectos. Hoy la
nutria es la reina de la baha, junto con el len marino, otra especie protegida. Las
nutrias, en alguna poca casi extintas por la cacera, agotan hoy las almejas y los
abulones, dejando muy pocos para el consumo humano. Los leones marinos se birlan los salmones de los aparejos de los botes pesqueros (atiene algo de raro que se
los encuentre a veces en las playas, muertos a balazos por los pescadores?). El
humilde mejilln queda para nosotros, los olvidados seres humanos. Hay un lugar
en el que se pueden recoger mejillones durante la marea baja, donde el mar los
24 Gary Green, director de los Moss Landing Marine Laboratories, en una conferencia pronunciada en el Lauden Nelson Community Center, Santa Cruz, 7 de septiembre de 1993. Las imgenes de
video submarino de gran profundidad muestran por lo menos seis clases de almejas. El naturalista local
Fred McPherson, que imparti una clase sobre los "Ecotonos de Rincn" junto con este autor, no est
de acuerdo: "Los ecosistemas pelgicos (de aguas profundas) y costeros no son un acuario. Siguen siendo los mismos ecosistemas marinos, pero en un estado sucesivamente algo afectado (es decir, con
menos sardinas y ms peces que se atrapan, etc.)", carta, 13 de julio de 1993. El problema est en qu
es un ecosistema y qu es "sucesin". (Vase por ejemplo Ludwig Trepl, "Holism and reductionism y
ecology Technical, political, and ideological implications", Capitalista, Maar, Socialism, 5, 5 de diciembre de 1994.)

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baa constantemente, as que son sabrosos y fciles de preparar. A las nutrias no


les gustan los mejillones o, mejor dicho, prefieren al parecer las almejas y los abulones.
Podra escribirse una historia econmica sobre la vida marina de la baha de
Monterey, acerca de la manera en que fases sucesivas de desarrollo capitalista transformaron las comunidades marinas y cmo diversas especies, macizos de algas y
otras formas de la naturaleza han cambiado de acuerdo con sus propias "leyes del
movimiento" y tambin con las leyes tendenciales de la acumulacin capitalista. No
obstante, los voceros del nuevo Santuario de la Baha de Monterey no parecen
tener planes de escribir esa historia natural. Lo mismo ocurre con la historia de los
grandes cambios de las costas y los rellenos de tierra de la baha: extraer la arena,
reciclarla a travs del turismo, los rellenos y desviaciones del ro y la caada, y decenas de otras alteraciones producidas por el trabajo humano, organizadas con fines
de utilidad por el capital, o por gobiernos y organizaciones privadas para la recreacin o la preservacin. Sin embargo los que estn a cargo del santuario ni conocen
ni se preocupan por la economa de la regin, excepto en la medida en que incide en sus presupuestos y afecta la forma en que la baha puede convertirse en un
nuevo "centro de ganancias".
Lo mismo puede decirse de los encargados de Elkhorn Slough, veinte minutos
en auto al sureste de Santa Cruz, el corredor migratorio de aves ms importante de
la costa del Pacfico, donde durante la temporada de migracin se pueden observar
decenas de especies diferentes. Elkhom Slough es una especie de museo de mareas,
parque marino o jardn acutico, tantas veces han alterado los seres humanos sus
dimensiones, el ingreso de agua salada, la calidad y cantidad de agua dulce, las salinas y la caleta, as como recogido mariscos y cazado tiburones como deporte, todo
ello de acuerdo con las necesidades comerciales y recreativas del momento. Gary
Grigss, un especialista en ciencias de la tierra, y sus colaboradores, han cartografiado con amoroso detalle los principales cambios de la costa misma. 25 La ensenada
para pequeas embarcaciones de Santa Cruz, construida en 1960 para botes de placer y para la flotilla pesquera del lugar, atrap arena que tendra que haber ido a
dar a la playa del pueblo de Capitola, ms al sur, mientras agrandaba una playa de
Santa Cruz 'y aumentaba, al mismo tiempo, los riesgos por agua e inundaba las propiedades cercanas a las playas de Capitola. Esta poblacin, despojada de su forma
de vida, instal un rompeolas e import arena. Tambin la vida de las dunas cambi como consecuencia de la extraccin de arena para hacer cemento y construir
edificios de departamentos en una larga franja costera al sureste de Moss Landing.
La variedad y fecundidad de la flora de las dunas se ha reducido. 26 Las conchas
marinas que llegan a la costa de las playas de la baha cuentan la historia de una
" Gary Griggs y Lauret Savoy (eds.), Living with the California coast, Durham, Duke University Press,
1985.
26 Gordon, op. cit., cap. 5, passim.

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declinacin generalizada de la diversidad de especies indgenas y la importacin de


muchas otras "exticas" de diversos lugares del mundo."
El ro Salinas fue desviado hace mucho tiempo de su curso actual, al Pjaro se
lo domestic elevando las orillas, al San Lorenzo se lo aplac de manera semejante. Hoy la fauna de las mrgenes coexiste con los trabajadores indocumentados
desplazados por los vaivenes econmicos y la confusin poltica de Mxico y Centroamrica, y que acampan junto a los ros. He visto fotos de Santa Cruz tomadas
hace un siglo o ms. En ellas no hay rboles; mucho antes se haban cortado las
secuoias que crecan a la orilla del ro y en los barrancos; el roble costero se haba
apropiado de las praderas que los pueblos ohlone quemaron durante decenas de
siglos y que los espaoles, los mexicanos y los yanquis usaban para apacentar el
ganado, alterando quiz para siempre la ecologa local. Los bosques de
secuoias se talaron al ras; se produca y exportaba madera, que tambin se metamorfoseaba en casas y negocios en la llanura aluvial. Los bosques se transplantaron
al centro, por decirlo as: se plantaron rboles nuevos, tanto exticos como nativos;
de hecho volvieron a arraigarse las secuoias. Dentro de unos pocos aos, cuando
se observe la ciudad de Santa Cruz desde la ms alta de las terrazas marinas, el paisaje "cultural" parecer eminentemente "natural".

LA NATURALEZA Y LA LGICA DEL CAPITAL

La cultura no le da medios de vida a nadie mientras no se "importen" al lugar de


trabajo normas culturales especficas de cooperacin humana, con lo que se convierte en una especie de fuerza productiva. La naturaleza no les cede nada a los
seres humanos mientras no se aplique o se combine trabajo humano con la generosidad de los bosques, praderas, arroyos, depsitos minerales, campos o mares, que
tambin se vuelven, entonces, fuerzas productivas. El trabajo, por decirlo as, media
entre la cultura y la naturaleza: las rene de maneras productivas y arroja como
resultado los medios materiales de vida. Si lo vemos de esta forma, se desvanece el
dualismo entre las interpretaciones culturales y ambientales de la historia y el paisaje. Cuando estudiamos un paisaje cultural o un sistema ecolgico, un ligero cambio de perspectiva nos permite apreciar, no dos hechos separados, sino uno solo
con tres facetas: cultura, trabajo, naturaleza. Los ohlone de la edad de piedra convivieron millares de aos con una naturaleza abundante, pero tenan que trabajar
de cuatro a seis meses anuales para mantener cierto nivel de existencia material. Los
noreuropeos capitalistas fabricaban plvora negra en un gran complejo fabril construido cerca de los terrenos pesqueros de los ohlone, pero para eso requeran bos27 Huida Hoover McLean, Tidedrift slaells of the MonUrey "My regm, Sama Cruz, Santa Cruz
Association, 1992.

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

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ques de maderas duras, piedra caliza y otros materiales locales. El hecho de que el
trabajo de los primeros estuviese impregnado de cultura tribal y el de los segundos
del pensamiento esencialista y las normas culturales de un capitalismo del Lejano
Oeste, y de que unos y otros modificasen la naturaleza de maneras muy diferentes,
no tiene que impedirnos ver ambos casos como fuerzas productivas culturales.
En una poca los inmigrantes de la regin transplantaron diferentes culturas y
modos de trabajo que se adecuaron a diferentes topografas, recursos y climas locales que, a su vez, se asemejaban a los de la regin o pas de origen de los migrantes y, por lo tanto, les resultaban familiares. El deseo de lucro y de controlar el
entorno (tal vez tambin el miedo a la desolacin) de los primeros colonos protestantes del norte de Europa, se combin con su trabajo frentico para arrasar los viejos bosques de secuoias (smbolos gigantescos de lo remoto y lo ajeno). Pero los caones y las colinas no se hubiesen talado de no haber existido un mercado
creciente de madera para construir ciudades y pueblos (incluidos los de la regin)
que se llenaban de inmigrantes. Qu podra mostrar un contraste ms marcado
con lo que los visitantes describan como el amor por el placer de los californianos,
combinado con praderas aparentemente ilimitadas, en las que millares de cabezas
de ganado pacan libres? O con los introvertidos granjeros de subsistencia desplazados desde el Dust Bowl hasta las alturas del distrito de Prunedale? Cada una
de esas economas era "racional" desde el punto de vista de los valores culturales de
quienes participaban en ellas. Hoy, con muy pocas excepciones, las antiguas conexiones entre cultura, trabajo y naturaleza han pasado a la historia: las secuoias ya
no simbolizan la "otredad"; el uso de la tierra para pastoreo prcticamente ha desaparecido o ha sido reorganizado de acuerdo con lineamientos capitalistas; el feroz
individualismo de los granjeros de subsistencia ha cedido el paso a una cultura de
agricultura comercial.
En los viejos tiempos la tierra se configuraba de maneras especficas, a imagen
de las diversas culturas y formas de trabajar. Simultneamente, esas culturas tenan
que ceder ante las variaciones de la naturaleza local: eran raras las coincidencias
perfectas entre la naturaleza y la cultura. Los yanquis y otros europeos del norte
nunca haban talado secuoias; los espaoles nunca haban disfrutado de tal abundancia de buenos pastizales, ni los chinos de tantos meses de verano secos y confiables, ni los sicilianos y genoveses de condiciones de pesca tan estupendas. Los
inmigrantes del Dust Bowl tuvieron que aprender los secretos de los microclimas
de las colinas y los valles en que se asentaron. Los recin llegados deban adaptar
sus formas de vida y de trabajo a las caractersticas propicias y restrictivas de las configuraciones de la naturaleza localCLa cultura y la naturaleza no desarrollaban sus
respectivas lgicas separadas la una de la otra. Ms bien naturaleza y cultura cambiaban y eran cambiadas, juntas, de diversos modos, media s por el trabajo esforzado y las tecnologas nativas de las oleadas de inmigrantes.
Sin eutiku gu, ms punto o ms tarde y ste es el punto importante tanto k
las formas de vida tradicionales como los paisajes familiares cedieron ante la lgi-

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ca del capital. La globalizacin de los mercados, de las finanzas y de la produccin


erosion las viejas culturas y los ambientes vernculos. Finalmente se produjeron y
explotaron con fines de rentabilidad una naturaleza y una cultura especficamente capitalistas, incluyendo conceptos de espacio y tiempo, as como el sentido de la
buena vida.(Hoy la tierra y el trabajo se han vuelto mercancas ficticias, tratadas
como si fueran mercancas pero no producidas como tales, con precios ficticios)
("renta" y "salarios"). La forma asalariada del trabajo y la forma de mercanca de
la satisfaccin de necesidades son prcticamente universales. El ambiente construido de autopistas, fraccionamientos residenciales, centros comerciales y otros
rasgos de la "geografa de la tierra de nadie" es ms o menos el mismo en toda la
media luna de la baha de Monterey... y en la mayor parte del resto del pas. La
reaccin cultural y poltica a la capitalizacin tanto de la naturaleza como de la cultura es tambin casi universal: el preservacionismo. Hoy los grupos organizados
luchan por preservar este o aquel artefacto histrico, prctica cultural y lugar de
esparcimiento, ambiente, especie o ecosistema, de acuerdo con los deseos y el
poder de los residentes que quieren conservar cierto sentido de la "cultura original" y la "naturaleza primigenia" (y tambin de la opinin de expertos acerca de
cmo se vea la regin durante uno u otro periodo de su historia, con algunas eras,
y por lo tanto algunas especies de vida, edificios y esttica del paisaje favorecidos
por los preservacionistas, otros despreciados por ellos).
Es posible documentar una especie de "actividad sucesiva" capitalista a partir de
las etapas de relaciones de propiedad en la regin y la conversin de la naturaleza
en mercanca. A principios del periodo yanqui la caza comercial de osos proporcionaba alimento y pieles para los dispersos habitantes de las montaas. La regla
era el trabajo autoorganizado, el trueque local y la produccin de subsistencia. Hoy
ya no hay osos, y a los turistas de la clase trabajadora les venden, como recuerdos,
estatuitas de yeso que representan nutrias marinas de ojos tristes. Ayer las casas se
construan de acuerdo con el diseo de los compradores. Hoy se especula con grupos de edificios departamentales. Dos siglos atrs haba diversidad cultural y natural en las formas de produccin de subsistencia, comercio local y comercio a larga
distancia con unos cuantos artculos valorados (conchas de abuln para los ohlone, pieles de nutria marina para los rusos, aceite de ballena para quienes vivan
confinados en climas fros y oscuros). Hoy hay consumidores, produccin de mercancas y un mercado mundial de millares de productos (las conchas son artculos
para turistas, las nutrias y las ballenas son especies protegidas, elementos de esparcimiento ambiental y objetos de investigacin cientfica). Lo que contaba en los
viejos tiempos era ganarse la vida, eran las mercancas bsicas; en los noventa lo
importante son nuevos y ms abundantes bienes de consumo, producidos cada vez
ms a menor precio en escala mundial, con el propsito de reducir los costos de
reproduccin de la fuerza de trabajo y la sociedad en su conjunto.
La vieja unidad de cultura y naturaleza una coincidencia ms o menos cercana entre los valores culturales, las habilidades tcnicas, las formas de trabajar y la

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

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"naturaleza primigenia" comenz a desmoronarse cuando se construyeron los


p rimeros ferrocarriles, cuando la tala y la produccin de cal se ubicaron en una
base capitalista en gran escala, cuando una industria de la remolacha azucarera
sumamente capitalizada se traslad al valle del ro Pjaro, cuando los "capitanes del
turismo" (Frederick Hihn, Fred Swanton, el ferrocarril Southern Pacific) racionalizaron la venta de los atractivos de la naturaleza, cuando la famosa industria sardinera de Monterey se mecaniz, cuando la regin se integr ms esti echamente
con la economa nacional y mundial... en sntesis, cuando la propiedad capitalista
desplaz a la propiedad comunal y ganada por el propio esfuerzo. Ero comenz
en serio con el boom de los aos 1870 y se aceler en el decenio siguiente. La depresin de finales de la dcada de 1890 y las primeras grandes empresas norteamericanas allende el ocano (en el Caribe, Hawai y las Filipinas), que ampliaron la
demanda de plvora negra, producida en esta zona, contribuyeron a consolidar el
control del capital en la regin. Lo mismo ocurri con la competencia de la madera del norte de California, el cemento de Portland y otros productos, al tiempo que
el racismo blanco segua dividiendo a la fuerza de trabajo e impidiendo toda verdadera unidad de la clase trabajadora.
En el siglo xx la unin de las habilidades culturales y tcnicas, las normas de cooperacin con las herramientas y las tcnicas, as como de las formas de la naturaleza y la configuracin del paisaje, fueron desapareciendo 'a un ritmo cada vez mayor.
Sin embargo, no fue ste un proceso lineal. Se dio una especie de descomposicin
desigual y combinada de habilidades culturales, avance tecnolgico e impactos
humanos sobre la naturaleza. La tecnologa pesquera siciliana diezm la poblacin
de sardinas de la baha de Monterey; la tecnologa ballenera de los noruegos, que
industrializaron la captura de ballenas, arras con los grupos de ballenas en sus
migraciones; la tecnologa maderera del norte de Europa asol los bosques de
secuoias ms lejanos y difciles de aprovechar. Pese a todo se dio una marcha inexorable hacia procesos de trabajo y tecnologas, as como hacia un financiamiento
de la industria, desprovistos de cualquier huella tnica. Si bien al principio la industria y la construccin ferroviaria solan tener financiamiento local, la banca se volvi de alcance nacional primero, y luego internacional, y ahora los mercados financieros globales tienen tanta o ms influencia en la configuracin de la industria
local y la asignacin de recursos como los sueos y los planes de los comerciantes y
residentes del lugar. La tecnologa se ha desvinculado, en gran medida, de las formas y aptitudes culturales tnicas o nacionales. Una corporacin de Londres toma
decisiones de vida y muerte acerca del uso de la tierra en el valle del ro Pjaro. 28
Aunqelahbidoscnyljapercutivolandsr
local de las fresas," la "fruta del diablo" se cultiva ahora con tcnicas estandariza" Bardacke, op. cit., cap. 5.
" Nihon bunk: Japanese culture: One hundred years in the Pajaro Valley, Watsonville, Pajaro Valley Aria
Council, 1992.

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das y sustancias qumicas, y con gente cuyos antepasados vinieron de tres continentes. Las primeras obras importantes para produccin de cal fueron construidas
y manejadas por el hijo de una familia europea versada desde haca mucho tiempo
en las artes de la cal;" en la actualidad la extraccin se hace con maquinaria y la
combustin con hornos de alta tecnologa; en los aos 1880, en los lugares ms
remotos de la caada Aptos, el capital se organizaba en mayor escala (aunque
segua dependiendo de la capacidad individual de los artesanos) y los trabajadores
talaban, arrastraban y aserraban, a un ritmo nunca antes visto, antiguos bosques de
secuoias. Hoy los rboles se talan, trasladan y cortan ms o menos de la misma forma en toda la regin. La mecanizacin del procesamiento de sardinas en Monterey
condujo a un mayor nivel de capitalizacin de la industria y tambin al final del
dominio de los cortadores de pescado chinos y japoneses, que tradicionalmente
haban realizado esa labor a mano en las enlatadoras de pescado. 31 El individualismo de los arrendatarios escoceses e irlandeses en las colinas del distrito de Prunedale, que en un tiempo fuera la forma cultural en la que se desarroll la agricultura de subsistencia diversificada, slo existe hoy en sus vestigios ecolgicos: en los
noventa una mezcla de granja y huerto de frutales es trabajada por personas que se
autodenominan "norteamericanas" y cuyos antepasados llegaron de todos los rincones del planeta. A diferencia de lo que pasaba "en los viejos tiempos", ningn
grupo tnico tiene ahora el monopolio de la produccin de verduras orgnicas con
bajos insumos; en el mercado de granjeros de Santa Cruz hombres y mujeres de
ascendencia europea, japonesa, china y mexicana venden sus productos lado a
lado. En casi todos los sectores el mercado y los requisitos tcnicos, los mtodos de
financiamiento y la organizacin del trabajo estandarizados han remplazado las formas previas, ms unificadas, de cultura y de trabajo.
Y tambin la economa de la naturaleza se ha volcado a usos que eran inimaginables antes del advenimiento del capitalismo industrial y financiero, as como de
la tecnologa y la ciencia modernas (esta ltima como forma especfica de trabajo
cooperativo que presupone cierto nivel de evolucin cultural, productiva y ecolgica). Tomates resistentes a las heladas, brcoli congelado, cosechas mecanizadas,
agricultura qumica, granjas de rboles, estructuras posmodernas que no tienen
relacin alguna ni con los materiales locales ni con las tradiciones arquitectnicas
del lugar... la lista de mercancas que ya no "encarnan" las formas de la naturaleza
primigenia (ni los frutos de culturas tnicas determinadas) es prcticamente interminable.
Un continuo espacio/tiempo especficamente capitalista ha desvinculado la
produccin de formas de naturaleza y cultura ms antiguas. La Costera de Santa
Cruz, el ltimo parque de diversiones abierto de la costa pacfica, atrajo a los turis" Bob Piwarzyk, "The lime kilns of Pogonip", manuscrito indito, s. f.
" "El corte, hecho tradicionalmente a mano por trabajadores chinos y japoneses, se fue volviendo
menos especializado por nacionalidad a partir de la introduccin de cortadoras mecnicas", Hemp, oft.
cit., p. 89

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

117

tas durante cerca de un siglo. Pero las clases de entretenimientos que se ofrecen y
los visitantes que los disfrutan han cambiado. La primera vez que fui a la Costera,
en los sesenta, haba una Casa de la Diversin, donde por unos centavos los chicos
podan jugar todo el tiempo que se les daba la gana, y hasta 1963 hubo una gran
piscina de agua salada, en la cual los nadadores podan salpicar a gusto. Hoy el
espacio se usa ms "eficientemente" (es decir ms rentablemente): la alberca y la
Casa de la Diversin han desaparecido. Se paga por usar cierto nmero de minutos y segundos los carritos y los juegos electrnicos. El uso del tiempo libre est
estandarizado. Y tambin lo est el paisaje cultural: el muelle remodelado de Santa Cruz es una especie de modernista bastardo; la parte alta de la avenida Pacific,
en el centro, tiene rasgos que la asemejan a Carmel Village; hasta Watsonville, ltimo bastin de la cultura mexicana, planea modernizar el centro. Monterey, Aptos
Village, Capitola, Watsonville y Santa Cruz siguen teniendo algo de diferente, pero
sus diferencias tienen tanto o ms que ver con la riqueza y los niveles de ingreso
que con las cultura tnicas y los ambientes o paisajes nicos.
En la economa capitalista actual los vnculos entre culturas particulares y configuraciones de la naturaleza, por un lado, y divisiones especficas del trabajo y tecnologas, por el otro, estn oxidados, rotos u olvidados desde hace mucho. En
lugar de ellos hay una naturaleza convertida en mercanca y una cultura de la
modernidad, un ethos de autodesarrollo y realizacin (ms que el de una comunidad "arcaica"), y la universalizacin de la forma asalariada del trabajo. La reaccin
es una pltora de grupos preservacionistas de la cultura y la naturaleza que tratan
de proteger o restaurar o recordar esa o aquella prctica cultural o paisaje tradicionales... en general abstrados de los mtodos de produccin, las divisiones del trabajo y los tipos de mercancas predominantes que se producen hoy.

CONCLUSIN

Esta manera de pensar nos libera de tener que defender ya sea una tesis ambiental
determinista y la pura poltica del lugar o un determinismo cultural y una estricta
poltica de identidad. El viejo dualismo persiste sobre todo bajo la forma de cinturones verdes, parques estatales y festividades tnicas. Ha sido erradicado, en gran
medida, de los intersticios de la produccin, distribucin, intercambio y consumo
materiales, mayormente capitalistas, al igual que lo son sus paisajes y sus diversas
"culturas corporativas". Esto sugiere que existe la posibilidad, al menos, de una poltica de clase que se ocupe de los asuntos ambientales locales y de la identidad
poltica en su interconexin ron los problemas de desempleo, bajos salarios, falta
de vivienda, pobreza, desigualdad y decadencia social.
Resulta posible, al menos en principio, una imagen de la historia ecolgica y
social de la baha de Monterey y de los temas y configuraciones polticos actuales

118

JAMES O'CONNOR

de la regin, que combine economa, sociologa, ecologa, ciencias del mar y de la


tierra, arte, literatura y dems. Esa clase de imagen es necesaria tambin para
lograr una recomposicin sana y sostenida de la vida cultural, la actividad productiva y la regeneracin ecolgica. La materia prima proviene de las docenas de anticuarios locales, algunos de ellos excelentes historiadores aficionados, que gustan
de los hechos por los hechos mismos. La famosa media luna que traza una curva
tierra adentro desde Monterey hasta Santa Cruz es hogar de muchos hombres y
mujeres lo bastante curiosos sobre una u otra faceta del paisaje y los restos de culturas tnicas ms antiguas, as como acerca de la forma de la economa actual de
la regin, como para abocarse a la tarea de descubrir los secretos de la misma,
develando los mitos y reconstruyendo el pasado de manera que resulte fructfera
para un futuro ms justo y equitativo. Tenemos especialistas en leones marinos,
costas, secuoias, manejo de incendios, ciclos acuticos, agricultura, planeacin
urbana, res auracin ambiental, diversas tradiciones tnicas y multitud de otros
objetos de estudio, aunque escasean los generalistas armados de mtodos poderosos para pensar el presente como historia.
Sin embargo no slo se trata de comprender el pasado, sino tambin de cambiar el futuro. Pero de los que se preocupan por el pasado pocos, si acaso, han
planteado las grandes preguntas: en nuestra sociedad, qu debera ser la naturaleza? Esta es una cuestin normativa que presupone, en parte, responder la pregunta: qu deDera ser la naturaleza? Sobre qu tendran que trabajar quienes lo
hacen? Cules deberan ser las relaciones sociales de propiedad y poder? Son stas
preguntas difciles, primero porque el trabajo se invierte en propiedades privadas
o estatales, y stas an no han sido democratizadas, en muchos casos ni siquiera
para tener que rendir cuentas mnimas a la voluntad pblica. Segundo, nadie tiene un mtodo para percibir el ambiente, y por ende las posibilidades sociales y
polticas latentes, como un artefacto al mismo tiempo cultural, material o econmico y natural. Tal mtodo presupone una visin holstica de quines somos y
cmo concebimos y utilizamos nuestro ambiente y nuestros recuerdos culturales, al igual que cmo nos usan stos a nosotros. Nadie conoce la verdadera historia ecolgica de la regin (en el sentido pleno de estos trminos), tan ocupados
han estado los especialistas metindose con la historia social por aqu, la historia
natural por all, la historia econmica en algn otro lado, evitando los difciles problemas de cmo se articulan las mismas entre s para producir ciertas interfaces fsicas, estticas y cognoscitivas.
En ltima instancia es un problema del capitalismo, que separa cada vez ms a
la gente do los medios y objetos de produccin y de su entorno, y que ha naturalizado el mundo social y econmico bajo el emblema del libre mercado y la competencia. A la mano de obra asalariada se la mantiene ignorante de los matices del
suelo y el agua en los campos y de las reacciones fsicas y qumicas en las fbricas;
los residentes ya no pueden percibir el clima olfateando el aire, calculando la
direccin del viento. Hay una especie de ignorancia sistmica, estudiada, de las

TRES MANERAS DE OBSERVAR LA BAHA DE MONTEREY

119

muchas y diversas interfaces entre la existencia socioeconmica y la naturaleza.


sta es un paseo por el parque estatal Henry Cowell; la cultura es una visita al
McPherson Center for Art and History de Santa Cruz; el trabajo est detrs de
muros en los que se lee: "Propiedad privada, prohibida la entrada."
Junto a ello hay un problema de nuestro sistema educativo, incluyendo las instituciones de educacin superior, en las cuales estn notoriamente ausentes la
ciencia y el arte transdisciplinarios. La especializacin del conocimiento (el "monocultivo de la mente"), pese a los esfuerzos por amontonar distintas disciplinas con
el rtulo de "estudios interdisciplinarios", es tan nociva para nuestra mente como
lo es para nuestro cuerpo la especializacin del trabajo en los campos, en las fbricas de alta tecnologa y en los expendios de comida rpida. En un mundo que
simula cada vez ms el modelo del capital global, donde la cultura humana es "capital humano" y "capital comunitario", y la ecologa, el ambiente y el paisaje son
"capital natural", en un mundo totalizador de una magnitud y un poder inimaginables, muchas veces las instituciones destinadas a esclarecer producen una ignorancia deliberada. Sin profundas reformas al modo en que producimos conocimiento, que presuponen reformas ms profundas an a las relaciones de poder
que rigen la educacin y otras instituciones, la respuesta a la pregunta qu debera ser el trabajo? ser alegremente provista por el capital. El trabajo ser para la
produccin y la ganancia y la acumulacin (y los fines de semana y en las vacaciones para el preservacionismo de la naturaleza y la cultura). Esto responde tambin
la segunda pregunta: qu deberan ser la naturaleza y la cultura?, ya que ambas,
de maneras diversas e importantes, son lo que el capital y el trabajo asalariado han
hecho de ellas.
Era y sigue siendo cierto que en la regin los ciclos hidrulicos, la actividad
sucesiva, las variaciones del clima y dems, as como las identidades tnicas perdurables, aunque ms que nada simblicas, de la baha de Monterey, resultan cruciales para comprender las fuerzas que han configurado el destino del paisaje y la
historia de los pueblos de la regin. Pero es ms cierto an que los biorregionalistas que privilegian la naturaleza y la poltica del lugar, y los multiculturalistas
que hacen nfasis en la etnicidad y la poltica de la identidad, corren el peligro de
ignorar las interacciones dialcticas entre el lugar y la identidad, por un lado, y la
divisin del trabajo, la competencia y el mercado mundial, por el otro, pasando
por alto as el papel central de la clase econmica y social. De hecho ste puede
ser un buen momento para redescubrir la poltica de clase y las formas en que se
articula con la de lugar y la de identidad, no slo en nuestras interpretaciones del
pasado sino tambin cosa ms importante en nuestras visiones y nuestra poltica del futuro.

LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA

4
LA NATURALEZA DE LA CONSTRUCCIN
Y LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA
EN FALL CREEK, FELTON, CALIFORNIA, 1860 A 1990:
UN GUIN*

INTRODUCCIN

La belleza de Fall Creek (transparencia). sta es la narracin de la historia natural y la


naturaleza histrica de una pequea cuenca hidrolgica y una caada en las montaas de Santa Cruz, en la regin de la baha de Monterey, en California.
Puente viejo: Fall Creek. La forma de la narracin es la "historia ecolgica", el estudio de los modos en que el trabajo humano, o la produccin material, depende de
formas y fuerzas naturales, geolgicas, climticas y de otros tipos; de las transformaciones ecolgicas que acarrea la apropiacin de la naturaleza por parte de los
seres humanos, y los cambios asociados en la experiencia humana y la conciencia
de la "naturaleza".
Puente nuevo: Fall Creek. La historia ecolgica expresa la naturaleza histrica del
trabajo humano, y tambin de la ciencia ecolgica, de la sensibilidad misma.
Caada: clase up. La primera premisa de la historia ecolgica es que la historia
de la naturaleza es la historia del trabajo humano combinada con la de la propia
economa de la naturaleza. Pero nos estamos adelantando...

ANTECEDENTES HISTRICOS

Carreta. En la segunda mitad del siglo xix y el primer cuarto del xx la economa
industrial del oeste del condado de Santa Cruz se basaba principalmente en la
exportacin de materiales de construccin a San Francisco, San Jos y otras ciudades en rpido crecimiento del norte y el sur de California.
Secuoias. Las tablas y muchos otros productos de madera empleados en la construccin, y fabricados a partir de los bosques nativos de secuoias, eran la exportacin ms rentable.
Puerta de horno de cal. Le seguan en importancia la fabricacin y exportacin de
cal para producir argamasa y yeso, utilizados tambin en la construccin; la plvora negra para dinamitar tneles del ferrocarril, minas y canteras; los cueros.
*En coautora con Barbara Laurence.

[120]

121

Tocn de secuoia. Hacia los aos veinte los bosques primigenios de secuoias prcticamente haban desaparecido.
Horno para cal en Fall Creek. La industria de la cal, que dependa a su vez de las
secuoias como combustible para sus hornos, haba declinado drsticamente.
Cantera Cowell. La mayora del puado de canteras grandes de piedra caliza y de
las decenas de otras pequeas quedaron abandonadas.
Avellanos. Empezaron a escasear los arbustos de avellano que los productores de
cal y de plvora talaban para hacer barriles.
Encinos. Lo mismo ocurri con los encinos que producan cido tnico para las
curtiembres del lugar.
Puente cubierto Felton. El ferrocarril de montaa y los puentes cayeron en desuso.
Puente natural. Mientras tanto, la parte occidental del condado exportaba tambin su otro recurso fundamental: su clima fresco en verano, sus plantas, el sol y el
mar, el paisaje de montaa: la base de la industria turstica local.
Ro. Y tambin los ros y arroyos de Santa Cruz. A partir de los aos 1860 los visitantes de San Francisco, San Jos y otros lugares empezaron a tener importancia
en la economa del lugar.
Costera. Despus del despojo de sus materias primas, el occidente del condado
se fue especializando cada vez ms en el turismo proveniente de las ciudades cercanas, tambin construidas, al menos en parte, con la madera y la cal procedentes de las montaas de Santa Cruz. El turismo se convirti en la principal industria de exportacin probablemente hacia el segundo decenio del siglo xx, y sigue
sindolo hasta hoy.
Hornos de cal de Fall Creek. Una parte de la economa del siglo xix eran los obrajes de cal y el taller de barriles de Fall Creek, Felton, diez kilmetros curso arriba
del ro San Lorenzo a partir de la llanura aluvial del Santa Cruz. Fall Creek se inicia en la cima de la montaa Ben Lomond y desagua en el San Lorenzo, en Felton.
Blue Cliff. El obraje de cal se construy tres kilmetros corriente arriba, en la
ladera de una colina empinada formada de carbonato de calcio piedra caliza
de alta calidad. Se lo construy en el decenio de 1860, cerr temporalmente durante la depresin de los aos 1890, reabri y luego cerr definitivamente en 1919.
Helecho con hojas de arce. Hoy se considera que Fall Creek es uno de los lugares
ms hermosos que se pueden visitar en el condado de Santa Cruz. Se ha vuelto parte de la economa turstica, sobre todo para visitantes de fin de semana. Tambin
es un lugar excelente para descodificar las formas en que se combinan o entremezclan la economa de la naturaleza y la economa humana.
Paisaje de Fall Creek. La cuenca es escarpada aunque en pequea escala. Su historia econmica y social es relativamente simple. Lo mismo puede decirse de su
historia natural y de sus ecocomunidades costeras. Fall Creek es una especie de
universo autocontenido, un laboratorio en el cual se pueden estudiar las maneras
en que la actividad humana y la economa de la naturaleza se influyen y modifican
mutuamente.

Horno para cal visto desde arriba


(esta foto y la de la pgina siguiente son de Catharina Marlowe).

Tanque de agua.

124

JAMES O'CONNOR

Hongos. Fall Creek atrae a muchas clases de visitantes. Para algunos la cuenca es
parte de la naturaleza en las montaas de Santa Cruz.
Taller de barriles. A otros les llama la atencin como parte de la historia econmica y social de Santa Cruz... como arqueologa industrial, incluyendo este sitio del
viejo taller de barriles.
Refrigerador para carne. Pero la cuenca no es ms historia que naturaleza. Es el
resultado de la economa de la naturaleza y de la actividad material humana, combinadas o entrelazadas.

EL ACCESO A FALL CREEK

Entrada al parque. Fall Creek es "segunda naturaleza" o "naturaleza humanizada".


La entrada al parque ilustra esta realidad. Sugiere una naturaleza rural, ordenada,
segura y gratamente invitadora. El camino, con su doble lnea central, nos promete la seguridad de lo que llamamos civilizacin, indicando autoridad oficial y
orden.
Estacionamiento. El estacionamiento sin pavimentar y la falta de instalaciones
para visitantes son seales de que Fall Creek est poco desarrollado.., lo que indica que Los que lleguen podrn encontrar una naturaleza romntica, "no tocada por
la mano del hombre", una huida accesible de la vida urbana.
Seales y portal. Instructores preparados guan las caminatas por Fall Creek. Dos
de las ms populares son las que ofrecen la Santa Cruz Mountains Natural History
Association y el Santa Cruz Museum. Los instructores de la History Association se
concentran en los restos fsicos del periodo industrial; los del Santa Cruz Museum
en la variedad de especies vegetales de la cuenca.
Cartel del Fall Creek Parle. Este cartel que anuncia el parque resulta involuntariamente emblemtico de la historia y la naturaleza. "6 a. m." denota el horario oficial en una poca en que el reloj mide la actividad humana. "Puesta del sol" corresponde al tiempo natural, remanente del pasado precapitalista, cuando la actividad
era la que meda el tiempo.

EL PROCESO DE TRABAJO

Secuoias y acedera. Las operaciones madereras y caleras del siglo xix transformaron la
ecologa de Fall Creek... as como la economa y la sociedad del norte y la costa central de C21ifornia. Esta narracin comienza con la ecologa original de la cuenca. La
gran imagen ecolgica de Fall Creek es -una larga historia de fuertes terremotos y
movimientos de tierra, magma borboteante e importantes cambios de clima.

La erosin llena la caada.

LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA

127

Granito y secuoia. Aqu hay un detalle ecolgico econmicamente relevante. Los


bloques y rocas de granito en las mrgenes de la caada conservan el suelo. Esto
permite que crezcan secuoias, de races poco profundas. Los obrajes de cal explotaron una naturaleza integrada: el granito ayudaba a crecer a las secuoias.
Tocn de secuoia. Las secuoias y otras especies de rboles se cortaban, se transportaban en carreta hasta donde estaba el horno y se usaban como combustible del
mismo. La naturaleza proporcionaba un acceso barato y fcil al combustible.
Cantera: Blue Chff. Las formaciones calizas de mrmol de Fall Creek se crearon
por la compresin de capas de carbonato de calcio formadas por antiguos fsiles
marinos. El magma calent esos materiales compactados a temperaturas increbles,
creando una roca cristalina con la cual poda producirse cal de alta calidad. Blue
Cliff se explot dinamitando la ladera de la montaa. Tiene cien metros de altura
y es una de las tres canteras de caliza ms grandes de la regin.
Caseta para almacenar plvora. Los trabajadores italianos y portugueses, algunos
de ellos poco ms que esclavos, llevaban la plvora barranca arriba desde esta
caseta.
Vieja vagoneta del tren, encima del horno. Luego los trabajadores cargaban la piedra
caliza, en trozos como del tamao de una cabeza humana, en un tren de vagonetas que operaba por gravedad y que segua esta ruta por encima de los hornos.
Rieles. El tren de vagonetas bajaba por rieles de trocha angosta desde la parte
alta de la cantera hasta los hornos.

Estanques de desove.
Horno para cal visto de frente

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JAMES O'CONNOR

Camino de carretas.

Parte superior de un horno. Los primeros fabricantes de cal de la zona, que trabaj aban por cuenta propia, construan y manejaban hornos de un solo crisol. Pero
con la introduccin del trabajo asalariado se requeran tres hornos para mantener
ocupada y plenamente explotada la fuerza de trabajo. Uno de los hornos se encenda mientras el segundo se enfriaba y el tercero volva a llenarse.
Frente de un horno. A finales del siglo )(Ex estos hornos producan entre el 20 y el
40% de la cal de California; la mayor parte se exportaba a San Francisco o se utilizaba en el lugar.
Ciudad de Santa Cruz: Long shot. As Fall Creek ayudaba a construir las ciudades
cercanas, incluyendo Santa Cruz, que desarroll estructuras sociales, valores y
ambientes tpicamente urbanos. La urbanizacin cre una necesidad social o
demanda de escapar, de "volver a la naturaleza". Y la "vuelta a la naturaleza" incluy la vuelta a Fall Creek.
Edificio Flatiron. La economa de Santa Cruz, exportadora de materiales de construccin (incluyendo los obrajes de Fall Creek), contribuy a crear la base material
de una poblacin urbana. As el oeste del condado ayud a aumentar la demanda
social de sus propios esparcimientos ambientales. Por decirlo as, Santa Cruz y Fall
Creek satisficieron su propia demanda.
Frente de un horno. Los obrajes de cal de Fall Creek fueron abandonados en 1919,

LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA

129

debido a la competencia del cemento Portland, a la escasez de mano de obra inducida por la primera guerra mundial, y al agotamiento de las secuoias. Las condiciones de trabajo explican en parte por qu se usaba este diseo de horno (tcnicamente muy viejo), as como la poca en que se abandonaron los trabajos.
Puerta de un horno. A partir de 1930, gracias al movimiento sindical y a la mejora general de las condiciones de trabajo, ningn obraje de cal como sos poda
atraer obreros en Estados Unidos. Los bajos salarios y las malas condiciones de trabajo incluyendo un calor intenso, quemaduras y cadas frecuentes, olor a azufre,
aire contaminado y ruidos atronadores de la cantera eran demasiado miserables.
Dentro del horno. Melancola nostlgica. Hoy los hornos evocan una especie de
melancola, como los castillos en ruinas para los romnticos ingleses del siglo xviii.
Parte superior del horno. ste es un horno visto desde arriba; parece la tumba de
un gigante recuperada por la naturaleza, que, literal y figurativamente, suaviza la
historia.
Pila de escombros. Despus de la quema se separaban las impurezas de la cal y se
las echaba a paladas en barriles, que despus se cargaban en carretas.
Sitio del almacn. Aqu haba un gran almacn que iba de un lado a otro de la
caada rellena por entonces, donde se mantenan bajo techo los barriles de
cal vacos y llenos antes de que las carretas los sacasen del can rumbo a Felton,
luego al muelle de Santa Cruz y, con la inauguracin del ferrocarril, a un vagn de
carga.
Pala. Despus de la quema los trabajadores limpiaban a pala la roca impura que
quedaba incluyendo la que se us para los arcos de las puertas delanteras de
los hornos.
Tanque de agua. Debajo de los hornos se construy un tanque. El barrilero usaba madera de secuoia para los tablones y avellano para los aros. La madera se
remojaba en el tanque para poder curvar los tablones.
Montn de lea. La fibra de la secuoia en trozos de este montn de lea arda
mucho tiempo e intensamente, y se la usaba como combustible. Quedan unas
ochenta cuerdas de lea (madera en pedazos de dos metros y medio, el ancho del
horno); se necesitaban unas setenta cuerdas para una quema, que duraba ms o
menos tres das.
Pila de escombros. Junto al arroyo, corriente abajo del obraje de cal, crecen sicomoros y hiedras sobre una enorme pila de escombros, compuesta de lo que se descartaba al cargar el horno y despus de encenderlo. Los escombros se usaron para
rellenar el arroyo cerca de los hornos y para hacer el camino de carretas.
Muros de contencin. Tres muros de contencin soportaban el camino de carretas
que sala de los obrajes. Eran tres muros porque se era el diseo que estabilizaba
ms la ladera.
Relleno del arroyo. Donde se encuentran las dos ramas del arroyo se rellen la sur
para hacer el camino de carretas. La erosin subterrnea ha carcomido el camino
por debajo.

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JAMES O'CONNOR

Desechos en la caada. Abajo de los obrajes de cal la caada es una especie de tiradero de basura lleno de los desechos de la naturaleza y de la historia.
Camino de carretas. Se usaron piedras del lecho del arroyo para pavimentar el
camino de carretas, que ahora es la principal senda para visitantes. Aqu una generacin de caminantes ha alisado los filos de la historia, creando un lugar seguro y
atractivo para pasear.

Control de erasin en la caada.

LA RESTAURACIN DE LA CAADA

Secuoias. Despus que cerraron los obrajes de cal mucha gente pas por Fall Creek.
Metal en los bosques. Residentes cercanos buscaban el metal de desecho en la
cuenca, as como madera, lea, nudos de secuoias, bayas, hongos, helechos y cosas
por el estilo. En los sesenta los hippies hacan campamentos con la madera y los
ladrillos que haban quedado.
Foto escnica de la caada. La gente del lugar pescaba en el arroyo y usaba el rea
de los hornos para tirar al blanco. Los chicos jugaban en el agua y trepaban por la
cantera (algunos se cayeron y resultaron heridos; dos murieron). En 1972 el Servicio de Parques aadi Fall Creek a su coleccin.

LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA

131

Caada restaurada, estanques de desove. A mediados de los setenta David Hope,


residente de Santa Cruz y funcionario del condado, organiz la restauracin de un
tramo de la caada, donde acostumbraran desovar salmones y truchas arcoiris. Los
madereros haban eliminado el dosel de rboles y, con l, la sombra que los peces
requeran para dejar progenie. La construccin del camino y los deslizamientos de
tierra haban creado sedimentos que cubrieron el lecho de grava del arroyo, tambin necesario para que los peces desovaran.
Caada restaurada, estanques de desove. Se inici el trabajo de restauracin del
arroyo. Tcnicamente estos escalones en el mismo sirven para dos cosas. Canalizan
el agua para mantener un flujo profundo; tambin crearon estanques de desove en
secciones de agua mansa, constantemente renovada para que no se estanque. Culturalmente, si bien la caada parece "natural", en realidad est construida de
acuerdo con cierta esttica de la naturaleza.
Bloques de piedra en el arroyo. El arroyo "construido" es el modelo "clsico", ya que
ofrece un equilibrio de lgica y expresin o sentimiento. La lgica est en el diseo de los escalones por los que suben los peces, y se basa en la capacidad de los
bloques de piedra y las rocas para soportar fuertes tormentas. La expresividad est
en el uso de materiales naturales del lugar: roca, piedra y madera. El restaurador
tena una concepcin de la naturaleza como algo pacfico e invitador, no como un
lugar desolado, extrao y amenazante.
Arroyo: Close up. A la naturaleza se le da exactamente el aspecto que esperan
encontrar los residentes urbanos que buscan un escape... tal como se imagina que
fue en otra poca.
Arroyo restaurado. Se impuso un modelo especial de la naturaleza, familiar desde
la poca de los romnticos ingleses: silvestre pero atractiva y segura. Mas el modelo de la biosfera que se expresa en la restauracin est sumamente simplificado:
fue diseado como lugar para desove de los peces. Otras especies de vida algas,
insectos, pjaros no merecen la misma atencin.
Arroyo restaurado/troncos cados. Mientras tanto los troncos cados son arrastrados
por el arroyo, poniendo en peligro los escalones. La historia actual y la naturaleza
pasada, la naturaleza actual y la historia pasada, estn inextricablemente unidas
entre s.
Caada restaurada.Estos troncos, bloques de piedra y rocas estn puestos en una
curva del arroyo para controlar la erosin. Alejan la corriente de la orilla de una manera que pretende parecer natural.
Bloques de piedra/cable. Un cable mantiene en su lugar los bloques de piedra.
Rocas/malla de alambre. Se alcanza a ver la malla de alambre que contribuye a sostener las piedras. La naturaleza descubre los intentos del hombre por hacer que
parezca natural.

LA CONSTRUCCIN DE LA NATURALEZA

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JAMES O'CONNOR

EL IMPACTO ECOLGICO DE LA CAL Y LA MADERA

La belleza de Fall Creek. Mientras tanto, independiente de todo esfuerzo por restaurar la caada y manejar el parque, la ecologa de Fall - Creek cambi drsticamente
durante los ltimos cien aos.
La belleza de Fall Creek. Las condiciones de produccin en Fall Creek contribuyen
a explicar el diseo de los hornos, el modo de operacin de la explotacin maderera y de los obrajes de cal, y el momento en que se cerraron estos ltimos.
La belleza de Fall Creek. Los mismos, a su vez, ayudan a explicar el tipo y el momento del impacto ecolgico del uso industrial de la cuenca. La historia de la naturaleza en Fall Creek es, de algn modo desconocido e incognoscible, parte de la historia del trabajo entre 70 y 130 aos atrs, as como de la economa de la naturaleza
en ese mismo periodo.
La belleza de Fall Creek. En un principio el periodo industrial tuvo el efecto de
devastar la ecologa de Fall Creek. De acuerdo con los autores del nico estudio
ecolgico conocido sobre la cuenca, "Durante el periodo de tala y minera [...] se
extrajo mucha biomasa."
La belleza de Fall Creek. Y los autores continan diciendo: "La vasta destruccin de
la cubierta vegetal [...] aument la erosin de los suelos, cambi los microclimas y
cre un hbitat nuevo, casi uniforme [y] una actividad de sucesin caracterizada
por el decremento de la diversidad de la flora y de su complejidad distributiva."
La belleza de Fall Creek. Pero a medida que fue pasando el tiempo "la biologa se
volvi ms complicada. Dentro de la [...] cuenca la energa ha existido como un
sistema de biomasa y acumulacin, y al sistema se incorporaba mucha ms energa
que La que se liberaba. La radiacin solar es absorbida por una cantidad que crece ao con ao de vegetacin leosa y cubierta del suelo del bosque.
Flores. Luego la cuenca se volvi ecolgicamente ms variada. Con la desaparicin del dosel original de secuoias poda crecer ms flora.
La belleza de Fall Creek. Con el tiempo apareci una mayor variedad de helechos,
plantas de flor y arbustos. Las lluvias estacionales y la erosin cambiaron tambin la
caada misma. El hecho ecolgico de que el trabajo humano recre, intencional y
no intencionalmente, una ecologa diversa, es una de las razones por las que Fall
Creek es un lugar dilecto al que se escapa la gente de las ciudades cercanas.
Flores azules. La ecologa actual de Fall Creek es resultado tambin de las reglas
y reglamentos del Departamento de Parques, de la reparacin de sendas, construccin de puentes y otras obras de mantenimiento y mejoramiento por parte del
personal y de voluntarios. La cuenca se realmente una especie de jardn. Y los jardineros toman decisiones acerca de qu cultivar y qu no, ya sea por intencin o
por efecto.
Helecho. Helechos y matorrales de chamizo, culantrillo, campanillas, madreselva,
lotos, rosas silvestres, zarzamoras, frambuesas y otras plantas prosperan en reas
perturbadas de la cuenca.

Secuoias. Lo mismo ocurre con las secuoias, tan numerosas hoy que probablemente nunca lleguen a tener el tamao de los rboles primigenios. Un resultado
de la proteccin a las secuoias es que algunas otras plantas y helechos no lograrn
sobrevivir cuando el dosel de rboles sea ms alto y denso. Los helechos arbreos
y los helechos dorados, que necesitan sol, pueden desaparecer.
Avellanos. Pero los avellanos han reaparecido, y el acebo y la retama florecen cerca del agua y a las orillas del camino. El resistente helecho espada, que abunda en
las reas muy sombreadas, va a sobrevivir.
Encinos. Los encinos se reproducen prolficamente.
Hojas de arce. Y tambin los arces de hoja grande, que crecen en densos grupos
en los escombros de piedra caliza, al pie de Blue Cliff y en los claros cercanos al
agua.
Hongos. En un tiempo Fall Creek era un buen lugar para los recolectores de hongos. Ahora el estado prohbe a los visitantes recoger hongos, as como llevarse helechos u otras plantas, con lo que de hecho se toma otra decisin en materia de jardinera. Igual que en una reserva natural, slo podemos apropiarnos de la imagen
del objeto real en una foto, no de la cosa misma.
Catalinas. Sigue siendo misterioso de dnde viene esta colonia de catarinas,
cmo escogen Fall Creek en la ruta de su migracin y por qu se van repentinamente a mediados de febrero, volando con una corriente de aire caliente.
Hiedra. A la hiedra se le han dado muchos nombres, entre ellos "la huella del
hombre". La plantaron los trabajadores para humanizar su entorno, y tal vez para
controlar la erosin y el polvo.
Vinca. Esta vinca y la hiedra cubren el pasado de quienes las plantaron, como si
hubiesen querido suavizar los afilados bordes de su propia historia. Aqu el hombre sigue dominando a la naturaleza en el sentido de que estas especies introducidas dominan a la flora nativa.
Manantial. Debajo del obraje de cal el agua sale borboteando de un pequeo
manantial subterrneo. Cuando se rellen el arroyo, corriente arriba, sigui vivo
debajo de los escombros y cambi de curso.
Caada. Piedras, helechos, luz y agua se combinan en este tramo de la caada
para crear un paisaje de naturaleza romntica digno de la imaginacin urbana nostlgica ms exigente.

INTERPRETACIN

Foto escnica de Fall Creek. Una vez Karl Marx escribi que la produccin no slo crea
los objetos que satisfacen las necesidades, sino tambin las necesidades satisfechas
con esos objetos. Este estudio es una variacin sobre ese tema. Fall Creek produjo
la cal que ayud a construir la California urbana, incluyendo las ciudades de San-

134

JAMES O'CONNOR

ta Cruz y Felton. La vida urbana constituy una cierta estructura social y la necesidad social de escaparse y volver a la naturaleza.
Foto escnica de Fall Creek. La naturaleza que buscan los citadinos de la zona y
otros visitantes incluye a Fall Creek, que ya no es un lugar salvaje pero que no est
desarrollado y parece natural.
Foto escnica de Fall Creek. O, en otros trminos, Fall Creek es un ejemplo de la
naturaleza tal como quiere verla la imaginacin urbana. As se cierra el crculo: Fall
Creek satisface su propia demanda, en el doble sentido de ayudar a construir centros urbanos y de verse y sentirse como la clase de naturaleza que esperan los visitantes urbanos que buscan escapar de la ciudad y ver la "naturaleza".
Viga del almacn en el arroyo. Fall Creek slo parece "naturaleza pura". De hecho
en la cuenca la historia se mezcla con la naturaleza de maneras obvias, como esta
caprichosa viga en el lecho del arroyo.
Lo inslito de Fall Creek. Y de maneras inslitas, como este marco de la puerta de
un horno incrustado entre los desechos del suelo del bosque.
Tanque de agua. Lo que vemos en la cuenca, lo que olemos y omos, y el sentido
de seguridad que experimentamos en sus senderos, tiene tanto que ver, a su manera, con el desarrollo del capitalismo en Occidente, como con los propios ritmos de
la naturaleza.
Carreta. Las herramientas y condiciones de trabajo, el agotamiento del bosque,
los cambios tecnolgicos de la produccin de materias primas y el papel de California en la economa mundial a finales del siglo xix y principios del xx son elementos que contribuyeron a construir la naturaleza actual de Fall Creek.
Tocn de secuoia. Pero por decirlo en una sola palabra el dualismo occidental nos ha impedido ver la dialctica de esta historia natural y naturaleza histrica.
Por ello tiene tanta importancia la historia ecolgica, que desconstruye los muros
ideolgicos que se yerguen entre la historia y la naturaleza, y crea una nueva comprensin del presente como historia y como naturaleza.

5
LA VENTA DE DOS CIUDADES:
CHICAGO Y LOS NGELES

CHICAGO

Haberle dedicado un nmero de Antipode, la revista de geografa radical, a un simposio sobre Nature's metropolis: Chicago and the Great West [La metrpolis de la naturaleza: Chicago y el Gran Oeste], libro que consolidar la posicin de William Cronon
como uno de los principales historiadores ambientales de Estados Unidos, es como dicen en Hollywood un buen concepto. Pero el tratamiento es, en gran
medida, un fracaso. Once especialistas radicales, en su mayora gegrafos marxistas, ensalzan el estilo literario de Cronon y sus proezas narrativas, su minuciosa
investigacin y su pasin por el tema, y su disposicin a ocuparse del complejo problema de las formas en que Chicago y sus hinterland se modelaron y configuraron
mutuamente durante la segunda mitad del siglo xix. Sin embargo, con excepcin
de dos o tres de los colaboradores, todos acusan a Cronon de ingenuidad terica
y, por lo tanto, de no haber hecho lo que creen que el autor se propuso (o debera haberse propuesto) hacer. La crtica, muchas veces mezquina, otras venenosa,
supera el aprecio por un factor de dos o tres. Pero no es sta la razn por la que
fracasa el simposio, ya que la equidad y la eficiencia, segn nos ensean los economistas, son dos cosas distintas. La razn es que en su "Respuesta" Cronon no
reconoce ni uno solo de los puntos sealados por sus crticos. Buen podra haber
dicho: "Si me hubiese sido posible leer todas las contribuciones a este simposio
antes de escribir mi libro, hubiese escrito exactamente el mismo libro." Cuando los
buenos especialistas no aprenden nada unos de otros, algo anda mal.
Y aqu interviene algo ms que los intereses personales y los egos. Hay por lo
menos otras tres razones de que los crticos de Cronon hablen sin ser odos por l.
La primera es que el mismo Cronon no es todo lo claro que debera ser sobre cules son realmente su mtodo y su objeto de estudio, lo cual, naturalmente, incomoda a los ponentes de inclinacin terica. La segunda es que los gegrafos marxistas no explican su mtodo todo lo bien que deberan hacerlo, ni demuestran de
qu manera su enfoque arrojara mejores resultados que el de Cronon. 1 (La forma
de su crtica es grosera con tanta frecuencia que se necesitara un erudito muy
Las excepciones se sealan en el texto. No obstante, ni siquiera Allan Pred, que aporta las crticas
metodolgicas ms elaboradas (a saber, que Cronon fusiona la configuracin de los paisajes tanto como
medio cuanto como resultado de la intervencin humana contingente a las historias previas de personas y naturaleza, es decir a las condiciones habilitadoras y limitantes insertas en los productos de la
[1351

136
paciente y sabio para que pudiese abrirse paso entre sus argumentos y separar el
grano de la paja.) Por ltimo, incluso si los participantes lograron exponer de
manera til el mtodo marxista, tengo la sensacin de que Cronon igual hubiese
ignorado a sus crticos, ya que no es marxista (aunque afirma comprender el marxismo) ni quiere serlo.
Cronon "se pregunta" si sus crticos consideran que Nature's metropolis tiene
grandes fallas debido a sus propias "expectativas" irreales, ms que al "desempeo"
del autor. Pero parece estar algo confundido acerca de cul es realmente su
desempeo y, por lo tanto, de lo que sus lectores tienen o no derecho a esperar.
Sus narrativas ("relatos") tienen la clara intencin de contar con una base terica,
pero no queda claro de qu profundidad ni de qu clase de teora. Tres o cuatro
crticos condenan el libro porque no explica la dinmica del desarrollo regional
de Chicago. Qu impulsaba a la ciudad que devast as la naturaleza? Pero puede
ser que la intencin de Cronon n fuese explicar el desarrollo regional per se sino
ms bien los efectos del mismo sobre la naturaleza. En el libro dice que su intencin
es escribir "una historia de la relacin entre Chicago y el Gran Oeste", y en particular analizar las transformaciones econmicas y ecolgicas que experimentaron
la gran ciudad y sus hinterland. Pero tambin convierte en agentes del cambio a los
comerciantes, intermediarios, especuladores y promotores de Chicago, lo cual
puede verse o no como una afirmacin terica. Asimismo, en su respuesta a la
imputacin de Carolyn Merchant de que su misma descripcin de la transformacin del Gran Oeste es incompleta, Cronon replica que su omisin fue deliberada;
que ya haba tratado el tema en su libro previo sobre la historia ambiental de Nueva Inglaterra. El autor tampoco se ocupa de la transformacin ecolgica de Chicago mismo, ya sea en el nivel de la destruccin del ecosistema o en el de la apariencia de los paisajes culturales. "Cronon no cierra el crculo que une el campo y
la ciudad escribe Merchant detallando el regreso de aguas, humo o desechos
al campo y los ros."
Tal vez Cronon precisa su verdadero objetivo en su "Respuesta". Afirma en ella
que escribi el libro "para investigar [...] las muchas formas en que la gente se enajena del mundo natural del cual depende su vida [...] explorando el crecimiento
de una gran ciudad en relacin con los sistemas naturales que hacen posible ese
crecimiento". Ralph Saunder y Sallie Marston aaden: "Cronon demuestra cmo
Chicago se desarroll simultneamente con la ruina del mundo natural que lo
rodeaba y, lo que es ms importante, por medio de ella." Es justo. Slo nos resta
aadir "ignorando mientras tanto la dependencia de la ciudad de la fecundidad
natural y la forma en que asol [la naturaleza primigenia] ". El problema es que
este propsito no puede realizarse sin otra investigacin paralela sobre las formas
en las que la gente fue enajenada de los medios de produccin, de su trabajo y del
intervenrilm de esos_ mismos pmdurtoa), dice iu-fiifrrimria huhie.a.
iriteIXendH humana con
habido en caso de que Cronon hubiera usado su mtodo.

137

producto del mismo, y de las dems personas (no slo de la naturaleza), todo lo
cual est ausente de la narracin de Cronon. Esto sugiere tambin que el objetivo
de ste es explicar los efectos de la dinmica del desarrollo de Chicago y sus hinterland sobre la naturaleza (y sobre los seres humanos, en la medida en que los mismos se alejaban de la naturaleza), no la dinmica misma. Cronon dice que no trat de brindar "a los lectores [del libro] una teora global de la urbanizacin, el
cambio regional, la industrializacin y la dinmica interna del crecimiento capitalista". Si bien se concentra en comerciantes, ferrocarriles y mercados, asevera que
"en ningn momento afirmo que el transporte, el comercio, los mercados o el
movimiento de mercancas fuesen los nicos determinantes del crecimiento de
Chicago [...] Me limito a decir que fueron muy importantes y que al pensar sobre
ellos podemos aprender muchsimo respecto a la relacin de la ciudad con sus hinterland" Bastante justo, tambin. Pero esta clase de enfoque no explica realmente
nada, sino que se limita a aislar un factor o conjunto de factores entre otros, sin
decir cules son esos otros factores ni cmo se articulan con los primeros.
Cronon afirma que "su brjula se orienta en las vas que llevan de y hacia la ciudad, siguiendo las rutas que vincularon a la comunidad humana llamada Chicago
con el mundo natural del cual la ciudad lleg a ser una parte tan importante": el
transporte y los ferrocarriles. Los ferrocarriles son temas engaosamente simples,
y la brjula de Cronon puede llevar a sus lectores en una direccin terica equivocada. El transporte es capital productivo, cosa que no menciona ningn integrante del simposio. (Hasta el "puro" intercambio de trabajo en la caja del supermercado tiene un momento productivo, cuando las compras se meten en bolsas.)
Los ferrocarriles se construyeron por ms de una razn, lo que complica todas las
historias que tienen que ver con ellos. Consolidaron el poder de Chicago, as como
de sus comerciantes y empacadores de carne, sobre el campo; fueron tambin una
salida para el capital excedente y parte de la creacin del imperio transcontinental llamado Estados Unidos. Tal como ocurre en la creacin de autopistas interestatales y shuttles espaciales, en la construccin de ferrocarriles se combinaron consideraciones polticas y militares con motivos econmicos. Ni siquiera est claro si
Chicago y sus hinterland hubiesen sido significativamente diferentes si los trenes
nunca hubiesen remplazado los canales. De no ser as, Cronon les presta excesiva
atencin a los ferrocarriles en s mismos y muy poca a su papel como medio para
reducir el tiempo de revolvencia del capital y de acelerar la historia (aunque, en s
misma, su descripcin de la reglamentacin y disciplina del uso del tiempo requerido para la eficiencia ferroviaria es excelente).
Escribe esta sabia frase: "Ahora [...] sabemos que la narrativa funciona apoderndose de una porcin de realidad, disponindola en una secuencia atractiva y
haciendo que esa secuencia parezca completa, pese a todas las evidencias en contrario." Sin embargo elude la cuestin de cmo decide uno los criterios que usar
para determinar qu extraer, para su investigacin detallada, de la masa de la historia, y qu dejar en los archivos. Con bastante frecuencia parece que los criterios

138

JAMES O'CONNOR

de Cronon tienen que ver con las caractersticas fsicas de las cosas; los trenes y sus
cargamentos, por ejemplo, se definen como valores de uso, no valores de cambio;
como formas de entrar y salir de la ciudades, no como maneras de acumular capital. Probablemente sta sea otra fuente de la confusin de sus crticos acerca del
propsito y mtodo del autor.
Nature's metropolis, es una narracin descriptiva o tambin se plantea "por
qus"? Creo que hace las dos cosas, pero en ambos casos de manera ambigua, por lo
que ninguna de ellas resulta totalmente satisfactoria. El autor no aclara cules son
sus hiptesis, cmo se las puede someter a prueba, qu datos en contrario habra
que buscar y qu opacidad desea penetrar: si la ideologa desconstruida o una
narrativa previa revisada. Esta laguna resulta especialmente incmoda para los
marxistas, que aprenden a desarrollar sus propias perspectivas tericas en forma de
una crtica a la "teora burguesa" expresin que los crticos de Cronon evitan
y a su mtodo.
Cronon ignora a sus crticos no slo porque sus metas y mtodos no estn claros (por lo cual aqullos no saben ni pueden saber qu tienen derecho a criticar),
sino tambin porque los gegrafos marxistas no explican demasiado bien sus propios mtodos (lo que a su vez irrita al autor de Nature's metropolis). Cronon afirma
que sus crticos se molestaron porque no escribi el libro que ellos queran que
escribiese, un libro que explicara la dinmica de desarrollo de Chicago y del Gran
Oeste en trminos de una teora de tipo marxista de la produccin, circulacin y
acumulacin de capital. Mary Beth Pudup se queja de que "la preocupacin exclusiva de Cronon [es] la circulacin [...] Las ruedas del comercio son las que ponen
en movimiento a Chicago." Phillip Scranton escribe: "La exclusin [del crecimiento industrial] nos permite observar ms profundamente las mutaciones del
intercambio mercantil, pero a falta de un anlisis igualmente penetrante de la produccin empobrece el argumento en su conjunto."
Qu diferencia hace que Cronon ignore lo que dos crticos llaman la "primaca de la produccin" y un tercero denomina las "relaciones de produccin"? Asumamos que trat de que su libro no slo describiese los efectos del desarrollo
regional sino tambin que lo explicase. Los crticos ofrecen muchsimos consejos
gratuitos acerca de lo que tendra que haber hecho Cronon, y de lo que hubieran
querido que hiciese, pero mucho menos respecto a cmo debera haber hecho lo
que ellos queran que hiciese. Tampoco explican qu diferencia hara su propio
mtodo en trminos de las clases de resultados que podra haber obtenido Cronon en caso de haber decidido escribir un libro marxista. 2
Brian Page y Richard Walker identifican el problema de las explicaciones del
2 Parece haber dos excepciones. Merchant dice que al "hacer caso omiso de las relaciones de produccin, la crtica del mercado que hace Cronon se limita a sus costos ecolgicos". Page y Walker
demuestran que la concentracin en la acumulacin de capital y en el concomitante cambio tecnolgico en la industria y la agricultura explicara mejor la velocidad de la transformacin ecolgica y del
desarrollo econmico.

LA UNTA DE DOS CIUDADES

139

desarrollo econmico orientadas al mercado. Aducen correctamente que quienes


las ofrecen casi nunca dan el siguiente paso y se preguntan qu determina la expansin del mercado. Atinadamente, los crticos sealan que "la acumulacin de capita' fue el primer motor", pero podran haber aumentado la probabilidad de convencer a Cronon si hubiesen explicado qu quiere decir esto. No dicen que los
mercados se crean cuando se adelanta capital en efectivo a los trabajadores a cambio de su fuerza de trabajo, y que los mercados se forman dentro de la clase capitalista cuando se intercambia capital en dinero por energa, equipo, materias primas y dems. Cronon realmente no distingue estos dos tipos de mercado, y
tampoco lo hacen sus crticos. De esta manera, las implicaciones econmicas del
hecho de que los granos, la carne y la madera fueron elementos clave del capital
variable (y en menor grado del constante) se les escapan tanto al autor como a sus
crticos. Y ninguno de los participantes vincula la tasa de acumulacin con las tasas
de plusvalor y de utilidad y la composicin del capital. 3
Page y Walker (y otros colaboradores) podran haber explicado mejor el "dinamismo" del desarrollo de Chicago. Algunos crticos emplean los trminos "crecimiento econmico" y "desarrollo econmico" de manera intercambiable. Pero
Marx utiliz el concepto de "reproduccin expandida" (crecimiento econmico)
como un recurso heurstico, y nada ms. La acumulacin de capital (desarrollo) es
un proceso tanto cualitativo como cuantitativo; todas las categoras de Marx son
sociolgicas as como econmicas. Por ejemplo, la tasa de explotacin es un indicador del poder del capital sobre el trabajo y tambin una medida estadstica de la
tendencia del sistema a dirigirse hacia crisis de realizacin. La lucha de clase (vase ms adelante) en Chicago tiene que haber tenido consecuencias econmicas y
ecolgicas. La participacin de la utilidad total absorbida por la renta tambin tuvo
implicaciones econmicas y ecolgicas, tema sobre el cual ni el autor ni los crticos
dicen nada. Page y Walker hacen nfasis en la idea de que la acumulacin de capital presupone la innovacin tanto del proceso como del producto (aunque ignoran el aspecto sociolgico de ese elemento). Esto ocurre especialmente durante las
pocas malas, cuando los capitales individuales se esfuerzan por reducir los costos
unitarios de trabajo (y otros), y luchan por conservar su participacin del mercado
o por robarles mercados a sus rivales, as como por adquirir otros capitales o fusio3 Desde luego esto slo lleva el tema de la acumulacin un pasito ms all de la versin que ofrecen
Pake y Walker. Incluso en las pocas dificiles puede haber demanda de bienes de sustitucin, y siempre
existe demanda de alimentos bsicos y de un lugar en el que estar. Pero si todas las dems condiciones
permanecen constantes, cuanto ms altas sean las tasas de utilidad y de acumulacin (tema que nadie
analiza con respecto a Chicago en la segunda mitad del siglo xix), ms rpido se expandirn tanto el
mercado de bienes de salario como el de bienes de capital. Si hay economas de escala (incluyendo las
economas externas), como las haba en Chicago durante su auge, las tasas de utilidad y de acumulacin se acelerarn. Esto asume no slo qiie los mercados estn creciendo, sino que crecen ms o menos
al mismo ritmo que la capacidad productiva ffsica y las utilidades; que no hay una tendencia hacia una
crisis de sobreproduccin, y que las crisis del lado de los costos (es decir las deseconomas externas)
estn ausentes.

140

JAMES O'CONNOR
LA VENTA DE DOS CIUDADES

narse con ellos para redistribuir las utilidades escasas a los ms fuertes o ms persisten tes. El tema de la crisis econmica, que debera ser central en cualquier descripcin marxista de la "dinmica del desarrollo", est ausente en este simposio.
"La acumulacin por medio de la crisis" explica la expansin de los mercados de
bienes de capital en trminos de una demanda menguante del consumidor, es decir,
de la necesidad de reducir costos para defender o rescatar utilidades cuando los
mercados finales se debilitan o decaen. La mayora de las grandes innovaciones
tecnolgicas para reducir costos aparecieron o se difundieron durante periodos de
depresin o estancamiento. En la historia del capitalismo las crisis son momentos
definitorios de cambio econmico, tecnolgico y social, incluyendo los cambios en
la composicin de las clases sociales en general y de la clase trabajadora en particular. Puesto que durante la segunda mitad del siglo xix el capital fue un sistema
expuesto a crisis (as como dependiente de las crisis), la omisin de la teora de la
crisis limita la utilidad tanto de Nature's metropolis como de las reflexiones de los
gegrafos sobre el libro de Cronon.
La queja ms frecuente de los crticos es que Cronon deja de lado lo que dos
gegrafos llaman la "primaca causal" de la industria (o capital productivo). En su
introduccin Walker afirma que "la discusin sobre la primaca causal es fundamental para llegar a una comprensin del crecimiento explosivo de Chicago".
Pudup apoya su aseveracin: "El comercio se subordin de manera ms generalizada a la produccin industrial" hacia finales del siglo. Ser verdad que el capital
industrial subordin al capital mercantil durante la segunda mitad del siglo xix?; y
si as fue, qu ms da? Un problema es que ninguno de los crticos explica qu
quiere decir "subordinacin", de manera que resulta comprensible la irritacin de
Cronon frente a esta lnea de ataque. Quiere decir que los comerciantes pierden
el monopolio de que puedan gozar en el comercio y, en consecuencia, su capacidad de comprar barato y vender caro, en lo que equivale a un juego de suma cero.
En cambio se ven obligados a competir entre s, y tambin con el capital industrial,
para obtener capital en dinero y crdito, trabajo y dems. La subordinacin de los
comerciantes a los industriales (en un modelo simple, en el cual el capital mercantil est en manos de una clase identificable de comerciantes y el capital productivo en manos de los industriales) quiere decir que los primeros se apropian de
una parte de las utilidades totales que va de acuerdo con la cantidad de capital que
han invertido, con la composicin orgnica de sus capitales y con la tasa de utilidad promedio. La mayora de los crticos de Cronon dan vueltas alrededor de estos
problemas sin hacerles frente. Slo Holdsworth discute los precios de las materias
primas y el alcance de la competencia que prevaleca en esa poca, pero tan slo
con respecto al poder de los comerciantes sobre los productores directos ("los
comerciantes de Chicago que estaban detrs de [...] los cambios del transporte [...]
capturaban implacablemente una parte suficiente de la oferta como para controlar el precio que reciban los productores. stos, casi siempre a merced de compradores de la metrpolis [... ] tenan muy poco poder para responder a la distan-

141

te y annima Chicago.") Ninguno de los crticos plantea la importante pregunta:


cmo cambi la (supuesta) subordinacin del capital mercantil al industrial la historia de la transformacin ecolgica del Gran Oeste? Hay una hoja de pasto que
desapareci (o no) debido a esta subordinacin (o a su inexistencia)?
Hacia 1900 Chicago haba desarrollado una variedad de industrias de "sustitucin de importaciones" y bienes de capital, y tena ms fbricas que cualquier otra
ciudad del mundo. Dos crticos creen que ni el comercio de granos ni el de madera tuvieron mucho que ver con la "creciente vitalidad industrial de la ciudad". Pero
sta no es base suficiente para rechazar la estrategia de Cronon de tratar a los
comerciantes y afines como agentes dominantes del crecimiento. A principios del
siglo xvin Gran Bretaa tena miles de fbricas, pero el capital industrial no subordin al capital comercial hasta ms entrado el siglo, e incluso entonces slo lo hizo
de manera parcial. Las actuales economas de los tres grandes, Estados Unidos,
Japn y Alemania, tienen importantes caractersticas neomercantilistas. La industria
moderna reduce a los comerciantes a personificaciones ciegas del capital comercial
en su conjunto slo en los libros de texto. Para saber si los comerciantes de Chicago estaban econmica y polticamente subordinados a los industriales, yen este caso
cundo y con respecto a qu, habra que estudiar el alcance y el tipo de competencia entre comerciantes; los movimientos de los precios de las materias primas a
medida que la competencia iba imperando entre ellos, y los cambios de la relacin
capital-trabajo, entre fracciones del capital y en las configuraciones del poder del
estado (entre otros factores). Tal vez el asunto no pueda discutirse sensatamente
fuera del contexto de la economa mundial en su conjunto, y del lugar de un Estados Unidos imperialista en ella. Tendra que prestarse atencin a la tesis de William
A. Williams (ignorada por el autor y por los crticos) de que los granjeros del Gran
Oeste eran una importante fuerza expansionista debido a los grandes excedentes
producidos por la fecundidad de la naturaleza combinada con la tecnologa humana. En Estados Unidos los industriales y los obreros eran proteccionistas; los granjeros y los banqueros lo eran, si acaso, mucho menos. Estados Unidos fue proteccionista hasta 1913; despus, tras la primera guerra mundial, los aranceles se
elevaron al nivel ms alto de la historia del pas. Es seal esto de que el capital
industrial era dominante? Tal vez s, tal vez no. El capital industrial realmente poderoso busca libre comercio e inversin donde sea, y no le teme a la competencia
extranjera. El proteccionismo resguardaba a la industria mientras los granjeros se
beneficiaban de los mercados europeos en expansin. La industria norteamericana
obtena materias primas baratas y alimento para sus trabajadores, especialmente del
Sur despus del Gran Compromiso de 1876, y los granjeros disfrutaban de mercados en crecimiento, salpicados por crisis de sobreproduccin. Estas consideraciones
son la punta del iceberg histrico que, como su masa, es invisible en este simposio.
Los crticos de Cronon tambin le reclaman no haberse ocupado del trabajo y
la lucha de clase. Pero no explican cmo incorporar estos temas de manerainteresante en la narrativa de Cronon. Page y Walker escriben que el autor "desprecia

142

JAMES O'CONNOR

el poder generador de valor del trabajo humano", pero no explican cmo se articulaban entre s la abundancia de la naturaleza, el trabajo humano y la tecnologa en
el Gran Oeste. Merchant se queja de que Cronon no "muestra la resistencia a las
estructuras de mercado por parte de agentes humanos o de actores no humanos",
pero omite explicar de qu manera una descripcin de esta "resistencia" podra
modificar los resultados de aqul. Holdsworth sugiere que la narracin no hubiese cambiado demasiado cuando afirma que la "transformacin de la pradera de
pastos altos, el territorio de los bfalos y el bosque septentrional de pinos [no fue]
cuestionada ni casi refutada". Scranton aade que Cronon retrata los conflictos
entre los granjeros, los ferrocarriles, los empacadores y los comerciantes, pero que
la lucha capital-trabajo es "prcticamente ignorada". Una vez ms, y qu? En qu
cambiara eso los resultados de Cronon? Ninguno de los crticos analiza la forma
en que las luchas defensivas de los artesanos y obreros con aptitudes capitalistas
obligaron a la industria a pasar a la produccin de masas, y a subsumir real, y no
slo formalmente, el trabajo, fenmenos sin los cuales el capital industrial no puede establecerse con firmeza. Este proceso se relaciona con el tema de la subordinacin del capital mercantil de modos sobre los cuales nadie ha planteado nunca
una teora. Los crticos de Cronon ni siquiera lo mencionan.
Ninguno de los autores del simposio cuestiona el argumento de Cronon en el
sentido de que los cambios en el Gran Oeste, sobre todo los cambios ambientales,
eran una cara de un doble proceso histrico, y que la otra fue el desarrollo de Chicago. Algunos cuestionan la estrategia de Cronon de limitar la relacin ciudad-hinterland a Chicago y el Gran Oeste. Como seal antes, un libro sobre la metrpolis
de la naturaleza ubicara a la regin dentro del marco de referencia de la economa mundial en su conjunto. Pero los que quieren que Cronon ample sus miras
no explican cmo podra hacerlo. Hay poco o nada sobre el desarrollo capitalista
desigual y combinado o sobre el "desarrollo del subdesarrollo". Habra que rastrear los efectos de la inversin en transporte, en mejora de la tierra y dems, sobre
el costo de produccin de alimentos y materias primas. (Tambin los cambios ecolgicos concomitantes a la ocupacin norteamericana pueden haber elevado indirectamente el costo de produccin de las materias primas, segn la tesis de la
"segunda contradiccin del capital".) Por lo general, durante el siglo xix las inversiones en zonas productoras de materias primas elevaron la tasa de utilidad del
capital industrial y estimularon nuevas oleadas de inversin en tierra, infraestructura y dems en esas zonas, lo cual reduca los costos y aumentaba an ms las utilidades. Las economas industriales del Norte, mundiales, integradas, equilibradas,
se desarrollaron a expensas de las economas exportadoras de materias primas del
Sur, especializadas y fragmentadas. El desarrollo causa subdesarrollo, y viceversa.
La bibliografa norteamericana sobre este tema se concentra en el sur de Estados
Unidos, pero resulta sorprendente que ningn miembro de este simposio se pregunte si el mismo tipo de modelo (con modificaciones) podra resultar til en caso
de aplicarlo al Gran Oeste.

LA VENTA DE DOS CIUDADES

143

Creo que muchos de los lectores de este simposio, de mentalidad justa, que
quieren aprender tanto de los gegrafos econmicos marxistas como de los historiadores ambientales no marxistas, llegarn a la conclusin de que muchos de los
crticos (no todos) con frecuencia se interesan ms por mostrarse capaces de sealar puntos dbiles que por arrojar luz sobre la dialctica del cambio entre Chicago
y su hinterland en la segunda mitad del siglo xix. Los crticos parecen ser mejores
predicadores que educadores. Atinadamente, Cronon les reclama que no estn
"demasiado interesados en la naturaleza"... tema central para los marxistas ecolgicos. Sealan muchas cosas pero casi nunca dan en el centro del blanco y lo que
deshacen son los bordes del mismo. sta es una de las razones por las cuales Cronon presta odos sordos a sus crticos en su "respuesta". Por otro lado, es evidente
que se resiste a toda descripcin de tipo marxista sobre el tema. Presumiblemente la razn principal es, como seala una cantidad de colaboradores, que ignora
el alma y el corazn de la teora marxista, la imposicin del trabajo, la produccin
de plusvalor, es decir la explotacin del trabajo (y todos los asuntos ideolgicos y
polticos asociados con la explotacin). El error de Cronon tiene dos lados. Ignora el trabajo como un insumo o factor de la produccin y tambin ignora el trabajo definido como el movimiento laboral. Cronon no niega esta realidad, pero
no pienso que en verdad crea que en el capitalismo lo normal es explotar el trabajo, mientras que correctamente sus crticos as lo piensan.
En lugar de hacer frente a los dificiles problemas planteados por sus crticos,
Cronon trata de escabullirse de su (gastada) trampa. Primero, escribe que si usa
frases tales como "la lgica del capital", es slo como recurso retrico. Segundo,
insiste en que comprende el marxismo y que simplemente prefiere no usarlo,
cuando es obvio que no lo entiende y que, por lo tanto, no est en condiciones de
decir si el marxismo podra o no resultar til (aunque "a veces [es] convencido por
Karl Marx"). Me recuerda a esos posmodernos que no quieren comprender las totalidades, y que por consiguiente nunca descubren si es o no posible que lo hagan.
Por ejemplo, los crticos piden una descripcin de las fuerzas y las relaciones de
produccin en la industria, la agricultura y dems (aunque no les dicen a sus lectores qu quieren decir con "fuerzas " o "relaciones"), lo que Cronon parece interpretar como un llamamiento a estudiar con mayor detalle la "produccin fabril".
"Trato de hacer que un puado de bienes manufacturados [...] sirvan de sustituto
para el resto", escribe, malinterpretando por entero el sealamiento de los crticos.
Otro ejemplo: Cronon les reclama a los gegrafos que le critiquen su nfasis en la
"distribucin". En la teora marxista distribucin quiere decir la distribucin de la
riqueza y el ingreso entre clases sociales; realizacin quiere decir la venta de cosas;
transporte es una forma de capital productivo (que genera plusvalor). Tercero,
Cronon afirma que sus crticos creen que la nica teora que apoyan es "su propia
teora" cuando, de hecho, "su propia teora" incluye (subsume, si se prefiere) la teora de Cronon del desarrollo y la transformacin ecolgica impulsados por el mercado. No es una proposicin del tipo "o/o" sino del tipo "y/y", o lo que en la jer-

144

JAMES O'CONNOR

ga marxista se llama "la unidad contradictoria de la produccin y la realizacin".


Pero los crticos tampoco explican demasiado bien esto, lo cual no representa una
razn suficiente para que Cronon pretenda conocer el mtodo marxista cuando
no es as.
Aunque este simposio es un fracaso (muy especialmente un fracaso editorial
que no elimina las repeticiones y el tono a veces maligno de algunos de los colaboradores, incluido el mismo coordinador) en trminos de la presunta meta de
los colaboradores marxistas, a saber, educar a Cronon y a otros historiadores
ambientales, puede considerarse un xito en el sentido de que tal vez estimule a
algunos lectores a ser ms conscientes de sus propias categoras tericas y de su
estatus en la redaccin histrica, as como de la necesidad de escribir historia de
un lugar en trminos de la historia de otros lugares. Todos felicitan a Cronon por
abocarse a este tema con respecto a Chicago y el Gran Oeste. La historia urbana
nunca ser (o debera ser) la misma, especialmente si los historiadores, incluyendo a los historiadores tericos, se toman en serio la confesin de Cronon: "senta
una profunda renuencia a rendir culto ante el altar de la teora y del discurso acadmico si hacerlo implicaba abandonar a los lectores comunes" (lo que sugiere
que Cronon es consciente de que se requieren bases tericas ms firmes, pero de
que no ha adquirido en esta etapa de su carrera la destreza para proporcionarlas).
No le hara nada mal estudiar El capital el clsico de la historia terica.

LOS .Nco"

Cada captulo de City of quartz, de Mike Davis, enmarca un conflicto social o poltico. El primero es de interpretacin literaria y filmica: es Los ngeles sol u oscuridad? Hoy en Los ngeles es medioda o medianoche? Luego vienen las luchas
entre centros rivales de poder econmico y poltico; conflictos entre propietarios
blancos acomodados y gente de color menos acomodada; violencia policial contra
trabajadores y minoras oprimidas; violencia arquitectnica contra los que carecen
de estatua y de poder de compra y, por ltimo, la lucha entre los catlicos populistas y radicales, sobre todo de origen hispano, y los jerarcas de la Iglesia. El libro
mismo est enmarcado por dos grandes captulos: la delirante historia de la comunidad utpica Llano del Ro, al principio, y una brillante narrativa negra de ese
"basurero de sueos", Fontana, al final.
El Los ngeles racista y lleno de conflictos de Mike Davis es maravillosamente
atractivo de una manera horrible. No se me ocurre otro libro que pueda compararse con este aclamado tour de force. City of quartz es un gnero en s mismo, y a
menos que la izquierda de Estados Unidos est realmente muerta, sin duda por
suerte inspirar imitadores. Mejor an, la izquierda deber darle a Mike Davis
un honorario de por vida como cronista citadino, y pedirle que escriba sobre Hous-

LA VENTA DE DOS CIUDADES

145

ton, Denver, Detroit y otras ciudades norteamericanas en las cuales podra "excavar
el futuro" con su cercano estudio de los pueblos y los paisajes culturales de esas
aglomeraciones, viejos pueblos mineros del Salvaje Oeste.
En este libro las fotos de Robert Morrow, en blanco y negro, sin gente, de artefactos culturales de Los ngeles, valen casi el precio de la obra. El texto de Davis
aclara estas fotos tanto como las mismas ilustran el texto. Misteriosamente, aqullas obligan a quien las ve a pensar en trminos abstractos, tericos.
No obstante, la anatoma que ofrece Davis de Los ngeles rehye teorizar de manera explcita sobre su tema. Los nombres de los grandes tericos urbanos de ayer
y de hoy Geddes, Mumford, Jacobs, Bookchin no aparecen en el ndice analtico. Y tampoco los de los tericos ms influyentes del agua y del espacio, por ejemplo Wittfogel y Worster y Lefebvre y Harvey, respectivamente, pese a que el agua y
el espacio son realidades centrales en la narracin de Davis. El libro tampoco le
presta demasiada atencin a la teora del "nuevo movimiento social", aunque sus
pginas vibran con luchas por la vivienda, peleas por los derechos de los trabajadores indocumentados y los refugiados polticos, y cosas similares. En pocas palabras, Davis se orienta segn sus propios criterios, lo cual, gracias al conocimiento
que el autor tiene de su tema y a sus dotes literarias, a su sentido del ultraje, de la
irona y del absurdo, y a su compasin por la gente comn, lo lleva ms o menos a
salvo a su destino.
Es labor del lector extraer sus propias lecciones tericas. Para ese lector el relato de Davis es sobre la falsamente heroica transformacin de la naturaleza en la
cuenca de Los ngeles y sus alrededores, y la creacin de un ambiente o segunda naturaleza parcialmente nuevo. Los personajes que organizaron esta transformacin, los barones de la tierra y del agua y de los bienes races y de las compaas de ahorro, cambiaron a su vez en el proceso. Se convirtieron en una clase
dirigente monstruosamente rica, lo bastante desesperada por tener una identidad
cultural salvadora como para financiar las artes, museos, universidades y otros smbolos de alta cultura, que (cosa nada incidental) valoran las actuales fuerzas vivas
de Los ngeles. Sin embargo, bajo las condiciones capitalistas del Salvaje Oeste,
esta transformacin fue tan corrupta, estpida y maligna, tan (en ltimo anlisis)
ecolgica y econmicamente imbcil, que las contradicciones comenzaron a acumularse tan rpido como los bienes races y el dinero de las compaas de ahorro
y la riqueza.
Tal como Mike Davis narra bellamente esta historia ecomarxista, Los ngeles
fue conjurada del desierto. La veta de plata Comstock cre el capital para las primeras inversiones en el rea. La conquista del espacio por el ferrocarril hizo entonces de Los ngeles un importante centro agrcola primero y, despus, manufacturero. Hasta los treinta los auges se basaban en el petrleo y la tierra (a todo lo largo
de la historia de Los ngeles el capital se forma y se consolida una y otra vez por
la especulacin con tierras y por el desarrollo y crecimiento de inversin financiera en bienes races). La segunda guerra mundial trajo una gran prosperidad a los

146

JAMES O'CONNOR

astilleros y las nuevas fbricas blicas, y el auge del desarrollo de la posguerra, as


como las ciencias y la industria de la guerra fra, dotaron de ms vida al desarrollo
local de tierras y a la clase rentista (hasta el da de hoy los intereses dominantes
siguen siendo los de los rentistas, y las utilidades derivadas de las compaas de
ahorro y prstamo son esenciales en la poltica californiana). Sorprendentemente,
Hollywood no tiene ms que un papelito en el drama de Davis.
La principal actividad rentable fue la subdivisin de la frontera suburbana; la
naturaleza de Los ngeles es fundamentalmente una naturaleza consumista. Haba
tanto lugar que los blancos podan seguir mudndose a suburbios nuevos para
escapar del problema racial (la vieja "tesis de la frontera" pero con un giro racial),
y posponer el momento de hacer frente a sus responsabilidades como ciudadanos y
como seres humanos, de modo que finalmente se produjo una "extensin del racismo por una vasta rea metropolitana". Los inmigrantes blancos de la clase obrera
y de la media compraron con placer la ilusin de escape fabricada por los hacedores de sueos del sur de California, lo mismo de Hollywood que los fraccionadores
de terrenos.
Plata y petrleo, tierra y agua, sol y mar, playa y olas son las claves de toda interpretacin plausible de la historia de la tierra de los comedores de lotos. La sequa
fue un factor central en la especulacin con tierras en valles que alguna vez estuvieron llenos de ctricos. Palabras como inundacin, alud, terremoto, hasta huracn, son palabras de Los ngeles, y la mayora de ellas aparecen ms de una vez en
el libro de Davis. En otros trminos, la ecologa figura como un actor principal,
muchas veces slo implcita, otras en sentido pasivo (la naturaleza como oportunidad y lmite para la historia), otras ms en sentido activo (la economa de la naturaleza como fuerza independiente de las determinaciones histricas). En algunos
pasajes espacio es algo que hay que someter, y la luz del sol es un atractivo; en otros
el espacio y el sol atraen de manera activa gente de la costa este, y el esmog la hace
regresar. Sin embargo, en los dos tipos de pasajes es indisoluble el vnculo entre la
ecologa y la historia. La historia ecolgica y la ecologa histrica de Los ngeles
son dos caras del mismo proceso general, natural-histrico.
Finalmente Los ngeles lleg a estar tan consumida por la contradiccin como
por la voracidad y la estupidez. La desaparicin de tierras fraccionables cambi la
estructura de poder, creando demanda de capital en gran escala para realizar vastas conversiones de tierra; es decir el capital de Los ngeles fue siendo cada vez ms
monopolizado. A medida que los desiertos florecan con casitas baratas que utilizaban agua importada, empezaron a darse crisis ecolgicas: escasez de agua, falta de
instalaciones hasta para deshacerse de las aguas negras, embotellamientos y contaminacin. Junto con la crisis social relaciones raciales y laborales no resueltas,
estas crisis empezaron a afectar el crecimiento y la prosperidad de la ciudad. El
espacio pblico fue destruido; el aire limpio se volvi aire contaminado; las playas
se vieron amenazadas por aguas negras y derrames de petrleo. El espacio abierto se
volvi apiamiento; las autopistas se convirtieron en congestionamientos de trfi-

LA VENTA DE DOS CIUDADES

147

co; la privaca se transform en vecinos indeseados; las ilimitadas oportunidades


para los recin llegados se volvieron un gigantesco taller de explotacin tercermundista, y los naranjales que prometa una independencia jeffersoniana (o por lo
menos levittoniana) se convirtieron en estriles suburbios industriales.
En trminos tericos, Mike Davis est documentando la segunda contradiccin
del capitalismo en Los ngeles. La ciega explotacin del aire, la tierra y el agua
amenaza finalmente con elevar a niveles insostenibles los costos de transporte y los
traslados para trabajar, cuidar la salud, la educacin y otras actividades econmicas
privadas y estatales. El mismo desarrollo futuro del capitalismo de Los ngeles es
incierto... si han de creerse las historias de terror de los medios de comunicacin
de esa ciudad. No obstante, el autor no se ocupa directamente de esta contradiccin. Tampoco interpreta los movimientos sociales de Los ngeles que procuran
redefinir las condiciones capitalistas de produccin como condiciones de supervivencia y de vida de una manera terriblemente interesante. De haberlo hecho
hubiese "excavado" sobre el futuro de Los ngeles an ms de lo mucho que
extrae en este excelente libro.

SEGUNDA PARTE

CAPITALISMO Y NATURALEZA

Lo que deben preguntarse los budistas, los cristianos, los musulmanes y otros es qu significa la "maxirnizacin de utilidades"
cuando nuestra visin del mundo nos dice que lo que debemos
hacer no es maximizar las utilidades sino moderarlas.
CHANDRA MUZAFFAR

La sustentabilidad suele presentarse como un problema tcnico,


pero es mucho ms que eso. En ltima instancia es preguntarse
qu valora una sociedad, no en el sentido tcnico-econmico de
valor, sino en el sentido de las preocupaciones humanas.
STEPHEN VIEDERMAN

La economa poltica marxista (igual que el marxismo en general) no se ha caracterizado por el pensamiento ecolgico. Marx construy su propio trabajo, incluyendo su stira salvaje de las explicaciones burguesas de la "acumulacin primitiva", como una crtica de la ideologa capitalista, especialmente de la economa
poltica clsica. Como la esencia de la ideologa es el "naturalismo" de una u otra
forma, es fcil entender por qu Marx se tom tanto tiempo para criticar a Malthus, a Ricardo y a pensadores menores que ponan en juego la "escasez natural"
como categora econmico-poltica. Cualquier lnea de pensamiento que naturalizara el capitalismo y el proceso de acumulacin y crisis capitalista era (y sigue siendo) presa lcita.
Desde luego, el ataque de Marx contra los economistas que naturalizaban un
modo explotador de produccin no lo ceg a la importancia de la economa de la
naturaleza en la produccin y circulacin del capital. Tena claro que "el trabajo
no es la nica fuente de riqueza material". 1 Seal la importancia de diversos procesos naturales en la produccin de cereales, vino, madera y cermica, entre otras
industrias. Observ que los procesos de trabajo y los procesos naturales difieren de
una industria a otra, y que a eso se debe que el efecto de los segundos sobre la
circulacin de capital vare en las diversas industrias. Por ltimo, indic que la
El capitaZ vol. 1, Mxico, Siglo XXI, 1975, p. 53. En parte de lo que sigue estoy en deuda con Paul
Burkett por haberme mostrado su artculo "A critique of neo-Malthusian Marxism", manuscrito indito, junio de 1997.

(1511

152

JAMES O'CONNOR

reproduccin de capital en su conjunto se vincula con la proporcin relativa de los


componentes de valor ( capital constante y variable) definidos en trminos de sus
propiedades naturales o como valores de uso. En suma, la naturaleza es fecunda en
valores de uso, pero slo el trabajo crea valor de cambio y plusvalor. 2 No obstante,
la naturaleza desempea un papel en la circulacin y reproduccin de capital, de
acuerdo con sus cualidades fsicas o biolgicas especficas (como veremos en el
captulo 8, por ejemplo, la naturaleza puede intervenir en la crisis econmica,
segn Marx). 3
Marx no prest suficiente atencin a la economa de la energa_ Ahora resulta
evidente para todos, excepto los ms recalcitrantes de los economistas (lo mismo
marxistas que no marxistas) que la produccin capitalista (como toda produccin)
se basa en flujos y transformaciones de energa. El nombre que suele asociarse con
la economa de la energa es el de Nicholas Georgescu-Roegen, pero una cantidad
de pensadores econmicos marxistas, socialistas no marxistas y de otras corrientes
contribuyeron a descubrir y desarrollar esta lnea terica de pensamiento en el
siglo xtx y a principios del xx. 4 En las sociedades capitalistas la principal forma de
energa es el combustible fsil, recurso no renovable... hecho de gran importancia
!bid., p. 226.
"No se puede trazar un paralelismo entre esta primera mistificacin de la economa el mecanismo ontko-por el cual se forma el prsvafor y otra, no sospecbada por Marx: eI costo oculto de las
cosas sustradas de los sistemas ecolgicos? No tendra que ponerse el estatua terico de este concepto de costo ecolgico a la par del de plusvalor?", Jean Paul Deleage, "An eco-Marxist critique of political economy", Capitalism, Nature, Socialism, 3, noviembre de 1989. Deleage es uno de los muchos economistas ecolgicos actuales y otros que quieren revisar la teora del valor de modo tal que incluya
algn concepto de los costos ecolgicos en el valor de cambio de la mercanca. Marx coincidira en que,
en un modo de produccin socialista, los costos ecolgicos deben desempear algn papel en los precios, pero refutara que, en el capitalismo, deban incluirse en el precio. La razn es que precisamente
la separacin del trabajo de los medios y objetos de produccin (es decir el monopolio de la propiedad
privada sobre los medios de produccin que ejerce la clase capitalista) permite que las condiciones
naturales de produccin sean valoradas exclusivamente de acuerdo con el tiempo social de trab ajo.
4 Nicholas Georgescu-Roegen, The entropy law and the economic process, Cambridge, Harvard University Press, 1971. La historia clsica de la economa de la energa es Juan Martnez-Alier, Ecological econo.
mies, Oxford, Basil Blackwell, 1987. Vase tambin, del mismo autor, el artculo "Ecological economics
and eco-socialista", Capitalina, Rallan Socialista, 2, verano de 1989; Elmar Altvater, "Ecological and economic modalities of time and space", Capitalism, Nature, Socialista, 3, noviembre de 1989. Martin O'Connor precisa la que puede ser la limitacin bsica de la economa de la energa . "La termodinmica no
proporciona ni puede proporcionar las distinciones necesarias para un anlisis de lo que tiene de especfico la accin social/humana [...] La termodinmica como discurso/ciencia ya refleja y encama preocupaciones sociales/ideolgicas muy especficas [...] No existe al margen de su 'interpretacin social'
1...] Es evidente que para varios de los primeros que contribuyeron a la termodinmica era de inters
central la cuestin de cunto trabajo se poda `extraer' de una determinada cantidad de combustible
(por ejemplo, los lmites de eficiencia de la mquina de vapor). Sin esta clase de preocupacin por la
eficiencia, el control, la productividad, etc., es muy probable que la termodinmica tal como la conocensos no hubiese llegado a existir" (comunicacin personal, 1989). Vase tambin Martin O'Connor,
"codependence arrd-indete~ A cr~re of-iMsheory of
li~rff
i
ic o-A"; QrjilTe~rature, Wattatm, 3, noviembre de 1989.
2

cAP1TALISMO Y NATURALEZA

153

para miles de millones de personas que an no han nacido (y que por lo tanto no
tienen voz en el actual mercado de combustibles fsiles y de otros recursos no renovables).
Histricamente, los combustibles fsiles han sido la fuente ms importante de
expansin de la productividad del trabajo, las utilidades y los salarios. Tal como
hoy las computadoras estn remplazando mucho trabajo mental, los combustibles
fsiles remplazaron trabajo fsico humano desde la Revolucin industrial del siglo
XVIII y hasta la actualidad.
Hacia finales del siglo xtx, cuando haba seales de que a Gran Bretaa se le
estaba acabando el carbn barato, sus dirigentes y los de otros pases industriales
fueron cobrando cada vez ms conciencia del potencial econmico del "oro
negro": el petrleo. Las principales potencias imperialistas invirtieron su energa
en encontrar, explotar y monopolizar reservas de petrleo a fin de garantizar su
futuro econmico. En la primera y la segunda guerra mundiales Alemania intent conseguir, en diversos momentos, control del petrleo del golfo Prsico, Rumania y Crimea, mientras que la estrategia blica de Japn en la segunda guerra consisti en incapacitar a la flota norteamericana, para asegurarse las vas martimas a
las reservas petroleras del sudeste de Asia. A partir de la segunda guerra nuevos
descubrimientos y tecnologas han abierto grandes reservas nuevas y ampliado la
produccin petrolera, lo que ha reducido de manera ms o menos constante el
precio del crudo (excepcin hecha de los episodios de la OPEP durante los setenta). Hoy las economas y las maquinarias de guerra de todos los pases del mundo
funcionan con petrleo. Si bien probablemente sea imposible calcular la contribucin exacta del petrleo a la productividad del trabajo y las utilidades, es difcil
pensar en un solo producto que haya reducido los costos del trabajo ms que el
petrleo (por ejemplo en la produccin de electricidad, en el transporte), o que
haya sido base de tantos nuevos productos (como los plsticos y los fertilizantes
qumicos.)
La produccin capitalista (y, de hecho, todas las formas de produccin) se basa
no slo en la energa sino tambin en sistemas naturales o biolgicos de una complejidad asombrosa. Aunque los economistas convencionales han demostrado que
el agotamiento de los combustibles fsiles y de otros recursos no renovables puede
llevar a usos no sostenibles de los recursos renovables (como el suelo), transformndolos de hecho en no renovables, pocos economistas han tratado de desarrollar una teora econmica basada en la "raz biolgica" de la ecologa. Este hecho
tiene que verse como algo muy significativo, porque la produccin capitalista no
slo depende de la explotacin de los recursos no renovables, sino que tiene tambin efectos devastadores sobre la cantidad y calidad de la tierra, el agua, el aire, la
vida silvestre y dems, y en general de los ecosistemas, lo cual a su vez limita la gama
de posibilidades abiertas a la futura acumulacin capitalista. Por eso resulta obvio
que- las tradicionales explicaciones econmicas puramente histricas del desata ollo capitalista, que dejan de lado los problemas de la energa y de la "raz biolgi-

154

JAMES O'CONNOR

ca" de la ecologa igual que las explicaciones puramente naturalistas tienen


poco inters terico y valor prctico. 5
Aunque Marx y Engels no eran "economistas ecolgicos", estaban muy conscientes del dao que causa el capitalismo sobre la naturaleza, tanto material y biolgica como humana. Partieron de la premisa de que la naturaleza (o "condiciones
externas de produccin") es un punto de partida para el capital, pero no un punto de regreso.

CAPITALISMO Y NATURALEZA

155

vado y por ende capitalista [...] El desarrollo de la civilizacin y de la industria en general se


ha mostrado tan activo desde tiempos inmemoriales en la destruccin de los bosques que,
frente a ello, todo lo que ha hecho en sentido inverso para la conservacin y produccin de
los bosques es en rigor una magnitud evanescente. 8

El prolongado tiempo de produccin [...] y en consecuencia, la gran extensin de sus periodos de rotacin, hacen que la forestacin no resulte propicia como ramo de explotacin pri-

(Marx destac tambin la idea de que cabe esperar que la agricultura capitalista
(igual que la silvicultura) sea nociva para la naturaleza y para el bienestar de los
seres humanos. "La produccin capitalista [...] no desarrolla la tcnica y la combinacin del proceso social de produccin sino socavando, al mismo tiempo, los dos
manantiales de toda riqueza: la tierra y el trabajador.1Escribi (citando a von Liebig) que la urbanizacin y la comercializacin de los cultivos se combinan para perturbar "la circulacin de materia entre el hombre y el suelo, es decir, evitar que al
suelo regresen sus elementos consumidos por el hombre en forma de alimentos y
ropas; por ello viola las condiciones para la fertilidad perdurable de la tierra".
Engels y Marx clasificaron tambin algunos de los problemas derivados de la
produccin de desechos y la contaminacin en el capitalismo de su poca. Engels
observ la diversidad de problemas de contaminacin en Inglaterra, entre ellos los
gases de metano provocados por la putrefaccin de desechos orgnicos, la contaminacin del agua debida a los desechos industriales, y las enfermedades difundidas por las condiciones de vida insalubres." Marx desarroll el germen de una teora del reciclado capitalista cuando sostuvo que "con el modo capitalista de
produccin se ampla el aprovechamiento de las deyecciones de la produccin y el
consumo [...] El encarecimiento de las materias primas constituye, naturalmente,
el impulso para la utilizacin de los desperdicios." 11
En los pasajes citados encontramos los inicios de una teora de los costos sociales, que habra de ser desarrollada en los treinta por K. William Kapp, 12 as como
una teora' de los costos ecolgicos. 13 No obstante, es lcito concluir que si bien
Marx y Engels fueron eminencias tericas del caos social provocado por el desarrollo capitalista, ninguno de ellos ubic la destruccin ecolgica en el centro de su
teora de la acumulacin capitalista y el cambio socioeconmico. Subestimaron el
grado en que el desarrollo histrico del capitalismo como modo de produccin se
haba basado en el agotamiento de los recursos y la degradacin de la naturaleza.
Tampoco previeron acertadamente la capacidad del capital para restructurarse

Enrique Leff ha tratado de combinar el enfoque econmico e histrico con estudios de etnobotnica, pero no toma en cuenta la teora de la energa (vase Green produdion: Toward an envininmental
rationality, Nueva York, Guilford, 1995). Vanse tambin las reseas del libro de Leff por Mara-Pilar
Garca G. y por Juan Martnez-Alier y Lori Ann Thrupp, Capitalism, Nature Socialism, 3, noviembre de
1989.
6 Vase "The par played by labor in the transition from ape to man", en Marx y Engels, Selected work,
Nueva York, International Publishers, 1979, p. 368. Cursivas mas. [Engels, El papel del trabajo en la transformacin del mono en hombre, varias ediciones.]
Ibid, pp. 365-366.

El capital vol., 4, Mxico, Siglo XXI, 1976, p. 296.


op. cit., pp. 612-613.
I The conditions of the working class in Engdand, Collected works, vol. 4, 1844-1845, Nueva York, International Publishers, 1975.
11 El capital, vol. 6, op. cit., pp. 123-124.
12 J. William Kapp, 77te social costs of privare entoprise, Cambridge, Harvard University Press, 1950, y
Social costs, economic development, and environmental dirruption, Lanham, University Press of America, 1983.
Vase tambin Frank Beckenbach, "Social coas in modem capitalism", Capitalina, Nature, Socialism, 3,
noviembre de 1989
13 Deleage, op. cit; Beckenbach, op. cit.

Cuando capitalistas individuales se involucran en la produccin y el intercambio en pro de


la utilidad inmediata escribi Engels slo deben tomarse en cuenta los resultados ms
prximos e inmediatos. Mientras el fabricante o el comerciante venda una mercanca manufacturada o adquirida con la deseada utilidad habitual, estar satisfecho y no se preocupar
por lo que ocurra despus con la mercanca y su comprador. Lo mismo se aplica a los efectos
naturales de esas mismas acciones.6

Los fundadores del marxismo identificaron muchos de los problemas ambientales especficos que planteaba el capitalismo en la vida material y en la sociedad
civil. Sealaron que la produccin, la distribucin, el intercambio y el consumo
capitalistas daban por resultado agotamiento de los recursos, desechos y contaminacin. Engels observ la degradacin de los recursos naturales en forma de deforestacin y sus efectos sobre las inundaciones y la calidad del suelo, y los sintetiz
en trminos generales.
No nos 1...] enorgullezcamos demasiado por nuestras victorias humanas sobre la naturaleza. Porque cada una de ellas cobra venganza sobre nosotros. Cada victoria, es cierto, acarrea
en principio los resultados que esperbamos, pero en segundo y tercer lugar tiene efectos
diferentes e imprevistos que con lamentable frecuencia cancelan el primero. 7
Como se sugiri antes, Marx identific ms precisamente la contradiccin de la

silvicultura organizada de manera capitalista.

9 El capital , vol. 2,

156

JAMES O'CONNOR

frente a las "escaseces naturales" y tambin para conservar recursos y para impedir
o limpiar la contaminacin (por poco eficaces que suelan ser estas medidas). Una
razn de esta omisin puede ser que no lograron entender que la concentracin y
la centralizacin del capital da por resultado muchas veces la internalizacin de
algunas "externalidades negativas" con el propsito de proteger la rentabilidad global. Otra razn puede ser que no previeron (ni podan hacerlo) la importancia de
los movimientos sociales dentro de los sistemas polticos democrticos liberales y de
otros tipos, ni el papel de los mismos para impedir los daos a la naturaleza y para
restaurarla una vez daada (tal como lo teorizan marxistas ecolgicos actuales,
como Myamoto en Japn y Leff en Mxico) . Myamoto destaca la importancia de
las instituciones democrticas para la identificacin de costos sociales y ecolgicos,
y para las luchas polticas necesarias a fin de impedirlas o internalizarlas. Leff
subraya en particular el papel clave de los movimientos sociales para hacer que el
capital limpie y pague los destrozos naturales que realiza. 14
Si Marx y Engels hubiesen sido pensadores convencionales, no revolucionarios,
hubiera sido necesario describirlos como conservacionistas, ms que como preservacionistas o ecologistas. Sus contrapartes en Estados Unidos seran Teddy Roosevelt, Gifford Pinchot y los gerencialistas ambientales del Banco Mundial, no Henry
David Thoreau y John Muir. Prcticamente no hay conexin intelectual alguna
entre el trabajo de Marx y Engels y el holismo biolgico de Haeckel y Steiner o la
economa de la energa de Podolinski. La ecologa de derecha, as como la de
izquierda, se desarrollaron como tradiciones separarlas del marxismo. Es verdad que
Marx escribi que las sociedades histricas son "slo las poseedoras de la naturaleza, sus usufructuarias [...] deben entregarla en condiciones mejoradas a las generaciones sucesivas". Y se ha ledo a Engels como si predijera la "aparicin de la ciencia
ecolgica con conciencia ambientalista". 15 Pero la suya es una tica conservacionista, que hace nfasis en la capacidad del hombre para controlar la naturaleza, no en
la autonoma e inapredictibilidad de la propia economa de la naturaleza (y, por lo
tanto, de la produccin misma).16 En particular, no consideran a la naturaleza como
un medio de consumo, cosa que los hubiese llevado al mbito de la tica y los valores
ambientales, as como del valor emocional (en contraste con el de cambio) de la
naturaleza... al mbito de John Muir. Y crean con todo su corazn en la ciencia.
Despus de los poderosos avances que han hecho en este siglo las ciencias naturales, estamos ms que nunca en condiciones de comprender y, por lo tanto, de controlar, hasta las
consecuencias naturales ms remotas de, por lo menos, nuestras actividades cotidianas. Pero
[cuanto] ms grande sea este progreso ms sentirn y conocern, adems, los hombres, su

14

15 Tom Mongar, "Maridan and environmentalism", ponencia presentada a la VII Annual Socialist
Schotars ConTerence, nueva -York, 2 de abffl Ut1989, p. t
16

Martin O'Connor,

unidad con la naturaleza, y ms imposible llegar a ser la idea insensata y antinatural de un


contraste entre la mente y la materia, el hombre y la naturaleza, el cuerpo y el alma.I 7

En ltima instancia, tal vez las opiniones ms antropocntricas sean las ms conservacionistas."
Marx y Engels no dejaron ms que un modesto legado de economa ecolgica
o ecologa poltica, y ni el anlisis de los sistemas ecolgicos ni el de los sistemas de
termodinmica y de produccin y consumo de energa se han integrado a las teoras del materialismo histrico y de la acumulacin capitalista y la crisis econmica
(con una excepcin que se seala en el captulo 8). Sin embargo, marxistas y socialistas, junto con no marxistas, han contribuido a la identificacin y anlisis de la
destruccin global de la naturaleza por parte del capitalismo. De hecho, se han
identificado tantos problemas y se han escrito tantas descripciones de los mismos,
que una persona no alcanzara a leerlas y absorberlas en toda su vida. Por "descripciones" se entiende lo que est ocurriendo, dnde y cundo y cmo est ocurriendo, y a quin le est ocurriendo qu. En cambio, hay pocas descripciones sistemticas de los porqus de la degradacin ambiental global. En general los "cmos"
se tratan como si fuesen frmulas, tanto en el caso de los socialistas como en el de
los no socialistas: voracidad corporativa, bsqueda de beneficios, competencia sin
control por recursos y mercados, modelos de desarrollo econmico que desplazan
los costos a las economas naturales y los sectores de subsistencia, prstamos e
inversiones antiecolgicos del Fondo Monetario Internacional y el Banco Mundial
(incluyendo, en los ex pases socialistas, una mentalidad de "industrializacin cueste lo que cueste"). 16 Pero no hay una teora general, sistemtica, de los "cmos" de
la destruccin ecolgica en general y de las complejas conexiones internas entre la
acumulacin de capital y las tendencias a crisis econmicas y ecolgicas, por un
lado, y los movimientos sociales y las polticas, por el otro.
Creo que hay por lo menos tres razones para esto. Primero, no hay un planteamiento sistemtico de las interpretaciones ideolgicas frente a las interpretaciones
de las ciencias sociales de lo que es una "crisis ecolgica". Segundo, cualquier teora del "cmo" tiene que basarse en la teora del capital, una teora de tipo marxista sobre la acumulacin y la crisis econmica, o ms precisamente en una teora
de la acumulacin capitalista por medio de la crisis econmica. Tercero, una teora de
ese tipo tiene que basarse en una descripcin de lo que Marx llam las "condiciones de produccin", definidas en trminos tipo Polanyi para incluir todo lo que no
es producido como una mercanca pero tratado como si lo fuera, es decir las "mercancas ficticias". Marx identific tres condiciones de produccin: la "condicin
17 "The part played by labour",

Lea; op. cit.

op. cit.

157

cApITALISMO Y NATURALEZA

op. cit., p. 75.

Tim Luke ("The dreams of deep ecology", Telas, 76, verano de 1986) sostiene que la versin ecolgica profunda del romanticismo es, en realidad, un superantropocentrismo disfrazado.
19 Kazuhiro Ueta, "Dilemmas of pollution control policy in contemporary China", Capitalista, Satu19 Aunque

re, Socialism, 3, noviembre de 1989.

158

JAMES O'CONNOR

personal" o fuerza de trabajo humana ("capital humano"), las "condiciones externas", o medio ambiente, definido de manera amplia ("capital natural"), y las "condiciones comunales generales" o infraestructura urbana y espacio urbano; y, podramos aadir, la comunidad, en la medida en que puede ser potencialmente capitalizada ("capital comunitario"). Como las condiciones de produccin no se producen como mercancas de acuerdo con la ley del valor, normalmente el estado influye o regula el acceso, el uso y la salida de los mercados de trabajo, tierra, materias
primas y otros. Una visin sociocientfica de la destruccin ecolgica teoriza sobre
las formas en que la produccin y circulacin capitalista, as como la acumulacin
capitalista y la crisis econmica, se articulan con las condiciones de produccin y
la poltica oficial, es decir, las maneras en que puede crearse una "segunda contradiccin del capitalismo".
Muchas piezas del rompecabezas de la economa poltica de la ecologa estn ya
en su lugar. La segunda parte de este libro tiene una gran deuda con los economistas y otros especialistas que han trabajado uno u otro aspecto del problema.
Aparte del trabajo pionero y en ocasiones visionario de pensadores de izquierda
como Rudolph Baro, Murray Bookchin, Vandana Shiva, Manuel Sacristn y otros,
as como de Herman Daly, Hazel Henderson y algunos ms cuya posicin poltica
es ms convencional (y tambin de las contribuciones econmico-polticas ya mencionadas de Alier, Kapp, Leff y otros), hay muchos y muy diversos estudios especficos de importancia. En Estados Unidos incluyen la obra influyente e innovadora
de Barry Commoner y libros de Matt Edel y Barry Weisberg, aparecidos en los
setenta." Otras obras pertinentes e importantes incluyen estudios de la conexin
entre el trabajo enajenado y el consumismo y la destruccin ambiental; los riesgos
de la "banda continua de produccin"; las causas y consecuencias de la tecnologa
ecolgicamente nociva; las formas venenosas de los procesos de trabajo capitalista
y los temas de salud y seguridad de los trabajadores, as como una variedad de descripciones geogrficas radicales de la estructura y la ubicacin industriales, el agotamiento de recursos y la contaminacin. 21
20 Barry Commoner, 77te closing circle: Nature, man, and technology, Nueva York, Knopf, 1971; Matt
Edel, Economies and the environtnent, Englewood Cliffs, Prentice-Hall, 1973; Barry Weisberg, Beyond repair:
The ecology of capitalina Boston, Beacon, 1971.
21 Respectivamente, Ben Agger, Western Marxism: An introduction: Classical and contemporary sources,
Santa Mnica, Goodyear, 1987; Alan Schnaiberg, 77:e environment: From surpltu to scarcity, Nueva York,
Oxford University Press, 1980; Commoner, op. cit.; Wendy Chavkin (ed.), Double esposare: Women's health
hazards on the job and at homo, Nueva York, Monthly Review Press, 1984, e International Jour nal of Health
Services, varios nmeros; Antipode, varios nmeros. En relacin con esto tambin son importantes los
muchos estudios de problemas ambientales especficos asociados con el funcionamiento de determinadas industrias; vanse, por ejemplo, Chibuzo Nwoke, Third world minerals and global pricing: A neto theo/y, Londres, Zed, 1989; Michael Tanzer, The rase for resources: Continuing struggies over minerals and fuels,
Nueva York, Monthly Review Press, 1980; Petter Nore y Terisa Turnes, Oil and class struggle, Londres,
Zed, 1980; John Keyes, The solar conspiracy, Dobbs Ferry, Morgan and Morgan, 1975; Robert van den-

CAPITALISMO Y NATURALEZA

159

Aparte de esta lista nada exhaustiva de contribuciones, hay importantes estudios


sobre el desarrollo del capitalismo desigual y combinado y la degradacin ambientaL22 entre ellos un esclarecedor anlisis de las formas en que la sequa junto con
las estructuras econmicas y polticas neocoloniales (entre otros factores) se articularon entre s para producir hambruna y desastre ecolgico en el Sahel, en el
oeste de frica. 23 Han aparecido obras similares sobre Amrica Latina, Asia y el
Medio Oriente; por ejemplo, la aplicacin de la teora de la acumulacin desarticulada de De Janvry a las interconexiones entre las crisis ecolgicas y econmicas
y las luchas nacionales en . Centroamrica. 24 En relacin con esto tambin debe
mencionarse la creciente bibliografa en el campo de la ecologa poltica radical;
por ejemplo, la economa de las grandes presas, la poltica de la energa nuclear,
la teora de la regulacin estatal, los efectos distributivos de la poltica ambiental y
los grmenes de una teora de la dialctica entre socialismo y ecologa (vase la tercera parte de esta obra) 25
Bosch, The pesticide conspiracy, Garden Cito,, Doubleday, 1980; Pat Roy Mooney, Seeds of the earth A public
or pivote resource?, San Franciso, Institute for Food and Development Policy, 1980; Michael Perelman,
Farming for profit in a hungry world: Capital and the crisis in agriculturaMontclair, Allanheld, Osmun, 1977;
David Weir y Mark Schapiro, Circle of poison: Pesticides and peopk in a huno world, San Francisco, Institute for Food and Development Policy, 1981. Hay muchas otras contribuciones, una de las ms famosas
de las cuales es Frances Moore Lapp y Joseph Collins, Food first: Beyond the myth of scarrity, Boston,
Houghton Mifflin, 1977.
" Michael Redclift, Development and the environntental crisis: Red oreen alternativos, Londres, Methuen,
1984, y Sustainable deuelopment: Exploring the contradictions, Nueva York, Methuen, 1987; William W. Murdoch, The poverty of nations: The political economy of hunger and population, Baltimore, Johns Hopkins University Press, 1980. Acerca de la degradacin de recursos en regiones semiridas vanse Michael Watts,
Silent violence, Berkeley y Los ngeles, University of California Press, 1983, y Ben Wisner, Power and need
in Africa, Londres, Earthscan, 1988. Sobre la deforestacin tropical vanse John O. Browder (ed.), Fragile lands of Latin Amenca, Boulder, Westview, 1989, y Susanna Hecht y Alexander Cockburn, The fate of the
forest, Nueva York, Verso, 1989. Vase tambin The vannishing forint: The human consequences rg-deforestation,
A report for the Independent Commission of International Hwaanitarian Ames Londres, Zed, 1986. Acerca de
los efectos ambientales de las grandes presas vase Claude Aleares y Ramesh Billorey, Damming the Nartnada: India's greatest planned environmental disaster,Penang, Third World Network, APPEN, 1988.
23 Richard Franke y Barbara Chasin, Sexis of famine: Ecological destruction and the development dilemma
in the West Africa Sahel, Montclair, Allanheld, Osmun, 1981.
" Alain de Janvry, The agradan ganaos: and reformism in Latin America, l3altimore, Johns Hopkins University Press, 1981; Daniel Faber, "Imperialism and the crisis of nature in Central America", Capitalino,
Nature, Socialistal, otoo de 1988.
25 Respectivamente, Dave Elliott, 71e politics of nuclear power, London, Pluto, 1978; Charles Noble,
Liberalism at wort 77:e rise and fall of OSHA, Filadelfia, Temple University Press, 1986, y Andrew Szasz, Ecopopulism: Toxic coarte and the movement for envinmmental justito, Minneapolis, University of Minnesota
Press, 1994; Hugh Stretton, Capitalino, socialista and the mvironment, Cambridge, Cambridge University
Press, 1976, y Martin Ryle, Ecology and socialism, Londres, Radius, 1988; Luciana Castellina, "Why 'red'
must be 'green' too", Socialista in the World, 56, 1986, y Andr Gorz, Ecology os politics, Boston, South End,
1980. Tambin deben mencionarse los crticos de las teoras econmicas burguesas del ambiente, el
ms conocido de los cuales es Narindar Singh, Economics and the crisis of ecology, Delhi, Oxford University
Press, 1976, as como de las ideologas de la poltica ambiental (Francis Sandbach, Environment, ideology,

160

JAMES O'CONNOR

La segunda razn de la ausencia de una teora plenamente desarrollada sobre


el capitalismo y la naturaleza se relaciona con la debilidad o la quiebra tanto de la
economa burguesa como de la teora del desarrollo. Esto ha creado un vaco terico, coyuntura en la cual la aparicin del ecomarxismo debera ser aplaudida por
la gente de mentalidad abierta. Martnez-Alier escribe, acerca de la economa burguesa y, en general, de la visin del establishment, que
existe agotamiento de recursos y existe produccin de desechos, y la crtica ecolgica de la
economa cuestiona la capacidad del mercado para valorar precisamente esos efectos. La
crtica ecolgica seala que, debido a la dimensin temporal, la economa involucra asignaciones (de desechos, de recursos menguados) a generaciones futuras, sin que esas asignaciones se deriven de alguna transaccin entre [las generaciones] El individualismo metodolgico se encuentra con la dificultad ontolgica insuperable de ocuparse de las
generaciones futuras.

A veces las opiniones del establishment trasponen los lmites hacia una especie de
ecofascismo , y los Garret Hardin no son los nicos villanos. Una conferencia en el
East-West Center de Honolul se titulaba "Cmo salvar el ambiente amenazado
por los pobres". En Newswee11 26 Henry Breck, uno de los patronos del National
Resources Defense Council, plantea la posibilidad que de que fuese necesaria una
fuerza ecopolicial para proteger los bosques lluviosos de todo el mundo y la produccin global de oxgeno entre los pobres del tercer mundo que (segn dice
Breck), estn talando los bosques sin pensar en el futuro.
La cuestin es cmo puede construirse una teora del capitalismo que nos ayude a pensar claramente acerca de la destruccin ambiental global. Necesitamos una
teora que considere debidamente tanto las fuerzas econmicas sistemticas como
los movimientos sociales y polticos, y que ponga en juego la ciencia ecolgica, la
economa poltica y las teoras sociolgicas de los movimientos y cambios sociales,
as como las experiencias cotidianas de la gente. Por encima de todo, necesitamos
una teora que identifique las contradicciones ecolgicas y de otro tipo del desarrollo capitalista de maneras que esclarezcan y hagan progresar los movimientos
ecolgicos y otros movimientos sociales relacionados. No es poco pedir.
Una idea clave puede ser la teora de la "segunda contradiccin del capitalismo".
La bien conocida "primera contradiccin" se deriva del hecho de que la produccin
capitalista no es slo produccin de mercancas sino tambin produccin de plusvalor, es decir, explotacin capitalista del trabajo. La explotacin del trabajo significa, simplemente, que la lucha de clase y las crisis econmicas son inherentes al
.

and policy, Montclair, Allanheld, Osmun, 1980). Vase tambin Elmar Altvatar, "Towards an ecological
The futura of markt: An estay ora the regulado,: qf monand unge <ter
critique of politicaLmonomy"
the collapse of "actually existing socialion, Londres, Verso, 1993.
" Vase Newsweek, 5 de diciembre de 1988.

cANTALISMO Y NATURALEZA

161

capitalismo, crisis que se denomina a veces "sobreproduccin de capital". Este enfoque marxista tradicional de la crisis econmica se concentra en las contradicciones
inherentes a la valorizacin del capital o, por decirlo en trminos simples, el valor
de cambio. El valor de uso es importante; por ejemplo modifica la forma y la razn
en que funciona el capitalismo cuando funciona (y la razn de que no funcione
cuando no funciona), define si se asigna tiempo de trabajo a los bienes de capital o
a las industrias de bienes de consumo. Pero en el capitalismo el valor de uso se subsume en el valor de cambio ("produccin por la utilidad, no por el uso"), y por lo
tanto desempea un papel secundario en la economa poltica marxista tradicional.
En cualquier versin de la segunda contradiccin del capitalismo el valor de uso
debe tener ms o menos la misma importancia que el valor de cambio. La fuerza de
trabajo se presenta al capital de formas naturales y culturales especficas. Lo que
Marx llam "elementos naturales del capital constante y variable" tiene una materialidad particular, as como valor de cambio ficticio. Resulta clara la necesidad de
hacer anlisis del espacio urbano especficos del sitio. Se ha demostrado que las
estadsticas generales relativas a la "crisis forestal" en Canad son de poca utilidad,
y que se requiere un conocimiento especfico del sitio para poder saber, antes que
nada, si existe o no una crisis foresta1. 27 En general, a medida que nos alejamos de
los mercados de divisas y de dinero, as como de los mercados accionarios, pasando por el mercado de bienes de capital y de consumo, para acercamos al de trabajo, el de materias primas, el de manejo de residuos, y as sucesivamente, nuestro
nfasis tiene que pasar del lado del valor de cambio de las cosas al del valor de uso.
Cuanto ms nos acerquemos tericamente al valor de uso, ms cerca estaremos prcticamente
de los lugares reales y de la gente viva y verdadera. Por eso parece haber una conexin
tan estrecha entre la tendencia del capital a debilitar y destruir sus propias condiciones de produccin (es decir la crisis de las condiciones de produccin) y el surgimiento de nuevos movimientos sociales (por ejemplo las luchas por la restructuracin de las condiciones de produccin). El feminismo, los movimientos por la
salud y la seguridad laborales y por el ambiente, y los movimientos urbanos de todas clases, tienen que ver con mucho ms que la mera defensa de la fuerza de trabajo, la naturaleza externa y las condiciones de vida en la ciudad, respectivamente,
pero tambin tratan de ello. Esto significa que hay una posibilidad real de integrar
una teora del capital y sus condiciones con una teora de los movimientos sociales
y la lucha social y poltica.
/ A principios de los setenta el capitalismo mundial entra en una etapa de creciiMento lento y crisis sectorial. Desde entonces los tres circuitos del capital han sido
reducidos, se les ha aplicado reingeniera, han comenzado a trabajar con fuentes
externas y han sido restructurados, modernizados y adelgazados de otras maneras.
La reduccin de costos y la eficiencia han estado a la orden del da. Esto se ha asociado con cambios radicales en la divisin internacional del trabajo. Los costos de
27

Peerla, op. cit.

162

JAMES O'CONNOR

la crisis se han exportado al Sur, as como a las minoras oprimidas y a los pobres
del Norte. El capital ha logrado abrirse paso a travs de esta crisis, en parte, descuidando, lesionando o destruyendo sus propias condiciones de produccin y
reproduccin, es decir, adquiriendo una "deuda ecolgica" con el Sur y, en general, con los pobres del mundo. Lo ha hecho externalizando ms costos, por ejemplo robando o devastando recursos tales como bosques, agua y tierra de los cuales
dependen las economas de supervivencia de las reas rurales del Sur la muy competitiva industria automotriz, que siempre se enfrenta al exceso de capacidad,
lucha para evitar reglamentaciones ms estrictas sobre el control de emisiones. En
ciertas industrias, en ciertos lugares, en ciertos momentos, el capital no slo hace
que todos los dems padezcamos los costos de su crisis, sino que tambin empieza
a "sufrir" l mismo. La industria algodonera de Centroamrica es un buen ejemplo
de cmo la banda de produccin de los pesticidas pone en peligro las utilidades y
el capital, as como a la naturaleza y la gente. 28
En trminos ms generales, la destruccin de la naturaleza puede dar origen a
lo que Marx llam los "costos de los elementos del capital". Esto puede ocurrir de
muchas formas: una mayor renta por la tierra, desembolsos mayores para llegar a
zonas madereras lejanas, toda clase de "efectos en cascada" por los cuales algunos
capitales hacen que otros capitales sufran prdidas, y as sucesivamente. Adems,
bajo condiciones especficas, la destruccin de la naturaleza reduce el tiempo de
revolvencia del capital. Por otro lado, la tasa de explotacin del trabajo puede descender cuando las enfermedades y los accidentes laborales requieren que se invierta una parte mayor del producto social en atencin a la salud.
Asimismo, cuando el capital socava sus propias condiciones de produccin y
acumulacin, socavando as, potencialmente, sus propias utilidades, crea tambin
una oposicin social y poltica. Por eso, como se seal antes, no se trata slo de analizar las relaciones sistmicas entre el capital y sus condiciones, sino tambin de
analizar el capital como una relacin social antagnica, as como abrir los ojos ante
la posibilidad de que nuevos movimientos sociales, especficamente los movimientos ambientales globales, puedan elevar los costos del capital y volver a ste menos
flexible, y tambin poner en peligro, de otras maneras, la rentabilidad. La degradacin ambiental requiere inmensos desembolsos no productivos de capital para
la proteccin y limpieza del ambiente. Los costos de limpiar la lluvia cida, por
tomar un ejemplo, son escalofriantes. Si aadimos los costos de reparar o restaurar las otras condiciones de produccin descuidadas los costos del congestionamiento urbano, las rentas altas, el crimen urbano y las enfermedades por estrs, el
creciente gasto en salud, los costos de restructurar un sistema educativo y una infraestructura fsica desastrosos la cifra total sin duda sera astronmica. De hecho,
Hazel Henderson coment en una ocasin que cree que en Estados Unidos estos
costos consumiran la mayor parte del PIB.
28 Swezey y Faber, op. cit.

CAPITALISMO Y NATURALEZA

163

Es imposible exagerar la importancia de los factores tanto "objetivos" como


"subjetivos". En Taiwn la escasez de tierras ha creado ms presiones comunitarias
y ambientales por detener nuevos proyectos industriales y de infraestructura,
sobre todo el sector petroqumico, que exacerba la escasez de tierra y produce
una mayor especulacin con los valores de la misma (ahora hay terrenos industriales subutilizados mientras sus dueos esperan que los precios aumenten an
ms). Los escasos recursos de gas y carbn se estn agotando. La mermada tierra
de cultivo est sobreexplotada, y pone en peligro la eficiencia agrcola, a pesar de
un mayor uso de insumos qumicos (o debido a ello). En sntesis, el "xito" econmico de Taiwn se ha debido de manera significativa al descuido y la degradacin
de sus condiciones de produccin. El resultado es una mayor descentralizacin geogrfica de la industria, ms produccin en China continental, y el relajamiento de
los reglamentos acerca de la tierra, con el propsito de ceder tierras de cultivo a
la industria.
En pocas palabras, es posible que al capitalismo mundial de hoy sea inherente
no slo una crisis de sobreproduccin del capital, sino tambin una crisis de subproduccin del capital. La crisis puede ir no slo del lado de la demanda, como en
el marxismo tradicional, sino tambin del lado del costo, como en el ecomarxismo.
En sus escritos sobre la "crisis del algodn" en Gran Bretaa en los aos 1860 el
mismo Marx adopt esta posicin, pero nunca trat de desarrollar las conexiones
econmicas y sociales sistemticas entre los movimientos dentro y entre los circuitos del capital y todo el asunto de la produccin y reproduccin de las condiciones
de produccin capitalista (aunque, como hemos visto, advirti aspectos de estos
problemas). Por lo tanto es evidente que hay que plantear preguntas claras acerca
de la conexin interna entre las crisis tradicionales de sobreproduccin del capital
y la crisis de la subproduccin del capital, y que tambin es necesario plantear otras
preguntas respecto a las conexiones entre la destruccin de la naturaleza y la gente, por un lado, y la destruccin del capital, por el otro. Asimismo, es claro que
tenemos que enfrentar el problema de las condiciones de produccin tericamente, tal como el capital y los nuevos movimientos sociales, incluyendo las luchas
de los trabajadores en torno a la salud y los problemas relacionados con ella, lo
estn enfrentando prcticamente. Si lo hacemos, puede resultar que lo que se
necesita hoy no es una "construccin socialista" sino ms bien una "reconstruccin
socialista" de la naturaleza... incluyendo nuestra propia "naturaleza".
El captulo 6 de este libro, "Algunas observaciones sobre la 'crisis ecolgica'", introduce el tema de la economa poltica de la naturaleza al analizar algunos de los significados de la tan usada expresin "crisis ecolgica (o ambiental)". El captulo 7,
"Las condiciones de produccin y la produccin de las condiciones", es una introduccin terica a la tesis de la "segunda contradiccin del capitalismo", escrita con
el propsito de aclarar el concepto de "condicin de produccin", visto como fuerzas productivas y tambin como relaciones de produccin. El argumento bsico de

L.

164

JAMF.S O'CONNOR

"La segunda contradiccin del capitalismo" se ampla despus en el captulo 8


(con una adenda).
El captulo 9, "Sobre la acumulacin capitalista y la crisis econmica y ecolgica", analiza el proceso socioeconmico de "acumulacin de capital por medio de
las crisis econmicas" y las implicaciones de este proceso para el ambiente, y al mismo tiempo refuta la tesis convencional que achaca la degradacin ambiental a
cambios autnomos del gasto consumista. El captulo 10, "El desarrollo desigual y
combinado y la crisis ecolgica", se ocupa de algunas de las manifestaciones espaciales tanto de la acumulacin capitalista como de la degradacin y destruccin
ambiental. En el captulo 11, "Tecnologa y ecologa", examino estos dos conceptos desde el punto de vista de la teora sociolgica y econmico-poltica crtica. Los
captulos 12 y 13, "Asesinato en el Orient Express: La economa poltica de la guerra del Golfo" y "El dominio britnico en las Shetland", se concentran en la importancia del petrleo, el "oro negro" que hace rodar la economa mundial, desde el
punto de vista de la economa poltica y tambin desde la perspectiva de los gobiernos que procuran legitimar polticamente "la guerra petrolera" y la degradacin
ambiental de las islas Shetland, respectivamente. El ltimo captulo de la segunda
parte, el 14, "Es posible mi capitalismo sustentable?", analiza la "sustentabilidad"
desde la amplia panormica del sistema capitalista en su conjunto.

6
ALGUNAS OBSERVACIONES
SOBRE LA "CRISIS ECOLGICA"

Hace treinta aos Gerhard Masur escribi que "la idea de crisis est permeando los
campos ms diversos de las actividades humanas". 1 Aunque inexplicablemente
Masur no incluy la ecologa como uno de esos campos, su observacin es adecuada. La idea de una "crisis ambiental global" est grabada ya en la mente de la
mayora de las personas letradas, y ocupa ahora el centro de las discusiones serias
sobre el impacto del crecimiento econmico global y el desarrollo en el ambiente
natural. A finales de los sesenta
el bilogo lord Ashby, entonces presidente de la Comisin Real sobre Contaminacin
Ambiental la respuesta del gobierno britnico a la creciente preocupacin por el medio
ambiente, sugiri que no nos enfrentbamos a una crisis nica sino a un periodo crtico
o climatrico, mientras una serie de sistemas de la naturaleza amenazaban con derrumbarse bajo la marea de contaminantes industriales y ante el agotamiento de recursos clave. 2
En 1990 Mustaf Tolba, director ejecutivo del Programa Ambiental de Naciones
Unidas (uNEP), seal que el calentamiento global, la reduccin de ozono y la prdida de biodiversidad eran las "amenazas" ms importantes para el mundo natural? Mientras Tolba adverta de un "genocidio global", Michael Soul, uno de los
fundadores de la biologa de la conservacin, afirmaba que si no se emprendan
acciones para salvar los bosques lluviosos del planeta se producira un "desastre
ecolgico".4
El discurso ambientalista contiene habitualmente expresiones como "especies
en peligro", "hbitat amenazado" y "bosques en desaparicin". "Riesgo", "peligro",
"amenaza" y "emergencia" aparecen una y otra vez en el vocabulario de ecologistas
y ambientalistas. Los periodistas llaman "crisis ambientales" a una diversidad de
I "Crisis in history",

Dictionary of the History of Ideas, Nueva York, Scribner's, 1968, p. 595.


Philip D. Lowe y Michael W. Worboys, "Ecology and ideology", en F. H. Buttel y H. Newby (eds.),
77e rural socioloc of the advanced societies, Montclair, Allanheld, Osmun, 1980, pp. 433-434. Los autores,
presagiando mi anlisis que aparece ms abajo, continan: "Pero otros, como John Maddox, por entonces editor de Nature, cuestionaban la existencia misma de una crisis fuera de la mente de los 'profetas
del desastre'. Es interesante que el mismo Ashby [...] declarara ms tarde que 'El peligro es un colapso
poltico, no ecolgico.'"
3 Citado porjon Steward en San Francisco Chronicle, 6 de junio de 1990.
4 Citado en Bob Hohnes, "How fast are they going extinct?", Science Notes, University of California in
Santa Cruz, invierno de 1992, p. 3.
2

[165]

166

JAMES O'CONNOR

acontecimientos, desde derrames de petrleo hasta accidentes nucleares, y en


general los definen en trminos objetivos, derivados de uno de los significados de
"crisis" que usaban los griegos dos milenios y medio atrs y que sigue siendo frecuente hasta hoy en la prctica mdica: el punto crucial de una enfermedad, en el
que se decide si el paciente vive o muere, o si la enfermedad se convierte en otra
(ms grave).
La definicin griega de crisis tambin es un "discurso", en el sentido de que contiene fuertes elementos subjetivos o evaluaciones cuestionables del curso de una
enfermedad. Consideremos el significado de "contaminacin ambiental". Osvaldo
Sunkel y Jos Leal brindan una definicin objetivista:
abuso de la capacidad asimilativa del ambiente como basurero de desperdicios y materiales
de desecho. Esta capacidad puede verse como un recurso que es renovable y, por lo tanto,
recuperable, excepto en casos de abuso extremo, cuando puede desvanecerse por el
derrumbe del ecosistema. 5

En cambio Mary Douglas en Risk and culture sostiene que las ideas sobre
contaminacin no quedan explicadas a cabalidad por los peligros fisicos; que las comunidades censuran sus propias creencias en materia de contaminacin, y que
desarrollan una sensibilidad que muchas veces est a aos luz de los riesgos cientficamente mensurables.
Podemos adoptar una definicin de "crisis" como evaluaciones que pueden discutirse sobre, digamos, la salud de un bosque, sin adoptar el extremado subjetivismo y relativismo de Douglas. Se puede decir que existe una crisis forestal cuando
nadie sabe si el bosque se est cosechando sobre la base de un rendimiento sustentable, definiendo sustentabilidad como la capacidad de los ecosistemas de bosque de retener su productividad biolgica pese a perturbaciones del exterior, por
parte de operaciones madereras en gran escala, por ejemplo. Esa manera de comprender una crisis hace mucho nfasis en los juicios de los agentes humanos, sean
o no cientficos. Por lo general dos eclogos que estudien una poblacin de la misma especie en dos hbitat diferentes discreparn tanto respecto al punto crucial en
el que se decide si una especie vive o muere como al resultado de ese punto. Hay
por lo menos tres razones para eso. Primero, las poblaciones de las especies suelen
tener una dispersin acorde con la disponibilidad de recursos. No es raro que
determinadas poblaciones de un rea se extingan y que despus ese hbitat sea
repoblado, simplemente porque es un buen lugar para ciertas especies. Por lo
general la mayora de las poblaciones no se "autodestruyen" sino que responden de
maneras (muy poco) predecibles a cambios externos de clima, poblacin de depredadores y dems. En este sentido, la especie en cuestin puede no alcanzar nunca
Osvaldo Sunkel y Jos Leal, "Economics and environment in a developmental perspective", International Social Science Journal, 109, 1986, p. 419.

OBSERVACIONES SOBRE LA "CRISIS ECOLGICA"

167

un "equilibrio" con su hbitat sino estar, ms bien, en una especie de "crisis" permanente. Segundo, no hay un modelo nico de especies o de poblaciones de especies, porque los hbitat son diferentes (en mayor o menor grado) debido, por
ejemplo, a la calidad de la nutricin existente. Tercero, si bien se dice que la territorialidad es un mecanismo para prevenir las crisis, el carcter estrechamente vinculado con el sitio del conocimiento ecolgico sugiere la probabilidad de que los
"territorios" (as como los efectos de las perturbaciones externas) estn mal definidos o que incluso resulte imposible conocerlos. En general los eclogos ensean
que los mecanismos de crecimiento de las plantas son mucho ms dificiles de estudiar que los de las poblaciones animales, porque en el caso de los segundos es relativamente fcil calcular el perfil de edad (y por lo tanto un elemento para predecir la supervivencia o el crecimiento). Por eso los eclogos vegetales se dedican a
estudiar patrones de dispersin, mientras que los especialistas en animales estudian los mecanismos de crecimiento de la poblacin.
Los historiadores del siglo xix acostumbraban usar el trmino "crisis" para indicar el punto crucial en el destino de una nacin o un pueblo, un momento de decisin o el instante en el que realmente se ve puesta a prueba la voluntad de un pueblo. En estos sentidos la guerra de George Bush contra Irak fue una crisis, un
momento de decisin en el que Estados Unidos proyect su poder hacia el extranjero y "restableci la credibilidad que haba perdido en Vietnam". Uno podra imaginarse a un futuro presidente que para demostrar de manera similar que "tiene lo
que hace falta" encabece un gigantesco esfuerzo por reducir el calentamiento global o poner fin a la dependencia de los combustibles fsiles por medio de subsidios
inmensos a las "vas alternas de energa". Un concepto subjetivo de crisis incluira
conjeturas histricas (por ejemplo grandes guerras) en las cuales las poblaciones
no pueden aceptar fcilmente la normalidad que suelen dar por sentada. Este sentido de "crisis" es lo bastante amplio como para incluir periodos de intensa incertidumbre econmica y poltica, es decir tambin ecolgica; 6 mucha ansiedad y suspenso en el nivel personal (por ejemplo un sistema familiar en decadencia) y, por
consiguiente, recursos psicolgico-sociales para cualquier poltica verde seria, y las
posibilidades de ruina ecolgica global, es decir, las perspectivas tanto de un debate poltico generalizado como de la exigencia de una reglamentacin poltica a la
economa capitalista global desbocada.
El significado ms importante de la palabra crisis, incluida la crisis ecolgica,
6 Un ejemplo (New York Times, 29 de octubre de 1987): "El estudio [del Departamento de Energa]
dice que hay grandes lagunas en la comprensin de cmo se desempearan los reactores en ciertos
tipos de accidentes que las plantas civiles estn destinadas a experimentar. El estudio llega tambin a la
conclusin de que 'hay incertidumbres significativas' acerca de la capacidad de los reactores para limitar la liberacin de materiales radiactivos en un accidente. las plantas tienen filtros para atrapar
partculas radiactivas, mientras que las plantas comerciales se albergan en estructuras comerciales que,
supuestamente, condenen todas las sustancias radiactivas." Tenemos aqu un ejemplo de "crisis" definida como incertidumbre, basada en la falta de infdrmacin tcnica suficiente.

168

JAMES O'CONNOR

parecera ser el de "punto crucial" y, por lo tanto, "momento de decisin". Un


ejemplo sera la relacin antagnica entre grupos socioeconmicos de la sociedad
de clase, o las luchas entre clases (y dentro de las mismas) en el momento en que
nadie sabe ni puede saber qu clase o grupo lograr imponerles su voluntad a los
dems. Este sentido de la palabra "crisis" puede hacerse extensivo, por ejemplo, a
conflictos entre pases ricos y pases pobres ("atractivos ambientales" frente al
"ambientalismo de los pobres"), as como a otras rivalidades econmicas y polticas
nacionales, y tambin a luchas entre los movimientos sociales verdes y otros que
procuran conservar la naturaleza, la comunidad y la vida individual, por un lado, y
las estructuras de propiedad y poder que dependen del crecimiento econmico,
por el otro.
Se requieren dimensiones subjetivas de cualquier concepto til de crisis ambiental porque las definiciones objetivistas casi siempre (siempre?) contienen una cantidad de supuestos no analizados. Considrese, por ejemplo, el anuncio de que "el
gobierno aadi sesenta tipos de plantas y animales a su lista de especies en peligro y amenazadas [...] lo que llev el total a la cifra rcord de 883. De ellas 746 fueron clasificadas como 'en peligro' o en riesgo de extincin. Las 119 restantes fueron ubicadas en la categora de `amenazadas', reservada para las especies que
probablemente se vean en peligro." 7 Cul es el punto de crisis, "en peligro" o
"amenazada"? O ambos, e indican grados de crisis? Cul es el lapso que se asume
y cunto es "cuenta burocrtica", comparada con los resultados del trabajo concreto de los cientficos ecologistas que se refleja en esas cifras?
Se podra aducir una cantidad de ejemplos para demostrar que la "crisis ecolgica" es una categora poltica e ideolgica tanto (o ms) que un constructo cientfico. Por ejemplo, en 1987 un titular del New York Times anunciaba que "Delegados
mundiales alertan frente al peligro para las reas silvestres". 8 De acuerdo con la
noticia, "Por lo menos la mitad de las reas silvestres que an existen no se protegen por s mismas debido a su spera naturaleza. Pueden deteriorarse sin aviso previo Ud Las soledades rticas de Canad y Alaska fueron seriamente amenazadas por
el desarrollo petrolero, gasero y mineral y Ud las presiones demogrficas estn erosionando rpidamente reas silvestres de frica), de Sudamrica." Menos del 20%
de las reas silvestres identificadas en un informe del IV Congreso Mundial de reas
Silvestres estn "protegidas formalmente", contina la nota. El bien conocido problema de cualquier afirmacin de que lo "silvestre" est en "peligro" o "amenazado"
es que el concepto tiene poco o ningn sostn cientfico. Lo silvestre no es una especie o un ecosistema, sino ms bien un constructo social derivado de sensibilidades
romnticas de "amor por la naturaleza" bien establecidas desde hace ms de 200
aos. Cuando los gobiernos intervienen para designar "reas silvestres", y sobre
todo cuando las administran y destacan lo que Michael Frome ha llamado "vida sil7

San Francisco Chwnstk, rae febrero de 198b.

8 New Yorh Times,

12 de septiembre de 1987.

OBSERVACIONES SOBRE [A "CRISIS ECOLGICA'

169

vestre a la carta servida como comida rpida", 9 el concepto de lo "silvestre" se convierte en una categora poltica. De modo que la nota del Times revela una condicin poltica y cultural tanto, por lo menos, como un hecho ecolgico.
He aqu otro ejemplo que dramatiza las dimensiones polticas e ideolgicas de
la idea de "crisis ecolgica". "Las marismas, el hbitat esencial de las aves acuticas
y otras, estn desapareciendo a una velocidad asombrosa. En todo el pas se pierden ms de 180 mil hectreas de marismas por ao; eso equivale a unas 500 hectreas diarias que desaparecen bajo las topadoras. En California, hogar invernal de
unos 14 millones de patos y gansos, existen hoy menos del 4% de las marismas que
haba hace un siglo [...] Consciente de la necesidad de conservar lo que queda, una
organizacin nacional no lucrativa que hace nfasis en la restauracin, ms que en
la retrica, se est ocupando en gran escala de California." 10 Esta descripcin brinda un concepto poltico de crisis ecolgica que se disfraza de cientfico (por ejemplo "hbitat esencial"). Est ausente un elemento clave de la ecuacin ecolgica:
cuntos patos y gansos invernaban un siglo atrs en las marismas de California?
Alcanzara el 4% restante para sostener a 14 millones de aves? De no ser as,
podran modificar su ruta migratoria y pasar ms hacia el interior? A uno se le
ocurren ms preguntas de este tipo. Lo importante es que la organizacin ambiental de que se trata (la "organizacin nacional no lucrativa" mencionada en la nota)
compra zonas pantanosas, de modo que le interesa que el asunto parezca estrictamente ecolgico o tcnico, ms que cultural y poltico.
El hecho de que una especie muera, un ecosistema sea destruido o un rea silvestre o pantanosa est en peligro, son cuestiones polticas, ideolgicas y culturales, adems de ecolgicas. Esto tiene dos ramificaciones. Primero, la crisis ecolgica puede definirse como el punto de inflexin en la batalla poltica entre, digamos,
ambientalistas que estn tratando de proteger un ecosistema o "zona silvestre", y
promotores capitalistas movidos por el afn de inversiones y bsqueda de lucro, es
decir, el momento en el que nadie sabe qu lado va a salir ganando. Segundo, es un
punto de inflexin poltico, antes que nada, precisamente porque no est claro si
la destruccin de una marisma o de una especie ha rebasado el punto de no retorno. De manera que puede o no representar una diferencia el hecho de que individuos y grupos interesados intervengan en la lucha (en una situacin de "crisis"
las acciones individuales pueden inclinar la balanza en favor de mantener viva la
marisma o una especie determinada).
Una vez que aceptamos el carcter poltico e ideolgico de esas "crisis", estamos
en condiciones de empezar a identificar los intereses materiales especficos que pueden estar en juego. En semejante contexto es evidente que las aseveraciones cientficas deben evaluarse a la luz de las relaciones de los cientficos con los intereses
involucrados en la lucha en cuestin.
9
1

Michael Frome, Regreening the National Parles, Tucson, University of Arizona Press, 1991.
San Francisco Chronick, 11 de septiembre de 1987.

170

JAMES O'CONNOR

Otros dos ejemplos sirven para ilustrarlo. En el New York Times han aparecido
anuncios advirtiendo sobre el calentamiento global y los profundos ajustes que tendr que hacer el mundo si el planeta se calienta. Sin embargo, cuando descubrimos que quien paga por los anuncios es la industria de la energa nuclear, deberamos empezar a sospechar, porque esta industria tiene inters en reducir nuestra
actual dependencia de los combustibles fsiles a fin de incrementar nuestra demanda de energa nuclear.
El segundo ejemplo est tomado de la historia del agotamiento del ozono por
los clorofluorocarbonos (cFC). El doctor Robert Watson, el principal cientfico del
proyecto sobre el ozono de la NASA, afirm en octubre de 1987 que los CFC "intervienen en la destruccin del ozono en todas las latitudes". El doctor Sherwood
Rowland, de la Universidad de California en Irvine, quien a principios de los setenta advirti sobre el peligro que corra la capa de ozono, dijo el mismo mes que
"sera muy arriesgado, y hasta imprudente", asumir que los procesos que actuaban
en la Antrtida no podan extenderse a las zonas templadas. Tambin ese mismo
mes el doctor Mack McFarland, investigador de E. I. Du Pont de Nemours and
Company, uno de los principales productores de C:FC, afirm que era improbable
que el proceso que tena lugar en la Antrtida pudiese ocurrir en otra parte. Se
trata de una diferencia de opinin cientfica? De una diferencia de intereses? O
de ambas cosas?
En cuanto empezamos a pensar en las crisis ecolgicas en trminos de intereses
materiales, podemos vincular el concepto con tendencias hacia crisis polticas y
econmicas. Dos ejemplos son los bosques canadienses y las pesqueras de todo el
mundo. Muchos canadienses hablan de una "crisis forestal". Para algunos eclogos
esto quiere decir que las industrias canadienses de la madera, el papel y la pulpa
ya no cosechan los bosques sobre la base de rendimientos sustentables. Para quienes ven el bosque como un ingrediente de la identidad nacional de Canad, la "crisis" puede consistir en la presencia de feas tierras taladas al ras y todo lo que eso
significa. Para la industria del papel y la pulpa una crisis forestal representa un peligro para su propia viabilidad econmica.
De manera alternativa, si la industria se enfrenta a la incertidumbre o a problemas econmicos, puede buscar troncos ms baratos. Para obtenerlos, los administradores tal vez deban emplear mtodos de tala ambientalmente menos sanos,
creando una "crisis" en el sentido en que podran utilizar el trmino los ecologistas. La madera con que cuentan los molinos de pulpa depende no slo de los ciclos
de regeneracin de los rboles sino tambin de los costos: a qu distancia estn los
rboles del obraje, la presencia o ausencia de caminos de acceso y el precio de la
pulpa en el mercado estadunidense, entre otros factores. Puede haber escasez (o
excedente) de madera en trminos econmicos sin que exista necesariamente
conexin con las condiciones naturales de abasto y regeneracin.
Hay un consenso generalizado respecto a que las pesqueras de todo el mundo
estn en

OBSERVACIONES SOBRE LA "CRISIS ECOLGICA"

171

un estado calamitoso [...] pese a que segn los expertos es extraordinariamente dificil reunir datos [...] En una conferencia de Naciones Unidas [...] cientficos, especialistas en la
industria y funcionarios gubernamentales coincidieron en que las evidencias demuestran de
manera innegable que el exceso de pesca y la destruccin de los hbitat han causado reducciones alarmantes en las poblaciones marinas. 11

Esta "amenaza" al ambiente es de alcance global, "con implicaciones para la


produccin futura de alimentos y la estabilidad econmica de los pases que
dependen de la pesca". Indiscutiblemente la captura de algunos de los principales peces que se utilizan con fines alimenticios ha declinado muchsimo en los
aos recientes. En 1993 la FAO inform que 9 de las 17 pesqueras ms importantes del mundo estaban pasando por serios problemas (cuatro de ellas se han clasificado corno comercialmente "agotadas" y las otras se definieron como "plenamente agotadas" o "sobreexplotadas"). Las especies ms pescadas "se estn
acercando a la extincin no slo comercial sino biolgica". Los cambios en los
patrones climticos, la temperatura y la salinidad del agua; el crecimiento de las
flotas pesqueras; una tecnologa ms eficiente; las prcticas de pesca que matan
peces inmaduros; la destruccin de las zonas costeras de desove y las operaciones
pesqueras que ignoran los acuerdos regionales de pesca, se citan entre las principales causas. Aqu hay una "crisis" de grandes proporciones: para la industria pesquera, para los pases exportadores de pescado y para aquellos cuya poblacin
depende de la vida marina para obtener protenas. Pero que esto sea una "crisis
ecolgica" definida en trminos de que las diversas especies pisccolas puedan
recuperarse de los golpes propinados por diversos factores de origen natural y
humano, es otra cuestin. "Hemos descubierto que se requiere ms y ms informacin para poder tomar una decisin inteligente acerca de cul es la resistencia
natural de los cardmenes dijo la biloga australiana Mary Harwood, y cul
podra ser un nivel seguro de pesca." "En su elemento natural los peces no se quedan quietos para que uno pueda contarlos escribe David Pit. Y muchos sealan tambin que todava hay cantidades enormes de peces dispersos en el 70% de
la superficie del planeta." Sin duda se est gestando una crisis econmica de proporciones globales para las pesqueras de todo el mundo, pero est por verse si
hay una crisis ecolgica, en un sentido definido cientficamente. En cualquier
caso, en las sociedades capitalistas, donde la naturaleza "cuenta" antes que nada
como valor potencial de cambio, las definiciones naturalistas de crisis se confunden invariablemente con las definiciones econmicas, y muchas veces son inseparables de las mismas.
"Crisis ecolgica" se puede referir tambin a los problemas econmicos de
regiones enteras, as como a las luchas entre grupos regionales de capital.
11 David E. Pitt,

son de Pin.

New YO?* Times, 3 de agosto de 1993. Salvo indicacin en contrario, todas las citas

172

JAMES O'CONNOR

La salud de la baha de San Francisco pende de un hilo y, como mdicos que discuten un
caso dificil, los expertos ni siquiera logran ponerse de acuerdo en que el paciente est enfermo [La baha] est grave o saludable, segn a qu experto se le pregunte [...] No es sorprendente que la brecha entre los cientficos siga lneas geogrficas. Desde el norte la baha
parece enferma; desde el sediento sur, da la impresin de estar muy bien.I 2

ste es un buen ejemplo del elemento subjetivo en la definicin de una crisis


ecolgica: evaluaciones discutibles del curso de la enfermedad, as como un ejemplo de la forma en que el dinero y el poder tien el debate para decidir si existe o
no una crisis.
Parecera no existir una definicin verdaderamente objetiva de "crisis ecolgica". Hay quienes niegan que haya una crisis y afirman que el futuro evolucionar a
partir del presente de formas ms o menos predecibles. "Los informes de amenazas al ambiente global suelen desencadenar oleadas de escepticismo escribe
David Pitt, en buena medida de parte de cientficos que afirman que el conocimiento de un fenmeno complejo es demasiado limitado como para justificar conclusiones apocalpticas apresuradas."I 3 Muchos economistas que se preocupan por
el costo que la proteccin ambiental tiene para las empresas como resultado de las
acciones de los "chiflados del ambiente" se burlan de la idea de una "crisis". "Al
desarrollar [...] cuentos de catstrofes inminentes, los extremistas ambientales pueden obtener atencin, financiamiento por parte del pblico y, muchas veces, sus
objetivos en materia de poltica", afirma el economista Thomas Gale Moore. "Los
medios de comunicacin saben que las notas de un cataclismo inminente venden
peridicos y atraen televidentes. Los cientficos comprenden que el temor a las
calamidades puede generar apoyo a los proyectos de investigacin [...] Un cientfico que diga que un presunto desastre es una falsedad o una exageracin recibir
poco apoyo para su investigacin y al mismo tiempo ser objeto de la enemistad de
sus colegas."14 Tras recordarles a sus lectores que "los principales conflictos comerciales entre los pases avanzados se centran en enormes excedentes (no faltantes)
de alimentos", Moore, miembro de alto rango de la Hoover Institution, ridiculiza
la alarma por la daminozida, la lluvia cida y el calentamiento global. Irnicamente, la base para que los haga de lado son estudios estadsticos del mismo tipo que
Moore condena cuando los realizan cientficos proambientalistas. A fin de demostrar que hay una incertidumbre generalizada acerca de los peligros de destruccin
ambiental, Moore emplea estudios "cientficos" como si sus resultados fuesen
incuestionables.
Algunos insisten en que la crisis ambiental requiere una accin pronta y decisiva para impedir alguna forma de catstrofe, mientras otros se muestran tmidos o
12 San Francisco aronicle, 4 de enero de 1988.
la New York Times, 3 degostclde 1993.
14 Thomas Gale Moore, "Environmental kooks dream up crisis",

tiembre de 1992.

San Francisco Chronicle, 14 de sep-

OBSERVACIONES SOBRE LA "CRISIS ECOLGICA"

173

cautos, sin estar seguros de que exista o no una crisis. Un ejemplo es el debate
sobre la prdida de ozono atmosfrico que mencionamos ms arriba. Los que
advertan que la capa de ozono estaba siendo "erosionada" por los C:FC, finalmente, tras haber sido ridiculizados durante aos por diversos gobiernos, fueron odos
en 1987, cuando cuarenta pases acordaron un plan para congelar el nivel actual
de uso de CFC y despus para reducir el consumo a la mitad para 1999. En las primeras discusiones cientficas se hizo una distincin entre el grado de prdida de
ozono y sus causas. Algunos sostenan que si no se comprendan las causas no haba
(o haba menos) razn para alarmarse. Esto sugiere que la magnitud estadstica de
un problema ecolgico es menos importante que la comprensin del problema
por parte de los cientficos. En 1987 ya no se debata si el cloro era un factor de la
erosin de la capa de ozono, sino cul era su peso en la misma. La posicin verde
era que la produccin de cloro tena que prohibirse inmediatamente, incluso si
resultaba que la prdida de ozono se deba sobre todo a factores de origen no
humano, sobre la base de que "todo ayuda", y tambin porque era el nico factor
bajo control humano. En contraste, algunos cientficos (financiados en parte por
la asociacin de fabricantes de productos qumicos de Estados Unidos) plantearon
que si la contribucin de la humanidad a la prdida de ozono es, digamos, del
10%, no era necesario interrumpir por entero la produccin de derivados del cloro, sino reducirla a cierta cantidad. Algunos especialistas llegaron a la conclusin,
a partir de los hechos, de que poda haber o no una crisis de origen humano de la
capa de ozono, y que se requeran ms hechos; esos mismos hechos llevaron a los
ambientalistas a la conclusin de que los CFC deban prohibirse de inmediato; en
otras palabras, de que hay una crisis y se requiere una accin pronta. El protocolo
de Montreal de 1987 fue un compromiso, una forma de hacer coincidir el equilibrio de la naturaleza con las cuentas bancarias de las empresas.
Los lderes de opinin comprenden que el solo hecho de hablar de una crisis
crea incertidumbre por s mismo. As aparece otro grupo, el de los mentirosos cautos,
que niegan la existencia de una crisis cuando en realidad creen que existe. Y estn
tambin los que creen que hay una crisis pero que mantienen ocultas opiniones
ms firmes de las que estn dispuestos a admitir; estn tambin los que se ocultan
tras falsas apariencias, que en privado se burlan de la idea de crisis pero que actan
de modo alarmista, para fabricar una sensacin de peligro que, esperan, contribuir a movilizar la opinin y la accin pblicas en favor de sus propios intereses.
En contraste, los capitalistas suelen contratar especialistas en relaciones pblicas
para minimizar los comentarios sobre las crisis y destacar el compromiso de las
empresas con la tecnologa y los productos verdes, porque temen el costo econmico de hacerle frente a una "verdadera" crisis.
Pero el verdadero discurso orwelliano sobre la crisis puede emanar del establishment poltico. Cuanto menos hable la clase poltica de crisis, ms probable es que
realmente exista. Acaslos que estn en el poder subestiman los problemas, mientras que los que estn fuera de l los sobrestiman? La irona es que "los de aden-

174

JAMES O'CONNOR

tro" suelen tener ms informacin, aunque diferente, que "los de afuera", y que
pueden estar en mejor posicin de saber la verdad. Si bien los que tienen ms
conocimiento tienen tambin enormes poderes para negar las cosas, a veces los
que estn en el poder (el estado de la seguridad nacional se basa en esta realidad)
fabrican "crisis" a fin de movilizar apoyo hacia polticas militares, econmicas o de
otro tipo que, en caso contrario, resultaran muy impopulares.
En sntesis: los rasgos clave de los comentarios sobre las crisis son resultados
sumamente inciertos basados en intereses materiales; luchas y conflictos socioeconmicos y polticos; evaluaciones cuestionables sobre la existencia de una crisis; la
gran probabilidad de que haya construcciones ideolgicas de las crisis, y el hecho
de que durante ciertos momentos de crisis el individuo puede hacer una diferencia en lo relativo a la solucin de la crisis, ya que, por definicin, nadie conoce ni
puede conocer su verdadero resultado. Esta ltima caracterstica es razn suficiente para volverse militante ambienmlista (y social y poltico) y unirse a la lucha por
un mundo ecolgicamente racional y sensible.

7
LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN
y LA PRODUCCIN DE LAS CONDICIONES

INTRODUCCIN

La naturaleza capitalista puede definirse provisionalmente como todo aquello que


no es producido como mercanca pero s tratado como si fuese una mercanca. Esta
formulacin le debe tanto a Karl Polanyi como a Karl Marx. Polanyi defini el "trabajo" y la "tierra" como mercancas falsas o ficticias.
El hombre, bajo el nombre de trabajo, la naturaleza, bajo el nombre de tierra, se volvieron
disponibles para su renta [...] Haba un mercado de trabajo as como uno de tierra, y la oferta y la demanda en cualquiera de ellos estaba regulada por la altura de los salarios y las rentas, respectivamente; se sostuvo en forma consistente la ficcin de que el trabajo y la tierra se producan para su rentar

La tierra y el trabajo no se producen como mercancas de acuerdo con las fuerzas del mercado o la ley del valor. Por eso slo en un sentido ficticio se los puede
ver como valores de cambio. En trminos marxistas, la afirmacin de que la tierra
y el trabajo se convierten en mercancas significa que se los trata como si fuesen un
producto del trabajo al cual se le puede adscribir un valor abstracto. 2
Es.posible interpretar el concepto de Marx de las "condiciones de produccin"
como ms o menos equivalente a lo que Polanyi llama "trabajo y tierra". "Ms o
menos equivalente" porque Marx utiliz a veces la expresin "condiciones materiales de produccin" en un sentido ms amplio, para incluir la "propiedad de
capital" as como la propiedad de "tierra", 3 y tambin porque identific no dos sino
tres "condiciones de produccin". A la fuerza de trabajo de los obreros la denomi
n la "condicin personal de la produccin". La tierra se denomina la "condicin 1,
natural" o "condicin ffsica externa". A la infraestructura fsica, es decir, "a los

1 Karl Polanyi, The great transformation, Boston, Beacon, 1944, p. 131. "La produccin es la interaccin del hombre y la naturaleza; si este proceso ha de ser organizado por medio de un mecanismo autorregulado de cambio e intercambio, el hombre y la naturaleza deben ser llevados a su rbita; tienen que
estar sujetos a la oferta y la demanda, es decir, hay que tratarlos como mercancas, como bienes producidos para
la venta" (p. 130, cursivas mas).
2 Michael Lebowitz, "The one-sidedness of capital", Reviese of Radical Political Economia, 14, 4, invierno de 1982.
3 Rad Marx, Crtica al Programa de Gotita, en Marx y Engels, Obras escogidas, vol. tu, Mosc, Progreso,
1980.

[175]

176

JAMES O'CONNOR

medios de comunicacin y de transporte", se le aplica la denominacin de "condiciones comunales y generales". 4


La naturaleza ficticia de la fuerza de trabajo, la "condicin personal", resulta
clara. La fuerza de trabajo es una mercanca falsa en el sentido de que no es producida ni reproducida para su venta en el mercado. Tampoco es posible separarla de sus propietarios, y por ello no puede circular libremente en el mercado. La
fuerza de trabajo de los trabajadores, su bienestar fsico y mental, la clase y el
alcance de su socializacin y su calificacin tcnica, su capacidad de manejar las
presiones de las relaciones de trabajo, y as sucesivamente, son todo lo mismo.
Diga lo que diga la ideologa burguesa, ningn "yo" esencial o nuclear es inmune
a la conversin de la fuerza de trabajo en mercanca. 5 Los seres humanos, como
fuerzas productivas sociales, son organismos biolgicos y sociales, no importa
cunto pretenda lo contrario el mercado de trabajo.
Como la fuerza de trabajo no se produce y reproduce de maneras regidas por la
ley del valor, el precio de la misma no puede explicarse en trminos de su valor de
cambio. Estrictamente definida, la fuerza de trabajo no tiene valor de cambio (lo
nico determinado por el mercado es el contenido en valor de la canasta de consumo, no el tamao de sta). No hay ninguna garanta de que la fuerza de trabajo
pueda llegar a existir alguna vez en forma de una mercanca ficticia, y mucho
menos de que pueda reproducirse en condiciones que permitan o favorezcan la
produccin y la acumulacin capitalistas. Esto se debe a que los trabajadores son
no slo los objetos sino tambin los sujetos del intercambio de fuerza de trabajo
por salarios, y tambin los sujetos, as como los objetos, del trabajo (la produccin
material) mismo. Si la fuerza de trabajo es tratada por los trabajadores como si fue4 Carlos Carboni (comunicacin personal, c. 1988) emple la expresin "condiciones sociales reproductivas" para incluir las "condiciones de produccin" de Marx. Yo uso "condiciones de produccin" porque quiero reconstruir el problema utilizando la propia terminologa de Marx y su enfoque bsico, y tambin porque mi anlisis se limita a las tendencias de crisis en el proceso de produccin y circulacin de
capital, ms que incluir el proceso de reproduccin social de la formacin social en su conjunto.
'[S]i ha de mantenerse la consistencia interna del sistema de ideologa burguesa, la energa de trabajo tiene que ser definida de manera tal que no constituya una caracterstica esencial del yo. De no ser
as, [.4 si una de las caractersticas esenciales fuesen mercancas que se compran y venden, el individuo
perdera todo asomo de libertad y quedara reducido a un mero resultado de la conjuncin de fuerzas
del mercado. Se estara enajenando a s mismo a su propio yo en la venta de lo que es esencial de
su naturaleza. Por lo tanto, todo lo que puede cambiarse en el mercado tiene que ser definido de modo
de poder separarse de la pura eleccin del individuo, del ncleo del yo que el liberalismo no permitira
entregar. De esto se sigue que toda energa mental y Eska, toda capacidad y sensibilidad del individuo
que se pueda comprar o vender en el mercado [...] tiene que definirse como ajena al 'yo', que ahora
puede definirse exclusivamente como el propietario de sus atributos enajenables, como prerrogativa de
inmunidad de la conversin en mercanca [...] Por medio de este recurso el individuo podra mantener
la ficcin de que no estaba siendo vendido cuando venda sus atributos personales, y la estructura de la
ideologa burguesa podra mantener su fachada de dignidad humana. Lo que se divide y se entrega al
dominio de otros no -es- el 'yo- sino, simplemente, lo-mo"Uliehard Liditulaii, 'The p,cxlucti uu uf
human nature by means of human nature", Capitalina, Nature, Socialism, 4, 1990, pp. 36.37.

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN

177

se una mercanca, puede tratrsela como si tuviese un valor. Si los trabajadores no


permiten que se trate as su fuerza de trabajo, se derrumba la ficcin de que tiene
un valor; en este caso los trabajadores valoran su propia fuerza de trabajo. Esta
"autovaloracin" no depende slo, en ltima instancia, de los ritmos de la economa, la productividad, las tasas de utilidad y dems, sino tambin de la lucha de clase, las luchas feministas, las luchas nacionalistas y, en general, las complejas articulaciones de la vida econmica, poltica y social.
Marx defini una segunda condicin de la produccin como "las condiciones
comunales, y generales, de la produccin social" o como "las condiciones generales del
proceso social de produccin, es decir, los medios de comunicacin y transporte". 6
7 han teorizado sobre esas "condiciones generales". La Unactidemrxs
mayora de los tericos incluyen entre las principales condiciones generales la
infraestructura fsica y social (por ejemplo los caminos y la educacin, respectivamente) y tambin el espacio hecho por los seres humanos. Podemos aadir asimismo el "capital comunitario", es decir los rasgos culturales de la vida comunitaria que pueden ser valorados por el capital. La infraestructura es el prerrequisito
para conjuntar la tierra, los recursos y la fuerza de trabajo con el capital. El espacio hecho por el hombre, urbano o de otro tipo, permite que el capital combine
los "factores de produccin" de ciertas maneras y no de otras. La definicin que da
Lojkine de las condiciones generales es la ms amplia: aquellos "factores tan
importantes como para constituir otras 'condiciones necesarias' para la reproduccin general de la formacin capitalista desarrollada. Son [...] los medios de consumo colectivo [...] los medios de circulacin material (es decir los medios de comunicacin y de transporte) y [...] la concentracin espacialde los medios de produccin."8
'materiales generales'deHirschpentaodfiquclyeas"ondi
produccin en el sentido ms restringido, por ejemplo caminos y canales, y las condiciones 'generales' de produccin que para el capital estn incorporadas en la fuerza de trabajo (por ejemplo los servicios de salud), en la educacin y tambin en la
investigacin en su sentido ms amplio".9 La definicin de Mandel es semejante a
la de Hirsch. Distingue entre
las precondiciones generales tcnicas del proceso real de produccin (medios de transporte y
-

de comunicacin, servicio de correos y as sucesivamente); la provisin de las precondicio6 Marx y Engels, Selected works, Mosc, Foreign Languages Publishing House, 1962, vol. 2, p. 25.
[Obras escogidas, Mosc, Progreso, 1980.]
7 Vase Mario Pianta, "The conditions of production: A note", Capitalimn, Nature, Socialinn, 3, 1989.
El tratamiento ms completo es el de Marino Folin, "Public enterprise, public works, and social fixed
capital: Capitalist production of the 'communal, general conditions' of social production", International
Primal of Urban and Regional research, 3, 3, septiembre de 1979.
Citado en Planta, op. cit., p. 131.
9 J. Hirsch, "The state apparatus and social reproduction", en John Holloway y Sol Picciotto (eds.),
State and capital, Londres, E. Amold, 1978, p. 92.

178

JAMES O'CONNOR

nes generales sociales de ese mismo proceso de produccin [...] y la reproduccin continua de
aquellas formas de trabajo intelectual que resultan indispensables para la produccin econmica. 1
-

Esto se asemeja al concepto de inversin social y consumo social desarrollado en


del autor del presente estudio. La conceptualizacin de
Lojkine acerca de las condiciones generales o comunales de produccin es tal vez
la ms coherente, ya que incluye la organizacin del espacio en general y del espacio urbano en particular.
La infraestructura urbana fsica y social, el espacio y el capital comunitario (este
ltimo es todava una categora no desarrollada) son tambin mercancas ficticias.
Lo usual es que no sean producidas y reproducidas para su renta en el mercado
(exceptuando pisos para oficinas, lotes para casas, etc.) y no pueden circular libremente en el mercado, es decir, son, o bien especficas de un sitio o bien atributos
culturales de una comunidad determinada. Adems, igual que la fuerza de trabajo, en sentido estricto las condiciones generales no tienen valor de cambio. Proporcionar transporte y comunicaciones pblicos no es algo que est directamente
gobernado por las fuerzas del mercado o por la ley del valor. Y tambin, como ocurre con la fuerza de trabajo, no hay ninguna garanta de que la infraestructura y el
espacio estn disponibles en forma de mercanca. Por ltimo, el valor de la infraestructura y del espacio urbano no slo depende de la demanda del mercado sino
tambin del poder de diversas fracciones o bloques capitalistas, y la lucha de clase
en general y los movimientos urbanos en particular.
La tercera condicin de la produccin la denomin Marx "condiciones fsicas
externas" 11 o "condiciones naturales". 12 "Las condiciones fsicas externas corresponden a dos grandes clases econmicas, 11 riqueza natural de medios de subsistencia [] 2] riqueza natural de instrumentos de trabajo." Los primeros incluyen
"un suelo frtil, aguas repletas de peces, etc."; los segundos "cascadas, ros navegables, madera, metal, carbn, etc.". En otro lado Marx se refiere a las condiciones
fsicas externas como los "elementos naturales que entran en el capital constante y
variable". Estas condiciones o elementos naturales pueden definirse en trminos
de la contribucin de la naturaleza a la produccin fsica, independiente de (o abstrada de) la cantidad de tiempo de trabajo (o la cantidad de capital) que se aplique a la produccin. Las condiciones naturales favorables aumentan la productividad del trabajo y por lo tanto reducen (no elevan) el valor de cambio de las
mercancas, y a su vez (si las dems condiciones permanecen constantes) incrementan la produccin de valor excelente y de utilidad.
En la poca de Marx las descripciones tericas de las condiciones naturales
77te fiscal crisis of the state,

I Citado en Manta, op. cit., p. 131.


11 Marx, El capital, vol. 2, Mxico, Siglo XXI, 1975.
12 Man; Teorms
. sobre la plusvala, Mxico, Fondo de Cultura Econmica, 1980.

Lo CONDICIONES DE PRODUCCIN

179

externas se basaban en la idea de la escasez natural o de los lmites naturales. Hoy


no slo estamos en medio de un renacimiento de la economa de la energa, sino
que las condiciones externas son analizadas por los economistas ecolgicos en trminos de la viabilidad tanto econmica como ecolgica de los ecosistemas, las
implicaciones econmicas del efecto invernadero, la estabilidad de costas y cuencas, las consecuencias de la explotacin de recursos para la renta de la tierra, la
calidad del agua y del suelo y la productividad agrcola, los costos de prevencin
de la lluvia cida e innumerables cuestiones por el estilo. Todo el asunto de "las
c ondiciones naturales" se est convirtiendo en un tema cada vez ms importante
para la teora econmica actual, ms importante que en tiempos de Marx, debido
a la capitalizacin de una "segunda naturaleza" de alcance mundial por parte de
corporaciones y bancos nacionales e internacionales.
Igual que a la fuerza de trabajo y a las condiciones comunales de produccin, el
mercado trata a las condiciones externas o naturales como mercancas ficticias. Los
economistas neoclsicos de hoy, con un ingenio torturado y delirante, tratan de
ponerle precio al aire libre, a los paisajes atractivos y a otras atracciones ambientales, a las reas silvestres y hasta a los bosques lluviosos. Sin embargo, por mucho
capital que se aplique al suelo, los mantos acuticos, las costas y los depsitos de
minerales, stos son producidos por Dios, que no los hizo para su venta en el mercado mundial. Por consiguiente, al igual que las condiciones personales y generales, las condiciones externas no tienen valor de cambio en sentido estricto. Y tambin igual que en el caso de las condiciones personares y generales, no funciona
una ley del valor que haga que la tierra, el suelo, el agua y otros elementos naturales estn disponibles para el capital en las cantidades y cantidades requeridas, en
el momento y lugar precisos. Las rentas de la tierra desempean, tericamente,
este papel de asignacin, pero las rentas se explican sobre todo en trminos del
poder de la propiedad terrateniente frente al capital industrial y a otras fracciones
capitalistas. 13 De hecho, todo el programa de la asignacin de recursos naturales
es un problema poltico, en gran medida tal como lo son la educacin, el bienestar, el espacio urbano y otras condiciones de produccin. Por ltimo, el "valor" de
la naturaleza externa no slo depende de la demanda del mercado y la renta de la
tierra sino tambin de la lucha de clase en general, y en particular de la lucha
ambiental acerca de las maneras en que la naturaleza puede usarse o no legal o
jegtimamente.
"Condicin" es una palabra con races en el griego clsico, en el que tena poderosos significados y connotaciones "objetivas". Tal vez Marx la emple porque decidi deliberadamente teorizar el problema de la fuerza de trabajo, la infraestructura y el espacio, y la naturaleza, en trminos a priori De hecho, a veces Marx
13 No ocurre esto con las "utilidades excedentes" de que se apropia el capital situado favorablemente
con respecto a tierras de gran fertilidad, ricos depsitos minerales, etc., en ausencia de una dase terrateniente. Pero esas "utilidades excedentes" presuponen un poder monoplico sobre la tierra que, en
ltima instancia, depende del poder poltico del capital en cuestin.

180

JAMES O'CONNOR

suprima el papel activo, autnomo, de la naturaleza (cualquiera que sea la metfora que se use para describir la naturaleza, por ejemplo "competencia", "cooperacin", etc.) en su teora del capital. Tambin objetivizaba la fuerza de trabajo, la
infraestructura y el espacio en esa teora, que en ocasiones parece funcionar mejor
como una teora de las condiciones de la acumulacin capitalista que como la acumulacin capitalista entendida histricamente. Sea as o no, ninguna descripcin
de las condiciones de produccin puede ignorar el hecho de que la naturaleza
externa tiene sus propias "leyes" autnomas o principios de desarrollo; ni el hecho
de que la fuerza de trabajo es el sujeto as como el objeto de cambio y de trabajo;
ni el hecho de que el espacio y la infraestructura, de manera independiente, estructuran geogrficamente el capital y a su vez son estructurados de formas indirectas
por la poltica de los mercados. 14 As, el concepto de "condiciones de produccin"
tiene que ser subjetivizado e historizado, es decir, tratado de modos menos deterministas de los que emple Marx y de los que suelen usar los marxistas.

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN Y EL ESTADO

Marx identific tres condiciones de produccin pero no teoriz sobre ellas de forma sistemtica (tal como teoriz Polanyi sobre "la tierra y el trabajo"). Algunos pasajes en los cuales se mencionan estas condiciones parecen ser poco ms que ideas
pasajeras. Escribi ms sobre las condiciones de oferta de fuerza de trabajo que
sobre las condiciones generales y externas de accin. Pero incluso la discusin de
las 'condiciones personales" estaba restringida a descripciones de la "acumulacin
primitiva" y las condiciones de vida de la clase trabajadora en la poca de Marx, as
como a la teora de la acumulacin capitalista y de los ejrcitos de reserva de mano
de obra. En sus obras no es mucho lo que puede encontrarse respecto a las condiciones de oferta de infraestructura, y no hay nada sobre el espacio, sea urbano o no.
Las observaciones dispersas sobre las "condiciones ffsicas externas" pueden equivaler a una teora de que la escasez de materias primas tiene el efecto de incrementar
la composicin orgnica del capital, reduciendo as la tasa de utilidad, 15 pero la mayor parte de la atencin de Marx en la "tierra" se concentraba en la teora de la renta de la misma. Ms an, poco se puede encontrar en el trabajo de Marx y Engels
respecto a las luchas sociales organizadas en torno a la provisin de las condiciones
de produccin, excluyendo, desde luego, la lucha misma de la clase trabajadora.
14 Respectivamente, Donald Worster, Nature's economy: The roots of ecology, Garden City, Doubleday,
1979; Harry Cleaver, Reading capital politically, Austin, University of Texas Press, 1979, y David Harvey,
Coresciousness and the urban expetience, Baltimore, Johns Hopkins University Press, 1985. Las obras de Henri Lefehvre y Manuel CPqrell 5 linrobiAn subjetivizan'Uo "urbano"
15 Michael Perelman, "Marx as a natural resource theorist", Capitalism, Natura, Socialism, 4, 2, junio
de 1993.
-

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN

181

Una razn bsica para esta laguna terica es, probablemente, histrica. En el
periodo temprano del capitalismo, de desarrollo extensivo, se dispona fcilmente de una abundante oferta de fuerza de trabajo, de tierra y recursos naturales.
Slo en periodos posteriores de desarrollo capitalista intensivo, es decir, durante
la poca de profundizacin del capital y del mercado y de la verdadera subsuncin del trabajo por parte del capital, las condiciones de produccin se vuelven
un problema sistemtico, no ya espordico. Cualesquiera que sean las verdaderas
razones de esta laguna tericalloy resulta importante tratar tericamente las condiciones de produccin, tal como el capital, el estado y los movimientos sociales
se estn ocupando de ellas en trminos prcticos]
El punto de partida terico es la observacin de que las condiciones de produccin no son slo fuerzas productivas sino tambin relaciones de produccin.
Son producidas y reproducidas (o se las hace accesibles) dentro de relaciones definidas de propiedad, legales y sociales, que pueden ser compatibles o no con la
reproduccin de estas condiciones, definidas como fuerzas productivas. ste es un
asunto terico y prctico crucial, porque el descuido de la educacin y la salud
(por ejemplo), de la infraestructura y del ambiente natural, puede llevar a menoscabar sus poderes productivos y por lo tanto, en forma indirecta, a la disminucin
de los poderes productivos del capital, es decir, a la crisis econmica (vase el captulo 8)
La produccin y (en muchos aspectos) la distribucin de las condiciones de produccin no estn reguladas por el mercado (o por la ley del valor). Tiene que
haber una intervencin independiente o "relativamente autnoma" que ponga a
disposicin del capital, en las cantidades y calidades deseadas, y en los momentos
y lugares adecuados, la fuerza de trabajo humana, la naturaleza, la infraestructura y
el espacio. Esa intervencin no puede ser ms que la del estado capitalista que produce estas condiciones y/o regule el acceso, el uso y la salida de la fuerza de trabajo, la tierra, la materia prima y otros mercados de mercancas ficticias que Marx
llam "condiciones de produccin". Como sostena Polanyi, la regulacin estatal
de los mercados ficticios en las condiciones de produccin (y en el mercado ms
amplio en general) es necesaria tambin porque, en principio, no hay lmites a la
explotacin capitalista de la fuerza de trabajo y de la tierra o de la gente y la naturaleza. Se deduce que si la reproduccin de las condiciones de produccin se descuida y sus poderes productivos se ven menoscabados o destruidos, lesionando a su
vez los poderes productivos del capital, la causa inmediata o prxima puede atrik_ buirse a las estructuras y polticas del estado, no al capital en s mismo.
Los marxistas han teorizado de dos maneras generales diferentes sobre las
estructuras y polticas del estado. Los marxistas ortodoxos han buscado las conexiones internas entre los procesos de acumulacin capitalista y el estado. Los neomarxistas, influidos por Weber, Lowi, Offe y otros, se han concentrado en la relacin entre la sociedad civil y el estado. Aunque entre ambas ramas del marxismo
habidomultecrsniodmtyeas,hunfrt-

182

JAMES O'CONNOR

dencia a que la primera sea la "econmica" y la segunda la "sociolgica". Los marxistas ortodoxos subrayan la importancia de las polticas estatales que procuran
garantizar la existencia de las condiciones de produccin en forma de mercancas,
y garantizar tambin que estas condiciones se reproduzcan como tales. "La funcin
del estado escribe un economista [es] garantizar el inters colectivo de los
capitalistas, que sera imposible alcanzar (y que tal vez sera puesto en peligro) por
las acciones de capitalistas individuales." 16 El inters colectivo del capital es asegurar las condiciones de produccin que los capitalistas individuales no pueden
lograr ni por s mismos ni juntos. "Es [...] cuestin de reproducir, no la fuerza de
trabajo, sino las condiciones de existencia de la fuerza de trabajo." 17 Lo mismo
podra decirse tambin de las condiciones naturales y comunales. En sntesis, una
condicin general de la produccin capitalista es la existencia polticamente garantizada de la fuerza de trabajo, la infraestructura y el espacio urbanos, y las condiciones ambientales.
El estado puede o no producir verdaderamente las condiciones de produccin
(comprese, por ejemplo, una autopista construida por el estado con un depsito
mineral de origen natural). Incluso si "la produccin de las condiciones generales
[y por extensin de las condiciones personales y externas] es una funcin especfica y fundamental del estado", 18 no todas las condiciones se proveen en forma
pblica. Con respecto a las condiciones generales, "el capital mismo produce siempre una parte considerable". 19 La familia (con el sistema educativo) lleva a cabo la
mayora de las actividades necesarias para la reproduccin de la fuerza de trabajo.
La "economa de la naturaleza" reproduce muchas condiciones naturales externas,
tales como la calidad del suelo y la vida vegetal. Un aspecto de la teora de las condiciones de produccin tiene que ver, as, con su relacin con la produccin y la
acumulacin capitalista, no con el hecho de que sean o no producidas privadamente o por el estado.
No obstante y ste es el importante segundo punto "la intervencin del estado hace una diferencia en la forma en la cual son provistas esas [...] condiciones,
pues en este caso son actividades no rentables desempeadas fuera de los circuitos
del capital"." Adems, ya sea que las condiciones de produccin sean producidas
por el estado, la familia o la comunidad, o el capital mismo, invariablemente el estado regula su produccin de modos directos o indirectos; regula tambin el acceso, el uso y la salida por parte de los capitales individuales de las condiciones de
produccin. Familia, trabajo, educacin, salud y poltica de bienestar, el sistema
16 Hugh Moseley, "Capital and the state: West German neo-orthodox state theory",
Review of Radical
Political Economics, 14, 1, primavera de 1982, p. 25.
17 Aboo T. Aumeerruddy, Bruno Lautier y Roman G. Tortajada, "Labor-power and the state", Capital and Class, 6, otoo de 1978, p. 50.
18 Folin, op. cit., p. 51.
16 Hirsch, op. cit., p. 91.
Pianta, op. cit., p. 130.

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN

183

de justicia criminal y dems, regulan las formas de aparicin de la fuerza de trabajo en el mercado de trabajo. Recursos naturales, granjas, parques, agua, tierra y las
polticas relacionadas regulan el acceso del capital a la naturaleza externa. Y la poltica urbana, la zonificacin, la planeacin urbana y regional y cosas similares regulan el acceso del capital a la infraestructura y el espacio urbanos. Pero si se toma
en cuenta la gran variedad de organismos y polticas estatales que tienen que ver
directa o indirectamente con las condiciones de produccin, no es exagerado afirmar que todas las funciones internas del estado, con la (posible) excepcin de
mantener la ley y el orden y establecer la poltica monetaria y fiscal, se relacionan
de maneras complejas con una o ms de las tres condiciones de produccin.
Con frecuencia el acceso a las condiciones de produccin y/o las reglas para el
acceso del capital a las mismas estn sumamente burocratizados. Las polticas referentes al trabajo, el ambiente y la ciudad estn sujetas al escrutinio y la rendicin
de cuentas pblicas; por lo general se las legisla de acuerdo con procedimientos democrticos formales y son provistas en la prctica por una burocracia estatal (tericamente) impersonal. En trminos ideales estas polticas son vistas por el pblico como "legtimas" y por el capital como "productivas". Dada la politizacin de las
condiciones de produccin, si se descuidan estas condiciones y/o se lesionan sus
poderes productivos, surge la posibilidad, no slo de una crisis econmica para el
capital, sino tambin de una crisis de legitimacin para el estado o una crisis poltica para los partidos dirigentes y el gobierno.
Esta posibilidad es destacada por el hecho de que la provisin o regulacin de las
condiciones de produccin es un proceso sumamente contradictorio. La poltica
estatal tiene consecuencias complejas e involuntarias. Puede beneficiar a capitales
individuales a expensas del capital como un todo, o a fracciones de capital a expensas de capitales individuales. Algunas industrias pueden recibir ayuda a costa de
otras o a costa del ambiente. 21 Ciertas regiones pueden ser favorecidas en detrimento de otras. El estado puede deshacer con una mano lo que hace con la otra.
Podemos teorizar sobre estos problemas bajo dos encabezados generales: contradicciones dentro del capital y sus implicaciones para la poltica del estado, y
contradicciones dentro y entre las mismas condiciones de produccin producidas
o reguladas por el estado.n
21 "El Servicio Forestal ha perdido 98 centavos por cada dlar que gasta en el programa de retiro de
troncos del Tongass National Forest, una red de islas cubiertas de plantas siempre verdes y exuberantes
valles, que abarca la mayor parte del Panhandle de Alaska, de 800 km de longitud. Los crticos dicen
que el manejo de la madera de Tongass demuestra que el Servicio Forestal gasta la mayor parte de su
dinero prestando servidos a la industria, en perjuicio del ambiente y los contribuyentes. Afirman que
el organismo ha perdido de vista su misin: administrar y proteger los bosques pblicos en beneficio de
todos, y que en ningn lado es tan evidente ese fracaso como aqu." (Thimoty Egan, "Logging in lush
Alaskan forest profits companies and costs U. S.", Neto York Times, 28 de mayo de 1989); vase tambin
"Subsides hurt environment, critics say before talles", New York Times, 23 de junio de 1997.
" Las contradicciones entre el capital y sus condiciones de produccin son el tema del captulo 8.

184

JAMES O'CONNOR

Dentro del capital en su conjunto hay muchas contradicciones con importantes


implicaciones para las polticas sociales relativas a la provisin de las condiciones
de produccin. Primero, existen contradicciones entre los intereses de los capitales individuales y del capital como un todo. Por ejemplo, los recursos naturales
puede ser convertidos en mercanca por los capitales individuales a expensas de su
uso como medios de consumo colectivo para la reproduccin de la fuerza de trabajo por parte del capital en su conjunto, como ocurre con la tierra de los parques
nacionales. Segundo, hay toda una gama de contradicciones entre los intereses de
los capitales individuales o las fracciones de capital. En los programas de renovacin urbana, quin obtendr una zonificacin favorable: el capital monetario, el
capital industrial o el capital comercial? Quin saldr favorecido por la poltica
energtica: el capital terrateniente o el capital industrial? (Un ejemplo sorprendente de la victoria del capital terrateniente sobre el capital industrial fue la derrota de quienes intentaban establecer un monopolio estatal sobre el petrleo del
Medio Oriente despus de la segunda guerra mundial a manos de los productores
norteamericanos de petrleo.) Quin saldr beneficiado con la poltica oficial: el
capital grande o el pequeo? Lo usual es que los capitales ms grandes sean los que
se salen con la suya. Un buen ejemplo es el derrame de petrleo en Alaska en 1989.
Los esfuerzos del Departamento de Conservacin Ambiental del estado de Alaska
por ampliar su revisin de los procedimientos de limpieza de la industria petrolera se estancaron debido a la fuerza poltica de la industria, que haba descuidado
el mantenimiento de los equipos necesarios para limpiar derrames y tambin haba
desintegrado su divisin de emergencia, de veinte miembros. Mientras tanto, en
1986, el servicio de guardacostas de Estados Unidos, inducido por el Congreso
(por influencia de los grandes intereses petroleros) dio marcha atrs a su exigencia de que los buques tanques petroleros tuviesen doble casco (las naves de un solo
casco, del tipo de la que derram petrleo en la sonda del Prncipe Guillermo, son
mucho ms baratas de construir). Las industrias pesquera y turstica locales no
tenan el poder poltico suficiente para evitar lo que se ha descrito muchas veces
como negligencia criminal.
Y hay otras cuestiones: la poltica del mercado de trabajo favorecer los bienes
de consumo o las industrias de bienes de capital?; por ejemplo, la poltica salarial
se desarrollar de acuerdo con la necesidad de mantener el gasto de los consumidores o con la necesidad de reducir los costos de produccin? Entre otras contradicciones figuran los requisitos opuestos de diferentes aglomeraciones regionales
de capital, el capital nacional e internacional, y el capital de baja y de alta tecnologa. La manera en que estas contradicciones se expresan polticamente determina
o influye sobre las polticas del mercado de trabajo, los recursos, las polticas urbanas y otras relacionadas con la oferta de las condiciones de produccin. Por ltimo, los intereses a corto y a largo plazo de los capitales individuales y del capital
como un todo suelen estar en conflicto. Por -ejemplo, durante afros el Departamento de Agricultura de Estados Unidos gastaba casi todo su presupuesto en sub-

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN

185

vencionar a granjeros y agroempresas cuyas operaciones daban por resultado utilidades a corto plazo pero, a largo plazo, creaban degradacin del suelo y salinizacin del agua.
Tambin hay contradicciones sistmicas dentro y entre las mismas condiciones
de produccin. La problemtica de las "condiciones de produccin" tiene que ubicarse no slo en las relaciones dentro del capital como un todo sino tambin dentro del sistema poltico y de la burocracia gubernamental. El sistema poltico tiene
un efecto independiente sobre la capacidad del estado para proteger o restaurar
las condiciones de produccin, por ejemplo, en relacin con las condiciones externas: "Mientras los daos, riesgos y peligros ecolgicos tienen una duracin temporal de milenios, los horizontes temporales de los procedimientos democrticos
contemporneos se limitan a dos o tres periodos legislativos. Este lapso se desfasa
significativamente incluso con respecto a las proyecciones futuras en la industria."23 La burocracia es tambin un elemento determinante esencial del desarrollo de las condiciones de produccin. David Beetham escribe:
Cualquier explicacin de la poltica en trminos de intereses burocrticos en competencia
est incompleta si no analiza la estructura dentro de la cual se ubican [y tambin] si no se
comprenden las convenciones que rigen la expresin de esos intereses, y que regulan el proceso de competencia burocrtica [...] Las burocracias poseen sus propias culturas bien desarrolladas, y cuanto ms ocurre esto su lite se encierra ms en s misma. Estas culturas encarnan complejos cdigos que rigen la forma en que se conduce la administracin, as como
supuestos de mayor alcance acerca del mundo, que imponen sus propios lmites a la gama
de polticas que se consideran posibles o aceptables. 24
As, la poltica burocrtica es:
el producto de compromisos entre intereses burocrticos divergentes, de las limitaciones
impuestas por las estructuras administrativas, y de las tendencias de supuestos culturales
compartidos [...] Dentro de una estructura administrativa determinada los intereses llegan
a alinearse, y su expresin se define por culturas y creencias comunes; [por lo tanto] el contenido de la poltica, y no slo su ejecucin, es afectado sistemticamente por el carcter de
los sistemas administrativos [y], dentro de las burocracias, la relacin entre los medios y los
fines se invierte: la naturaleza de los medios administrativos determina la meta o fin de la
poltica.n
De esta manera, una teora funcionalista del estado capitalista que trate de establecer ciertas relaciones definidas entre la poltica estatal y las condiciones de proAlex Demirovic, comunicacin personal, mayo de 1994.
David Beetham, Bureaucracy, Minneapolis, University of Minnesota Press, 1987, p. 51.
25 Ibid., p. 52.
23
24

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JAMES O'CONNOR

duccin capitalista tiene que estar sobre aviso frente al hecho de que el estado capitalista es un estado burocrtico establecido dentro de un sistema poltico formalmente democrtico, por lo cual es "relativamente autnomo" o, en otras palabras,
sujeto a sus propias tendencias y contradicciones internas. Ms especficamente, las
tres condiciones de produccin se producen y reproducen dentro de ciertas relaciones sociales, es decir, son producidas y/o reguladas por el estado.
Las condiciones de produccin pueden definirse como "fuerzas de produccin"
o como "relaciones sociales de produccin". Definidas como "fuerzas", hay, evidentemente, un lmite con respecto a la clase de "relacin" dentro de la cual son
producidas, organizadas o reguladas. Definidas como una "relacin", hay un lmite a su desarrollo como "fuerza". Ciertos tipos de aprendizaje formal, salud pblica, patrones de trnsito, perforacin petrolera submarina, distribucin del agua y
dems se producen dentro de ciertas relaciones burocrticas definidas, que a su vez
definen y limitan el aprendizaje, la salud pblica, y as sucesivamente. Estas relaciones pueden ser consistentes o no con la produccin y la reproduccin de las
condiciones de produccin en su estado cuantitativo y cualitativo vigente. Dicho de
otra manera, dada la fragmentacin de intereses dentro del capital y del estado,
pueden surgir contradicciones entre las fuerzas y las relaciones sociales de las condiciones de produccin. Por ejemplo, las enfermedades no transmisibles son producidas en gran parte social y culturalmente, no determinadas en un nivel gentico;" la educacin y las polticas de renovacin urbana en los barrios bajos de la
ciudad, las polticas sobre salud y recursos en las ciudades que crecen repentinamente en las regiones mineras, y las polticas agrcolas y urbanas en las mrgenes
de las reas metropolitanas (por tomar tres ejemplos) pueden ser congruentes o no.

/As CONDICIONES DE PRODUCCIN

187

tivos de los capitalistas [es decir, de garantizar las condiciones de produccin] se


lleva a cabo, [...] no por medio de un proceso ininterrumpido, sino ms bien a travs de una serie de conflictos y confrontaciones, pequeos cambios y acciones
repentinas". 28 sta es una regla general que no slo se aplica en relacin con los
conflictos entre los capitales y dentro del estado (como se seal antes), sino tambin a los conflictos dentro de la sociedad civil y entre movimientos de la misma,
por un lado, y el capital y el estado, por el otro. Por consiguiente, y complicando
an ms la teora de la produccin de las condiciones de produccin, estn los
variados y complejos conflictos dentro de la sociedad civil: movimientos feministas, movimientos urbanos, movimientos ecologistas, luchas de pueblos indgenas y
dems.
Un ejemplo revelador acerca de las condiciones externas proviene de un listado de conflictos en los Grandes Lagos canadienses, que revela que
de los 28 conflictos de pesqueras, identificados de acuerdo con los mismos usuarios, as
como con el organismo regulador gubernamental, 18 tenan que ver con la pesca comercial en oposicin a la comercial, cinco con las pesqueras deportivas contra las nativas, dos
con las comerciales contra las nativas, dos con grupos diferentes dentro de la pesca comercial, y uno con un parque estatal con la pesquera comercial."

El estado capitalista no es slo un estado burocrtico sino tambin un estado poltico. Proporcionar las condiciones de produccin y/o el acceso de capital a las mismas es algo que no slo est burocratizado sino tambin politizado. Por eso una
descripcin funcionalista de la poltica del estado tambin tiene que ser modificada para tomar en cuenta el hecho de que el estado burocrtico funciona dentro de
la sociedad civil con sus conflictos y sus compromisos ideolgicos, sociales y polticos.27 Esto quiere decir que la funcin del estado de "garantizar los intereses colec-

Tambin haba dos conflictos tripartitas entre pesqueras deportivas, comerciales y nativas.
En sus obras tericas Marx interpret la sociedad civil como una sociedad de
clase en la cual los individuos y los grupos sociales son personificaciones de las
categoras del capital; por ejemplo, los banqueros personifican el capital bancario,
los obreros personifican el capital variable, y as sucesivamente. De esta manera,
se piensa que la sociedad civil evoluciona de acuerdo con las leyes de la acumulacin capitalista (por ejemplo proletarizacin, concentracin y centralizacin del
capital y los capitalistas, etc.). En contraste, muchos neomarxistas han afirmado
que la sociedad civil es estructurada por el estado. Weberianos de izquierda como
Michael Mann han adoptado la posicin de que "sociedad" es simplemente otro
nombre para el estado-nacin. En esta visin la sociedad civil obedece ciertas leyes
relativas al desarrollo del estado (por ejemplo la creacin de una clase clientelista por parte de la burocracia del bienestar), ms que al desarrollo del capital (por
lo menos en primera instancia).

" Thomas McKeown, The origins of human disease, Oxford, Basil Blackwell, 1988.
27 la larga historia de las ideas de "bienestar", "educacin adecuada", "salud pblica", etc., influye
en la provisin de "condiciones personales". La historia de la planeacin y el diseo urbano que enfrent a visionarios como Harold Geddes y Frank Lloyd Wright con las visiones totalitarias de un Le Corbusier influye, de manera similar, en la provisin de "condiciones generales, comunales", Peter Hall,
Cides of tontorrour An intelectual history of urban planning and design in the twentieth century, Oxford, Basil

Blackwell, 1988. Finalmente, la historia de los conflictos acerca de la idea de naturaleza, por ejemplo la
idea de la Ilustracin cristiana frente al concepto romntico pagano, influye marcadamente en la provisin de "condiciones externas" (Worster, op. cit.).
" Mosley, op. cit., p. 26
" Thomas Whillans y Fikret Berks, "Use and abuse, conflict and harmony: The Great Lakes fisheries
in transition", Alternatives, 13, 3, 1983, pp. 10-19.

LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN Y LA SOCIEDAD CIVIL

188

JAMES O'CONNOR
LAS CONDICIONES DE PRODUCCIN

No obstante, la sociedad civil no se puede reducir a la estructura ni del capital


ni del estado. Tambin evoluciona de acuerdo con su propia lgica muchas veces
impenetrable de accin social. Por ejemplo, aunque el movimiento de las mujeres es inexplicable si se lo separa de la proletarizacin de las mujeres y de la poltica oficial en materia de leyes sobre violacin, justicia juvenil, legislacin sobre el
aborto y dems, tambin representa sus propios movimientos autnomos, formas
de organizacin y juego mutuo de temas culturales. Lo mismo puede decirse de
otros movimientos sociales, incluyendo el tradicional movimiento obrero, al igual
que de los "nuevos movimientos sociales", como el movimiento por la paz, el urbano y el ecolgico.
En ltima instancia, la fuerza combinada de todos los procesos y conflictos econmicos, sociales, polticos y burocrticos es la que determina el desarrollo de ciertas condiciones de produccin y sus relaciones entre s, as como la conexin entre
estas condiciones y los procesos de produccin y acumulacin capitalista. El resultado de las luchas dentro del capital y entre ste, el estado y la sociedad civil, afectar la produccin y/o reglamentacin oficial de las condiciones de produccin de
maneras sumamente complicadas, muchas veces desconocidas y en ocasiones
imposibles de conocer. Por ejemplo, los conflictos entre comunidades, gobiernos
de las ciudades, compaas constructoras, compaas de gas y electricidad y empresas industriales que utilizan esos servicios suelen ser tan complejos que hacen
imposible el anlisis... hasta aos despus del acontecimiento (un ejemplo fue la
lucha por la planta de cogeneracin a carbn de Hanford, 2lifornia, para producir vapor para la planta procesadora de caucho de la Armstrong Rubber Company
y electricidad que se vendera a la empresa monoplica Pacific Gas and Electric).
La evolucin y utilizacin de la tierra, el agua y otros recursos muchas veces no es
otra cosa que el resultado imprevisto del libre juego (dbilmente estructurado) de
conflictos a lo largo de muchas dimensiones diferentes. As, cualquier coherencia
o coincidencia entre el capital y sus condiciones es ms probablemente la excepcin que la regla. O esa coincidencia podra estar mediada por tantas fuerzas sociales e ideolgicas que se vuelve totalmente opaca. O (como se afirmar en el captulo 8) puede tener que ser impuesta en pequea y gran medida por nuevas crisis
econmicas y polticas. Los programas del New Deal para reconstruir los mercados
de trabajo, la infraestructura urbana, la productividad de la tierra y, en general, las
condiciones de produccin en el sur de Estados Unidos durante la crisis de los
treinta son ejemplos de ello.
Los comentarios previos llevan a la conclusin de que las relaciones entre el
capital y sus condiciones de produccin estn mediadas por luchas socioeconmicas y polticas, por ideologa y por realidades burocrticas. Los conflictos dentro de
la sociedad civil y los movimientos sociales, y entre estos movimientos y el estado,
se libran en terrenos sociales, polticos e ideolgicos complejos) Cosa an ms
importante, las restricciones gubernamentales a los-derechos de propiedadmateria de trabajo y tierra (y todava ms a los derechos de propiedad en merca(.

r*

189

dos de productos) slo se establecen por lo general tras largas y dificiles batallas.
Las partes en conflicto dentro de la sociedad se concentran en los valores familiares, la tradicin y la religin para legitimar sus esfuerzos por defender el acceso y
el uso de determinadas condiciones de produccin generales, externas y personales. En los conflictos entre la sociedad civil y el estado la premisa ideolgica bsica
es establecida por el hecho de que el estado capitalista, a fin de retener su legitimidad, debe actuar o presentarse como si actuara en nombre del pueblo en su conjunto, es decir, ser tambin un "estado en la sociedad capitalista". Planteado desde
el otro punto de vista, los conflictos acerca de la produccin de las condiciones de
produccin son vistos universalmente como ms legtimos que las luchas en el
lugar de trabajo, y an ms que las confrontaciones en el mercado. Los organismos
estatales no pueden funcionar ilegtimamente en forma abierta de acuerdo con los
intereses del capital o de fracciones capitalistas, y deben hacerlo en nombre del
"inters general" o el bienestar. Los polticos, funcionarios y planificadores no slo
personifican los intereses del capital sino que son a su vez sujetos polticos constreidos por la ideologa dominante, la ciudadana y el capital mismo. Un ejemplo
es la lucha (a la que se aludi ms arriba) por impedir la destruccin de rboles
nativos en el Tongass National Forest de Alaska. "Los crticos dicen que el manejo
de la madera de Tongass demuestra que el Servicio Forestal [...] ha perdido de vista su misin: administrar y proteger los bosques pblicos en beneficio de todos, y que
en ningn lado es tan evidente ese fracaso como aqu." 3
Sin embargo lo usual es que prevalezcan evaluaciones cuestionables acerca del
significado de "beneficio de todos". Para los ambientalistas la expresin quiere
decir salvar los bosques nativos para las generaciones actuales y las futuras; para los
intereses madereros quiere decir trabajo, utilidades, impuestos y "crecimiento econmico". Por eso las luchas por las condiciones de produccin casi invariablemente giran en torno a la definicin del "inters general" que, finalmente, se construye dentro de la ideologa dominante, a saber, en el caso del capitalismo de
finales del siglo XX, "crecimiento econmico", "libre empresa" y "libertad individual".
El estado produce o regula el acceso, uso y salida de las condiciones de produccin, incluido el "ambiente". No hay razn para creer, empero, que ni siquiera (o
especialmente) en las mejores pocas econmicas las polticas del estado relativas
a las condiciones de oferta de fuerza de trabajo, infraestructura y espacio urbanos,
y ambiente, se construyan de formas que resulten funcionales para la reproduccin
del capital como un todo. Los muchos conflictos entre fracciones del capital y dentro del estado y la sociedad civil, as como entre el capital, el estado y la sociedad
civil, vuelven poco plausible cualquier teora funcionalista de la relacin entre el
capital y sus condiciones. 3I De esta forma, la produccin y la rentabilidad capita-

31

Egan, op. cik, cursivas mas.


"El rechazo de las visiones mecanicistas de las polticas oficiales nos lleva a ver sus resultados

T
190

II

JAMES O'CONNOR

listas siempre sern problemticas, y no slo debido a las contradicciones internas


del capital que descubri Marx y que los marxistas desarrollaron tericamente. Los
capitales individuales son incapaces de transformar de manera no problemtica las
condiciones de produccin, que son antes que nada valores de uso especficos o
particulares, en valores de cambio. En ltima instancia las condiciones de la produccin capitalista son condiciones de la vida humana... y de la vida misma. Es posible que el capital lesione o destruya de forma sistemtica sus propias condiciones,
y tambin que el estado, tal como se estructura hoy, no sea capaz de defenderlas o
reconstruirlas racionalmente(En cualquier caso, es evidente que la destruccin
ambiental no puede achacrsele slo al capital; el estado est profundamente
implicado en la crisis de la naturaleza. Ese mismo estado bajo el control democrtico de la sociedad civil puede ser la base de la reconstruccin de la naturaleza y de nuestras relaciones con la mis

como un proceso abierto que slo puede explicarse mediante anlisis concretos de casos especficos.
Un ejemplo de este enfoque es el trabajo de Hirsch, quien, despus de afirmar que la provisin de las
`condiciones generales de produccin' es una funcin bsica del estado, subray que a partir de esto
no se puede determinar de la misma forma cul debe ser, concretamente, el objeto de la 'provisin
infraestructural' del estado en ningn momento histrico, ni si el aparato estatal solventar la nesecidad" (Hirsch, op. cil p. 91). A partie de esto Hirsch lleg a la conclusin de que "tratar de definir enumerativa y concluyentemente la infraestructura carece de sentido, ya que las 'condiciones generales'
provistas por el estado dependen de los procesos sociales y del equilibrio de fuerzas de clase" (p. 92).
"As, se abre la posibilidad para el desarrollo de contradicciones entre el estado y el capital, entre la esfera poltica y la econmica, entre las polticas estatales y requerimientos especficos de desarrollo econmico." Tal como lo expresa Hirsch, "Ya que estas 'condiciones sociales generales de produccin' no
se adaptan automticamente a la acumulacin de capital, cuando el proceso de acumulacin llega a sus
lmites estalla la crisis" (p. 74). "De esta forma, el desarrollo de la poltica oficial es el resultado conjunto del proceso de acumulacin de capital y de la coyuntura especfica de las fuerzas sociales y polticas; de esta forma, el desarrollo de las `condiciones generales de produccin' resultantes se relaciona
de inmediato con el desarrollo de relaciones sociales", Mario Manta, State investments and sitan resalteturing: The case of Twist, 1969-1978, tesis de doctorado, London School of Economics and Political Science, 1983, pp. 82-83.

8
LA SEGUNDA CONTRADICCIN DEL CAPITALISMO

INTRODUCCIN

Este captulo expone una versin elemental de la tradicional teora marxista de la


contradiccin entre las fuerzas y las relaciones de produccin, la sobreproduccin
del capital y la crisis econmica, y el proceso de la restructuracin de las fuerzas
productivas y las relaciones de produccin, inducido por la crisis, hacia formas
socialmente ms transparentes, y por ende potencialmente socialistas. Este artculo representa un punto de partida para una teora "marxista ecolgica" de la contradiccin entre las relaciones productivas capitalistas, las fuerzas productivas y las
condiciones de produccin, la subproduccin del capital y la crisis econmica, y
el proceso de restructuracin, inducido por la crisis, de las condiciones de produccin y de las consiguientes relaciones sociales, tambin en formas socialmente
ms transparentes y, por ende, potencialmente socialistas.
Aunque los dos procesos de sobreproduccin y subproduccin capitalista de
ninguna manera son mutuamente excluyentes, pueden cancelarse o compensarse
de maneras que crean la apariencia de procesos de desarrollo capitalista relativamente estables (vase la adenda a este captulo). El estudio del desarrollo combinado de los dos procesos en la nueva economa global puede arrojar luz sobre la
declinacin del trabajo tradicional y los movimientos socialistas, y el surgimiento
de "nuevos movimientos sociales" como agentes de transformacin social (vase la
Introduccin de este libro). El marxismo tradicional esclarece las prcticas de los
movimientos laborales tradicionales, y de manera similar el marxismo ecolgico
puede esclarecer las prcticas de los nuevos movimientos sociales. Si bien la ecologia y la naturaleza, la poltica del cuerpo, el feminismo y la familia, los movimientos urbanos y temas relacionados suelen discutirse en trminos posmarxistas,
la retrica que se despliega en este captulo es deliberadamente marxista y destinada a atraer a los tericos marxistas y a los compaeros de viaje cuya obra sigue
estando dentro del marco de un discurso cientfico social, y que por lo tanto son
los que menos probabilidades tienen de ser convencidos por los anlisis posmarxistas del problema del uso y abuso de la naturaleza (incluyendo la naturaleza
humana) por parte del capital en el mundo (pos)moderno. Sin embargo, el nfasis que se hace aqu en un discurso econmico poltico o "cientfico" es tctico, no
estratgico. En realidad, las relaciones sociales ms o menos autnomas, muchas
de ellas no capitalistas o anticapitalistas, constituyen la "sociedad civil", a la que
por consiguiente hay que dirigirse en sus propios trminos prcticos y tericos. En
[191]

LA SEGUNDA CONTRADICCIN DEL CAPITALISMO

192

otras palabras, la accin social y colectiva no debe construirse como una mera derivacin de las fuerzas sistmicas que se analizan en este captulo (vase la tercera
parte de este libro).
En 1944 Karl Polanyi public su obra maestra, La gran transformacin, que analiza varias formas en que el crecimiento del mercado y de las relaciones econmicas capitalistas afectaba o destrua, en general, sus propias condiciones sociales y
ambientales. 1 Los temas de los limites ecolgicos al crecimiento econmico y las
interrelaciones entre desarrollo y ambiente fueron reintroducidos al pensamiento
occidental en los sesenta y principios de los setenta.ILos resultados han sido mixtos y muchas veces sumamente dudosos. La obra dPolanyi sigue siendo una luz
brillante en un cielo lleno de estrellas moribundas y agujeros negros de naturalismo burgus, neomalthusianismo, tecnocracia del Club de Roma, ecologismo
romntico profundo y la visin de un mundo nico de las Naciones Unidas. 2 En
las visiones de ese tipo estn ausentes la explotacin de clase, la acumulacin capitalista por medio de la crisis, el desarrollo capitalista desigual y combinado, las
luchas nacionales y muchos temas relacionadosl Los resultados de estos esfuerzos
(y otros similares) por discutir el problema del capitalismo, la naturaleza y el socialismo, fracasan en parte porque no se concentran en el significado de la escasez
especficamente capitalista, es decir, el proceso por el cual el capital es su propia
barrera (o lmite?) debido a sus formas autodestructivas de proletarizacin de la
naturaleza humana, enajenacin de la fuerza de trabajo, apropiacin del trabajo y
capitalizacin de la naturaleza externa y de lo "urbano". 3 Los acercamientos usuales al problema, la identificacin de "lmites al crecimiento" en trminos de "escasez de recursos", "fragilidad ecolgica", "tecnologa industrial nociva", "valores culturales destructivos", "tragedia de las reas comunes", "sobrepoblacin",
"consumo dispendioso", "produccin imparable" y dems, ignoran o retuercen las
teoras de tipo marxista sobre las formas de naturaleza histricamente producidas
L: y la acumulacin y el desarrollo capitalistas.
Esto no resulta sorprendente ya que el mismo Marx escribi muy poco respecto a las formas en que el capital se limita a s mismo afectando sus propias condiciones sociales y ambientales y, por lo tanto, elevando sus costos y gastos, poniendo en peligro as su capacidad de producir utilidades, es decir, creando el riesgo
de acarrear una crisis econmica. Tambin escribi poco o nada sobre los efectos
1 Karl Polany, The great transfonnation, Boston, Beacon, 1957. Polany se concentr esencialmente en
los mercados capitalistas, no en la explotacin del trabajo.
2 Por ejemplo World Comission on Environment and Development, Our carmen future, Nueva York,
Oxford University Press, 1987.
Quien ms cerca ha llegado de una visin "marxista" del problema es Alan Schnaiberg, en su The
enviranment: From =plus to scarcity, Nueva York, Oxford University Press, 1980. Es una obra pionera y
til. Otra cuestin, estrechamente vinculada, es la relacin entre la capitalizacin de la naturaleza y el
conflicto ponto wre-enactos--(vastLtoyd-runbertake- yjon Tiuker, "The emir onmental ul * gi zi uf
political conflict", Socialist Reviera 15, 6, noviembre-diciembre de 1985).

CAPITALISMO Y NATURALEZA

193

de los conflictos socioeconmicos y polticos organizados en tomo a la provisin de


las condiciones de produccin sobre los costos y gastos, as como sobre la variabilidad (flexibilidad) del capital. Tampoco teoriz respecto a las relaciones entre
las dimensiones sociales y materiales de las condiciones de produccin, aparte de
sus notas acerca de los efectos de diferentes procesos de ecorregularidad en diversas industrias sobre la circulacin y reproduccin del capital, y de su largo anlisis de la renta de la tierra (es decir, las relaciones sociales entre el capital terrateniente e industrial, y las relaciones materiales y econmicas entre las materias
primas y la produccin industrial). No obstante, Marx da la impresin de haber
estado convencido de por lo menos tres cosas. La primera es que las deficiencias
de las condiciones de produccin o de las "condiciones naturales" ("malas cosechas") pueden adoptar la forma de crisis econmicas. 4 Segundo, crea en la proposicin ms general de que si bien algunas barreras a la produccin son realmente externas al modo de produccin (por ejemplo, "la productividad del
trabajo est determinada por las condiciones lisicas"), 3 en el capitalismo estas
barreras asumen la forma de una crisis econmica. 6 Dicho de otra manera, algunas barreras son "generales", no "especficas" del capitalismo; lo que es especfico
del capitalismo es que estas barreras asumen la forma de crisis econmicas. Tercero, Marx crea que el capital subvala la naturaleza, de lo que se deriva que, por
ejemplo, la agricultura capitalista sea nociva para el suelo, as como que la explotacin capitalista es fsica y biolgicamente daina para los trabajadores y destructiva para la comunidad.
4 En caso de malas cosechas "el valor de la materia prima [...] asciende; su volumen
se reduce [...] Es
necesario gastar ms en materia prima, queda menos para el trabajo, y no es posible absorber la misma
cantidad de mano de. obra que antes. En primer lugar esto es fisicamente impasible [...] En segundo, es
imposible porque una parte mayor del valor del producto tiene que ser convertida en materia prima [...] La
reproduccin no puede repetirse en la misma escala. Una parte del capital fijo permanece ociosa y una
parte de los trabajadores es arrojada a la calle. La tasa de utilidad cae, porque el valor del capital constante se ha elevado en relacin con el del variable [...] Los cargos fijos inters, renta, que se basaban en una previsin de una tasa constante de utilidad y explotacin del trab ajo, siguen siendo los mismos, y en parte no es posible pagarlas. Por ende se da la crisis [y) hay un aumento del precio del producto. Si
este producto entra en las dems esferas de reproduccin como un medio de produccin, su aumento
de precio dar por resultado la misma perturbacin en la reproduccin de esas esferas", Karl Marx, Tiritones of suspira value, 2, Mosc, Progreso, 1968, pp. 515-516.
"Aparte del mayor o menor grado de desarrollo en forma de produccin social, la productividad
del trabaj o est restringida por condiciones fsicas", Capital, 1, Nueva York, Random House Modem
Library Edition, 1936. En Theories of swplus valuy op. cit., parte 3, p. 449, Marx afirma que la precondicin para la existencia del plusvalor absoluto es la "fertilidad natural de la tierra".
6 Michael Lebowitz, "The general and the specific in Marx's theory of crisis", Studies in Political Econorny, 7, invierno de 1982. Lebowitz incluye como barreras "generales" el abasto de mano de obra y la
disponibilidad de tierra y recursos naturales. No obstante, no distingue entre el abasto de mano de obra
Per se y el abasto de trabajo asalariado disciplinado. En cuanto a los recursos naturales, no diferencia
entre las escaseces " -naturales' ylas que crea por si mismo el capital en el proceso de capitalizar la naturaleza, o las creadas polticamente por movimientos ecologistas.

194

JAMES O'CONNOR

CAPITALISMO Y NATURALEZA

En suma, Marx crea que las granjas capitalistas (por ejemplo) arruinan la calidad del suelo. Pensaba tambin que las malas cosechas adoptan la forma de crisi s
econmias.Nbt(unqefirmagcultionesmpatible con el capitalismo), 7 nunca tom en consideracin la posibilidad de que
los mtodos agrcolas ecolgicamente destructivos pudieran elevar los costos de
los elementos del capital, lo cual, a su vez, podra amenazar con crisis econmicas
de un tipo particular, a saber, la subproduccin de capital . 8 Dicho de otra manera, Marx no lleg a sumar dos ms dos y afirmar que las "barreras naturales" pueden ser barreras producidas de modo capitalista, es decir, una "segunda" naturaleza capitalizada. 9 Insinu, pero no desarroll, la idea de que puede existir una
contradiccin del capitalismo que conduzca a una teora "ecolgica" de la crisis y
la transformacin social.

DOS CLASES DE TEORA DE LA CRISIS

El punto de partida de la teora marxista tradicional de la crisis econmica y la


transicin al socialismo es la contradiccin entre las fuerzas productivas y las relaciones de produccin capitalistas. 10 La forma especfica de esta contradiccin se
da entre la produccin y la realizacin (o apropiacin) del valor y el plusvalor, una
especie de contradiccin entre la produccin y la circulacin del capital. La clase
El capita( op. cit., vols. 6 y 8.
Por lo tanto podemos distinguir dos tipos de escasez: primero, la escasez que surge de la crisis econmica basada en la sobreproduccin tradicional del capital, es decir, una escasez puramente social;
segundo, la escasez debida a la crisis econmica basada en una escasez producida de manera capitalista de condiciones naturales o, en general, de condiciones de produccin. Ambos tipos'cle escasez
pueden atribuirse, en ltima instancia, a las relaciones de produccin capitalistas. Sin embargo el
segundo tipo no se debe a "malas cosechas", por ejemplo, sino a "malas cosechas" producidas en forma
capitalista debido a la tierra dedicada a la minera, no a la agricultura, a la contaminacin de los mantos freticos, etctera.
9 Hay dos razones por las que Marx se alej de cualquier teora del capitalismo y el socialismo que
privilegiara algn aspecto de la reproduccin social, aparte de la contradiccin entre produccin y circulacin del capital. Una es su oposicin a toda teora que pueda "naturalizar", y por lo tanto reificar,
las contradicciones econmicas del capital. Su polmica con Malthus, y especialmente su rechazo de
todas las explicaciones naturalistas de los fenmenos sociales, le impidieron "sumar dos ms dos".
Segundo, en el tercer cuarto del siglo XIX hubiese sido dificil sostener plausiblemente que el perjuicio
de las condiciones de produccin y las consiguientes luchas sociales son barreras autoimpuestas del
capital, porque la naturaleza histrica no estaba capitalizada hasta el punto en el que lo est hoy, es
decir, lo que hacen posible en la actualidad un "marxismo ecolgico" son las condiciones histricas de
la produccin y reproduccin de las condiciones de produccin.
to Las mejores visiones de las categoras problemticas de las fuerzas productivas y las relaciones de
produccin son Derek Sayer, The violente of abstraction: The analytical foundations of historical materialim
Oxford, Basil Blackwell, 1987, y Robert Marotto, Foral and relations of production, tesis doctoral, Universidad de California en Santa Cruz, 1984.

195

trabajadora es el agente de la revolucin socialista. Las relaciones de produccin


capitalistas constituyen el objeto inmediato de la transformacin social. La sedes
de la transformacin son el sistema poltico y el estado, as como el proceso de produccin e intercambio.
En contraste, el punto de partida de una teora marxista ecolgica' 1 de la crisis econmica y la transicin al socialismo es la contradiccin entre las relaciones
de produccin capitalistas (y las fuerzas productivas), por un lado, y las condiciones de
produccin capitalista, o "relaciones y fuerzas de reproduccin social capitalistas92 por el otro.
Marx defini tres clases de condiciones de produccin. La primera son las "condiciones fsicas externas", 13 o elementos naturales que intervienen en el capital
constante y el variable. Segundo, la "fuerza de trabajo" de los trabajadores se defini como las "condiciones personales de produccin". Tercero, Marx se refiri a
las condiciones comunales, generales, de la produccin social", por ejemplo, los "medios
de comunicacin". 14
En la actualidad las "condiciones fsicas externas" se analizan en trminos de la
viabilidad de los ecosistemas, los niveles adecuados de ozono atmosfrico, la estabilidad de las lneas costeras y las cuencas, la calidad del suelo, el aire y el agua, y
cosas por el estilo. La "fuerza de trabajo" se discute en trminos del bienestar fsico y mental de los trabajadores, la clase y el grado de socializacin de los mismos
y de los seres humanos, en general, como fuerzas productivas sociales y organismos biolgicos. Las "condiciones comunales" se analizan en trminos del "capital
social", la "infraestructura", y as sucesivamente (incluyendo, desde hace muy
poco, el "capital comunitario"). En los conceptos de "condiciones fsicas externas", "fuerza de trabajo" y "condiciones comunales" estn implcitos los conceptos
de espacio y de "ambiente social". De esta manera incluimos como una condicin
11 Hasta donde s, la frase "marxismo ecolgico" fue acuada por Ben Agger, Western Marxism, An
introduction: Classical and coi:temporal), sources, Santa Mnica, Goodyear, 1987, pp. 316-339. Agger se concentra en el "consumo", no en la "produccin". Su tesis es que el consumo en constante expansin
requerido para mantener la estabilidad econmica y social perjudica el ambiente, y que la crisis ecolgica ha remplazado a la econmica como principal problema del capitalismo. Este captulo puede verse, entre otras cosas, como una crtica de la visin, muchas veces penetrante, de Agger.
12 Carlo Carboni tambin usa la expresin "condiciones sociales reproductivas". Yo empleo "condiciones de produccin" porque quiero reconstruir el problema usando la terminologa propia de Marx
y tambin porque quiero restringir esencialmente mi discurso a las tendencias a la crisis en el proceso
de produccin y circulacin del capital, ms que al proceso de reproduccin social, es decir, reproduccin de la formacin social en su conjunto. Esto significa que seguir la senda de Marx e interpretar "condiciones de produccin" en trminos "objetivos".
13 Las condiciones fisicas externas incluyen la "riqueza natural en medios de subsistencia" y la
"riqueza natural en los instrumentos de trabajo" (El capital, vol. 2, op. cit., pp. 534-535).
14 Karl Marx, Grundrisse, Harmondsworth, Penguin, 1973, p. 533 [Elensentas fundamentales para la enlica de la economa poltica (Crundrisse), Mxico, Siglo XXI, 1971-1976].Vase tambin Marino Folin, "Public
enterprise, public works, social fixed capital: Capitalist production of the 'communal, general conditions
of social production'", International fonrnal of Urdan and Regional Research, 3, 3, septiembre de 1979.

196

JAMES O'CONNOR

de produccin el "espacio urbano" ("naturaleza urbana capitalizada") y otras formas de espacio que estructuran y son estructuradas por la relacin entre la
gente y el "ambiente", 15 lo cual, a su vez, ayuda a producir ambientes sociales. En
pocas palabras, las condiciones de produccin incluyen la materialidad y la socialidad capitalizadas o convertidas en mercancas, excluyendo la produccin, distribucin y cambio de las mercancas mismas, estrictamente definidas.
La forma especfica de la contradiccin entre las relaciones (y fuerzas) de produccin y las condiciones de produccin capitalistas se da tambin entre la produccin y la realizacin del valor y el plusvalor. Los agentes de la transformacin social
son los "nuevos movimientos sociales" o luchas sociales, incluyendo los conflictos
dentro de la produccin acerca de la salud y la seguridad en el sitio de trabajo, la
produccin y eliminacin de desechos txicos, el uso de los recursos naturales y el
espacio urbano, y as sucesivamente. Las relaciones sociales de reproduccin de las
condiciones de produccin (por ejemplo el estado y la familia como estructuras
de relaciones sociales, y tambin las mismas relaciones de produccin en la medida en que dentro de la produccin capitalista se producen "nuevas luchas"), constituyen el objeto inmediato de la transformacin social. La sede inmediata de la
transformacin es el proceso material de la produccin y reproduccin de las condiciones de produccin (por ejemplo, la divisin del trabajo dentro de la familia,
los patrones de uso de la tierra, la educacin, etc.) y el mismo proceso de produccin, nuevamente en la medida en que dentro del lugar de trabajo capitalista
se producen nuevas luchas.
En la teora marxista tradicional la contradiccin entre la produccin y la realizacin del valor y las crisis econmicas adopta la forma de una "crisis de realizacin", o sobreproduccin de capital. En la teora marxista ecolgica la crisis econmica asume la forma de una "crisis de liquidez", o subproduccin de capital. En
la teora tradicional la crisis econmica es el crisol en el cual el capital restructura las
fuerzas productivas y las relaciones de produccin de formas que hacen que ambas
resulten ms transparentemente sociales en su forma y su contenido; por ejemplo,
fusiones y adquisiciones, planeacin indicativa, redes corporativas, nacionalizacin, divisin de beneficios y cosas por el estilo. En el marxismo ecolgico la crisis
econmica es el crisol en el cual el capital restructura las condiciones de produccin, tambin de maneras que las vuelven ms transparentemente sociales en su
forma y su contenido; por ejemplo, bosques de explotacin permanente, recuperacin de tierras, uso y/o planeacin de recursos de tierras regionales, poltica
poblacional, poltica de salud, reglamentacin del mercado de trabajo, planeacin
para eliminar los desechos txicos, y as sucesivamente.
En la teora tradicional el desarrollo de formas ms sociales de fuerzas produc15 En una conversacin con David Harvey, pionero de la teora de las configuraciones y barreras
espaciales al capital (Limite to capital Oxford, Basil Blackwell, 1982), al autor se le concedi un "permiso" tentativo para interpretar el espacio urbano y de otras formas como una "condicin de produccin".

CAPITALISMO Y NATURALEZA

197

tivas y relaciones de produccin se ve como una condicin necesaria pero no suficiente para la transicin al socialismo (productivista). En el marxismo ecolgico el
desarrollo de formas ms sociales para la provisin de las condiciones de produccin es tambin una condicin necesaria pero no suficiente para el socialismo
(ecolgico). El "socialismo ecolgico" sera diferente del que imaginaron los marxistas tradicionales; primero, porque desde la perspectiva de las condiciones de
produccin la mayora de las luchas tienen fuertes dimensiones particularistas, a
veces "anticapitalistas romnticas", y por ende son "defensivas" ms que "ofensivas"; y, segundo, porque se ha hecho obvio que gran parte de la tecnologa capitalista y muchas de sus formas de trabajo, as como la ideologa misma del progreso material, se han convertido en parte del problema, no de la solucin. En
sntesis, puede no haber una sino dos "vas al socialismo" o, para ser ms precisos,
dos tendencias que, en conjunto, llevan a una socializacin mayor (aunque histricamente reversible) de las fuerzas productivas, las relaciones de produccin, las
condiciones de produccin, y las relaciones sociales de la produccin y reproduccin de estas condiciones.

LA VERSIN MARXISTA TRADICIONAL DEL CAPITALISMO


COMO SISTEMA EXPUESTO A LA CRISIS

En el marxismo tradicional la contradiccin entre la produccin y la circulacin


de capital es "interna" al capitalismo, porque la produccin capitalista no es slo
produccin de mercancas sino tambin produccin de plusvalor (basada en la
explotacin del trabajo). Es un proceso de valorizacin en el cual los capitalistas
extraen de la clase trabajadora no slo trabajo socialmente necesario (trabajo requerido para reproducir el capital constante y el variable), sino tambin trabajo
excedente. Si todas las dems condiciones permanecen constantes, 16 toda cantidad dada de plusvalor producido (o toda tasa dada de explotacin), tendr el efecto de crear una determinada reduccin de la demanda de mercancas a precios de
mercado. O, planteado desde el punto de vista contrario, toda reduccin dada de
16 La que sigue es una deliberada simplificacin "smithiana" de la contradiccin econmica tradicionalmente definida del capitalismo, que deja de lado la crtica de Marx a Smith, a saber, que lo que
hace que baje la tasa de utilidad es la creciente composicin orgnica del capital, no una menor tasa de
explotacin, aunque el capitalismo "se presente a s mismo" de otra forma. Para ser absolutamente claro, la descripcin siguiente no pretende revisar la crtica de Marx al fetichismo del capital ni a Adam
Smith et al. Plante en sus trminos ms simples la contradiccin del capitalismo con el doble propsito de: a] preparar una discusin de la restructuracin inducida por la crisis de las fuerzas productivas y
las relaciones de produccin y b] establecer un criterio para poder comparar la contradiccin "tradicional" del capitalismo con la "qPginfln" o "na tradicional", con base en el proceso de-escaseces creadas por el capitalismo, de naturaleza externa y humana.

198

JAMES O'CONNOR

demanda de bienes presupone una cantidad dada de plusvalor producido o una


tasa dada de explotacin. Adems, cuanto mayor sea la cantidad de plusvalor producido o ms alta sea la tasa de explotacin, mayor ser la dificultad para realizar
el valor y el plusvalor en el mercado. El problema bsico del capitalismo es dnde
se origina la demanda extra de mercancas que se requiere para comprar el producto del trabajo excedente. Las respuestas tradicionales incluyen el consumo de la
clase capitalista; la inversin de capital que se realiza independientemente de cambios en el avance de los salarios y la demanda de los consumidores; los mercados
creados por estas nuevas inversiones; nuevo gasto en inversin, consumo o presupuesto gubernamental financiado por ms crdito comercial, al consumo o gubernamental, y el robo de mercados de otros capitales y/o de capitales en otros pases. Sin embargo, estas "soluciones" al problema de la realizacin de valor
(mantener un nivel suficiente de demanda agregada de mercancas para conservar determinada tasa de utilidades sin el riesgo de crisis econmicas y de la devaluacin del capital fijo) se convierten en otras clases de "problemas" potenciales
del capitalismo. El consumo capitalista constituye un uso improductivo del plusvalor, y lo mismo ocurre con la utilizacin del capital en la esfera de circulacin
con el objetivo de vender ms rpido las mercancas. La nueva inversin de capital puede expandirse ms rpido que la nueva demanda de consumo, o independientemente de ella, con el resultado de que aumenten las posibilidades de una
crisis de desproporcionalidad o de una crisis de realizacin ms grave en el futuro. Aunque un sistema de crdito bien desarrollado puede ampliar la demanda de
mercancas al margen de aumentos en jornales y salarios, la expansin de la
demanda de consumo basada en elevaciones del crdito al consumo o hipotecario
mayores que los aumentos de jornales y salarios presenta el riesgo de transformar
una crisis potencial de sobreproduccin capitalista en una crisis de subproduccin
capitalista. Adems, toda expansin del crdito crea deuda (as como activos),
especulacin financiera e inestabilidades de las estructuras financieras, lo que puede presentar el peligro de una crisis del sistema financiero. El robo de mercados
de otros capitales implica la concentracin y/o centralizacin de capital y, por
ende, el empeoramiento del problema de la realizacin de valor en el futuro, o de
inquietud social debida a la destruccin de capitales ms dbiles, o inestabilidad
poltica, amargas rivalidades internacionales, proteccionismo y guerra. En pocas
palabras, la crisis econmica puede asumir diversas formas adems de la tradicional "crisis de realizacin", incluyendo crisis de liquidez, crisis o colapso financiero,
crisis fiscal del estado y tendencias a crisis sociales y polticas relacionadas. No obstante, cualesquiera que sean las formas especficas de las crisis histricas (la lista
anterior pretende ser sugestiva, no exhaustiva), y cualquiera que sea el curso especfico de su desarrollo y solucin, la mayora de los marxistas si no todos aceptan la premisa basada en las condiciones reales de explotacin capitalista de que
el capitalismo es un sistema expuesto a las crisis.

CAPITALISMO Y NATURALEZA

199

LA VISIN MARXISTA TRADICIONAL DEL CAPITALISMO


COMO SISTEMA DEPENDIENTE DE LA CRISIS,
y LA TRANSICIN AL SOCIALISMO

En el marxismo tradicional el capitalismo no slo est expuesto a las crisis sino que
tambin depende de ellas. El capital acumula por medio de las crisis, que funcionan como mecanismo de disciplina econmica. La crisis es la ocasin que aprovecha el capital para restructurarse y racionalizarse a fin de restaurar su capacidad
de explotar el trabajo y acumular. Hay dos formas generales, interdependientes,
en las que el capital se transforma para explotar la crisis y resolverla a su favor. Una
consiste en hacer cambios en las fuerzas productivas; la otra en hacer cambios en
las relaciones de produccin. Los cambios en cualquiera de las dos presuponen o
requieren, casi siempre, nuevas formas de cooperacin directa e indirecta dentro
y entre los capitales individuales y/o dentro y entre el estado y/o entre capital y
estado. La mayor cooperacin o planeacin tiene el efecto de hacer ms transparentemente social la produccin, al tiempo que subvierte el fetichismo de las mercancas y el capital, o el aparente "carcter natural" del capital y de la economa
capitalista. As, el thelos de la crisis consiste en crear la posibilidad de imaginar una
transicin al socialismo.
Los cambios inducidos en las fuerzas productivas por la crisis por parte de capitales que procuran defender o restaurar las utilidades (y que ejemplifican los cambios tecnolgicos que reducen los costos por unidad, aumentan la flexibilidad de la
produccin, etc.), tienen el efecto sistemtico de disminuir los costos de reproduccin de la fuerza de trabajo; volver ms baratas las materias primas o ms eficiente
su utilizacin; reducir el periodo de produccin y/o de circulacin, y as sucesivamente. Cualesquiera que sean las fuentes inmediatas de la crisis, la restructuracin
de las fuerzas productivas con el objetivo de elevar las utilidades es una conclusin
evidente. Ms an, los cambios de las fuerzas productivas inducidos por la crisis
implican o presuponen formas ms sociales de relaciones de produccin, por ejemplo formas de cooperacin ms directa dentro de la produccin. 17 Entre los ejemplos de cambios actuales de las fuerzas productivas, y de cambios asociados en las
relaciones de produccin, se cuentan los sistemas de fabricacin computarizados,
flexibles, y la robotizacin, los cuales se asocian con el desarrollo de "juego creativo
en equipo" y otras formas de cooperacin en el lugar de trabajo y de participacin
en las utilidades, entre otras novedades. Y, por supuesto, la principal fuerza productiva es la cooperacin humana. La ciencia o la produccin social de conocimiento terico y prctico se ha vuelto una empresa casi totalmente cooperativa, 18
17 La "cooperacin" (por ejemplo las "relaciones de trabajo") es tanto una fuerza productiva como
relaciones de produccin, es decir, est determinada de manera ambigua por la "cultura", la "necesidad tecnolgica" y el "poder" (vase el captulo 1).
18 David Knight, 77ie age of &jeme, Oxford, Basil Blackwell, 1986.

200

JAMES O'CONNOR

en parte como resultado de crisis histricas econmicas, sociales y polticas acumulativas.


La segunda manera en que el capital se restructura a s mismo es realizando
cambios, inducidos por la crisis, en las relaciones de produccin dentro y entre el
capital, dentro del estado y/o entre el estado y el capital, que se introducen con el
propsito de ejercer mayor control de la produccin, las inversiones, los mercados
y dems; por ejemplo, la instauracin de ms planeacin. Histricamente la planeacin ha adoptado muchas formas (por ejemplo nacionalizacin, poltica fiscal,
planeacin indicativa), incluyendo, en el nivel poltico, el fascismo, el "new dealismo" y la democracia social. Cualesquiera que sean las fuentes inmediatas de la
crisis, se puede dar por descontada la restructuracin de las relaciones de produccin con el fin de desarrollar ms control del trabajo, del abasto de materias
primas y dems. Ms an, los cambios de las relaciones de produccin inducidos
por la crisis implican o presuponen formas ms sociales de las fuerzas productivas,
por ejemplo, formas ms directas de cooperacin. Los ejemplos actuales de cambios de las relaciones de produccin incluyen "acuerdos estratgicos" entre capitales de alta tecnologa, una enorme intervencin del estado en los mercados
financieros, y la centralizacin de capital por medio de compras y fusiones. Estos
cambios implican compartir o socializar los secretos de alta tecnologa y personal
tcnico, nuevas formas de control financiero, y la restructuracin de los sistemas
de administracin y produccin, respectivamente.

HACIA UNA VISIN MARXISTA ECOLGICA DEL CAPITALISMO


COMO SISTEMA EXPUESTO A LAS CRISIS

El punto de partida del "marxismo ecolgico" es la contradiccin entre las relaciones de produccin y las fuerzas productivas capitalistas, por un lado, y las condiciones de produccin, por el otro. Ni la fuerza de trabajo humana ni la naturaleza externa ni las infraestructuras, incluyendo sus dimensiones espaciotemporales, se producen de manera capitalista, aunque el capital trata estas condiciones de produccin como si fuesen mercancas o capital mercantil. Precisamente porque no se producen y reproducen de manera capitalista, aunque son
compradas y vendidas y utilizadas como si lo fuesen, las condiciones de oferta
(cantidad y cualidad, lugar y tiempo) tienen que ser reguladas por el estado o por
capitales que actan como si fuesen el estado. Si bien la capitalizacin de la naturaleza implica la penetracin creciente del capital en las condiciones de produccin (por ejemplo rboles producidos en plantaciones, especies alteradas genticamente, servicios postales privados, educacin en cuotas, etc.), el estado se ubica
(o media) entre el capital y la naturaleza--con el- resultado inmediato de que-se
politizan las condiciones de produccin capitalista. Esto significa que el hecho de

CAPITALISMO Y NATURALEZA

201

que estn o no disponibles para el capital en las cantidades y calidades necesarias, y en los momentos y lugares adecuados las materias primas, las capacidades
laborales necesarias, las configuraciones espaciales e infraestructurales tiles,
depende del poder poltico del capital, del poder de los movimientos sociales que
cuestionan determinadas formas capitalistas de condiciones de produccin (por
ejemplo las luchas por la tierra como medio de produccin y no como medio de
consumo), de las estructuras estatales que median u ocultan los conflictos acerca
de la definicin y el uso de las condiciones de produccin (por ejemplo consejos
de zonificacin) y dems. 19 Si exceptuamos las ramas del estado que reglamentan
el dinero, la ley y el orden, y ciertos aspectos de las relaciones exteriores (los que
no tienen ninguna relacin obvia con el acceso a fuentes externas de materias
primas, fuerza de trabajo, etc.), todo organismo oficial y programa de un partido
poltico puede verse como una especie de interfaz entre el capital y la naturaleza
(incluyendo los seres humanos y el espacio). En sntesis, enfrente o no el capital
"barreras externas" a la acumulacin, incluyendo barreras externas en forma de
nuevas luchas sociales respecto a la definicin y el uso de las condiciones de pro
duccin (es decir, "barreras sociales" que median entre las barreras internas o
especficas y las externas o generales); 29 asuman o no estas "barreras externas" la
forma de crisis econmica, y se resuelva o no la crisis econmica a favor o en contra del capital, son, en primer lugar, cuestiones sociopolticas e ideolgicas, y slo
secundariamente cuestiones socioeconmicas. Esto se debe (como vimos en el
captulo 7) a que las condiciones de produccin, por definicin, estn politizadas
(a diferencia de la produccin misma); el acceso a la naturaleza est mediado por
luchas, ya que la naturaleza externa no tiene identidad poltica y subjetividad pro
pias.21 La fuerza de trabajo (y la comunidad) son las nicas que luchan en torno a
las condiciones de su propio bienestar y ambiente social en su definicin amplia.
Una visin marxista ecolgica del capitalismo como sistema expuesto a las crisis se concentra en la forma en que el poder de las relaciones de produccin y las
19 Esta clase de formulacin del problema evita el funcionalismo de la "escuela de derivacin del
estado" del marxismo, as como las teoras weberianas del estado que no se basan en las relaciones y la
existencia materiales.
" Las llamadas barreras externas pueden ser interpretadas como barreras externas si asumimos que:
al la naturaleza externa est totalmente convertida en mercanca o capitalizada, y b] las nuevas luchas
sociales organizadas bajo el signo de la "ecologa" o el "ambientalismo" tienen sus races en la estructura y las relaciones de clase del capitalismo moderno, por ejemplo la aparicin de la nueva clase media
asalariada, columna vertebral del ambientalismo tradicional en Estados Unidos.
21 "La naturaleza externa y universal puede considerarse como diferencias dentro de una unidad,
desde el punto de vista de la acumulacin de capital y de las acciones estatales necesarias para garantizar que el capital pueda acumular. Sin embargo la diferencia no es menos significativa que la unidad,
desde el punto de vista de la accin social y ecolgica y del conflicto poltico. La razn es que la fuerza
de trabajo es un sujeto que lucha por las condiciones de salud y las condiciones (naturales) de salud
social en su definicin ms amplia, mientras que los 'elementos naturales que intervienen en el capital
variable y constante' son objetos de lucha" (Robert Marotto, correspondencia, octubre de 1992).

202

JAMES O'CONNOR

fuerzas productivas capitalistas, combinadas, se autodestruye al afectar o destruir


sus propias condiciones, ms que reproducirlas (definidas las "condiciones" en
trminos de dimensiones tanto sociales como materiales). Esa visin hace hincapi en el proceso de explotacin del trabajo y en el capital en expansin, en la
reglamentacin oficial de la prohibicin o regulacin de las condiciones de produccin, y en las luchas sociales organizadas en tomo al uso y abuso de estas
condiciones por parte del capital. La pregunta ms importante crea el capital
sus propias barreras o lmites al destruir sus propias condiciones de produccin? tiene que plantearse en trminos de valores de uso especficos, as como de
valor de cambio. Esto se debe a que las condiciones de produccin no se producen como mercancas, y por lo tanto los problemas relativos a ellas son "especficos del sitio", incluyendo el cuerpo individual como un "sitio" nico. La segunda
pregunta por qu afecta el capital sus propias condiciones? tiene que plantearse en trminos de la teora del capital que se expande, de sus tendencias universalizadoras a negar los principios de especificidad del sitio, su falta de propiedad de fuerza de trabajo, naturaleza externa y espacio y, por ende (sin una
planeacin estatal o capitalista monoplica), la incapacidad del capital para abstenerse de daar sus propias condiciones. La tercera pregunta por qu las
luchas sociales contra la destruccin de las condiciones de produccin (que se
resisten a la capitalizacin de la naturaleza, es decir el movimiento ambiental, el
de salud pblica, el de salud y seguridad ocupacionales, el urbano y otros) afectan potencialmente la flexibilidad y la variabilidad del capital? debe plantearse
en trminos de conflictos acerca de las condiciones definidas como valores de uso
y, al mismo tiempo, valores de cambio.
Son muchos y muy variados los ejemplos de acumulacin capitalista que perjudica o destruye las propias condiciones del capital, poniendo en peligro con ello
sus propias utilidades y su capacidad para producir y acumular ms capital. El
calentamiento de la atmsfera destruir inevitablemente personas, lugares y utilidades, por no mencionar otras especies vivas. La lluvia cida destruye por igual
bosques, lagos, edificios y ganancias. La salinizacin de los mantos freticos, los
desechos txicos y la erosin del suelo daan tanto los beneficios como la naturaleza. El capital urbano que corre sobre una "cinta urbana sinfn" lesiona sus propias condiciones y, por ende, sus utilidades, en forma de costos por congestionamiento y rentas altas, por ejemplo 2 2 Tambin puede mencionarse en relacin con
esto la decrepitud de la infraestructura fisica en Estados Unidos. Hay asimismo
una "banda sinfn de la educacin", una del bienestar, una de la atencin a la
salud, y otras.23 De manera que esta lnea de pensamiento se aplica tambin a las
" "Economistas y dirigentes empresariales dicen que las reas urbanas de California enfrentan congestionanentos de trnsito tan intensos que se ve amenazada la vitalidad econmica del estado", New
York Tima, 5 de abril de 1988.
" Si a las escuelas no se les ocurre cmo educar mejor a esas poblaciones en crecimiento y convertirlas en trabajadores y ciudadanos productivos, podra estar en peligro la estabilidad de la econo-

CAPITALISMO Y NATURALEZA

203

"condiciones personales de produccin... [la] fuerza de trabajo" en relacin con


la destruccin, por parte del capital, de la vida comunitaria y familiar establecida,
as como con la introduccin de relaciones de trabajo que reducen las aptitudes y
crean, en general, un ambiente social txico. De estas maneras podemos introducir la "escasez" sin temor a errar en la teora de la crisis econmica de manera marxista, no neomalthusiana. Tambin podemos introducir la posibilidad de
subproduccin del capital una vez que sumamos los crecientes costos de reproduccin de las condiciones de produccin. Los ejemplos de esto incluyen el presupuesto para salud que se requiere para las relaciones laborales y familiares capitalistas; el gasto en drogas y rehabilitacin; las enormes sumas que se gastan como
resultado del deterioro del medio social (por ejemplo los costos de polica y de
divorcio); las inmensas cantidades que se invierten para impedir mayor destruccin ambiental y para limpiar o reparar el legado de la destruccin ecolgica del
pasado; el dinero que se requiere para inventar, desarrollar y producir sustitutos
sintticos y "naturales" como medios y objetos de produccin y consumo; las
inmensas sumas necesarias para pagarles a los jeques petroleros y las compaas
elctricas, en calidad de utilidades por la renta de la tierra y el monopolio; el costo de deshacerse de la basura; los costos extras del espacio urbano congestionado,
y los costos que recaen sobre los gobiernos, los campesinos y los obreros del tercer
mundo como resultado de la doble crisis de la ecologa y el desarrollo. Y as sucesivamente. Nadie ha calculado los ingresos totales requeridos para compensar las
condiciones de produccin menoscabadas o perdidas y/o para restaurarlas y desarrollar sustitutos (y mucho menos cunto de esos "costos" recae realmente en el
capital). Es concebible que el gasto total asignado a proteger o restaurar las condiciones de produccin pueda ascender a la mitad o ms del producto social total:
todos gastos inmediatamente improductivos desde el punto de vista del capital en
expansin. Es posible vincular estos gastos improductivos (y los que se prevn
para el futuro) con el vasto sistema actual de crdito y deuda en todo el mundo?
Con el crecimiento del capital ficticio? Con la crisis fiscal del estado? Con la internacionalizacin de la produccin? La teora marxista tradicional de la crisis
interpreta las estructuras de crdito/deuda como resultado de la sobreproduccin
del capital. Un enfoque marxista ecolgico podra interpretar tambin los mismos
fenmenos como resultado de la subproduccin del capital y del uso improductivo del capital producido. Estas tendencias se refuerzan o se cancelan mutuamente? Sin prejuzgar la respuesta, es evidente que esta cuestin requiere una elaboracin terica.
ma", Edward B. Fiske, "U. S. business turns auention to workers of the future", International Herald Tribuno, 20-21 de febrero de 1988. Fiske se refiere a las minoras que constituyen hoy el 17% de la poblacin de Estados Unidos, cifra que se espera aumentar una tercera parte para el ao 2020. En ese pas
los costos de atencin a la salud, como porcentaje del PM, eran de alrededor del 6% en 1965; se espera
que en 2000 sean del 15%, "Healt care has become an economic cancer in chis country", San Francisco
Chnnside, 14 de marzo de 1988.

204

JAMES OCONNOR

HACIA UNA VISIN MARXISTA ECOLGICA DEL CAPITALISMO


COMO UN SISTEMA EXPUESTO A CRISIS Y DEPENDIENTE DE LA CRISIS,
Y LA TRANSICIN AL SOCIALISMO

Ni Marx y los marxistas han desarrollado una teora de la relacin entre los cambios de las condiciones de produccin capitalista inducidos por la crisis y el establecimiento de las condiciones del socialismo ecolgico. En el marxismo tradicional los cambios de las fuerzas productivas y las relaciones de produccin inducidos
por la crisis estn determinados por la necesidad de reducir costos, intensificar el
trabajo, restructurar la organizacin del capital y as sucesivamente. Las fuerzas y
las relaciones tienden a convertirse en formas sociales ms transparentes. En el
marxismo ecolgico (igual que en el marxismo tradicional), el capitalismo no slo
est expuesto a las crisis sino que tambin depende de ellas. Los cambios de las
condiciones de produccin inducidos por la crisis (ya se origine sta en la sobreproduccin del capital, la subproduccin o ambas) tambin estn determinados
por la necesidad de abatir costos, reducir la renta de la tierra, aumentar la flexibilidad y dems, y de restructurar las condiciones mismas, por ejemplo mediante la
expansin de la salud preventiva, la reforestacin, la reorganizacin del espacio
urbano y otros modos de reducir el tiempo de trabajo socialmente necesario.
Hay dos maneras generales, interdependientes, en las que el capital (con ayuda del estado) cambia sus propias condiciones para hacer frente a las crisis y para
resolverlas a su favor. Una son los cambios de las condiciones definidas como fuerzas productivas. La otra son cambios de las relaciones sociales de reproduccin de
las condiciones. Los cambios de cualquiera de las dos casi siempre presuponen o
requieren nuevas formas de cooperacin entre y dentro de los capitales y/o entre
el capital y el estado y/o dentro del estado, o formas ms sociales de "regulacin
del metabolismo entre la humanidad y la naturaleza", as como del "metabolismo"
entre el individuo y el ambiente fsico y social. Una mayor cooperacin tiene el
efecto de hacer que las condiciones de produccin (ya politizadas) sean ms transparentemente polticas, subvirtiendo as an ms la aparente "naturalidad" de la
existencia del capital. As, el thetas de la crisis es crear la posibilidad de imaginar
con mayor claridad una transicin al socialismo.
Los cambios inducidos por la crisis en las condiciones definidas como fuerzas
productivas, con el propsito de defender o restaurar la utilidad (ejemplificadas
por los cambios tecnolgicos que reducen los costos de congestin, aumentan la
flexibilidad en la utilizacin de materias primas, etc.), tienen el efecto sistmico de
bajar los costos de reproduccin de la fuerza de trabajo, permitir obtener materias
primas ms baratas, y reducir de otras formas el costo, aumentando la flexibilidad.
Cualesquiera que sean las fuentes inmediatas de la crisis, se da por descontado que
habr esfuerzos por restructurar las condiciones de produccin con el objetivo de
elevar las utilidades. Ms an, les cambies inducidos por -la crisis en las-condiciones de produccin implican o presuponen formas ms sociales de las relaciones

CAPITALISMO Y NATURALEZA

205

sociales de reproduccin de las condiciones de produccin, por ejemplo, formas


ms directas de cooperacin dentro de la esfera de las condiciones de produccin.
Un ejemplo actual de un cambio de las condiciones de produccin, y del cambio
social de las relaciones sociales de reproduccin de las condiciones de produccin, es el control integrado de plagas, que no slo presupone mayor coordinacin
de los esfuerzos de los agricultores, sino tambin mayor coordinacin de los programas de capacitacin y educacin." Otro ejemplo es la tecnologa preventiva de
salud en relacin con el sida y los cambios asociados de las relaciones comunitarias hacia una mayor cooperacin.
La segunda forma de restructuracin son los cambios inducidos por la crisis en
las relaciones sociales de reproduccin de las condiciones de produccin, introducidos con el objeto de ejercer mayor control de las condiciones de produccin,
es decir, mayor planeacin. Histricamente la planeacin ha adoptado muchas
formas; por ejemplo, el transporte urbano y regional, la planeacin en materia de
salud, la planeacin de recursos naturales y as sucesivamente. 25 Cualesquiera que
sean las fuentes inmediatas de la crisis, tambin podemos dar por descontada la
restructuracin de estas relaciones sociales con el fin de desarrollar mayor control
de las condiciones de produccin. Ms an, los cambios inducidos por la crisis en
las relaciones sociales de reproduccin de las condiciones de produccin implican
o presuponen formas ms sociales de condiciones de produccin definidas como
fuerzas productivas. Un ejemplo actual de uno de esos cambios es la "planeacin"
para hacerle frente al esmog urbano, que presupone coaliciones de asociaciones y
grupos (cooperacin poltica) para legitimar medidas de reduccin del esmog
duras pero cooperativas.26 Otro ejemplo es la propuesta restructuracin del U. S.
Bureau of Reclamation, que presupone los nuevos cambios tcnicos en poltica del
agua.27
24 Segn se informa, en Indonesia el conocido programa int elev las utilidades reduciendo los costos y aumentando tambin los rendimientos. Depende de nuevos programas de adiestramiento y educacin, coordinacin de la planeacin agrcola, etc. Sandra Postel, "Indonesia steps off the pesticide treadmill", World Watd, enero-febrero de 1988, p. 4.
" Por ejemplo, en Alemania la industria organizada y la coordinacin entre la industria y el estado
logra internalizar muchas externalidades o costos sociales. Esto se lleva a cabo sin daos graves a las utilidades porque la Repblica Federal Alemana produce bienes de tan alta calidad y tan deseables para
el mercado mundial que los costos de proteger o restaurar las condiciones de produccin se pueden
absorber y la industria sigue siendo competitiva.
2:3. Christopher J. Dagget, "Smog, more smog, and still more smog", New York Times, 23 de enero de
1988.
27 La idea de que la crisis inducida por condiciones de produccin inadecuadas da por resultado
formas ms sociales de produccin y relaciones de produccin no es nueva en los crculos no marxistas. Schnaiberg vincul la rpida expansin econmica con la creciente explotacin de los recursos y el
aumento de los problemas ambientales, lo cual a su vez planteaba restricciones al crecimiento econmico, volviendo as esencial algn tipo de planeacin del uso de recursos, niveles de contaminacin,
etc. Interpret la legislacin ambiental y las polticas de control de los setenta como eI inici de la planeacin ambiental. Schnaiberg, op. cit. La idea de que la crisis inducida por condiciones de produccin

206

JAMES O'CONNOR

En sntesis, la crisis obliga al capital y al estado a ejercer mayor control o planeacin sobre las condiciones de produccin (as como sobre la produccin y circulacin del capital mismo). Podemos estar casi seguros de que la primera gran
crisis del nuevo sistema de capitalismo global ser ocasin para una multitud de
nuevos instrumentos internacionales de planeacin (como los que ya existen, por
ejemplo, en la banca internacional). La crisis da origen a nuevas formas de planeacin flexible y de flexibilidad planeada, lo cual aumenta las tensiones entre un
capitalismo ms flexible y un capitalismo ms planeado, ms que en la visin marxista tradicional de la restructuracin de la produccin y la circulacin, debido al
papel clave de las burocracias del estado (y, cada vez ms, internacionales) en la
provisin de las condiciones de produccin. Las crisis fuerzan al capital y al estado a enfrentar sus propias contradicciones bsicas, que subsecuentemente son desplazadas a la esfera poltica, ideolgica y ambiental (ms alejadas de la produccin
y la circulacin directas), donde se introducen formas ms sociales de condiciones
de produccin, definidas tanto material como socialmente (por ejemplo el bipartidismo poltico en relacin con el desarrollo urbano, la reforma educativa, la planeacin ambiental y otras formas de provisin de las condiciones de produccin).
Sin embargo, resulta claro que la tecnologa y el poder se encarnan mutuamente
en el nivel de las condiciones (as como en el de la produccin misma), y por eso
las nuevas formas de cooperacin poltica slo ofrecen tenues promesas de socialismo. Una vez ms, no se puede decir nada a priori acerca de la "inminencia
socialista", excepto en un elevado nivel de abstraccin. El punto clave es que el
capitalismo tiende a autodestruirse o a autosubvertirse cuando pasa a formas ms
sociales de provisin de las condiciones de produccin por medio de la poltica y
de la ideologa. La premisa de este argumento (tal como ocurre con el argumento de la actual interpretacin del marxismo tradicional) es que cualquier conjunto
dado de tecnologas y relaciones de trabajo de las condiciones de produccin es consistente con
ms de un conjunto de relaciones sociales de reproduccin de esas condiciones, y que cualquier conjunto dado de estas relaciones sociales es consistente con ms de un conjunto de tecnologas y relaciones de trabajo de las condiciones de produccin. As se asume que el
"ajuste" entre las relaciones sociales y las fuerzas de reproduccin de las condiciones de produccin es bastante laxo y flexible. En la crisis (en la cual, por definicin, es imposible conocer el futuro) hay una especie de lucha de dos lados para
(es decir, costos) desfavorables da por resultado fuerzas productivas ms sociales, as como relaciones
de produccin, se puede encontrar, en forma embrionaria, en obras como R. G. Wilkinson, Poveny and
moren: An ecological frerspective on economic development, Nueva York, Praeger, 1973, que sostiene que los
cambios teconolgicos que hicieron poca fueron consecuencia, muchas veces, de escaseces ecolgicas, y como O. Sunkel y J. Leal, "Economice and environment in a developmental perspective", Internacional Social Scienr,e fournal 109, 1986, p. 413, donde se sostiene que el agotamiento de recursos y la
escasez elevan los costos del crecimiento econmico debido a declinaciones de la productividad natural de los recursos, y que a ello se debe que se requieran nuevos subsidios a los recursos energticos y
a la tecnologa (lo que implica mayor planeacin).

CAPITALISMO Y NATURALEZA

207

hacer encajar nuevas condiciones de produccin, definidas como fuerzas productivas, en nuevas condiciones de produccin definidas como relaciones de produccin, y viceversa, en formas ms sociales, sin que se cree, sin embargo, una tendencia "natural" a que el capitalismo se transforme en socialismo. Por ejemplo, los
mecanismos de planeacin urbana, bajo ciertas condiciones polticas, pero no
otras, pueden ser un paso hacia el socialismo; pero sin duda son un paso hacia formas ms sociales de provisin de las condiciones de produccin.
En el moderno capitalismo mundial la lista de nuevas formas sociales y polticas
de reproduccin de las condiciones de produccin es prcticamente infinita.
Resulta muy significativo y tambin tericamente desdeado dentro del marxismo que la crisis mundial actual parezca dar por resultado formas ms sociales
y requerir muchas ms, no slo de las fuerzas y relaciones productivas sino
tambin de las condiciones de produccin, aunque los aspectos institucionales e
ideolgicos de estas formas son confusos y muchas veces contradictorios, ya que no
debera vrselas como irreversibles (por ejemplo reprivatizacin, desregulacin,
etc.). Sin embargo, resulta concebible que estemos entrando en un largo proceso
en el cual se presenten vas diferentes pero paralelas al socialismo, por lo cual no
se tratara tanto de que Marx estaba equivocado como de que tena razn a
medias. Puede ocurrir que el proceso tradicional de "construccin socialista" le
est cediendo el paso a un nuevo proceso de "reconstruccin "socialista", la reconstruccin de la relacin entre los seres humanos y las condiciones de produccin,
incluyendo el ambiente social... una especie de poltica de La Preservacin es Primero! (vase el captulo 20). Es por lo menos plausible que en el "primer mundo"
la reconstruccin socialista se vea, primero, como algo deseable y, segundo, como
necesario; en el viejo "segundo mundo" como algo igualmente deseable y necesario, y en el "tercer mundo" como algo, primero, necesario y, segundo, deseable. Es
ms plausible an que el calentamiento atmosfrico, la prdida de ozono, las amenazas a la biodiversidad, la lluvia cida y la contaminacin de los mares vuelvan
absolutamente indispensable las formas en extremo sociales de reconstruccin de
la vida material y social.
Para profundizar en esto, sabemos que el movimiento sindical "empuj" al capitalismo hacia formas ms sociales de fuerzas y relaciones productivas, por ejemplo
la negociacin colectiva. Tal vez pudisemos plantear que el feminismo, los movimientos ambientales y otros nuevos movimientos sociales estn "empujando" al
capital y al estado hacia formas ms sociales de la reproduccin de las condiciones
de produccin. La explotacin del trabajo (la base de la teora marxista de la cTisis, o la "primera contradiccin del capitalismo", definida tradicionalmente),
gener un movimiento sindical que en determinados momentos y lugares se convirti en una "barrera social" al capital. La explotacin de la naturaleza (incluyendo la explotacin de la biologa humana) engendra un movimiento ambiental
(ambientalismo, movimiento de salud pblica, movimientos por la salud y la seguridad ocupacionales, movimientos femeninos organizados en torno a la poltica

208

JAMES O'CONNOR

del cuerpo, etc.), que tambin pueden constituir una "barrera social" al capital. En
Nicaragua, en los ochenta, la combinacin de crisis econmica y ecolgica y dictadura poltica durante el antiguo rgimen engendr tanto movimiento de liberacin nacional como una extensa planeacin en materia de ecodesarrollo.
Antes de poder decir algo polticamente sensato acerca del ambientalismo definido en su sentido ms amplio, as como de las perspectivas a corto y largo plazo
para el capital, se requiere el anlisis concreto de situaciones concretas. Por ejemplo, la lluvia cida provoca daos ecolgicos y econmicos. El movimiento
ambiental exige la limpieza y restauracin del ambiente y la proteccin de la naturaleza. Esto, a largo plazo, puede restaurar las utilidades o reducir los gastos
gubernamentales en limpieza, lo cual puede ser congruente o no con las necesidades a corto y mediano plazo del capital. En cualquier programa sistemtico de
ambiente social polticamente regulado hay tipos de planeacin que protegen al
capital de sus peores excesos, pero que pueden o no ser congruentes con las necesidades del mismo en determinadas coyunturas. Una posibilidad es que "la destruccin del ambiente puede llevar a grandes nuevas industrias destinadas a restaurarlo. Imagnense, equipos para dragar lagos, mquinas para limpiar bosques,
revitalizadores para la tierra, restauradores del aire, combatientes de la lluvia cida."28 Estos tipos de soluciones supertecnolgicas seran una enorme fuga de plusvalor, a menos que redujesen el costo de reproduccin de la fuerza de trabajo
pero, al mismo tiempo, contribuyesen a "resolver" todos los problemas de realizacin que surgiesen de la tradicional sobreproduccin del capital. Se requeran, sin
embargo, inmensas sumas de dinero a crdito para restaurar o reconstruir el
ambiente social, lo cual desplazara la contradiccin a las esferas financiera y fiscal,
ms o menos de los mismos modos en que la contradiccin tradicional entre la produccin y la circulacin del capital se desplaza hoy a las esferas financiera y fiscal.
Esta clase de restructuracin de las condiciones de produccin guiada por la
tecnologa (incluyendo la restructuracin guiada por la tecnologa de las condiciones de oferta de fuerza de trabajo) puede o no ser funcional para el capital en
su conjunto o para capitales individuales en el corto o en el largo plazo. Los resultados dependeran de otras medidas de prevencin y solucin de crisis, de su
coyuntura exacta, y de la manera en que se articulasen con la crisis de la naturaleza, definida de manera amplia. En ltima instancia, los resultados dependeran
del grado de unidad y diversidad de los movimientos sindicales, ambientales, solidarios y dems. Y stas son cuestiones polticas, ideolgicas y organizacionales.
En todo caso, los cambios de las condiciones de produccin inducidos por la
crisis llevan necesariamente a ms controles estatales, mayor planeacin dentro
del bloque del capital en gran escala, un capitalismo administrado o regulado ms
social y polticamente, y por lo tanto un capitalismo menos parecido a la naturaleza, en el cual los cambios de las condiciones de produccin tendran que ser legi28

Saul Landau, correspondencia con el autor, noviembre de 1994.

cApITALISMO Y NATURALEZA

209

timados porque estaran ms politizados, y en el cual la reificacin capitalista sera


menos opaca. La combinacin de capitales golpeados por la crisis que externalija n ms costos, el uso desatinado de la tecnologa y la naturaleza para la realizacin del valor en la esfera de la circulacin, y cosas semejantes, tiene que llevar,
ms pronto o ms tarde, a una "rebelin de la naturaleza", es decir, a poderosos
movimientos sociales que exijan el fin de la explotacin ecolgica. Sobre todo en
la crisis actual, sin importar cmo se teorice su origen, los intentos del capital por
reducir el tiempo de produccin y de circulacin tienen por lo general el efecto
de empeorar las prcticas ambientales, sobre salud y seguridad, etc. Por eso la restructuracin del capital puede profundizar los problemas ecolgicos, y no resolverlos. As como el capital arruina sus propios mercados (es decir utilidades realizadas) cuanto mayor es la produccin de plusvalor, arruina tambin sus propios
beneficios producidos (es decir eleva los costos y reduce la flexibilidad del capital)
cuanto mayor es la produccin de plusvalor basada en la apropiacin destructiva
de la naturaleza, en sentido amplio. Y as como las crisis de sobreproduccin implican una restructuracin tanto de las fuerzas como de las relaciones productivas, las
crisis de subproduccin implican una restructuracin de las condiciones de produccin. Y as como la restructuracin de las fuerzas productivas implica formas
ms sociales de relaciones de produccin, y viceversa, la restructuracin de las condiciones de produccin implica un efecto doble: ms formas sociales de condiciones de produccin definidas como fuerzas productivas y ms formas sociales de las
relaciones de produccin en las cuales se reproducen las condiciones de produccin. En sntesis, formas ms sociales de relaciones de produccin, fuerzas productivas y condiciones de produccin, contienen en conjunto, dentro de s mismas, posibilidades de forma socialistas. stas, en efecto, son inducidas por la crisis,
no slo por la contradiccin tradicional entre fuerzas y relaciones, sino tambin
por la contradiccin entre fuerzas/relaciones y sus condiciones. As, al capitalismo
son inherentes dos no una contradicciones y crisis; dos no uno conjuntos
de reorganizaciones y restructuraciones inducidas por la crisis en la direccin de
ms formas sociales (vase la figura 8.1).

ADDENDA SOBRE LAS DOS CONTRADICCIONES DEL CAPITALISMO

En conversaciones con colegas de Estados Unidos y del extranjero ha surgido una


pregunta: cul es la relacin entre la primera y la segunda contradiccin del capitalismo? Combinan o cancelan sus respectivos efectos sobre los beneficios?
La primera contradiccin del capitalismo puede plantearse simplemente: la
tasa de explotacin es una categora tanto sociolgica como econmica. Expresa
el poder social y poltico del capital sobre el trabajo, y tambin la tendencia inherente del capitalismo hacia una crisis de realizacin, o crisis de sobreproduccin

CAPITALISMO Y NATURALEZA

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del capital. Si el capital ejerce mucho poder sobre el trabajo, la tasa de explotacin
ser alta y el riesgo de una crisis de realizacin ser grande; por ende ser mayor
la necesidad de una gran estructura de crdito, una mercadotecnia agresiva, una
innovacin constante del producto y una competencia intensificada. La primera
contradiccin del capitalismo es interna del sistema; no tiene nada que ver con las
condiciones de produccin, ya sea que se las interprete econmicamente o en trminos sociopolticos.
La segunda contradiccin del capitalismo requiere una terminologa ms compleja acuada en trminos de valor de uso:" el tamao y contenido en valor de la
canasta de consumo y la "canasta" de capital fijo, los "costos de los elementos naturales que intervienen en el capital constante y variable", la renta de la tierra como
una deduccin del plusvalor, y "externalidades negativas" de todas clases (por
ejemplo los costos de congestionamiento en las ciudades, en la medida en que
intervienen en los costos de los capitales individuales).
En la segunda contradiccin no hay un trmino nico que tenga la misma
importancia terica que la tasa de explotacin tiene en la primera." (Esta es una
de las razones por las que hoy hay una pluralidad de movimientos sociales.) Sin
embargo, todos los trminos anteriores son categoras tanto sociopolticas como
econmicas (por ejemplo, la renta absoluta refleja el poder del capital terrateniente sobre el capital industrial; el costo de congestionamiento refleja las luchas en torno a los sistemas de transporte urbano regional; el costo del agua refleja el poder
de los movimientos ecolgicos frente al capital, etc.). Enumerar estos ejemplos sirve para sugerir que una teora de tipo economicista de la segunda contradiccin tiene an menos justificacin que la tradicional teora marxista de la primera.
La primera contradiccin le pega al capital desde el lado de la demanda. Cuando los capitales individuales bajan los costos con el fin de defender o restaurar los
beneficios, el efecto involuntario es reducir la demanda de mercancas en el mercado y, de esta manera, hacer descender las utilidades realizadas. La segunda contradiccin golpea desde el lado del costo. Afirma que cuando los capitales individuales bajan sus costos por ejemplo cuando externalizan costos en las
condiciones de produccin (la naturaleza, la fuerza de trabajo o lo urbano) con
el objetivo de defender o restaurar los beneficios, el efecto no previsto es elevar los
costos de otros capitales (y, en el caso extremo, del capital en su conjunto), reduciendo as los beneficios producidos. La primera se manifiesta en su forma pura
como crisis de realizacin, la segunda como crisis de liquidez. En el primer caso
no hay problema para producir plusvalor, y por esa razn hay un problema para
realizar valor y plusvalor. En el segundo no hay problema para realizar valor y plusvalor, y por esa razn hay problema para producir plusvalor.
James O'Connor, "Capitalism, nature, socialism: A theoretical introduction", Capitalism, Matan
Socialirm, 1, otoo de 1988.
30, en un modelo ms complejo, la composicin orgnica del capital y la tasa de utilidad.

212

pues o'coNNoR

La causa bsica de la segunda contradiccin es la apropiacin y el uso econmicamente autodestructivos, por parte del capital, de la fuerza de trabajo, la infraestructura y el espacio urbano, y la naturaleza externa o ambiente... "autodestructivos" porque los costos de salud y educacin, transporte urbano y rentas
domsticas y comerciales, as como los costos para extraer de la naturaleza los elementos del capital, se elevarn cuando los costos privados se conviertan en "costos
sociales". 31 En esta visin el capital y el estado, hoy, pueden interpretarse como
totalmente confundidos frente a la nueva forma de regulacin que pueda proporcionar un marco de referencia coherente para la futura acumulacin capitalista. Los capitales individuales siguen reduciendo los costos de todas las maneras
imaginables; al hacerlo tienden, sin darse cuenta, a elevar los costos del capital en
su conjunto, poniendo al mismo tiempo en peligro sus propios mercados, como
nos lleva a creer la primera contradiccin. Hoy el capital se enfrenta tanto a costos en aumento como a una dbil demanda del mercado, es decir, tanto con la primera como con la segunda contradiccin. Tiene algo de raro que el capital est
obsesionado tanto con la innovacin del producto como con la innovacin del producto y la expansin del mercado? Que se produzca tanto un deterioro de las condiciones de produccin como estructuras de ingresos equitativos por jornales y salarios, as como estructuras crediticias peligrosamente infladas? Que parezcan estar
en bancarrota la regulacin tanto de tipo keynesiano como la poltica neoclsica del
laissezlaire.

31 Frank Beckenbach, 'Secal oams in modera capitalism", Capitalino; Natura Socialism, 3, noviembre
de 1989.

9
SOBRE LA ACUMULACIN CAPITALISTA
y LA CRISIS ECONMICA Y ECOLGICA

LA ACUMULACIN CAPITALISTA

El significado de "crisis econmica", si se lo compara con el de "crisis ecolgica"


(por lo menos en la teora marxista), es inequvoco. Quiere decir un quiebre en el
circuito de circulante, productivo o de mercancas del capital, o, ms en general,
una disrupcin o ruptura en la reproduccin y acumulacin del capital como un
todo. Una crisis econmica significa un "punto de inflexin", el momento en el
que un boom econmico puede convertirse en una recesin (o una depresin o un
periodo de estancamiento). Tiene tambin otros significado: un "momento de
decisin" para los capitales individuales que procuran restructurar la produccin,
la tecnologa y la mercadotecnia (problemas que han obsesionado a la empresa
comercial hipercapitalista en los ochenta y los noventa), y tambin para los movimientos laborales y sociales que buscan formas ms efectivas de lucha organizada
e intervencin poltica (caractersticas tambin de los ochenta y los noventa, aunque menos publicitadas que la restructuracin del capital). El problema terico
consiste en encontrar las conexiones internas entre la acumulacin capitalista, la
crisis econmica y la crisis ecolgica. Un ejemplo sencillo: la deuda del "tercer
mundo" en los ochenta empeor las condiciones ecolgicas en el Sur; las condiciones ecolgicas deterioradas ensancharon y profundizaron la pobreza (difundida ya, en parte por la deuda externa) y engendraron tambin resistencia poltica;
la combinacin de ambas cosas tendi a profundizar la crisis de la deuda.
La acumulacin capitalista se basa en la explotacin del trabajo y la produccin
de plusvalor (ganancia). Hay dos fuentes de plusvalor: el absoluto y el relativo. El
plusvalor se produce de manera absoluta cuando los capitales individuales (en trminos muy generales las empresas o compaas) obligan a sus trabajadores a trabajar ms intensamente o ms tiempo por la misma paga. Sin embargo la fuente
ms importante de plusvalor es el plusvalor relativo, producido por la clase trabajadora en su conjunto a travs del mecanismo de cambio tecnolgico y la competencia capitalista. El mecanismo funciona de esta manera: cuando una compaa
introduce un cambio tecnolgico que reduce los costos unitarios del trabajo en la
produccin, se apropia de un ingreso adicional, llamado "renta tecnolgica". Si el
cambio tecnolgico es adoptado por otras compaas, la que haba innovado pierde su ventaja y la renta tecnolgica se "disuelve" por la competencia. El efecto (no
planeado) de la difusin de la mejora tecnolgica por toda la economa consiste
[213]

214

JAMES O'CONNOR

en reducir los costos del trabajo por unidad de manera muy generalizada. Las
compaas competidoras (en materia de producto, trabajo o mercados de capital)
que adoptan la nueva tecnologa son capaces de producir la misma cantidad pero
explotando menos horas de tiempo de trabajo. Si todo lo dems (por ejemplo los
precios) permanece constante, la tasa promedio de utilidad se eleva. Si los precios
bajan o si los trabajadores estn organizados y son militantes, y logran obtener
mayores salarios o jornadas reducidas, la fuerza de trabajo obtendr una mayor o
menor participacin de esas utilidades. Esta ltima posibilidad se asemeja ms o menos al capitalismo norteamericano de los 20 o 25 aos conocidos como los aos
dorados, despus de la segunda guerra mundial, cuando tanto los salarios como
las utilidades se elevaron aproximadamente en la misma proporcin que las mejoras de la productividad del trabajo o las reducciones de los costos de trabajo por
unidad.
En su modelo de la reproduccin capitalista Marx dividi el capital productivo
(el capital que produce plusvalor) en dos sectores o "departamentos". Un sector
(el departamento u) produce bienes de consumo para el consumo final. El otro
sector (el departamento 1) produce bienes de capital o mercancas utilizadas para
producir otras mercancas en ambos departamentos, el 1 y el u. Si no intervienen
otros factores, cuanto mejor sea la calidad de los bienes de capital empleados en
ambos departamentos, mayor ser la productividad del trabajo (o menor ser el
costo del trabajo por unidad) y ms altos sern el plusvalor producido y las utilidades en la economa en su conjunto. (En el caso irreal de una economa que produzca slo bienes de consumo habr pocas posibilidades de avances en la productividad). Dada cierta calidad de los bienes de capital, cuanto mayor sea la razn
bienes de capital/produccin de bienes de consumo, mayor ser la capacidad productiva de la economa en su conjunto (donde "productiva" se define, nuevamente, en trminos de plusvalor y utilidades). De manera similar, cuanto ms baratos
sean los que Marx llam "elementos de capital constante y variable" (los recursos
naturales como la energa, las materias primas, los suelos, el agua, etc., necesarios
para producir capital y bienes de consumo, respectivamente), mayores sern el
plusvalor y las utilidades (si no se modifican otros factores).
En el mercado de bienes de consumo los capitales individuales del departamento II son los proveedores y trabajadores, y otros consumidores de productos
terminados son los compradores. En los mercados de bienes de capital y materias
primas los vendedores son los capitales individuales del departamento f, y los
compradores son los capitales de ambos departamentos. Los mercados del departamento u estn gobernados por la demanda del consumidor, pero los mercados
de materias primas, combustible, maquinaria, tecnologa de produccin y dems
estn regidos por la demanda de utilidades de los capitales individuales de ambos departamentos. Los capitales individuales de los dos sectores elevan su demanda de
productos del departamento 1, primero, cuando hay escasa o nula capacidad productiva excedente en relacin con la demanda del mercado, y por lo tanto cuan-

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

215

do estn en peligro las ganancias realizadas, y, segundo, cuando las condiciones del
mercado o de produccin son desfavorables y amenazan las ganancias producidas,
o sea cuando los capitales individuales necesitan materiales y energa ms baratos,
mejor maquinaria y dems, para reducir costos con el fin de defender o restablecer
las utilidades. La demanda de equipo o tecnologa por parte de cualquier capital
puede estancarse o reducirse durante las recesiones o los periodos de lento crecimiento, pero muchas veces en esas pocas aumenta la demanda de equipo productivo y tecnologa ms baratos o ms eficientes.
La economa convencional considera que la demanda de productos del departamento 1 por parte de los capitales del departamento u es una "demanda derivada", es decir, determinada por el crecimiento de la demanda de productos finales
para los consumidores. (De acuerdo con los modelos del "acelerador", se requieren tantas mquinas para producir tantos colchones ms. Si se eleva la demanda de
colchones, aumenta tambin la demanda de maquinaria de fabricacin por parte
de los fabricantes de colchones.) En realidad ocurre ms o menos lo opuesto: la demanda de bienes de consumo se "deriva" de la demanda de bienes de capital o, lo
que es lo mismo, la demanda de utilidades. En general la tasa de crecimiento del
ingreso del consumidor (y por ende de la demanda) est determinada por las tasas
de crecimiento de la utilidad y la acumulacin, con lo cual la demanda del consumidor se convierte en una variable pasiva, no activa, de los modelos de crecimiento econmico. En pocas de crecimiento econmico lento o de recesin econmica el ingreso del trabajador (el consumidor) se estanca o se reduce por definicin;
la nica excepcin es el ingreso de los trabajadores de aquellas industrias del
departamento 1 activadas por demandas crecientes de energa ms barata, mejor
maquinaria y tecnologa ms avanzada, servicios y administracin ms eficientes y
as sucesivamente, demandas planteadas por los capitales de ambos departamentos
que procuran reducir costos y restablecer o defender las utilidades. El empleo, los
salarios o ambas cosas se elevan en las industrias en expansin del departamento 1,
aumentando la demanda de los consumidores por los productos del departamento 11. As, las malas pocas en algunos sectores significan buenas pocas para otros,
y de all la expresin de Marx: "acumulacin por medio de la crisis".
En sntesis, el "papel" del departamento 1 es producir los medios de expandir
el plusvalor y las utilidades tanto para s mismo como para el departamento u. El
secreto de la productividad y el crecimiento econmico es un sector de bienes de
capital econmicamente innovador, flexible, consciente de los costos y no regulado (especialmente las industrias "intensivas en conocimiento"). Innovador, flexible y consciente de los costos porque el progreso tecnolgico, las utilidades y el
crecimiento econmico en su conjunto dependen del departamento 1; no regulado porque las rigideces y los altos costos impuestos por las reglamentaciones
ambientales, de apoyo al consumidor y otras tienden a inhibir la innovacin tecnolgica y la difusin de nuevas tecnologas de produccin en la economa como
un todo.

216

JAMES O'CONNOR

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS ECOLGICA

En la economa capitalista las utilidades son tanto el medio como el fin de la actividad econmica. Son el medio en el sentido de que proporcionan el dinero para
expandirse y para hacer posible emitir ms capital accionario en trminos favorables, as como para obtener prstamos a fin de crecer. Las utilidades son el fin de
la actividad econmica puesto que las metas de la administracin y de los accionistas son obtener an ms utilidades. La administracin trata de maximizar los
aumentos de produccin por unidad de tiempo de trabajo; los accionistas procuran maximizar alguna combinacin de ganancias de capital y pago de dividendos.
Los capitales individuales usan las utilidades para hacer ms utilidades, lo que en
efecto se convierte en "dinero en busca de ms dinero". ste es un significado de
"capital en expansin".
La autoexpansin capitalista no tiene lmites estrictamente econmicos. Adems, como el capital subvala la naturaleza, slo se encuentra con lmites ecolgicos por la va de las crisis econmicas. No obstante, la economa de la naturaleza
est organizada (o se organiza) sobre principios muy diferentes. Como sistemas
biolgicos y fsicos, ciclos hidrulicos, sistemas de calor/energa, ciclos del suelo,
diversidad del ecosistema y dems, en algn punto de la curva de produccin la
productividad de la naturaleza est autolimitada... es una "barrera que debe ser
superada" por el capital. No obstante, gracias a la separacin (enajenacin) de los
productores humanos de los medios y objetos de produccin, la reproduccin de
las relaciones socioeconmicas capitalistas est mucho menos restringida que
modos previos de produccin por las crisis que surgen, debido a las condiciones
naturales especficas, en lugares o reas determinados. El capital puede funcionar
independientemente de cualquier condicin natural particular, en trminos de
Gary Snyder, el capital "expande lo suficiente su sistema de sostn econmico
como para poder permitirse destrozar un ecosistema y seguir avanzando".
Como vimos, la acumulacin capitalista se basa en la creciente productividad o
en la reduccin del costo de reproduccin de la clase trabajadora (en trminos
marxistas, "plusvalor relativo"). Un aumento de la productividad significa que determinada fuerza de trabajo empleada es capaz de procesar una mayor cantidad de
materias primas. Si la economa est en expansin, la demanda de materias primas
crecer (si las dems condiciones permanecen constantes). El resultado es que las
materias primas se vuelven una proporcin mayor de los desembolsos de capital
constante, y por lo tanto representan una mayor participacin del valor de los bienes (en otras palabras, los capitales individuales deben convertir una parte ms
grande de sus utilidades en ms materias primas). En este caso los aumentos de la
demanda de recursos y la mayor explotacin de los mismos eleva los costos promedio, tendiendo a deprimir las tasas de utilidad y de acumulacin. Entonces los capitales individuales (solos o combinados con otros capitales) inwntan superarlos
cuellos de botella invirtiendo en equipo, tecnologa e infraestructura para explo-

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

217

tar nuevos depsitos de minerales y de combustibles fsiles, de tierra arable y as sucesivamente. Las materias primas y de energa relativamente caras tambin crean
incentivos para que los capitales individuales reciclen, utilicen sustitutos, o produzcan y usen ms eficientemente determinada cantidad de materiales o de combustibles. Podra decirse que sta es la forma ms importante en que el capital ha
impedido una crisis general derivada de una crisis de las utilidades provocada por
los materiales de alto costo (como la crisis del algodn en Inglaterra durante la
guerra de secesin de Estados Unidos). Histricamente el capital industrial ha
encontrado maneras de utilizar ms eficientemente el hierro, el aluminio, el estao y otros materiales; con unas cuantas excepciones, el costo de extraccin de
recursos se ha reducido, y la cantidad de energa necesaria para generar determinada cantidad de electricidad ha bajado.
En contraste, si hay beneficios crecientes de acuerdo con la escala (menores costos promedio a mayores niveles de produccin y de uso) en los sectores de materias primas, los costos y los precios caern, mayor ser la tasa promedio de utilidad
y ms rpidas la explotacin de materias primas y la acumulacin de capital. 1 Las
materias primas baratas plantean el peligro de un rpido agotamiento de los recursos, no porque sean baratas per se, sino porque cuando son relativamente baratas
las tasas de utilidad son relativamente altas, y por lo tanto la demanda de recursos
y la acumulacin sern relativamente rpidas. Se crea un crculo vicioso: las altas
tasas de beneficio llevan a altas tasas de acumulacin, las que a su vez llevan a una
mayor demanda de materias primas; los niveles ms altos de explotacin de las
materias primas crean costos de produccin ms bajos cuyos resultados son tasas
de utilidad y acumulacin ms altas todava. En pocas palabras, si las materias primas son baratas las tasas de acumulacin y agotamiento de recursos sern relativamente altas; si las materias primas son caras, se harn inversiones de capital para
reducir su costo o a fin de desarrollar formas utilizarlas ms eficientemente.
Sin importar si los costos de las materias primas, la energa y otros "elementos
de capital constante y variable" son altos y van en ascenso o bajos y estn reducindose, la acumulacin de capital y el crecimiento econmico dependen de la
expansin de la inversin (definida tanto cuantitativa como cualitativamente) en
el departamento 1 (industrias de bienes de capital). Cuanto mayor sea el crecimiento de este departamento ms alta ser la tasa promedio de crecimiento de la
productividad, las utilidades y la economa en su conjunto. A su vez, y si no se
modifican otros factores, sern ms altas las tasas de agotamiento de recursos as
como de produccin de subproductos no deseados (contaminacin).
1 Harold Barnett y Chandler Morse, Scarcity and growth, Baltimore, Johns Hopkins University Press,
1963, calcularon en una ocasin que entre 1870-1900 y 1957 las industrias extractivas de Estados Unidos con excepcin de la forestal producan rendimientos crecientes en funcin de la escala. De
acuerdo con esta obra famosa, caba esperar que, con el tiempo, volvera a elevarse el costo por unidad
de las mercancas extractivas, en comparacin con los bienes no extractivos. Tambin con la salvedad de
la explotacin forestal, ha ocurrido lo contrario.

218

JAMES O'CONNOR

De hecho, una tasa dada de expansin econmica tiene probabilidades de dar


por resultado una tasa mayor de agotamiento y contaminacin. Esto se debe a que
el departamento I, que es la fuente de crecimiento econmico, es tambin el ms
daino para la naturaleza. En Estados Unidos, en 1987-1988, la refinacin de
petrleo y productos de carbn, las sustancias qumicas, metales primarios y papel
y pulpa (todos ellos bienes de capital) representaron el 22% de la produccin
industrial total, el 13 del empleo, el 78 del uso de energa y el 88 de los subproductos txicos.2 La industria qumica, por s misma, fue responsable del 58% de la
contaminacin txica. El calentamiento global, la prdida de biodiversidad y de
ozono, la lluvia cida, la contaminacin de los ocanos, la desforestacin, el agotamiento de las reservas de energa y minerales metlicos, la prdida de suelos y otros
grandes cambios ecolgicos se deben todos a dos o ms siglos de rpido crecimiento de las economas capitalistas industriales (y las ex economas socialistas
estatales) que, a su vez, son en gran parte resultado del desarrollo y la expansin
de las industrias del departamento I.

LA CRISIS ECONMICA Y ECOLGICA

El capitalismo es un sistema expuesto a crisis. Las crisis econmicas adoptan la forma de rupturas en los circuitos del capital y se le presentan a ste como "barreras
que deben superarse". La mejor conocida de las barreras es "el capital mismo"
(Marx). Esto significa (entre otras muchas cosas) que la capacidad productiva (el
capital) tiende a aumentar ms rpido que la demanda efectiva de mercancas
(realizacin de capital), deteniendo la acumulacin de capital o sumiendo a la economa en una recesin o una depresin.
El capitalismo tambin es dependiente de la crisis; el sistema necesita crisis
peridicas. Esto se debe a que la crisis econmica es un mecanismo disciplinario
necesario y poderoso. En los periodos de boom un capital individual tiene la oportunidad de rebasar a sus competidores si reduce sus costos, ofrece mejores servicios, produce mejores artculos y dems; en las crisis y las malas pocas reducir los
costos, aumentar la flexibilidad, expulsar mano de obra humana y hacer productos nuevos y de mayor calidad a los mismos precios o an ms baratos, son asuntos de vida o muerte para el capital individual, la industria, o la economa en su
conjunto.
Las crisis econmicas causan crisis ecolgicas, pero de formas y tipos algo diferentes de la degradacin ecolgica "normal" que acompaa la acumulacin de capital. La crisis econmica se asocia por lo general con la hipercompetencia y con una
obsesin por la eficiencia y la reduccin de costos (es decir, un incremento de la
2 Michael Renner, "Saving Earth, creating jobs",

Worldwatch, 5, 1, enero-febrero de 1992, p. 3.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

219

tasa de explotacin), de las que se derivan una mayor violencia econmica y ms


explotacin biolgica de los trabajadores, as como una mayor externalizacin de
los costos y, por consiguiente, ms degradacin ambiental. La crisis econmica y la
reduccin de costos estimulan tambin nuevas tecnologas modernizadoras y, por
lo tanto, nuevas formas de degradacin ecolgica (por ejemplo la contaminacin
de alta tecnologa), as como un renacimiento de tecnologas ms viejas, ambientalmente riesgosas, antes prohibidas (por ejemplo el DDT en algunos lugares del
suroeste de Estados Unidos). La crisis econmica se asocia tambin con intentos por
reducir el tiempo de circulacin del capital, lo cual, a su vez, suele significar que los
negocios tienden a despreocuparse extraordinariamente de la salud de los trabajadores, los impactos ambientales y sanitarios de los tipos de mercancas vendidas, la
viabilidad de las condiciones y la infraestructura urbana, y as sucesivamente.
En sntesis, la acumulacin capitalista provoca ciertos tipos de problemas ecolgicos de cierta seriedad; la crisis econmica provoca problemas diferentes de diferente gravedad. En cualquier momento dado ambos tipos se combinan (de maneras desiguales) y coexisten.
Por otro lado, la crisis ecolgica puede desencadenar una crisis econmica. Los
problemas ecolgicos autoinducidos del capital escasez de materias primas que
se presenta por las fuerzas "normales" del mercado, mayores rentas de la tierra y
costos de congestionamiento, costos ms altos de energa y as sucesivamente
pueden tener el efecto de presionar sobre las utilidades y/o de plantear el riesgo
de inflacin. Los efectos econmicos negativos de las "crisis del petrleo" de los
setenta son buenos ejemplos de ello.
Adems, los movimientos ambientales engendrados por las crisis ecolgicas pueden exacerbar la crisis econmica. Esta aseveracin se basa en el hecho de que los
movimientos sociales, las luchas polticas y la poltica oficial median los cambios y
transformaciones ecolgicos y econmicos. Los movimientos ambientales (as
como los laborales, urbanos y otros), al luchar por proteger las condiciones de produccin (o condiciones de vida), por restaurarlas o por ayudar a decidir cmo se
las restructurar durante periodos de crisis, pueden tener el efecto no deseado de
elevar los costos y reducir la flexibilidad o libertad del capital, poniendo en peligro
o lesionando as la acumulacin capitalista.
Lo anterior puede sintetizarse como sigue: la acumulacin capitalista causa normalmente crisis ecolgicas de ciertos tipos; la crisis econmica se asocia con problemas ecolgicos en parte diferentes yen parte similares, de distinta gravedad; las
barreras externas al capital, en forma de escasez de recursos, de espacio urbano,
de una fuerza de trabajo asalariado saludable y disciplinada y de otras condiciones de
produccin, pueden tener el efecto de elevar los costos y poner en peligro las utilidades; por ltimo, los movimientos ambientales y otros movimientos sociales que
defienden las condiciones de vida, los bosques, la calidad del suelo, la recreacin,
las condiciones de salud, el espacio urbano y dems, tambin pueden elevar los
costos y volver menos flexible el capital (vase la figura 9.1).

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

A. Barreras internas nicamente para acumulad n de capital :


Sobreproduccin de capital
ACUMULACIN
DE CAPITAL

It Acumulacin de capital mediante crisis

CRISIS
ECONMICA

B. Barreras externas nicamente para acumulaci n de capital:


Acumulacin

ACUMULACIN
DE CAPITAL

de capital mediante crisis

CRISIS
ECONMICA

1
CRISIS
ECOLGICA

De esta manera la acumulacin capitalista y la crisis causan problemas ecolgicos que, a su vez (incluyendo la respuesta de los movimientos ambientales y sociales a estos problemas), pueden causar problemas econmicos. Hay una relacin
mutuamente determinante en los niveles de la produccin, las relaciones de
mercado, los movimientos sociales y la poltica entre las tendencias econmicas y
las crisis ecolgicas. El capital tiende negarse a s mismo cuando socava o destruyen sus propias condiciones de produccin. En este sentido, las crisis ecolgicas y
econmicas son autoinducidas, y las reformas ambientales y socioeconmicas son
dos caras diferentes del mismo proceso general. O, por expresarlo en otros trminos, la poltica ambiental que no se ocupa de la forma en que funciona el capitalismo (cuando funciona) y la forma en que no funciona el capitalismo (cuando no
funciona), y la poltica econmica que no se ocupa del problema de las condiciones de produccin en general y de la ecologa en particular, tienen probabilidades
de fracasar o incluso de contribuir al deterioro de las condiciones ambientales.

CONCLUSIN

C. Modelo completo
Sobreproduccin de capital
ACUMULACIN
DE CAPITAL

Acumulacin de capital mediante crisis

CRISIS
ECONMICA

Se

CRISIS
ECOLGICA

221

Movimiento ambientalista
mediante crisis ecolgica

FIGURA 9.1. Una tipologa de la crisis.

MOVIMIENTOS
LABORISTAS/
AMBIENTALISTAS

La naturaleza es un punto de partida para el capital, pero no suele ser un punto


de regreso. La naturaleza es un grifo econmico y tambin un sumidero, pero un
grifo que puede secarse y un sumidero que puede taparse. La naturaleza, como grifo, ha sido ms o menos capitalizada; la naturaleza como sumidero est ms o
menos no capitalizada. El grifo es casi siempre propiedad privada; el sumidero suele ser propiedad comn.
El grifo es, evidentemente, una metfora del agotamiento de recursos; el sumidero lo es de la contaminacin. Desde luego, hay complejas conexiones internas
entre agotamiento y contaminacin (vase el captulo 10). Dejando esto de lado,
mi ltimo argumento es que la produccin capitalista da por resultado dos tipos
(no uno) de agotamiento y dos tipos de contaminacin. Hay dos maneras de abrir
el grifo y dos de usar el sumidero (por emplear estos trminos), y por lo tanto dos
tipos de crisis ecolgica.
Esta afirmacin se basa en la premisa de que el capital acumula a travs de la crisis econmica. Por lo general la acumulacin capitalista no produce buenas pocas y despus malas pocas; ms bien produce buenas y malas pocas todo o casi
todo el tiempo. Esto quiere decir que las empresas, industrias y regiones capitalistas en problemas econmicos se ven obligadas a defender o a restablecer sus utilidades por medio de innovaciones tcnicas, reduccin de costos, mayor velocidad y
dems, y tambin invirtiendo en nuevas generaciones de productos de consumo.
No pueden ganar ms dinero vendiendo mayor cantidad del mismo tipo de bienes
o vendiendo esos bienes ms rpido porque (por definicin) se enfrentan a una
demanda de mercado en lento crecimiento, estancada o en disminucin. Se eleva

222

JAMES O'CONNOR

as la demanda de alta tecnologa para reducir los costos de muchos otros bienes y
servicios de capital, no porque los mercados de bienes finales sean fuertes o estn
en expansin, sino porque son dbiles o estn en contraccin. El resultado es que
la actividad econmica en los sectores de bienes de capital de alta tecnologa tiende a expandirse; por ejemplo, una gran parte de los negocios no militares de Silicon Valley se inici porque otras industrias, en otros lugares del pas, estaban en problemas.
A riesgo de una burda sobresimplificacin de un proceso inmensamente complejo, el proceso de acumulacin a travs de la crisis tiene dos tipos diferentes de
efectos sobre la naturaleza. Las industrias o regiones en problemas tratan de ahorrar dinero descuidando la proteccin y la limpieza del ambiente. Tambin pueden reintroducir sustancias prohibidas, como el DDT. Asimismo, si bien en estas
industrias puede reducirse la contaminacin porque declina la produccin total,
puede elevarse la contaminacin total porque aumenta la contaminacin por unidad de producto. En el grifo de la naturaleza los capitales en problemas econmicos tienden a ser ecolgicamente ms descuidados en lo que toca a las tcnicas de
exploracin, extraccin y procesamiento, el uso de la tierra y dems. Esto se debe
a que los periodos de crecimiento lento o nulo no estn buscando energa, metales y materias primas industriales per se, sino energa barata, metales baratos, etc.,
producidos con menos atencin que de costumbre a la proteccin ambiental. Por
otro lado, las industrias o sectores en problemas casi con seguridad tratarn de usar
ms eficientemente la energa y las materias primas que necesitan.
Slo los estudios empricos pueden determinar el complejo de nuevos problemas ecolgicos en el grifo y el sumidero de compaas, industrias y regiones que
se encuentran en problemas econmicos. Lo que es seguro es que de alguna manera estos problemas sern diferentes de los de industrias o sectores econmicos en
expansin. En estos ltimos no hay, por definicin, problemas de demanda de
mercado (hasta que aparecen los signos clsicos de la sobreproduccin). Pero hay
problemas ecolgicos asociados con el rpido crecimiento de nuevas tecnologas,
de la produccin y la demanda. Para hacer frente a los mercados en expansin los
recursos se agotarn ms rpido, y la eficiencia en lo relativo a uso de energa y
materias primas ser una prioridad relativamente baja. Si bien estas industrias pueden permitirse destapar el sumidero de la naturaleza o mantenerlo limpio, no tienen incentivos para hacerlo, a menos que se vean obligadas por las luchas sociales
y la legislacin. En los ochenta y los noventa slo el movimiento contra la sustancias txicas tuvo un verdadero xito, gracias a una especie de lnea de "atrvete a
luchar, atrvete a ganar" en ese movimiento, a los efectos de las luchas locales militantes en los costos de eliminacin de sustancias txicas, y a una nueva legislacin
y reglamentacin, que provocaron el nuevo inters de algunos sectores del capital
por la reduccin de aqullas en su punto de origen.
En sntesis, un conjunto de industrias o regiones est obsesionado por la reduccin de costos; esta obsesin crea nuevas oportunidades de mercado para algunas

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

223

industrias de bienes de capital. Las industrias en problemas tienden a usar el grifo


y el sumidero de la naturaleza de maneras especiales, provocando el auge industrial de otras formas (que no son, necesariamente, ni ms ni menos conocidas desde el punto de vista ambiental). Por eso hay dos problemas ecolgicos y potencialidades de crisis (no uno), y se requieren dos tipos (no uno) de demandas y
reformas polticas .
Estas observaciones sugieren que las teoras de tipo marxista pueden decir ms
sobre la crisis ecolgica que el liberalismo y otros tipos de pensamiento econmico convencional. Esto se debe a que los marxistas tienen una teora de la crisis econmica (o, ms precisamente, teorasde la crisis) que expresan las contradicciones
del capitalismo. La teora de la crisis nos lleva a hacer frente de maneras tericas y
prcticas a estas contradicciones entre capitalismo y la naturaleza. Para concluir,
quisiera instar a los economistas de mentalidad progresista que trabajan en problemas ecolgicos a que presten atencin a la teora marxista y a la comprensin
terica y prctica que acarrea, e instara a ms economistas y cientficos sociales
marxistas a utilizar el poderoso mtodo del marxismo para arrojar luz sobre las verdaderas fuentes de la crisis ecolgica, para contribuir a transformar nuestra nave
espacial en direcciones ecolgicas socialistas.

LA ACUMUIACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

10
EL DESARROLLO DESIGUAL Y COMBINADO
Y LA CRISIS ECOLGICA

INTRODUCCIN

Nadie ha teorizado sistemticamente los efectos del desarrollo desigual y combinado del capitalismo sobre la ecologa natural humana. Supongo que esto se debe
sobre todo a que el posmarxismo (o el posmodernismo) ms o menos sustituy al
marxismo en el mundo acadmico aproximadamente en la misma poca en que
los ambientalistas y los ecologistas empezaron a hablar de una "crisis ecolgica
mundial". Si es as, tenemos un ejemplo ms del viejo bho de Minerva que cierra
las alas al amanecer. O de tirar al nio (el mtodo mar xista) junto con el agua de
la tina (la URSS y todo lo dems). Contamos con una pltora de nuevos estudios
de las condiciones ecolgicas en diversos lugares del globo, as como con algunas
ideas ms viejas sobre las "formaciones sociales capitalistas", los "modos de produccin", y el "desarrollo desigual y combinado" (este ltimo concepto tiene casi
un siglo de antigedad). Guiados por estos conceptos totalizadores ya bien probados (que, incidentalmente, los posmodernos nunca se molestaron en refutar),
podemos arriesgar algunas conclusiones provisionales.' Antes de aplicar estos conceptos al tema en cuestin (la ecologa global) , sin embargo, tenemos que recapitular aunque sea brevemente los rasgos ms destacados del "desarrollo desigual" y
del "desarrollo combinado". (Ya se aludi al significado de "modos de produccin"
en el captulo 1 de esta obra.)

DESARROLLO COMBINADO Y DESIGUAL

El desarrollo desigual suele definirse en trminos poltico-econmicos y socioeconmicos (las relaciones entre el estado de economa y las relaciones entre la clase
1 Esta visin del problema es unilateral y, por lo tanto, limitada. Este ensayo no se ocupa de las formas en que la destruccin de la ecologa natural y la humana a manos del capitalismo y el imperialismo constituye una forma de autodestruccin, es decir, cmo tiene los efectos no previstos de elevar los
costos, limitar la variabilidad del trabajo y el capital, etc. Tampoco trata el crucial problema de la resistencia social y polio-ira a la clegraclarin proleigica,_quecasientoslos lados se asocia con lapobreza los
movimientos sociales y la accin social, y las luchas de liberacin nacional, que a su vez tienen poderosos efectos independientes sobre los costos del capital, la flexibilidad del capital, etctera.

[224]

225

social y la economa, respectivamente). El objeto de estudio es la distribucin espacial desigual, histricamente producida, de industria, agricultura, minera, banca,
comercio, consumo, riqueza, relaciones de trabajo, configuraciones polticas y as
sucesivamente. El desarrollo desigual es un tema muy vasto, as que aqu slo daremos dos o tres ejemplos pertinentes a la distribucin global de la explotacin de
recursos y de la contaminacin. Uno es el proceso histrico de "desarrollo" y "subdesarrollo" (o, ms precisamente, el "desarrollo del subdesarrollo") , sobre el que
teoriz primero Paul Baran en los cincuenta y que ampliaron Andr Gunder Frank
y otros investigadores marxistas (incluyendo al autor) en los sesenta y los setenta.
Estas categoras se utilizaron para describir los dualismos o polaridades entre regiones que, por ejemplo, proporcionaban materias primas (el "tercer mundo") y las
que monopolizaban la produccin de bienes manufacturados (el "primer mundo",
o los pases "centrales" o "imperialistas"). O eran empleadas para explicar la produccin y distribucin de riqueza y pobreza (incluyendo los pases ricos y los pases pobres) en el mundo del neocolonialismo de los cincuenta y los sesenta. O se
las usaba para teorizar por qu algunos pases o regiones no llegaran a desarrollar
formas de capital y trabajo asalariado, as como formas de gobierno poltico democrtico liberal, que eran (y son) comunes en el Norte. En otro nivel terico, el desarrollo desigual puede ser definido como la relacin de explotacin entre la ciudad
y el campo (poder imperial/colonia; centro/periferia) como base de la reproduccin del capitalismo global en su conjunto. 2 Nadie lo expuso ms grficamente que
Fidel Castro cuando describi La Habana prerrevolucionaria como la "cabeza hinchada del cuerpo reseco" de Cuba.
X El desarrollo combinado puede definirse como una combinacin particular de
formas econmicas, sociales y polticas caractersticas de las regiones "desarrolladas" con aquellas que se encuentran en las regiones "subdesarrolladas" (o en el
campo y la ciudad); una mezcla de formas nuevas y viejas de vida socioeconmica
o poltica (entendiendo "formas viejas" como formas socioeconmicas y polticas
producidas histricamente en algn momento del pasado). Tal vez el ejemplo ms
importante de desarrollo combinado en la actualidad se relacione con la "nueva
economa global", en la cual el capital (siempre obsesionado con la maximizacin
de los aumentos de las utilidades) combina tecnologa avanzada, organizacin
industrial y divisin del trabajo con mano de obra mal pagada y/o superexplotada.
Esto representa, de hecho, una combinacin de las condiciones de trabajo y las formas polticas del siglo xtx con la tecnologa del siglo xxl, o los rasgos ms rentables
del desarrollo y el subdesarrollo en una nueva unidad, financiada por la banca global y organizada por las corporaciones transnacionales globales.
Ms concretamente, desarrollo desigual significa que el capital industrial, finan2 Este captulo se basa en un simple modelo de desarrollo/superdesarrollo. Para un modelo ms
complejo y concreto de desarrollo dependiente y acumulacin desarticulada vase Daniel Faber,
"Dependent development, disarticulated accumulation and ecological crisis in Central America", Capitaus,, Nature, Socialinn, 1, otoo de 1988.

226

JAMES O'CONNOR

ciero y comercial es acumulado ms rpido, en bloques o conglomerados ms


grandes y con mayor poder poltico, en unas regiones que en otras.IE1 capital estaba compactado (y hasta cierto punto sigue estndolo, aunque ya menos con cada
dcada que pasa) especialmente en ciertas regiones de Europa, Amrica del Norte y Japn. En 1900, por ejemplo, las doce concentraciones de poblacin ms grandes del mundo eran tambin importantes centros industriales (Londres, Nueva
York, Pars, Berln, Chicago, Viena, Tokio, San Petersburgo, Filadelfia, Manchester, Birmingham y Mosc). Los hinterland de esas y otras zonas industriales dependan de los centros industriales y eran explotados por ellos. La primera forma de
explotacin en la era moderna fue la extraccin de plusvalor agrcola para financiar la industrializacin, alimentar a las poblaciones urbanas (incluyendo un proletariado en rpido crecimiento), y proporcionar materias primas para la industria.
Los "hinterland urbanos" globales las zonas mineras y agrcolas de frica, Latinoamrica y Asia fueron dominados por las potencias industriales (imperiales) e
integrados a sus respectivas economas. Con el tiempo, como ha planteado David
Harvey, los extensos ambientes construidos de las regiones industriales redujeron
la movilidad del capital. Mientras tanto los hinterland o la periferia de la economa
mundial se organizaron polticamente mejor, en diversos proyectos reformistas y
revolucionarios. En cierto momento la periferia empez a funcionar relativamente menos como proveedor de materias primas y ms como abastecedor de fuerza
de trabajo humana para las fbricas en expansin y para otras instalaciones del
ncleo industrial y del desarrollo urbano general. Los complejos patrones de
migracin interna e internacional de mano de obra dieron por resultado una relativa declinacin de las poblaciones rurales y una rpida expansin de las poblaciones urbanas e industriales. Muchas periferias siguieron siendo abastecedoras de
materia prima, algunas se convirtieron en rentables mercados para los excedentes
de bienes manufacturados de las reas centrales, y todas se transformaron en salidas ms o menos importantes para el exceso de capital del Norte.
Con las grandes rupturas del mercado mundial durante la primera guerra mundial, la gran depresin de los treinta y la segunda guerra mundial, en el Sur se
pusieron en prctica programas de industrializacin nacionalistas, descritos casi
siempre como "industrializacin por sustitucin de importaciones" (ist). Sin
embargo, con la declinacin de sta por una parte, y por otra la globalizacin del
capital industrial (productivo) a partir de los sesenta, en muchos de los antiguos
pases del tercer mundo del Sur floreci una industrializacin dependiente, guiada por las exportaciones. Lo mismo ocurri con la industrializacin semiautnoma
del noreste de Asia y, hacia los ochenta, tambin del sureste de Asia. Aqu los estados pudieron movilizar las identidades nacionales y tnicas y organizar una industrializacin guiada por las exportaciones con un creciente mercado nacional, "relativamente independiente" de lo que en el Occidente se consideran estructuras de
clase y relaciones de clase capitalistas "normales".
Se est dando un proceso largo y an incompleto de desarrollo combinado. Se

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

227

espera que para el ao 2000 los doce centros de poblacin ms grandes sean la ciudad de Mxico, So Paulo, Shanghai, Tokio-Yokohama, Nueva York, Pekn, Ro de
Janeiro, Bombay, Calcuta, Yakarta, Los ngeles y Sel, en ese orden, lo que indica
con cunta velocidad la urbanizacin del Sur est alcanzando la del primer mundo. No obstante, esta proyeccin no debe interpretarse como una total inversin de
las relaciones centro-periferia: pese al desarrollo combinado y a la industrializacin
global, siete pases (Estados Unidos, Reino Unido, Canad, Francia, Japn, Alemania Occidental, Italia), que tienen menos del 15% de la poblacin mundial actual,
son responsables de bastante ms del 40% del consumo global. (Por otro lado, esos
pases producen alrededor de un tercio de los cereales de todo el mundo, mientras
slo consumen una cuarta parte de los mismos.) Asimismo, se espera que para el
ao 2000 las tres zonas ms importantes del capital industrial sean Tokio-Yokohama, Nueva York y Los ngeles, todas ellas ubicadas en el primer mundo.
El desarrollo desigual se relaciona con la distribucin global de los recursos, por
ejemplo suelos, bosques, minerales, climas y dems, aunque no est determinado
por ella. Algunas regiones ricas en recursos (Amrica del Norte) se han convertido en potencias industriales; otras (frica central) no. Algunas potencias industriales son pobres en recursos (especialmente en energa, como Japn). Por ello la
distribucin desigual del capital industrial tiene que explicarse antes que nada en
trminos socioeconmicos y poltico-econmicos.
En trminos econmicos, la tendencia del capital industrial a concentrarse y
centralizarse en trminos de propiedad y control se ha asociado histricamente
con la concentracin espacial. "La necesidad de reducir los costos de circulacin
del capital, el trabajo y las mercancas escribe D. K. Forbes contribuy originalmente a la centralizacin geogrfica de la produccin en pueblos y ciudades."
A su vez, las aglomeraciones de capital y la urbanizacin aceleraron el crecimiento
de los mercados de dinero, los mercados de masas de bienes de consumo y la disposicin de fuerza de trabajo. La existencia de economas de produccin en gran
escala y de economas externas de escala, por ejemplo las reducciones de costo
cuando los capitales individuales utilizan la misma infraestructura fsica, y cuando
los componentes y refacciones se pueden conseguir en el lugar, tambin fueron de
importancia. Ms an, las tasas de utilidad tienden a ser mayores en las regiones de
capital industrial "aglomerado", lo que significa que el capital monetario que busca espacios de inversin gravita "naturalmente" hacia los bancos de las grandes ciudades y los mercados de acciones y dinero. El capital monetario generado en los
hinterland migra normalmente a los grandes centros bancarios o industriales. Por
ejemplo, era ms la regla que la excepcin que las grandes zonas industriales,
financieras y comerciales ordeasen la economa agrcola y rural en general para
obtener beneficios ("intercambio desigual"), lo cual en muchos pases contribuy
al subdesarrollo.
3 D. K. Forbes,

The geography of underdevelopment A critica' survey, Londres, Croom Helm, 1984, p. 130.

228

JAMES O'CONNOR

El desarrollo desigual (tal como se lo describi) tiende a negarse a s mismo de


dos formas generales: primero, ms pronto o ms tarde la concentracin geogrfica del capital industrial causa un incremento de los costos de transporte, trabajo y
otros; segundo, en las zonas de materias primas se crean abastecimientos crecientes de tierra y mano de obra convertidas en mercancas, mercados, y gobiernos
"modernizados" y flexibles. Se produce un efecto por el cual los lmites de espacio
elevan la renta de la tierra, porque los costos de congestionamiento aumentan, y
porque se desarrollan patrones cada vez ms rgidos de utilizacin de capital y tipos
y pautas de uso de la infraestructura (por ejemplo, hay quienes han llamado a
Detroit una "mercanca compuesta"). Mientras tanto, la concentracin de trabajadores refuerza el poder de los sindicatos y de la mano de obra en el gobierno local.
Se desarrolla tambin una especie de "inercia geogrfica" que inhibe la dispersin
geogrfica del capital, sobre todo cuando las alianzas locales entre constructores,
dueos de la tierra, bancos, industria y trabajo colaboran para mantener su regin
econmicamente viable. Sin embargo, en algn momento habr un "empujn"
hada la dispersin y descentralizacin de la produccin, acelerado por nuevas tecnologas que reducen los costos de comunicacin y transporte, miniaturizan el
equipo y dems. El capital asume las formas del desarrollo combinado porque la
nueva tecnologa lo vuelve cada vez ms flexible y capaz de adaptarse de manera
prctica a ms contingencias, incluyendo cualquier fuerza de trabajo humana (cultural) que se presente en los mercados de trabajo. Al mismo tiempo, el capital
industrial tiende a ser atrado hacia zonas ms antiguas, no industrializadas, porque la capitalizacin de la agricultura mundial y el "cercado de las tierras comunes
del mundo" crea excedentes de trabajo y mercados potenciales. Los gobiernos
antidemocrticos que prometen libertad de reglamentaciones laborales, ambientales y de otro tipo tambin ejercen una "atraccin" sobre el capital industrial.

DESARROLLO DESIGUAL Y CONTAMINACIN

Los comentarios que siguen se ocupan, primero, del desarrollo desigual y de distintas formas de contaminacin; segundo, del desarrollo desigual y el agotamiento
de recursos; tercero, del desarrollo combinado, la contaminacin y el agotamiento de recursos; cuarto, de la forma en que los recursos se agotan indirectamente
como resultado de la contaminacin; quinto, y a la inversa, de la manera en que
la contaminacin es un resultado indirecto del agotamiento de recursos. El tratamiento de este tema es tentativo y propositivo, no exhaustivo ni concluyente.
Hay una cosa indudable. Como regla general los peores desastres ecolgicos y humanos se producen en el Sur y en las "colonias internas" del Norte. Las vctimas
humanas de la degradacin ecolgica suelen ser los pobres-rurales las masas con
poca o ninguna tierra para las cuales las cuestiones ecolgicas son asunto de vida

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

229

o muerte, as como los desempleados y los subempleados de las ciudades, al igual


que las minoras oprimidas y los pobres del Norte. Ejemplos de los efectos del agotamiento de la tierra son la pobreza y el hambre generalizadas en el Sahel, en Africa, y la sobreexplotacin de los recursos acuticos por parte de Israel, que provoca
su rpido agotamiento y salinizacin a expensas de los palestinos (y en ltima instancia tal vez del mismo Israel). Ejemplos de los efectos de la contaminacin sobre
pueblos oprimidos son el envenenamiento de los mineros de uranio indgenas de
Estados Unidos; los jornaleros agrcolas de Mxico, diezmados por la enfermedad
y la muerte debida al envenenamiento con pesticidas; la muerte de decenas de personas en la ciudad de Mxico (noviembre de 1984) cuando explotaron 80 mil
barriles de gas lquido; la muerte de millares y las lesiones a muchos miles de personas ms en Bopal, India (diciembre de 1984) como consecuencia de infiltraciones de isocianato de metilo empleado para fabricar pesticidas en la fbrica de
Union Carbide en esa ciudad (la sustancia txica se escurri de los tanques de almacenamiento subterrneos; la planta, de apenas cinco aos de antigedad, se ubicaba en medio de los barrios bajos de la ciudad). Ejemplos de "desastres naturales"
que afectaron mucho ms a los pobres y desamparados que a los que estaban mejor
desde el punto de vista material son los terremotos de la ciudad de Mxico y de
Colombia en 1985, que mataron a millares de personas, en su mayora pobres, a las
cuales sus respectivos gobiernos no protegieron de la posibilidad de erupciones
volcnicas, as como las inundaciones del Misisipi y de otros ros, que suelen afectar mucho ms a los negros pobres que viven en la costa en sus inmediaciones que
a los blancos acomodados que se asientan en los terrenos ms altos.
En la economa capitalista la "naturaleza" es el punto de partida de la produccin pero generalmente no un punto de regreso. Sin embargo, los desechos industriales, municipales y domsticos, y la contaminacin industrial, municipal y casera,
son dos conceptos diferentes. Los desechos pueden ser potencialmente nocivos,
pero sus niveles pueden ser tan pequeos que se los vuelva a reciclar de manera
natural sin peligro para los sistemas ecolgicos o los seres humanos, como ocurre
por ejemplo con el humo de los fumadores al aire libre. O puede ser de un tipo tal
que facilite su reciclado a la naturaleza sin efectos nocivos aunque existen grandes
cantidades, como por ejemplo el rastrojo de las cosechas.
En cualquier caso los desechos (o los subproductos de la industria y del consumo) que llegan a tener una gran concentracin espacial se convierten, ms pronto o ms tarde, en contaminacin; en determinado momento no puede producine ya el reciclado natural. La separacin entre pueblo y campo que se
desarroll en la Europa feudal a partir del siglo xi fue, probablemente, la primera gran interferencia con el reciclado natural desde la Antigedad. Parece deducine que cuanto mayor sea el desarrollo desigual del capital, mayor ser la concentracin espacial de industrias, viviendas y poblaciones urbanas, y ms probable
resultar que determinadas cantidades de desechos de diferentes tipos se transformen en una contaminacin peligrosa. En Estados Unidos la fuente ms gran-

230

JAMES O'CONNOR

de de contaminacin del aire y por ruido son los automviles de las reas metropolitanas; la fuente ms grande de contaminacin del agua (al margen de la agricultura) son los desages municipales de las grandes zonas industriales, con elevada concentracin de manufacturas y actividades relacionadas, as como de
poblacin (en Estados Unidos alrededor del 40% de esos desechos consisten en
descargas industriales). La industria electrnica, de gran concentracin espacial
(por ejemplo Silicon Valley), transforma muchos productos de desechos en contaminacin txica simplemente debido a la concentracin geogrfica de los mismos. Otro ejemplo de los efectos del desarrollo desigual sobre la contaminacin
puede extraerse de las experiencias de las industrias qumica y petroqumica. De
acuerdo con el Departamento de Proteccin Ambiental de Estados Unidos, en el
pas hay unas seis mil plantas que producen sustancias qumicas peligrosas. La
mayora de las mismas se concentran en comunidades obreras, sobre todo en distritos de trabajadores de las minoras o negros. Las prdidas y desechos de estas
plantas se concentran espacialmente y han demostrado ser peligrosas para los
seres humanos y los ecosistemas naturales. Las implicaciones son claras: si se descentralizan la industria y la poblacin, y todos los dems factores permanecen
constantes (cosa que nunca ocurre), parte de la contaminacin peligrosa se transformar automticamente en desechos inocuos.

DESARROLLO DESIGUAL Y AGOTAMIENTO DE RECURSOS

La teora del desarrollo desigual y la destruccin de la naturaleza fue esbozada inicialmente, de manera simple, por el mismo Marx. Afirm que con el capitalismo
se da inevitablemente una creciente divisin entre la ciudad y el campo (una divisin del trabajo entre el pueblo y el campo) que perturba el metabolismo bsico
entre los seres humanos y la tierra, es decir, la vuelta a la tierra de los elementos
consumidos por los seres humanos y por los animales. Asever que esta divisin del
trabajo violaba las condiciones naturales de una fertilidad perdurable del suelo, y
no sera raro que la historia demostrase que tena razn. El desarrollo desigual no
es slo la concentracin de la produccin industrial, el comercio, la poblacin y
dems en las zonas desarrolladas, sino tambin la concentracin de la agricultura
y la extraccin de materias primas de las zonas subdesarrolladas, donde tambin se
ha perturbado el "metabolismo bsico" entre la gente y la naturaleza.
En la mayora de estas zonas existen ahora sistemas sumamente desarrollados de
especializacin agrcola, en caso extremo monocultivos, o concentracin en un
cultivo o un puado de ellos para el mercado de exportacin. No es exagerado
decir que, histricamente, las estructuras industriales balanceadas e integradas
concentradas en el Norte y en las zonas industriales del Sur requeran o presuponan economas desequilibradas, especializadas y fragmentadas en el Sur, al menos

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

231

los hechos relativos al desarrollo econmico global del siglo xix y el desarrollo
durante la primera mitad del xx coinciden con esta opinin.
Un efecto del desarrollo desigual en trminos de agotamiento de recursos (por
ejemplo, un efecto de expansin sin control del monocultivo), ha sido la degradacin de las condiciones del suelo. Un ejemplo famoso es la expansin descontrolada de la produccin azucarera en el noreste de Brasil, que arruin la tierra y
sumi a la regin en una pobreza profunda, de la cual realmente nunca se ha recuperado. Un ejemplo contemporneo bien conocido es el del Sahel, en frica; formaba parte de los antiguos territorios del frica Occidental Francesa y el frica
Ecuatorial Francesa, donde el ambiente ha sido arruinado por una combinacin
de especializacin de cultivos para exportacin, la marginacin de la agricultura de
subsistencia a tierras ecolgicamente ms frgiles, por parte de la agricultura de exportacin, y la reduccin de la tierra disponible para el pastoreo. Esto ha producido sobrepastoreo y hambre del ganado. En tiempos de sequa el (bien intencionado) gobierno francs excav pozos para el ganado... con la consecuencia de que
los ambientes naturales en torno a los mismos fueron destruidos por la concentracin de animales. El resultado ha sido la creciente fragilidad del ambiente y de la
economa, y el empobrecimiento generalizado de un pueblo que en alguna poca
tuvo una economa de subsistencia bien integrada y regulada, basada en el intercambio entre cultivadores y criadores de ganado. A estos ltimos se les permita
que sus animales pastaran en el rastrojo de las granjas de los primeros a cambio de
su estircol, la principal fuente de fertilizante para todo tipo de cosechas. Hay otras
economas de exportacin de materias primas, especializadas en uno o unos cuantos cultivos, que le han prestado poca atencin al manejo del suelo durante los
auges exportadores tan desesperados estn los gobiernos por las divisas extranjeras, para pagarlo despus con menor productividad y mayor pobreza, tal como
ha ocurrido en Amrica Central.
Un segundo efecto del desarrollo desigual es la desforestacin, el ejemplo contemporneo mejor conocido de la cual es la rpida destruccin de los bosques tropicales lluviosos y de la flora y la fauna que dependen de los mismos. En la era del
imperialismo, bajo la gida del colonialismo y de la expansin econmica ciega,
tuvo lugar una vasta desforestacin del mundo. En Estados Unidos es bien conocida la destruccin de bosques nativos; simplemente desaparecieron, junto con las
praderas y la vida de stas (la ltima pradera verdadera, en Texas, est ahora en
riesgo debido al desarrollo) y la vida silvestre. La desforestacin se produjo por dos
razones generales, ambas relacionadas con el rpido crecimiento de la industria, el
comercio y las exportaciones del capital internacional en el siglo xrx. La menos
importante fue la explotacin directa de los recursos madereros, como las maderas duras de los bosques tropicales (hubo excepciones, como los bosques birmanos
de madera de teca, tan valiosos que la Corona britnica puso un alto a su explotacin comercial sin control). La razn ms importante fue la tala de tierras forestales para el pastoreo y la agricultura orientadas hacia la exportacin a los pases

232

JAMES O'CONNOR

industriales o a las zonas industriales urbanas. La tala de bosques (por ejemplo en


Estados Unidos o en Birmania, donde los ingleses talaron las tierras bajas selvticas
para dar cabida a una agricultura de exportacin de base campesina) era importante para garantizar la disponibilidad de materias primas y alimentos baratos para
las zonas capitalinas desarrolladas. La desforestacin y las sequas, las inundaciones
y la sedimentacin de los ros que se producan invariablemente como consecuencia de aqulla, fueron elementos esenciales en la edad dorada del capitalismo, era
que presenci la produccin en masa de mercancas y tambin de inundaciones,
sequas y hambrunas. En sntesis, en lugar de sistemas de agricultura-silvicultura
integrados, explotacin maderera permanente o de rendimiento sostenible, y respe to por la diversidad de la vida (la biodiversidad definida de diferentes maneras),
el desarrollo desigual y el subdesarrollo terminaron por despojar al mundo de la
mayor parte de su cubierta forestal. Slo en los pases industriales, especialmente
en Europa, el manejo forestal previno gran parte o casi todo el dao potencial (los
intentos por reforestar los Alpes se iniciaron a principios del siglo xix).
El tercer efecto del desarrollo desigual ha sido la rpida explotacin de los combustibles fsiles de los pases subdesarrollados y desarrollados. El efecto combinado del imperialismo y el dominio colonial, junto con el gran podero de los monopolios energticos, ha significado que los recursos de energa se han explotado
mucho ms rpidamente de lo que hubiese ocurrido en un mundo en el cual la
naturaleza fuese un punto de retorno y no slo un punto de partida para la produ.ccin material; es decir, en un mundo que les prestase atencin a los desperdicios municipales como fuente de energa, a la fuerza elica y a la energa solar. El
imperialismo, los monopolios petroleros y las polticas estatales miopes militan en
contra de las polticas energticas racionales. En Gran Bretaa, en los ochenta, se
tiraba cada ao, como relleno, el equivalente de seis millones de toneladas de carbn (que representaban en ese momento alrededor de la mitad de la demanda
industrial de energa de Inglaterra, excluyendo la utilizada para la produccin de
electricidad, y hierro y acero). En Estados Unidos slo haba en funcionamiento o
en etapa de planeacin 120 plantas de recuperacin de energa de materiales de
desecho. El 95% de los desechos municipales se usaba como relleno: unos 150
millones de toneladas de desechos slidos al ao, ms o menos dos kilos por persona por da. El equivalente, en materia de energa, eran ms o menos 56 millones
de toneladas de carbn o 225 millones de barriles de petrleo.
Japn y, en menor medida, Europa Occidental, han sido ms cuidadosos. En
Japn los desechos municipales usados como relleno se redujeron del 42% en los
setenta al 32% en los ochenta. En Japn los costos de la energa y de la tierra, y por
ende los del capital, son tan altos que la conservacin resulta esencial; de esta
manera se mitigan algunos de los efectos del desarrollo desigual en el agotamiento de las fuentes de energa. As, el efecto del crecimiento exponencial de la
demanda de energa durante 1-ow ltimos cien aos sobre el agotamiento de los
combustibles fsiles aunque el carbn se ha extrado desde hace unos 800 aos

IA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

233

bastante ms del 50% del carbn producido a lo largo de la historia se sac de la


tierra entre 1940 y 1980 ha sido cancelado en parte por una combinacin de concentracin espacial capitalista, de lmites ffsicos espaciales y de planeacin estatal.
Las consecuencias ecolgicas del desarrollo desigual han sido grandes, no slo
como resultado de la degradacin y prdida de suelo, la desforestacin, la sequa
y aridizacin y el agotamiento mineral, sino tambin debido a los efectos que sobre
las zonas productoras de materias primas ha tenido la migracin de la mano de
obra, a medida que la gente busca empleo en zonas en desarrollo o industriales.
En las regiones en las cuales se concentra capital industrial se descuida la tierra de
granjas, colinas y montaas; la escasez de mano de obra impide el manejo tradicional de la tierra; hay poco dinero para realizar buenas prcticas agrcolas y hay
una extrema pobreza. Ejemplos de ello son el norte de Portugal, donde en los
sesenta los varones emigraron a la Europa industrial o al rea de Lisboa en busca
de empleo, y las reas de colinas y montaas de la regin de Lombarda, en Italia,
que se estn convirtiendo en desiertos.
Se podra aplicar un modelo algo ms complejo de desarrollo desigual y degradacin de la naturaleza a los pases o regiones que se especializan en produccin
tanto agrcola como mineral para la exportacin, y en la cual la contaminacin por
los desechos y desperdicios o por el humo de las instalaciones mineras da como
resultado la degradacin agrcola y el agotamiento del suelo. La Falconbridge Corporation de Canad, por ejemplo, tiene minas de nquel en el distrito de Bonao,
en Repblica Dominicana, donde los agricultores afirman que el humo de las
minas tiene efectos adversos en los suelos y el rendimiento de las cosechas. A la
inversa, las inundaciones y sequas debidas a la desforestacin (una clase de agotamiento de recursos) pueden tener el efecto de aumentar la contaminacin del
agua y de otros tipos.
En las zonas productoras de materias primas, el eclogo africano Calestous
Juma ha resumido as la situacin de muchas regiones pobres: 11 el rpido crecimiento de la agricultura de exportacin en el Sur empuja la agricultura de subsistencia hacia tierras marginales, ms frgiles. Puede afirmarse que el "peor caso"
es Hait, donde los campesinos de subsistencia se apian en laderas estriles,
mientras las agroempresas poseen las mejores tierras de los valles. La agricultura
de exportacin concentra la tierra en manos de las agroempresas. 2] Los trminos de comercio, cada vez peores, entre el Sur y los pases desarrollados (es decir
los precios menguantes de las materias primas en trminos de los precios de bienes manufacturados) significan que frecuentemente los pases del Sur tienen que
exportar cada vez ms para mantener determinados niveles de importacin. 3]
Esto implica que la tierra destinada a los cultivos de exportacin se explota ms intensivamente, utilizando ms fertilizantes y pesticidas qumicos, junto con ms
fuerza de trabajo humana. El resultado es un mayor nmero de problemas ocupacionales graves de salud (el envenenamiento qumico de los trabajadores agrcolas se restringe casi exclusivamente al sector de exportacin, en el cual se utili-

234

JAMES OCONNOR

za la mayor parte de las sustancias qumicas). 4] La expansin de las cosechas de


exportacin requiere ms desforestacin, as como la transferencia de tierras frtiles de los pobres a los ricos, lo cual fuerza a los campesinos con poca tierra o sin
ella hacia reas an ms marginales, con ecosistemas frgiles. 5] Dentro de los pases subdesarrollados, sobre todo de frica, se consumen cada vez ms recursos en
las reas urbanas. 6] Los bajos precios de los alimentos, que se mantienen para conservar el orden social de las clases trabajadoras urbanas, crean una presin constante sobre los cultivadores que producen cosechas de alimentos locales para que
amplen su produccin, lo que crea ms degradacin ambiental. 7] Todo esto ha
producido terribles cambios sociales; por ejemplo, la reaparicin de infecciones
parasitarias y enfermedades crnicas de uno u otro tipo. Los sistemas agrcolas
intensivos han acelerado la presencia de malaria y de esquistosomiasis. En conjunto, el capitalismo mundial, dado el desarrollo desigual, ha sido un desastre
para cientos de millones de personas.
El desarrollo capitalista desigual, as, tiende a causar contaminacin masiva en las
zonas industriales y degradacin masiva de tierra, suelos, vida vegetal y dems en
las zonas productoras de materias primas. Tambin provoca sobrepoblacin (en el
sentido de sobreproletarizacin y pobreza generalizada) en las zonas subdesarrolladas, lo cual acelera la degradacin de la naturaleza (mientras tanto, la agricultura
de los pases desarrollados se vuelve cada vez ms intensiva en energa). En el contexto de los movimientos de la economa mundial como un todo, durante las pocas econmicamente difciles los productores de agricultura para exportacin y de
agricultura de subsistencia procuran mantener su ingreso expandiendo la produccin y, con ello, empujando an ms a la naturaleza contra sus lmites ecolgicos.
Lo que ocurri histricamente, y sigue pasando, es que los suelos y los recursos
del Sur y las zonas de materias primas del Norte se exportaban y, en parte, se
siguen exportando por la va de la produccin e intercambio de mercancas y la
acumulacin de capital, para hacer su aparicin en las zonas industriales en forma
de desechos y contaminacin. Resulta interesante especular sobre la posibilidad de
que la contaminacin industrial sea, indirecta o directamente, una forma de materia fisica que en algn momento asumi la forma de suelos ricos, combustibles fsiles, minerales, bosques y dems, en las zonas productoras de materias primas. De
esta manera el agotamiento del suelo, la devastacin de los bosques y cosas parecidas, as como la contaminacin y la pobreza generalizada de Sur, constituyen un
nico proceso histrico... "un gran hecho".

DESARROLLO COMBINADO: CONTAMINACIN Y AGOTAMIENTO DE RECURSOS

Desarrollo combinado quiere decir que el capital procura combinar formas socioeconmicas de la manera ms rentable posible. Esto ocurre por lo menos de dos

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

235

modos simultneos: primero, se da la emigracin de personas con poca o ninguna


tierra de los campos del Sur a sus ciudades, y del Sur al Norte, lo que tambin es un
rasgo del desarrollo desigual. Segundo, se da la emigracin de capital y tecnologa
industriales, financieros y afines en busca de mano de obra barata, disciplinada, y
de mercados nuevos, en pases en los cuales los gobiernos estn ms que dispuestos
a reprimir a los sindicatos e ignorar las reglamentaciones ambientales a cambio de
atraer capital. En Estados Unidos el gobierno ha estimulado el desarrollo combinado por medio de la regionalizacin y la globalizacin de capital. En mayo de 1986
un tribunal federal emiti una decisin que da libertad a las corporaciones multinacionales
estadunidenses para dispersar sus fbricas en el extranjero, cualesquiera que sean los riesgos que presenten para los habitantes del lugar [...] El juez dej en claro, asimismo, que
otras multinacionales pueden evitar la responsabilidad plena por las prcticas globales nocivas ocultndose detrs de subsidiarias, asociaciones y diversos acuerdos econmicos y tec-

nolgicos.4
En el primer caso son atrados a las zonas industriales ms antiguas mano de
obra barata, ilegales y trabajadores sin derechos; tienden a reducirse los salarios
para todos; las condiciones de trabajo suelen deteriorarse; se debilitan los sindicatos; aumentan los problemas de salud y seguridad ocupacionales, y suelen empeorar las condiciones ambientales. Mientras tanto, las zonas rurales se ven privadas de
un nmero mayor de sus mejores trabajadores jvenes, tanto varones como mujeres, lo que produce mayor descuido de la tierra y, en general, dao ecolgico. Se
sealaron ya la campia de Lombarda y el norte de Portugal; en relacin con este
problema se pueden mencionar tambin ciertas partes de la Turqua rural y la
zona de los Apalaches, en Estados Unidos.
En el segundo caso la emigracin de capital crea nuevas zonas de industria en
regiones de excedente de mano de obra (trabajo barato) y capitaliza la agricultura. La contaminacin del Norte se "exporta" al Sur.Sustancias qumicas prohibidas
en el Norte aparecen en la produccin industrial y agrcola del Sur. Se utilizan estilos de relaciones laborales antiguos y ms explotadores; se descuidan la salud y la
seguridad ocupacionales, y las zonas industriales urbanas crecen sin control, creando problemas de vivienda, eliminacin de residuos, trfico y otros.
Los niveles de contaminacin del aire en ciudades del Sur (como Ankara, Bangkok, Bombay, Buenos Aires, El Cairo, Calcuta, Caracas, Manila, Mxico, Ro de
Janeiro, So Paulo, Sel y Tehern) son mucho peores que los de las ciudades
grandes del mundo desarrollado. El peor responsable es el escape de los motores.
El uso de madera, estircol y carbn para cocinar y calentar intensifica el problema. Algunas ciudades padecen inversiones trmicas y falta de circulacin del aire.
En Corea, Sel, con ocho millones de habitantes, sufre por las emisiones altas en
4 Lay Everest, "More Bohpals",

Nation, 21 de junio de 1986.

236

JAMES O'CONNOR

azufre producidas por los autos, el gas de uso domstico y el empleo de aceite de
desecho como combustible para calefaccin en muchos edificios y fbricas.
En los casos en que en el sector exportador se combinan una administracin
avanzada, con mtodos financieros y tecnolgicos, y mtodos ms tradicionales de
produccin agrcola, el desarrollo combinado profundiza el desarrollo desigual,
con el consecuente dao ecolgico. El ejemplo mejor conocido es la "revolucin
verde". La capitalizacin de la agricultura en el Sur bajo el emblema de la revolucin verde significa que los agricultores
escogen las "mejores" semillas, las plantan uniformemente en el rea ms grande posible, y
les aplican fertilizantes qumicos. La reduccin de la agricultura a esta simple frmula deja
las cosechas expuestas a ataques y los suelos sumamente vulnerables al deterioro [...] Esa
agricultura reduccionista hace de los fertilizantes y pesticidas qumicos productos necesarios
para protegerse de su propia vulnerabilidad. 5

Las semillas de alto rendimiento necesitan mucha agua y fertilizantes, son menos resistentes a las enfermedades que las simientes "nativas", y resultan ms sensibles a las condiciones de sequa o inundacin.
En sntesis, desarrollo combinado significa exportacin de la contaminacin y
exportacin de productos peligrosos, tanto medios de produccin como medios
de consumo. Lo que se transfiere de Norte al Sur no es slo capital y tecnologa
sino tambin un conjunto de costos sociales y ambientales. Si vemos el mundo
como un escenario de acumulacin de capital en el cual ambas formas de desarrollo combinado se producen dentro del contexto del desarrollo desigual, podemos plantear las siguientes hiptesis tentativas. Primero, el trabajo mal pagado y
desorganizado del Sur y las organizaciones laborales debilitadas del Norte son incapaces de evitar la destruccin ambiental y el dao a la salud de trabajadores y
comunidades. Segundo, la combinacin de alta tecnologa con trabajo barato eleva globalmente los "costos sociales", as como las extemalidades y la tasa de explotacin, por ende la tasa de utilidad, por ende la velocidad con que se usan y destruyen los recursos, y tambin la tasa de contaminacin en todas sus formas. El
resultado es una espiral perpetua de destruccin ecolgica y humana.

CONCLUSIN

En determinados pases y regiones del globo hay patrones especficos, nicos, de


destruccin de la naturaleza. Por consiguiente, para entender las causas del dao
'

Frances Moore Lapp y Joseph Contra, FeTocl-~ ~the rnyt tfscarcity, Bustun, H uuglitun Mif-

flin, 1977, p. 164.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

237

ecolgico en cualquier lugar del mundo se requiere un "anlisis concreto de situaciones concretas"; ninguna generalizacin, por tericamente compleja que sea,
captara la singularidad de regiones y pases especficos. En particular deben
tomarse en cuenta, entre otros factores, los efectos de la tasa y el patrn de acumulacin capitalista, el tamao de la organizacin de las empresas capitalistas y la
clase de tecnologas utilizadas, as como la forma particular de desarrollo desigual
y combinado que se manifiesta en una regin dada. Puerto Rico era un buen ejemplo (y en forma limitada an lo es) de los efectos conjuntos del desarrollo desigual
y combinado. Hay degradacin y prdida del suelo, desforestacin, contaminacin
del aire y del agua, problemas de salud pblica y desages urbanos, derrames de
petrleo, riesgo por los desechos txicos y envenenamiento por pesticidas. El desarrollo desigual ha dado por resultado la destruccin de muchos recursos naturales;
el desarrollo combinado ha aadido contaminacin, problemas de desechos txicos y dems. Cuando se conjuntan el desarrollo de capital desigual y combinado,
parecera que la supercontaminacin de las zonas industriales puede explicarse
por la superdestruccin de la tierra y los recursos en las zonas productoras de materias primas, y viceversa. El agotamiento de recursos y la contaminacin dependen
uno de la otra; son el resultado necesario del mismo proceso universal de "valorizacin" del capital.
As, el agotamiento y la contaminacin no son asuntos independientes. La
riqueza natural del mundo se agota y se convierte en basura, muchas veces basura
peligrosa, por medio de la acumulacin global de capital. Y los subproductos indeseados la contaminacin tienen el efecto de agotar los recursos. En trminos
formales, cuanto mayor es la tasa de utilidad, mayor la tasa de acumulacin y mayor
la tasa de agotamiento que lleva, indirectamente, a una tasa mayor an de contaminacin. Por ejemplo, la extraccin y produccin de petrleo agota los recursos
de combustibles fsiles; el petrleo se convierte en productos petroqumicos nocivos para la gente y la naturaleza. La extraccin de uranio agota los recursos y perjudica la salud de los mineros y otras personas, al tiempo que da por resultado,
indirectamente, ms contaminacin (por ejemplo por escapes de las plantas
nucleares). Asimismo, y si los dems factores no se modifican, cuanto mayores sean
las tasas de utilidad y de acumulacin mayor ser la contaminacin directa y mayor
tambin el agotamiento indirecto de la naturaleza.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

11
TECNOLOGA Y ECOLOGA

La visin dominante en Occidente desde el iluminismo del siglo xvm es que la


ciencia y la tecnologa, combinadas con la propiedad privada y la economa de
mercado, generan dos tipos de libertad: libertad de los destrozos de una naturaleza desconocida e incontrolable, y libertad para apropiarse de ella y manipularla de
maneras racionales a fin de incrementar la "riqueza de las naciones". Se supone
que la tecnologa nos protege de la furia de la naturaleza y, al mismo tiempo, nos
enriquece con sus tesoros. Un corolario es que cuando los misterios de la naturaleza ceden a la razn cientfica y la racionalidad capitalista, los seres humanos se
liberan de una vida de trabajo duro y embrutecedor. El mismo Marx cay en esta
idea del progreso, y por esta razn se lo ha llamado "el verdadero heredero de la
Ilustracin".
Esta visin ha sido cuestionada por la escuela de la teora crtica, que ha sostenido que la ciencia y la tecnologa se han convertido en medios de represin, no
de emancipacin. El optimismo iluminista por la ciencia y la tecnologa ha sido
cuestionado tambin por ecologistas radicales, feministas, economistas polticos y
otros, que coinciden en que el futuro, tanto del trabajo (en ambos sentidos de la
palabra) como de la naturaleza, depende del futuro de la tecnologa, pero que
piensan que gran parte de la tecnologa capitalista, si acaso no toda, es en realidad
una fuerza de opresin, explotacin y destruccin. En esta visin crtica, la tecnologa capitalista no ha liberado a la especie humana de las fuerzas ciegas de la naturaleza y de la obligacin del trabajo pesado, sino que ms bien ha degradado la
naturaleza y vuelto gran parte del destino humano ms duro, no ms seguro ni ms
fcil. Las armas atmicas y la energa nuclear, una mirada de sustancias qumicas
txicas, la bioingeniera, el crecimiento exponencial de la quema de combustibles
fsiles, y otras tecnologas y prcticas tcnicas peligrosas, ponen en peligro (se
dice) la vida misma del planeta. La robtica, las computadoras, las mquinas herramienta de control numrico, la comunicacin satelital, la tecnologa de nuevos
materiales, las "revoluciones verdes" y otras tecnologas que aumentan el control
social y reducen el trabajo socialmente necesario representan una amenaza para
las condiciones de trabajo y dan por resultado desempleo y subempleo, creciente
desigualdad social y material, pobreza y miseria en muchos lugares del mundo.
La ciencia y la tecnologa, vistas universalmente, alguna vez, como buenas, perdieron as su escudo de inmunidad y quedaron expuestas a una gran variedad de
crticas. Los crticos tratan a la ciencia y la tecnologa capitalistas, en el mejor de los
casos, como ventajas ambiguas y, en el peor, como fatalmente conectadas con las
[238]

239

relaciones de clase, el sexismo y el racismo. La jerarqua polticamente determinada de la ciencia (se afirma) ha elevado las ramas involucradas con la destruccin de
la naturaleza por encima de las ciencias que proporcionan un conocimiento sistemtico de esa destruccin. La agroecologa, la biologa de la conservacin, la epidemiologa, la ecologa histrica, la geografia cultural, la economa ecolgica, la
economa poltica y la teora social y crtica (entre otras) tareas esenciales para el
proceso de recuperar la naturaleza siguen teniendo poco financiamiento y poco
personal. Las ciencias agrcolas y el conocimiento popular se devalan en los crculos oficiales. No obstante, pese al creciente escepticismo acerca de la capacidad de
la ciencia y de la tecnologa para resolver "problemas", muchos destacados ambientalistas y prcticamente todas las personas responsables de tomar decisiones empresariales y gubernamentales conservan su fe en las soluciones tecnolgicas para los
problemas ecolgicos y econmicos globales. El ejemplo ms importante es el
famoso Informe Brundtland, que afirma que hay soluciones tecnolgicas para la
recuperacin ambiental, el crecimiento econmico y el alivio de la pobreza.'
Mientras tanto, los "nuevos movimientos sociales" tambin estn cuestionando
la eficacia ecolgica de la tecnologa moderna, as como las fundamentaciones y
usos de la ciencia occidental. Movimientos sociales de alcance mundial, unidos
bajo el estandarte de la reduccin de fuentes de contaminacin o por la produccin limpia, procuran abolir tecnologas nocivas, impedir la introduccin de tcnicas potencialmente peligrosas, desarrollar tecnologas alternativas y compensar a
las vctimas de daos tecnolgicos previos. 2 Estos movimientos suelen actuar dentro o fuera de las estructuras existentes de poder, pero en ocasiones trasponen la
lnea entre las concepciones convencionales y alternativas de la sociedad. Lo qu
demandan es "el gobierno social de la tecnologa" (Barry Commoner) o "la toma de
decisiones democrticas desde las bases" (Mary Clark). 3
Para ocuparnos de la cuestin de los efectos ecolgicos y humanos de la tecnologa tenemos que hacer una breve revisin de sus funciones en el capitalismo
1 World Commission on Environment and Development, Our common future, Oxford, Oxford University Press, 1987.
2 Vanse Anil 1C Gupta, "Survival under stress in South Asia: A socio-ecological perspective on farmer risk adjustment and innovations"; Vmod Vyasulu, choosing environmentally sound and selfreliant technologies: Reflections on Indian experience"; Richard Levins, "The struggle for ecological
agriculture in Cuba", Capitalism, Nature Socialism, 5, octubre de 1990.
En Estados Unidos la Campaign for Responsible Technology [Campaa por una Tecnologa Responsable], de reciente creacin, que incluye a National Toxics Campaign, Greenpeace, Southwest Organizing Project, Clean Water Action Project, Friends of the Earth, Communications Workers of America
y muchas otras organizaciones, parece estar trabajando en todos esos frentes. Chellis Glendinning (When
technology wounds: 77w human cotuequences of /floras, Nueva York, Morrow, 1990) encabeza la lucha por
crear una unin de grupos similar a National Association of Radiation Survivors, Asbestos Victims of
America, Dalkon Shield Network y muchas ms (New Options, 67, 28 de mayo de 1990, p. 1).
3 Barry Commoner, Making pean with the pland, Nueva York, Pantheon, 1990; Mary Clark, Ariadne's
thread, Basingstoke, Macmillan, 1989.

240

JAMES O'CONNOR

moderno. Es un problema complejo porque la tecnologa tiene significados y funciones sociales, polticos e ideolgicos, as como econmicos, especficos. 4 Tambin es una cuestin importante porque gran parte de la bibliografia ecolgica y
ambientalista sobre tecnologa presenta visiones unilaterales, simplistas, del tema.
La funcin econmica ms importante de la tecnologa capitalista consiste en
maximizar los aumentos de produccin por unidad de tiempo de labor en el sitio
de trabajo. Elevar directa o indirectamente la productividad del trabajo reduce el
costo de producir bienes de consumo, el contenido del valor de la canasta bsica o
el tiempo de trabajo socialmente necesario, y (si no se modifican otros factores)
eleva la explotacin del trabajo y las tasas de utilidad y acumulacin capitalista.
El diseo y la forma de la tecnologa de produccin tienden a ser diferentes
cuando los mercados estn en expansin que cuando la demanda del mercado se
estanca o se contrae. Durante las expansiones econmicas la nueva tecnologa tiende a aumentar la produccin, y en periodos de estancamiento o contraccin a
reducir los costos. As, es probable que los efectos de la tecnologa sobre la naturaleza sean diferentes en las buenas y en las malas pocas, porque tiende a ser diferente el tipo de cambio tecnolgico (vase el captulo 9) .
El mecanismo econmico por el cual los cambios de la tecnologa de produccin (la denominada innovacin de procesos) aumenta la productividad y las utilidades est oculto. Cuando los capitales individuales introducen tcnicas que
bajan los costos (aumentan la productividad), da la impresin de que obtienen
ms "utilidades". Como pueden producir ms barato que sus competidores, es probable que sus ingresos en relacin con los costos sean ms altos. No obstante, estos
ingresos no son "utilidades" sino una forma de renta econmica, llamada "renta
tecnolgica". Son dinero del cual se apropian los capitales individuales porque
4 Tiene razn Langdon Wmner cuando dice que "toda nuestra forma de vida est cada vez ms
mediada tecnolgicamente. Ya no es posible separar a la sociedad de la tecnologa, ni a la poltica de la
tecnologa, ni a la cultura de la tecnologa. La vida que nos rodea est influida en gran medida por decisiones en materia del diseo y la forma de la tecnologa" (citado en New Options, op. cit.; vase tambin
The inhale and the reactor: A search for limite in the ags of high technoloc, Chicago, University of Chicago Press,
1986). Pero el diseo y la forma de la tecnologa estn condicionados, tambin, por la sociedad, la poltica y la cultura, as como por la economa; por ejemplo, la tecnologa del transporte y de la comunicacin, que funcionan en trminos de la organizacin del capital al igual que de la produccin y la realizacin del valor,
5 La reduccin de costos en las pocas econmicamente dificiles lleva a un aumento de la contaminacin por unidad de produccin, lo cual puede elevar la contaminacin total. En relacin con ello
escribe David Peerla: "El movimiento ambientalista procura reducir las descargas de sustancias txicas
de los molinos de pulpa, disminuyendo, por ejemplo, las descargas por unidad de produccin. Durante un boom la descarga por unidad de produccin puede reducirse pero, debido al aumento absoluto en
la produccin total, la cantidad total de elementos txicos puede elevarse. La suciedad de un molino
no slo es funcin de un criterio especfico de descarga sino tambin del hecho de que haya una expansin o una contraccin econmica. Por eso no basta con que el movimiento ambientalista se limite a
tratar de reducir los niveles de descarga; tiene que pensar (como lo est haciendo ahora) en cambiar el
proceso de produccin. De ah se deriva el movimiento por descargas nulas o produccin limpia."

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

241

poseen un recurso valioso que, temporalmente, no est disponible para los capitales competidores.
Sin embargo, as como algunos capitales tratarn de aventajar a otros introduciendo nuevas tecnologas de produccin, otros capitales tratarn de imitar o superar a los innovadores, so pena de fracaso econmico. Cuando los capitales competidores introducen las mismas innovaciones u otras mejores las "rentas"
desaparecen; hay una declinacin general de los costos, y los capitales que encabezaron la innovacin de procesos pierden sus presuntas utilidades. Sin embargo ahora es posible que todos los capitales que producen la misma mercanca lo hagan a
menores costos. La productividad se ha incrementado en la industria en su conjunto (o, en el caso extremo, en la economa en su conjunto). Si la innovacin se
restringe a determinada industria de bienes de consumo, la reduccin de los costos de la canasta de consumo (o trabajo socialmente necesario) ser pequea. Si la
innovacin se introduce en una industria de bienes de capital que proporcionan
maquinaria, tecnologa y dems a una gran gama de industrias de bienes de consumo, la declinacin del costo de producir la canasta media de consumo ser grande. En este ltimo caso los salarios en efectivo pueden reducirse sin afectar de
manera adversa el nivel de vida de los trabajadores. En ciertas condiciones pueden
subir tanto los salarios en efectivo como las utilidades. La forma en que se distribuyen entre el capital y el trabajo los aumentos de lo que Marx llam "plusvalor
relativo" depende de muchos factores, el ms importante de los cuales es la lucha
por los salarios, los horarios y las condiciones de trabajo. En los cincuenta y los
sesenta, por ejemplo, los trabajadores de la mayora de los pases capitalistas desarrollados compartieron con el capital, de forma ms o menos igualitaria, las ganancias por productividad. En cambio, en los ochenta y los noventa, en Estados Unidos
(y cada vez ms en otras economas industriales) el capital se apropi relativamente de ms ganancias por productividad, en forma de intereses, rentas y utilidades.
La segunda funcin econmica del cambio tecnolgico es reducir los costos de extraccin de materias primas y combustibles y/o aumentar la eficiencia del uso de
aqullos. El primer caso puede ilustrarse con las nuevas tcnicas de extraccin
minera que permiten que el capital industrial compre a menores precios una cantidad dada de materias primas. Un ejemplo del segundo es la mayor eficiencia para
la utilizacin de combustibles fsiles por parte del capital industrial norteamericano a fines de los setenta y en los ochenta como resultado de las dos "crisis petroleras" de los setenta.
Una tercera funcin econmica de la tecnologa capitalista es desarrollar nuevos bienes de consumo, incluyendo algunos que remplazan otros ya existentes y
que por lo tanto, potencialmente, expanden los mercados de consumo. Cuando la
tecnologa se disea y conforma para crear productos de consumo nuevos o mejorados, de no modificarse otros factores, el tiempo de circulacin del capital declina y la tasa de utilidad se eleva. En sntesis, las nuevas tecnologas de produccin y
materias primas aumentan las utilidades potenciales; la innovacin de la produc.

242

JAMES O'CONNOR

cin para el consumo permite que el capital realice estas utilidades potenciales en
el mercado.
Estas tres funciones econmicas estn estrechamente relacionadas con las funciones sociales y polticas de la tecnologa. En la moderna "sociedad tecnolgica",
basada en sistemas avanzados de comunicaciones, entre otros, la "racionalidad instrumental" se ha vuelto universal, y la misma tecnologa es reificada. 6 Las conexiones internas entre los significados econmicos, sociales y polticos de la tecnologa
son tan complejas que no se ha formulado an un anlisis terico satisfactorio del
problema en su conjunto.
No obstante, algunos puntos tericos importantes pueden tener aplicacin
general. En la produccin capitalista funcionan simultneamente dos procesos. El
primero involucra la produccin de valores de uso, y el segundo la produccin de
valor de cambio. El primero es un "proceso de trabajo": la relacin entre los trabajadores, los tcnicos y otros que participan en la produccin directa y las materias
primas proporcionadas por la naturaleza. Ejemplos de ello son cosechar el trigo,
moldear metales y embotellar leche. El segundo es un "proceso de valorizacin",
una relacin social en la cual el capital extrae plusvalor de los trabajadores. En
otros trminos, en la produccin la gente produce mercancas usando o transformando los elementos de la naturaleza y, en este proceso, la clase capitalista se apropia de la riqueza excedente de las clases trabajadoras que las producen.
La produccin de riqueza excedente y su extraccin por parte del capital presupone que la administracin capitalista disciplina y controla de manera eficaz a la
fuerza de trabajo. Los mtodos de disciplina y control varan mucho, de acuerdo
con el tamao y las aptitudes de la fuerza de trabajo, el tipo de industria y muchos
otros factores. Sin embargo hay una generalizacin que se aplica a la mayor parte
de los lugares de trabajo capitalistas, si no a todos. Por un lado, la tecnologa se usa
para producir riqueza especializando y dividiendo el trabajo; es decir, produce una
forma determinada de cooperacin tcnica entre trabajadores y tcnicos. Por el
otro, la tecnologa capitalista divide a los trabajadores entre s y de los tcnicos, y
por lo tanto tambin permite que el capital domine a la fuerza de trabajo mediante la "especializacin" como medio de dirigir y controlar a los trabajadores. La produccin capitalista presupone una divisin tanto de los trabajadores como del trabajo, una especializacin de aqullos tanto como de ste.? La tecnologa capitalista
se disea, configura y pone en prctica no slo para coordinar y controlar la produccin sino tambin para coordinar y controlar a la clase productora.
6 Vanse Andrew Feenberg, "The critical theory of technology", "Discussion" de Les Levidow, Ynestra Ring y Andree Feenberg, y Robert Marotto, Subtexts of Solar: Community and conservation in the
solar capital", todos en Capitalina, Natura; Socialista, 5, octubre de 1990.
7 Este doble proceso siempre es contradictorio. Por ejemplo, David Noble, en Forres of production: A
social history of indushial automation, Nueva York, Knopf, 1984, ha demostrado que la tecnologa ms eficiente en el campo de la maquinaria de control numrico se descart en favor de una tecnologa que
a los patrones les pareca la ms "eficiente" desde el punto de vista del control de los trabajadores.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

243

Si bien no hay una historia general que abarque las formas en que los diseadores y propietarios de la tecnologa han incorporado innovaciones para dominar a los
trabajadores o para producir riqueza excedente en mercancas, el capital, durante
largo tiempo, ha procurado depositar cada vez ms el control de la produccin en
manos de la administracin, es decir, separar la planeacin y ejecucin del trabajo,
dividir el trabajo manual y el mental, y a los trabajadores manuales y mentales. 8
Trabajadores y sindicatos, ciudadanos y comunidades, as como ambientalistas
(entre otros comprometidos con los efectos humanos y ambientales de los procesos y productos de la produccin capitalista), han luchado contra el monopolio
capitalista del poder sobre la produccin y las clases productoras. El resultado de
estas luchas ha dependido de complejas conjunciones de factores polticos, sociales, culturales, ideolgicos y econmicos. Por citar dos casos extremos, en Suecia
las leyes de codeterminacin daban voz a los trabajadores ante la introduccin de
nuevas tecnologas, y las autoridades locales conceden licencias para la cra de peces a fin de reducir las cargas de fsforo y nitrgeno. En Nigeria ni los trabajadores ni las comunidades ecolgicamente comprometidas tienen mucho que decir
acerca de las tecnologas de produccin, los productos, la contaminacin o, en
general, las condiciones de produccin, ya sea en las fbricas o en la pesca.
Esta breve descripcin del modo en que la tecnologa encarna las relaciones
sociales (y viceversa) debera hacer pensar a quienes proporcionan explicaciones
estrechas del cambio tecnolgico o ven dicho cambio en trminos puramente econmicos, y tambin a quienes sostienen que la tecnologa capitalista es o no es
inherentemente nociva. Son dainas las tecnologas para las formas de vida y el
sustento humano slo porque el planeta puede no ser capaz de sostener la explotacin de materias primas y absorber los desechos nocivos? 9 Son destructivas slo
en relacin con el nivel de produccin? O es que las tecnologas alteran el comportamiento humano, o la naturaleza humana, de maneras debilitadoras? Tales
preguntas indican las dificultades para conceptualizar el "problema de la tecnologa". Las incertidumbres tcnicas y sociales en el proceso de produccin, por s
solas, inhiben a investigadores y tericos. 10
El estudio clsico es el de Harry Braverman, Labor and monopoly capital The degradation of work in the
twentieth century, Nueva York, Monthly Review Press, 1974. En aos recientes muchos estudios del proceso y las relaciones de trabajo tambin han hecho hincapi en la importancia de las ideologas gerenciales de control laboral (vanse, por ejemplo, Michael Burawoy, Manufacturing consent. Changas in Me
labor process under monopoly capitalista, Chicago, University of Chicago Press, 1979; Richard Edwards, Contested terrain: The transfonnation of the workplace in the twentieth century, Nueva York, Basic, 1979; James
O'Connor, Accumulation crisis, Oxford, Basil Blackwell, 1984, cap. 5).
9 El trabajo mejor conocido sobre este tema sigue siendo el de Commoner, op. cit., p. 1971. De
hecho los problemas de los "costos sociales" y la tecnologa estn estrechamente relacionados, pero se
los puede tratar como si estuvieran conceptualmente separados (vase Frank Beckenbach, "Social costa
in modem capitalism", Capitalista, Natura, Socialista, 3, 1989)
1 Marn O'Connor, "Codependency and indetenninacy: A critique of the theory of production",
Capitalism, Naftol Socialism, 3, 1989.

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Lo que no se cuestiona es que la naturaleza es el punto de partida para el capital, pero no necesariamente el punto de retorna n El capital se apropia de "los elementos naturales del capital" del ambiente y descarga en la naturaleza lo que los
economistas convencionales llaman "productos vinculados no deseados". No existe una razn a priori para esperar que la tecnologa de produccin se base en principios ecolgicos, a menos que los capitales o las industrias individuales lo consideren ventajoso o se vean obligados a ello por los movimientos ecolgicos y la
legislacin ambiental. Los capitales minimizarn los desechos, reciclarn los subproductos, usarn eficientemente la energa, protegern la calidad del suelo de los
bosques, y as sucesivamente, cuando eso les d mejores ganancias y no de otra
manera, salvo por la fuerza. Desde el inicio del capitalismo industrial se han escogido las tecnologas con base en sus efectos sobre los costos y las ventas, no sobre
el ambiente. Doscientos arios atrs la mquina de vapor inventada por James Watts
fue el motor de la Revolucin industrial porque quemaba eficientemente carbn
blando, alto en azufre, razn por la cual creaba una contaminacin horrible. Hoy
en da las sustancias qumicas que no aparecen en forma espontnea en la naturaleza y que destruyen valiosas formas de vida seguirn usndose en la produccin
mientras no haya reglamentaciones que lo prohban. Los riesgos ocupacionales
para la salud y la seguridad mutilarn y matarn a los trabajadores a menos que el
trabajo y las comunidades luchen contra las compaas responsables.
A su vez, las luchas ecolgicas y la legislacin ambiental contribuyen a conformar tecnologas y procesos de produccin. Los movimientos sociales para abolir
tecnologas nocivas, para impedir la introduccin de tcnicas potencialmente perjudiciales y para desarrollar alternativas ecolgicamente sanas se inscriben en la
gama actual de tecnologas y procesos de produccin. Regresamos una vez ms al
tema de la lucha social y poltica como clave para comprender los tipos de tecnologas usadas por el capital y sus efectos sobre la gente y la naturaleza.
La tecnologa en s misma puede ser menos culpable que la forma en que el
capital la organiza y la usa en los lugares de trabajo dedicados a dominar el trabajo y a la produccin de plusvalor y utilidades. Un estudio de la industria mexicana
ha demostrado que es la naturaleza capitalista de las relaciones de trabajo, no la
tecnologa, la que causa la explotacin biolgica y fisiolgica de los trabajadores. 12
EnCalifor zdcteausliondepa,rlsinvtgdores descubrieron que esta tecnologa agrcola serva tanto como instrumento de
control del trabajo como de produccin en s misma. 13 La lnea de montaje ofrece
11 Michael Lebowitz, "The general and the specific in Manes theory of crisis", Studies in Political Economy, 7, invierno de 1982; Jean-Paul Deleage, "EcoMarxist critique of political economy", Capitalism,
Nature, Socialism, 3, 1989.
" Asa Cristina Laurel y Margarita Mrquez, El desgaste obrero en Mxico: Proceso de produccin y salud,
Mxico, Era, 1983.
13 Douglas Murray, "The abolition of el cortito, the short handled hoe: A case in social conflict and
state policy in California agriculture", Social Problems, 30, 1, octubre de 1982.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

245

otro ejemplo. El trabajo estresado se debe muchas veces, no a la lnea misma, sino
a que las funciones de los trabajadores estn sumamente especializadas y limitadas,
y tambin a que la compaa mueve la lnea demasiado rpido o mantiene demasiado altos los niveles de ruido como para que los trabajadores puedan hablar entre
s... decisiones enraizadas en las relaciones de produccin capitalista, no en la tecnologa per se En la produccin petroqumica, de la que podra decirse que es la
industria ms daina para el ambiente, la tecnologa funciona tambin como
manera de controlar la fuerza de trabajo. La explicacin tradicional del rpido
desarrollo de las sustancias petroqumicas y de la sustitucin de productos de metal
por plstico menciona la disponibilidad de energa barata, los altos niveles de salario y la capacidad tcnica para sustituir materiales naturales difciles de obtener
por petroqumicos y otros productos sintticos. Los plsticos son ligeros, durables
y flexibles, y pueden modificarse para crear una gran variedad de propiedades qumicas y fsicas. Sin embargo hay otro factor significativo: los procesos qumicos y los
productos sintticos no requieren trabajadores que manejen los materiales que se
preparan para fabricar los productos finales. La produccin, sobre una base de flujo continuo, libera el capital de su dependencia de las manos y las almas de la fuerza de trabajo de una forma que no es posible en la produccin y fabricacin de
metales. En cierta medida las sustancias qumicas y los plsticos se usan porque los
trabajadores del metal eran en el pasado, casi en todas partes, el sector mejor organizado y ms combativo de la clase trabajadora. De modo que las tecnologas qumicas y plsticas no slo funcionan como objetos y medios de produccin en sentido tcnico sino tambin como medios de control del trabajo.
En niveles ms altos de poder econmico y poltico la tecnologa nuclear, la ms
peligrosa de todas las tecnologas, no slo sirve para "mantener las decisiones en
manos de los empleadores y de los expertos contratados por ellos" sino tambin
"para centralizar an ms el control sobre la inversin y la produccin [...] y mantener el consumismo pasivo". 14 En el capitalismo moderno se dan por lo general
las tecnologas intensivas en capital como la energa nuclear, normalmente
ms dainas desde el punto de vista ecolgico que las tecnologas intensivas en
trabajo, porque le dan al capital en gran escala un control ms directo sobre el trabajo. De manera indirecta, la tecnologa nuclear ha servido como proyecto de seguridad nacional utilizado para ejercer control sobre el espacio poltico. La composicin tecnolgica del capital tiende as a incrementarse, por razones no slo
econmicas sino tambin sociales y polticas. De hecho, quienes cuestionan tecnologas como la nuclear se enfrentan a los "derechos" del estado y las corporaciones
para construir y manejar instalaciones que ponen en peligro a las formas de vida.
Los movimientos antinucleares rechazan, implcita o explcitamente, el derecho
del capital a centralizar el control sobre la produccin y distribucin de energa,
14 Francis Sandbach, Environment, ideology, and policy, Montclaire, Allanheld, Osmun, 1980, citando
a B. Martin, "Soft energy, hard politics", Undercuffents, 27, abril-mayo de 1978.

246

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as como su control de la inversin y de las estrategias de exportacin destinadas a


expandir la produccin de instalaciones nucleares.
Las tecnologas de consumo y sus efectos sobre la vida planetaria plantean cuestiones tericas distintas pero relacionadas. Este discurso, igual que las tecnologas
de produccin, las tecnologas de consumo o las innovaciones de productos, tiene
significados tanto socioeconmicos como sociopolticos. Como base de la sociedad
de consumo, la forma mercanca para la satisfaccin de necesidades se ha insertado en las instituciones capitalistas y la conciencia de las masas. 18 Tal como ocurre
con las tecnologas de produccin, es dificil predecir si las innovaciones en los productos de consumo sern ms o menos dainas ecolgicamente que los productos
existentes o los ms antiguos. Sin embargo hay un principio general que puede
contribuir a aclarar las ideas sobre este problema. Las causas econmicas y las consecuencias ecolgicas de la composicin de la demanda de consumo (la canasta de
bienes de consumo adquirida por el hogar promedio), y las causas y consecuencias
del gasto total del consumidor y de la tasa de crecimiento de este gasto son muy
diferentes. Con frecuencia esta distincin se fusiona en los discursos ambientalistas anticonsumistas.
La composicin de la demanda de bienes de consumo no duraderos es relativamente flexible. Por ejemplo, la conciencia ambiental de los consumidores estimula
la produccin y venta de productos de papel reciclado, botellas retornables, verduras orgnicas y otros productos verdes. En contraste, la composicin de la demanda de bienes de consumo duraderos es inflexible. Si bien es fcil vender verduras
libres de sustancias qumicas en los mercados de clase alta, no se produce todava
ningn refrigerador barato sin e:m. 18 Los fabricantes de autos no pueden pasar de
los vehculos contaminantes a los no contaminantes sin descartar miles de millones
de dlares de inversiones fijas. Adems, la demanda de autos est determinada por
mercados de trabajo geogrficamente complejos, que separan en trminos fisicos
los lugares de trabajo, de residencia y de recreo. 17 Ms an, los autos desempean
un papel en la reproduccin del individualismo como valor social dominante. 18
En oposicin a la idea generalizada, la relacin entre el crecimiento del gasto en
15 William Leiss,

llie limits to satisfaction, Toronto, University of Toronto Press, 1976.


Est en su apogeo la carrera por comercializar productos "ambientalmente sanos", apoyada
(segn las encuestas) por hasta las tres cuartas partes del pblico consumidor norteamericano. La divisin de productos de fren de DuPont, que hace aos inici el ataque para destruir la capa de ozono
con los cric, est planeando disear plantas para hacer "refrigeradores amistosos hacia el ambiente"
que no contengan cloro. Cuando estn en el mercado si llegan a estarlo los refrigeradores sin clic,
los autos elctricos, las lavadoras y secadoras que usen eficientemente el combustible, etc., el actual crecimiento lentsimo de la demanda de bienes de consumo duraderos podra ascender bruscamente...
revitalizando el modelo de acumulacin fordista.
17 Beckenbach (op. cit., pp. 78-81) analiza ms a fondo las implicaciones ecolgicas de los modernos
patrones de reproduccin social. Vase tambin Robert Schaeffer, "Caz sick", Gnompeace, mayo junio de
1990
ls James O'Connor, op. cit., cap. 6.
16

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y LA CRISIS

247

consumo y la contaminacin/agotamiento de recursos no est determinada por


"elecciones de consumo" individuales. La variable clave es la tasa de crecimiento de
los jornales y salarios totales y, por lo tanto, la tasa de crecimiento del ingreso del
consumidor, que son determinadas por las tasas de utilidad y acumulacin del capital. Cuanto mayor sea la tasa de utilidad, mayor ser la de acumulacin, as como la
de empleo, ingreso del consumidor y gasto del consumidor. Como los administradores capitalistas tratan de maximizar los incrementos de produccin por hora de
trabajo (o por unidad de tiempo de trabajo), se tiende a expulsar de la produccin
a la fuerza de trabajo viviente, reduciendo los jornales y salarios totales que el capital adelanta a los obreros y empleados. En otros trminos (en este modelo econmico simple), maximizar el crecimiento de la productividad del trabajo eleva al mismo tiempo el potencial del capital para producir plusvalor (utilidades) y reduce el
potencial para realizar estas utilidades a travs de mercados de consumo en expansin. El problema de los mercados muchas veces es, de hecho, un punto de inflexin en el desarrollo de una empresa capitalista y del sistema capitalista en su conjunto. Los mercados dbiles llevan a los capitales individuales a tratar de vender
ms y ms rpido bienes de consumo, para reducir el tiempo de circulacin del
capital a fin de mantener las utilidades. A eso se deben la ubicuidad de la sociedad
consumista y los perjuicios ecolgicos y el despilfarro asociados con ella.
Pero el asunto es ms complejo, porque las grandes corporaciones transnacionales inician la mayor parte de la produccin utilizando cientos de miles de proveedores locales, que producen muchos bienes de consumo y componentes en plantas
especializadas ubicadas en diversos pases. Las corporaciones transnacionales, que
son la principal forma organizativa del capital, estn en condiciones de planear para
el futuro, de manera que pueden retirar del mercado bienes de consumo antiguos
que no estn vendiendo bien y remplazarlos con nuevos artculos de consumo. Los
productos como prendas de vestir, alimentos envasados y artculos electrnicos de
consumo suelen tener una vida fisica o cultural breve. La obsolescencia fisica incorporada al producto expande la demanda de remplazo para los bienes de consumo.
La obsolescencia cultural incorporada se basa no slo en la necesidad de ampliar
mercados sino tambin en la competencia de estatus, que abre la posibilidad de
cambios sin limite de los modelos y estilos de los productos. La demanda de remplazo aumenta, no por el desgaste material, sino por el "desgaste cultural". La
moda, as como los cambios de modelo y de estilo, requieren tambin nuevas tecnologas publicitarias, como por ejemplo mquinas para diseo grfico y edicin. Si
resulta imposible incorporar una obsolescencia forzada en las mercancas, o sustituir diseos simples y baratos por artculos ms complejos y caros, el capital trata de
comercializar productos viejos en paquetes nuevos que requieren ms recursos
naturales y tambin generan ms desechos y contaminacin. 18 En sntesis, cual19 Allan Schnaiberg, The etwironment: From soplas to scarcity, Nueva York, Oxford University Press,
1980, p. 189.

248

JAMES O'CONNOR

quiera que sea el tono de verde de los productos de consumo, el capitalismo tiene
una tendencia inherente a que crezca la tasa de consumo de las mercancas, con
todos los efectos ecolgicos concomitantes, financiada por un sistema de crdito
cada vez ms grande, complejo y frgil, o lo que Paul Baran y Paul Sweezy llamaron
hace ms de un cuarto de siglo un gigantesco "esfuerzo de ventas".
Las lneas tericas desarrolladas arriba sugieren que la produccin capitalista y
la tecnologa de consumo no slo las relaciones de trabajo y poder en el lugar
de trabajo, la comunidad y la sociedad en su conjunto son muchas veces perjudiciales para las formas de vida. La conocida descripcin que hizo Barry Commoner de la introduccin y el uso de tecnologas ecolgicamente nocivas en la produccin y el consumo establece por lo menos una fuerte relacin emprica entre
la ciencia y la tecnologa modernas y la crisis ecolgica." Esto significa que las tecnologas que presumiblemente funcionan como medios de producir valores y plusvalor pueden ser autocontraproducentes en el sentido de que sus efectos destructivos sobre la naturaleza contribuyen de manera indirecta a elevar los costos de
produccin y causan un dao econmico, por no hablar de que engendran oposicin social y poltica a las relaciones dominantes de produccin y propiedad. 21 Por
cierto, hay muchas evidencias que apoyan la visin de que el capital tiende a socavarse a s mismo destruyendo sus propias condiciones de produccin: por ejemplo
el impacto ecolgico del auto en las condiciones urbanas de produccin y rentabilidad; los efectos perjudiciales de la lluvia cida para las utilidades en las industrias tursticas y otras relacionadas; la banda sinfn de los pesticidas en la agricultura, que reduce tanto las utilidades como la calidad de la tierra; 22 el uso de
cosechadoras mecnicas que compactan los suelos y reducen la productividad
forestal... la lista parece interminable.
El hecho de que las relaciones de produccin capitalistas tiendan a autodestruirse debido a que la clase de tecnologas empleadas y la forma en que se las usa
degrada las condiciones de produccin naturales y de otra ndole, contribuye a
explicar por qu el sistema capitalista mundial ha entrado en un largo periodo de
" Commoner, 1971, op. cit.
21 David Peerla escribe: "La innovacin tecnolgica puede reducir el tiempo de trabajo socialmente necesario dentro de un marco temporal limitado, por ejemplo el tiempo para depreciar por entero
una inversin capitalista, como un molino de pulpa. Pero las consecuencias ecolgicas del proceso de
produccin pueden elevar el tiempo de trabajo socialmente necesario si tomamos en cuenta todo el trabajo social necesario para reparar el trabajo humano destruido en el proceso de produccin y para
reparar la naturaleza, por ejemplo los ros contaminados. De all que el trabajo socialmente necesario
de reparar las condiciones de produccin se convierta, a largo plazo, en una barrera para la acumulacin." Sin embargo, "lo que nos falta es el sentido de las implicaciones de la 'produccin limpia' para
el tiempo de trabajo socialmente necesario y, cosa an ms significativa, para el proceso de trabajo. La
produccin limpia es ms intensiva en capital? Es ms fcil disciplinar la mano de obra en un proceso de produccin limpia? stas son las preguntas que nunca plantea el movimiento ambiental."
Sean Swezey y Daniel Faber, "Disarticulated accumulation, agroexport, and ecological crisis in
Nicaragua: The case of cotton", Capitalisrn, Nature, Socialism, 1, 1988.

LA ACUMULACIN CAPITALISTA Y IA CRISIS

249

restructuracin tanto de la naturaleza como del capital. Las tcnicas de reduccin


de desechos txicos, las bateras solares, el manejo integrado de plagas en agricultura, las "nuevas tcnicas forestales" y los insecticidas que convierten la luz del sol
en un rayo de la muerte, entre muchas otras nuevas tecnologas, abren paso a los
nuevos programas econmicos y polticos, junto con las transformaciones actuales
de los circuitos globales del capital.
Esta larga crisis ecolgica y econmica no es slo un periodo de restructuracin
capitalista sino tambin una poca de transformaciones sociales potenciales. Como
se indic antes, los movimientos sociales estn cuestionando prcticamente todos
los aspectos de la ciencia y la tecnologas modernas. La labor a la que se enfrentan
es gigantesca, en vista del papel clave de la tecnologa en el dominio del trabajo y
de la sociedad, as como en la acumulacin de capital. La autoorganizacin y el
manejo de la produccin por parte de trabajadores, tcnicos, consumidores y
comunidades, con el propsito (entre otros) de remplazar una tecnologa ecolgica y humanamente destructiva por nuevas tecnologas y una organizacin social
que mejore la vida en el mundo es, de hecho, una labor democrtica y revolucionaria. La razn es que (como vimos) la produccin capitalista y las tecnologas de consumo funcionan directa o indirectamente para impedir que el trabajador, el consumidor y la comunidad tengan acceso al diseo, la construccin y el uso de
tecnologa. La tecnologa que funciona para dividir y conquistar a trabajadores,
comunidades, regiones y pases es una especie de fortaleza del capital. Como gran
parte de la tecnologa actual, si no toda ella, sirve no tanto para derrotar cuanto
para impedir las formas populares de autoorganizacin social, y puesto que las
elecciones tcnicas tienen una importancia tan grande en el mundo social como
se nos presentan a la mayora de nosotros, "la democracia [...] slo es autntica en
la medida en que pone las cuestiones [tecnolgicas] bajo el control popular bien
preparado". 23 Es decir, en trminos claros, cualquier ataque prctico contra tecnologa es, necesariamente, un ataque contra la propiedad, la riqueza y el poder
capitalistas. "Un cambio en el desarrollo de tecnologas indeseables afirma Francis Sandbach depende de una lucha contra el capitalismo?" 24 Los movimientos
de tecnologas alternativas de todos tipos pueden tener este potencial, pero hay un
verdadero peligro de que se los desve hacia formas de pensar tecnocrticas y reificadas acerca del mundo y del papel capitalista. 25 No slo est en juego la tecno23 John S. Dryzek, "The environmental politics of the good society", trabajo preparado para el
Workshop on Ecology, Committee on the Political Economy of the Good Society, reuniones APSA, 30 de
agosto-2 de septiembre de 1990, San Francisco.
24 Sandbach, op. cit., p. 143; Vyasulu, op. cit.
" Feenberg, op. cit.; las intervenciones de Ynestra King y Les Levidow; Marotto, op. cit., todos en Capitalina, Nature, Socialism, 5, 1990. Andrew Feenberg escribe: "El temor de que el movimiento ecologista
termine siendo llevado al pensamiento tecnocrtico es una preocupacin real. A m me preocupan tambin las polticas de no crecimiento, las ideologas antitecnolgicas, la regresin a la medicina mgica
o premoderna y la postura general de elegante ignorancia absoluta sobre las cotnputadorasy elannee
tcnico que todos hemos encontrado en ciertos sectores." El artculo de Feenberg trata de crear un mar-

250

JAMES O'CONNOR

loga en s misma, sino tambin la divisin prevaleciente entre trabajadores mentales y manuales de acuerdo con lneas de clase, raza y gnero, as como la democratizacin de los organismos de regulacin y de las burocracias nacionales e internacionales. 26
La lucha contra la "tecnologa mala" y a favor de la "tecnologa buena" (alternativa) tiene que dame, sin duda, simultneamente. La lucha contra la "tecnologa mala" es ms compleja que la batalla por obligar a los capitales a internalizar
costos externos o por castigarlos (con multas, por ejemplo), por externalizar esos
costos. Esto se debe a que la tecnologa no es slo una cuestin tcnica sino tambin un asunto social y poltico. Las batalla contra la "tecnologa mala" ha adoptado dos formas principales: primero, dentro del lugar de trabajo y de la comunidad, por ejemplo los movimientos de "derecho a saber" y "reduccin en la fuente";
segundo, movimientos de tecnologas alternativas que se desarrollan fuera de las
instituciones establecidas. Los primeros tratan de impedir que ocurra algo inherentemente peligroso; los segundos se limitan a desarrollar alternativas fuera de
las estructuras de poder existentes, y por lo tanto (como se seal antes) es fcil
cooptarlos; por ejemplo, la cooptacin de la energa solar por parte del gran capital. Por otro lado, las "tecnologas buenas" pueden representar un peligro para los
mecanismos de disciplina social dentro de la fbrica o la oficina. Por ello la sustitucin de tecnologa mala por tecnologa buena implica la necesidad de remplazar relaciones de trabjo socialmente degradantes, peligrosas o enajenantes por
relaciones socialmente beneficiosas. Pero al mismo tiempo, si no existiese el movimiento en pro de tecnologas alternas, ni siquiera sabramos cules son realmente
las tecnologas buenas.

12
ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS: LA ECONOMA POLTICA
DE LA GUERRA DEL GOLFO

El prolongado estancamiento de la economa mundial y el paso


hacia otras fuentes de energa han retardado el crecimiento de la
demanda de productos petroleros [...] El bloque comunista [...] se
ha derrumbado [...] Esta cada ha acelerado una tendencia hacia la
privatizacin de la industria petrolera, puesto que la propiedad
estatal ha sido declarada un fracaso y se ha promovido la propiedad
privada como nica forma de avanzar. El resultado de todos estos
factores ha sido que los pases del tercer mundo, incluidos aquellos
que pertenecan antes al bloque comunista, se han abierto a las
compaas petroleras internacionales en un nivel que no se vea
desde los cincuenta, y con trminos que representan un retroceso
a esa era de dominio de las compaas petroleras.
MICHAEL TANZER*

Tres o cuatro generaciones de autores marxistas y de otros cientficos sociales radicales han teorizado de formas diversas sobre el funcionamiento de los estados
democrticos liberales. Un punto de vista (que yo suscribo) es que en las sociedades democrticas liberales de hecho no hay uno sino dos estados. Uno es el "estado capitalista", que corresponde a la relacin entre el estado y la economa capita-

co de referencia para pensar sobre la tecnologa, no como un enemigo, sino como un aliado potencial
en la lucha... si es que el movimiento ecologista logra romper con la nacionalidad tecnolgica del capitalismo, o con la forma en que ste ha institucionalizado la tecnologa y la disciplina tecnolgica.
26 Gupta, op. cit.;Vyasulu, op. cit. En la actualidad la tecnologa con base cientfica ms avanzada es
la bioingeniera.

lista (sociologa poltica). El estado real o emprico (y sus gobiernos) tiene, segn
se dice, dos funciones concomitantes. La primera es promover de diversas maneras la acumulacin de capital (por ejemplo proporcionando infraestructura, un sistema impositivo favorable, diferentes tipos de subsidios, etc.). La segunda funcin
es la de legitimar polticamente al estado mismo (por ejemplo elecciones regulares con voto secreto, libertad de expresin, votaciones para todos los ciudadanos,
etc.) y, en particular, la poltica econmica del mismo (por ejemplo reduccin de
impuestos sobre las ganancias de capital para generar ms "crecimiento econmico" [para hacer ms ricos a los ricos], subsidios al capital para crear "ms empleo"
[para elevar las utilidades], etctera).
Este autor ha sostenido en Thefiscal crisis of the state, as como en Accumulation cri* 'The intemational oil industry: Recent changes and their implications for Meicico", Monthly
Revino, septiembre de 1994, p. 2.

[251]

252

JAMES O'CONNOR

sis, que las llamadas funciones de acumulacin y legitimacin del estado son, de
hecho, contradictorias, es decir que una tiende a cancelar a la otra, o que la poltica econmica y social del estado suele encarnar ambas funciones de formas que
no "satisfacen" a ninguna. Segn este punto de vista la mayora de las polticas econmicas y sociales del estado si no todas tienden a ser por lo menos ineficaces,
y muchas veces a crear ms problemas de los que resuelven mediante un proceso
de desplazamiento de las contradicciones. La poltica econmica y social nunca o
casi nunca tiene los propsitos y efectos precisos que deseara la clase comercial, y
mucho menos los objetivos y resultados que las clases trabajadoras veran como
rigurosamente beneficiosos. Advirtase que he calificado esta teora del estado, la
economa y la sociedad (y sus contradicciones) con trminos como "en general",
"tiende", "suele" y as sucesivamente. Esto se debe a que hay algunas excepciones
fundamentales a la regla de que las funciones de acumulacin y legitimacin son
contradictorias. Una es el dinero y la poltica monetaria, que en el mundo contemporneo procura impedir la inflacin, ms que aumentar la produccin y el
empleo, con lo cual refleja sin ambages los intereses del capital financiero. Otra es
la "poltica de la ley y el orden", que favorece tan claramente a la propiedad capitalista por encima de la propiedad ganada por los propios medios y de las personas sin bienes.
Una tercera excepcin parecera ser la "poltica energtica", especficamente la
poltica petrolera. En este caso los gobiernos suelen estar a las rdenes de los
monopolios petroleros, de forma ms o menos disfrazada, lo que seala la importancia crucial del petrleo en el proceso de produccin y acumulacin capitalista.
Tambin suelen ser ciegos o indiferentes a los efectos devastadores del "ciclo vital"
del petrleo, indiscutiblemente ms extensos y ms nocivos que los de cualquier
otra mercanca. No es que los gobiernos no procuren legitimar sus polticas petroleras (que casi siempre requieren el robo o la fuerza); ms bien esa legitimacin
tiende a ser dbil y transparente, casi al descuido.
Un ejemplo de la naturaleza transparente de los esfuerzos por legitimar las polticas petroleras organizadas por y para los intereses de los monopolios y las clases
capitalistas en general se analiza en este captulo (uno ms se discute en el captulo prximo). En 1991 Estados Unidos trat de legitimar su intervencin militar
masiva en los asuntos regionales del Cercano Oriente con la doctrina evidentemente interesada del "nuevo orden mundial". (En el segundo caso el gobierno britnico busc legitimacin para su poltica impulsada por los monopolios petroleros de explotar a fondo el petrleo del mar del Norte, transformando, al
hacerlo, las islas Shetland.) Ambos estudios sugieren firmemente que el poder del
petrleo es muy grande, y que los monopolios petroleros suelen conseguir lo que
desean, por lo general con el respaldo absoluto de sus respectivos gobiernos.
Cuando Irak se anex a Kuwait y Estados Unidos inici su guerra contra aquel
pas los activistas por la paz se dividir' on en dos escuelas de pensariutnro. Una
tena una teora econmica de la guerra, la otra una teora poltica. La teora eco-

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

253

nmica haca nfasis en la importancia del control del petrleo del Golfo, as como
del petrleo y de los ingresos derivados de ste en el capitalismo norteamericano
y la economa mundial. "La guerra con Irak se debe al petrleo", dijo el senador
Bennett Johnson, presidente del Comit de Energa y Recursos Naturales de Estados Unidos, en febrero de 1991. La teora poltica subrayaba las exigencias de la
poltica del Medio Oriente, el papel de Estados Unidos como polica global y los
imperativos de la seguridad del estado nacional, que despus de la segunda guerra
mundial se plantearon como "contener el comunismo" y aplastar las luchas de liberacin nacional. El propsito de la guerra con Irak es contribuir a consolidar un
"nuevo orden mundial", dijo el presidente George Bush.
Polticamente, la teora econmica sostena que se requeran cambios radicales
en el capitalismo norteamericano en particular de los tipos y patrones de produccin y consumo de energa, demanda de los consumidores y prioridades de
inversin de las grandes empresas a fin de restructurar una economa nacional
y mundial en la cual ya no fuesen deseables ni posibles la "carrera por los recursos" y las guerras de rivalidad imperialista. La teora poltica sostena que un presidente y un Congreso reformistas, junto con un papel radicalmente menor del
Pentgono y del complejo militar-industrial, contribuiran en mucho a impedir
futuras aventuras imperialistas. Por consiguiente, si bien ambas teoras coincidan
en la necesidad de abolir el complejo militar-industrial y de modificar de manera
drstica las prioridades presupuestales del gobierno federal, la teora econmica
destacaba la importancia de democratizar las decisiones de inversin y crear alternativas econmicas verdes, mientras que la teora poltica haca nfasis en la necesidad de poner en la Casa Blanca a un demcrata reformista que contribuyese a
que el pas redefiniese la "seguridad nacional".
Estas dos teoras, que a primera vista parecen mutuamente excluyentes, en realidad son complementarias. Las dos tienen de su lado la historia, la lgica y los
hechos. Pero las dos son verdades parciales, dos maneras de explicar el mismo
acontecimiento en diferentes niveles de abstraccin terica e histrica.
La razn de que haya dos teoras es que en la sociedad capitalista el dominio
econmico no confiere, automticamente, el dominio poltico. El estado capitalista es "relativamente autnomo" como resultado de la larga lucha de las burguesas
europeas y norteamericanas por imponer una distincin formal precisa entre el
poder econmico y el poltico, la sociedad civil y el estado. Econmicamente esto
adopt la forma de separar el tesoro real y el presupuesto pblico, las tierras del
rey y el dominio pblico, las empresas del rey y los negocios privados. Polticamente adopt la forma del liberalismo. A partir de entonces el capital ha tenido
que organizarse polticamente para adquirir y conservar el poder poltico. Si
alguien requiere que se le recuerde este hecho bsico slo tiene que pensar en los
comits de accin poltica de finales de los setenta y principios de los ochenta, que
contribuyeron a poner eI poder de nivel federal directamente en manos de la clase capitalista, dirigida en materia poltica por Ronald Reagan.

254

JAMES O'CONNOR

Pero el caso del petrleo es algo especial. La refinacin de petrleo es la industria ms grande que hay, y las ventas petroleras, as como la utilidad por empleado,
son las ms altas de todas las compaas que aparecen en Fortune entre las 500 principales del mundo. Las industrias con menor importancia estratgica se debaten
por obtener poder en el gobierno federal. Tienen que capturar o neutralizar organismos de reglamentacin federal, o encontrar lo que Nicos Poulantzas denomin
"refugios" dentro del estado capitalista. O disfrutan del poder negativo de no cumplir la poltica gubernamental, ejemplo supremo de lo cual es una huelga del capital. Sin embargo el capital petrolero y energtico aunque tambin tiene sus propias asociaciones industriales, comits regulatorios y refugios goza de un lugar
privilegiado en economa poltica. En Estados Unidos y Europa la "cuestin energtica"no se ve como un asunto del comercio internacional sino ms bien como
una cuestin de "seguridad nacional". 1
Esto se debe a que el petrleo es el secreto de la produccin de capital, de valor
y de plusvalor, as como de la realizacin del valor y, en general, de la circulacin
de capital. La energa de los combustibles fsiles aliment a la Revolucin industrial, y alimenta hoy la agricultura, la industria y el comercio. Los combustibles fsiles en general, y el petrleo en particular, liberan el capital de su dependencia de la
energa fisica humana, por lo cual son poderosas armas contra el movimiento de
la clase obrera. Los productos plsticos basados en el petrleo liberaron al capital
de tener que contar con uno de los grupos de trabajadores ms militantes de la historia capitalista: los metalrgicos. El petrleo mejorar la productividad del trabajo, y por ende la produccin de plusvalor, ms que cualquier otra mercanca. La
electricidad, la primera mercanca de base cientfica de la historia, se produce
principalmente con petrleo y con carbn. Y el petrleo ha hecho posible realizar
el capital en el mercado al alimentar el enorme mercado automotriz y la cultura
del automvil, por no hablar de la creacin de mercados para innumerables mercancas ms.
Aparte de ser el factor clave de la produccin y realizacin de valor para el capital, la riqueza petrolera es un componente fundamental de la circulacin del capital en todo el mundo. El petrleo es verdaderamente el "oro negro" y, en opinin de algunos, cuando se puso fin al viejo estndar del oro, el mundo asumi el
del petrleo. En sntesis, sin petrleo no hay productividad, no hay mercados, no
1 Daniel Yergin, "Energy security for the 1990s", Foreign Affain, otoo de 1988; "El que controla el
abasto de energa de un pueblo tambin est en condiciones de definir su sistema de riqueza, poder y
valores, y [] cualquier cambio de importancia en la base energtica de la civilizacin, como el que se
est produciendo en todo el mundo, estar acompaado sin duda por una intensificacin del conflicto social tanto dentro de los estados-nacin como entre los mismos", Mark Reader, Aleh-Zon, febrero de
1991, p. 2. El petrleo es "un forraje esencial de casi todos los aspectos de la actividad econmica", "Piice hikes...", Oil and Gasfournal 13 de agosto de 1990, p. 2. Nicholas Georgescu-Roegen habla de la "vinculacin indisoluble de la gran poltica con los recursos minerales", leccin que el gran economista
aprendi bien sobre la base de la lucha por el petrleo en su propio pas, Rumania (citado por Leonard Silk en "Economic scene", New York Times, 14 de diciembre de 1990).

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

255

hay ganancias, no hay petrodlares que contribuyan a alimentar el sistema financiero mundial, y no hay Pentgono. No hay capitalismo tal como lo conocemos.
Esto no puede decirse de ninguna otra mercanca, ni siquiera de las computadoras. Por eso el petrleo y el capitalismo norteamericano, as como el petrleo y el
imperialismo norteamericano, han sido sinnimos durante tanto tiempo, y creo
que la economa y la poltica petroleras han sido y siguen siendo la parte ms sucia
de la historia norteamericana.
En el imperio transcontinental que llamamos Estados Unidos hay una premisa
tcita de la poltica exterior y nacional: que para la prosperidad econmica son
esenciales un abasto abundante, estable y barato de petrleo, y copiosos ingresos
por el mismo. Ninguna otra mercanca tiene la magia econmica del petrleo.
Estados Unidos consume ms del 25% de la produccin petrolera mundial
(incluyendo casi 400 mil millones de litros de gasolina por ao). Importa casi el
50%, ms de la mitad del Cercano Oriente (hasta la guerra casi el 7% era de Irak,
frente al 0% en 1980). 2 Los otros dos motores de la produccin mundial, Japn y
Alemania, importan la mayor parte de su crudo de esa regin, que contiene ms
de las dos terceras partes de las reservas mundiales conocidas (en 1980 era slo el
59%).3 Entre 1980 y 1990 la participacin del Cercano Oriente en el mercado
petrolero aument cada ao ms de un milln de barriles diarios: "El mundo vuelve a depender del Golfo Prsico como en 1980." 4 Para el ao 2000 esta dependencia ser an mayor. 5 De manera que no es exagerado decir que la prosperidad
del Norte depende ms del crudo del Golfo Prsico que de cualquier otro factor
econmico aislado. Esto era cierto sobre todo cuando la administracin Bush decidi seguir descuidando la conservacin de energa y el desarrollo de fuentes de
energa alterna en favor de las "soluciones de libre mercado".
2 Estados Unidos import menos de dos millones de barriles diarios en 1960, tres millones en 1970,
casi siete en 1980 y cerca de ocho en 1990. Entre 1983 y 1990 las importaciones de petrleo se duplicaron, de apenas poco ms de cuatro millones el ao anterior. "Como la administracin Reagan trat
de eliminar prcticamente todos los programas gubernamentales dirigidos a reducir la dependencia
petrolera", la produccin norteamericana fuera de Alaska decay de manera continua entre 1970 y
1990. Incluyendo el petrleo de Alaska, la produccin estadunidense baj de 1970 a 1975, subi de
1975 a 1985, y cay de 1985 a 1990. "El panorama de la energa en Estados Unidos se est pareciendo
ms al de Europa y Japn, que no tienen sus propias fuentes de energa barata", Christopher Flavin,
"Conquering U. S. oil dependence", World Watch, enero-febrero de 1991, pp. 28, 30-31.
3 Los estados de la "coalicin", Arabia Saudita, Kuwait y los Emiratos rabes Unidos, tienen 225 mil,
94 mil y 98 mil millones de barriles de reservas petroleras, respectivamente; Irn e Irak tienen 92 y 100
mil millones; Venezuela y Mxico, juntos, cuentan con ms de 110 mil millones de barriles; la URSS
posee 59 mil millones y Estados Unidos slo 26 mil millones.
4 Flavin, op. cit., p. 30.
5 Para el ao 2000 el nmero de pases con suficiente petrleo como para exportarlo se reducir a
unos cuantos estados del Golfo. "Casi toda la capacidad disponible del mundo para producir petrleo est
en el Golfo Prsico", Mathew Wald, New York Times,19 de julio de 1990.Y "seis familias, puestas en el poder
por los britnicos y mantenidas en l por Occidente, controlan 34% de las reservas mundiales de petrleo", Allan March, "What was Kuwait", Toward Freedom, 39, 8, diciembre de 1990-enero de 1991, p. 4.

256

JAMES O'CONNOR

Segundo, la economa de Estados Unidos y del mundo depende de un abasto


estable de petrleo. La produccin y las importaciones petroleras confiables mantienen dentro de lmites manejables las fluctuaciones del precio del petrleo, contribuyendo as a estabilizar la balanza comercial norteamericana. Un flujo constante de petrleo significa tambin un flujo constante de petrodlares, lo que
ayudar a estabilizar la balanza de pagos estadunidense y a financiar los dficit del
gobierno federal. Una produccin petrolera estable presupone un Cercano Oriente seguro, amistoso, polticamente estable.
Tercero, Estados Unidos necesita petrleo barato, y el del Golfo lo ha sido siempre, excepto en los setenta, cuando la OPEP logr cuadruplicar los precios en 1973
y volver a duplicarlos en 1979. El petrleo del Golfo era barato hasta los setenta
debido a su alta calidad y bajo costo de extraccin, y tambin debido a que Occidente goz de hegemona poltica sobre la regin desde el da que se descubri
que haba petrleo. Mientras Inglaterra mantena el poder poltico del Golfo, las
"siete hermanas" ejercan la hegemona sobre los campos petroleros. Socal, Texaco, Exxon y Mobile manejaban Aramco en Arabia Saudita; Socal, Texaco, Gulf,
Exxon, Mobil, Shell y British Petroleum dominaban el Iranian Consortium en Irn,
mientras Gulf y British Petroleum monopolizaban la Kuwait Oil Company en
Kuwait.
Sin embargo estos monopolios no actuaban como se supone que actan los
monopolios. En lugar de restringir la produccin y vender petrleo caro, expandieron la produccin y comercializaron petrleo en todo el mundo. De esa forma
los precios del crudo fueron descendiendo de manera ms o menos constante
durante los decenios previos a la OPEP, lo que sugiere la importancia del petrleo
barato en la economa mundial, hecho subrayado por la correlacin inversa casi
perfecta entre el crecimiento del PIB en Occidente y el precio del petrleo crudo.
Hacia los sesenta el control del imperialismo occidental sobre el petrleo del
Golfo comenz a debilitarse. El poder y la influencia britnicos se desvanecieron.
Estados Unidos, metido en Vietnam, en lugar de correr a llenar ese vaco trat de
gobernar por medio de vicarios polticos, por ejemplo la monarqua iran. Slo
despus de la guerra de Iom Kipur, cuando la OPEP, encabezada por Arabia Saudita, empez a presionar a los pases que apoyaban a Israel (y slo despus del Da
de la Tierra, y de un nuevo discurso pblico sobre los "recursos finitos"), Estados
Unidos, con el presidente Jimmy Carter, le prest atencin seria a sus intereses
"vitales" en el Golfo. La "seguridad petrolera" se convirti en un tema dominante
de la poltica norteamericana; Estados Unidos mejor sus relaciones con Arabia
Saudita, y la expansin de la produccin mundial, la conservacin energtica y la
recesin de principios de los ochenta presionaron a la baja los precios del petrleo, que se conservaron as durante todo ese decenio. Aunque a los intereses
petroleros norteamericanos les gustara ver precios altos del crudo, los bancos y las
corporaciones industriales estadunidenses apoyaron un "enfoque de oferta abundante", es decir, precios bajos. Y la derrota de Irak puede verse como el ltimo

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

257

toque del proyecto de proteger los precios bajos durante los noventa, periodo que
se esperaba fuese econmicamente dificil.
Cuarto, los abundantes ingresos petroleros los petrodlares han sido (y hasta cierto punto siguen siendo) integrales para la salud financiera de Estados Unidos. La mayor parte del petrleo se cotiza en dlares, y la mayor parte de la riqueza excedente del petrleo se invierte en Occidente o se recicla a travs de bancos
norteamericanos, ingleses y de los parasos bancarios. En principio los ingresos
petroleros contribuyen a que el dlar siga siendo la moneda de reserva mundial,
lo que a su vez ayuda a mantener la fachada de la omnipotencia econmica de Estados pnidos. El hecho de que el petrleo suela denominarse en dlares ayudar
tambin a que los bancos norteamericanos y britnicos mantengan su fuerza en un
mundo en el cual los diez bancos ms grandes son japoneses.
De hecho haba muchos ms petrodlares en los setenta, cuando los precios del
petrleo eran altos, que en los ochenta, cuando cayeron, y tambin cuando el dinero japons y europeo contribuy a financiar los dficit federales y de la balanza
comercial norteamericanos. Pero en los noventa los alemanes estn volviendo la
mirada hacia el este, a su propio traspatio, en busca de salidas para su inversin,
mientras que los japoneses tienen la mira en sus crecientes intereses asiticos. El
resultado que todos perciben es una escasez de capital, tasas de inters ms altas
en Alemania, y una reduccin de ms del 50% de las importaciones de capital a
Estados Unidos en 1990. Adems, el dficit comercial norteamericano se ha vuelto
cada vez ms dificil de manejar, en parte debido a la multitud de inversiones estadunidenses en instalaciones de produccin en el extranjero durante la primera
mitad de los ochenta, cuando el dlar estaba muy fuerte. Hoy un dlar dbil genera relativamente menos exportaciones norteamericanas que antes, porque en las
plantas del pas se produce una cantidad comparativamente menor de mercancas
para el mercado exterior. Esto quiere decir que los petrodlares son todava ms
importantes para las finanzas norteamericanas de lo que parecera a primera vista
(sobre todo porque en 1988 el comando central gast 50 mil millones de dlares
para mantener el acceso de Occidente al petrleo del Golfo). En esta coyuntura
poltico-econmica el control de los ingresos petroleros y el papel de los petrodlares asumen una nueva importancia para la estabilidad financiera global. 6
Estados Unidos se opuso al nacionalismo radical de Irak desde el comienzo de
la revolucin iraqu, en 1958. En 1975, cuando el sha se apoder del acceso de Irak
al Golfo, Estados Unidos lo respald. Y cuando los acuerdos de Campo David despojaron a Egipto de su papel de lder en el Medio Oriente Saddam Hussein, ante
la inquietud norteamericana, trat de llenar el vaco de poder resultante. Cuando
Irak atac a Irn la administracin Reagan apoy calladamente al primero frente
a lo que se vea como un pas ms nacionalista y radical, revolucionario y funda6 En 1990 los bancos mundiales deban 24 mil, 7.5 mil y 9.1 mil millones de dlares a bancos sanditas, kuwaites y de los emiratos, respectivamente; Left Business Observes, 43, 28 de enero de 1991.

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JAMES O'CONNOR

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

259

mentalista, pero este apoyo termin cuando ambas naciones firmaron la paz. Para
1988 Irak haba aumentado mucho sus fuerzas armadas a fin de respaldar sus ambiciones sobre la regin, .y Estados Unidos estaba buscando la manera de ponerle un
alto a Saddam.
La anexin de Kuwait por parte de Irak fue vista en general como una amenaza, lo mismo para el libre flujo del petrleo y los ingresos petroleros que para la
influencia y el poder de Estados Unidos en el Golfo. Irak y Kuwait, juntos, duplicaban las reservas petroleras del primero y representaban un riesgo poltico y militar para Arabia Saudita y para los Emiratos Arabes Unidos, as como para Israel.
Puesto que la estabilidad poltica de los jeques y reyes aliados de Estados Unidos
en el Golfo resulta esencial para la estabilidad del abasto del petrleo, y como la
seguridad de Israel es esencial (entre otras razones) para la seguridad del proyecto imperialista occidental en el Cercano Oriente, es fcil imaginar las ondas de
choque que habrn recorrido los crculos polticos y econmicos de Estados Unidos cuando Irak se apoder de Kuwait.
Irak trat de justificar su accin aduciendo que Kuwait era culpable de una agresin econmica en su contra, conviccin muy difundida en el mundo rabe. Aparte de los problemas del acceso de Irak al Golfo y de los trminos de pago de su deuda con Kuwait, en la que haba incurrido durante la guerra contra Irn, un punto
clave de disputa en 1989-1990 era el precio del petrleo.
Los factores que determinaron los precios del petrleo a partir de 1985 y, en
particular, en 1989-1990, eran complejos. Los precios del crudo, tras llegar a su
punto mximo en 1981, descendieron constantemente hasta 1985, cuando una
conferencia de la OPEP en el mes de octubre no logr acordar nuevas cuotas de
exportacin. Entonces Arabia Saudita se retir y redujo la produccin de 3.2 a 4.8
millones de barriles diarios entre 1985 y 1986. 7
Los precia, del pe.trleo descendieron de 27 a 15 dlares por barril y en cierto
momento llegaron a un mnimo de 7. Una fuente afirma que los sauditas procuraban destrozar la economa de Irn y fortalecer el esfuerzo de guerra de Irak. Otra
asegura que Arabia Saudita quera castigar a otros miembros de la OPEP que estaban produciendo cantidades superiores a su cuota oficia1. 8 Otra razn puede haber
sido que los sauditas queran reducir la velocidad del desarrollo de la exploracin
y la produccin petroleras en otros pases, a fin de proteger los mercados del Golfo. Luego Arabia Saudita dio marcha atrs, y redujo la produccin a 4 millones de
barriles diarios en 1987, para volver a cambiar de postura y ampliar su oferta a 5.1
millones en 1988.
En 1989-1990 los resultados de una lucha tripartita sobre los precios del petr-

leo entre Irak, Estados Unidos y sus socios menores en el Golfo anunciaban el
resultado de la guerra misma: Irak era evidentemente el perdedor. En la cumbre
rabe de mayo de 1989 Saddam Hussein dirigi su beligerancia contra sus vecinos
del sur exclusivamente en trminos de sobreproduccin de petrleo y precios
bajos del mismo. Para 1990, despus que una verdadera inundacin de petrleo
cay sobre el mercado durante la primera mitad del ao, Saddam lleg a conseguir
un acuerdo formal de reducir la produccin por parte de los sauditas y los kuwaites. Pero Kuwait, que era el que ms trampas haca con su cuota de la OPEP, no
tena la intencin, al parecer, de cumplir el acuerdo. El indicador aprobado, de 21
dlares por barril, era una formalidad hueca; en junio de 1990 el crudo saudita se
estaba vendiendo en 13 dlares. Adems, Arabia Saudita, por s misma, tena una
capacidad de produccin excedente bastante superior a la demanda y, junto con
Kuwait y los Emiratos rabes Unidos, rebasaba la capacidad correspondiente a sus
cuotas de exportacin de la oPEP. 9 En cambio Irak no tena capacidad excedente
de produccin; Saddam solo no poda elevar los ingresos por petrleo si obligaba
a la OPEP a reducir la produccin y elevar los precios. A instancias de Estados Unidos Kuwait sigui violando las cuotas, y segn se dice Irak perda mil millones de
dlares por ao por cada dlar que bajaba el precio del barril de petrleo." )
El 31 de julio de 1990 Kuwait, aunque pareca dispuesto a apaciguar a Irak,
repentinamente, ante la insistencia de Estados Unidos, que se opona a cualquier
cosa que reforzase la bsqueda de poder regional del primero de los pases, interrumpi las conversaciones. 11
En la lucha por los precios del petrleo Estados Unidos afirm claramente sus
intereses estratgicos autodefinidos en el Golfo. La agresin econmica de Bush
(y de Kuwait) contra Irak debe entenderse en dos niveles. Primero, Estados Unidos y sus asociados saban que Irak careca de capacidad productiva excedente, y
que por lo tanto para elevar los ingresos necesitaba precios ms altos para el petrleo. Con Kuwait, los sauditas y los Emiratos rabes Unidos ocurra lo contrario. En
un nivel ms profundo Irak, con una razn petrleo/habitante relativamente equilibrada, inverta la mayor parte de sus ingresos por concepto de petrleo en su
mejora militar, su desarrollo econmico y su bienestar social. Por eso se lo puede
describir como un estado rentista-mercantilista, con un poderoso incentivo para
elevar las rentas de la tierra y las utilidades monoplicas mercantiles restringiendo
la produccin para elevar los precios del petrleo.
En contraste, los emiratos y reinos del Golfo tienen una alta razn petrleo/
habitante e invierten la mayor parte de sus ganancias por concepto de crudo en
Occidente, en el caso de Kuwait de maneras estratgicas definidas en trminos de

De acuerdo con el Annual Statistiad Bulletin de la OPEP, 1988.


Marion Farouk-Slugget y Peter Slugget, "Iraq sine 1986: The strengthening of Saddam", Middle
East Report, noviembre-diciembre de 1990. Segn la fuente los sauditas ampliaron las exportaciones de
petrleo de 2 a 4.5 millones de barriles entre 1985 y 1986; Louis Uchitelle, Gulf victoty may raise U. S.
influence in onc", New York Times, 5 de marzo de 1991.

9 "Price hikes, fears of oil supply crisis trail Iraq attack on Kuwait", Oil and Gas fournal, 13 de agosto
de 1990, p. 17; Farouk-Slugget y Slugget, op. cit.
lo Vanse los artculos de Time, 6, 13 y 20 de agosto de 1990.
11 Intelligente Newsletter, 29 de agosto de 1990.

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influencia poltica en Washington y en Whitehall. En 1986 y 1988 los ingresos de


Kuwait por sus inversiones extranjeras rebasaron, de hecho, sus ingresos por petrleo. Los sauditas, igual que Kuwait, tienen grandes inversiones en la maquinaria de
crecimiento capitalista de Occidente, por ejemplo una participacin de 50% en las
refineras y gasolineras de Texaco en el este de Estados Unidos. Arabia Saudita
tambin planea construir refineras en Asia, donde el crecimiento de la demanda
de petrleo es mayor que en Europa y en Estados Unidos. "Desde hace tiempo Arabia Saudita ha ansiado dejar de ser un productor de petrleo crudo para convertirse en una potencia internacional plenamente integrada en materia de produccin de crudo, transporte, refinacin y comercializacin." 12
Por consiguiente los intereses de Arabia Saudita y de Kuwait se asemejan a los
del estado industrial capitalista, lo que les da un poderoso motivo para mantener
a Occidente bien lubricado con petrleo y con dinero, expandiendo la produccin
y manteniendo bajos los precios: "Siempre existe tensin entre los intereses de Arabia Saudita, que tiene inmensas reservas y quiere un precio bajo para que el mundo siga dependiendo del petrleo, y pases como Irak e Irn, que quieren altos
ingresos para estimular el desarrollo." 13 Al capital de Estados Unidos tambin le
convienen los precios bajos pese a los efectos adversos para los productores
nacionales, con altos costos, especialmente cuando los ingresos excedentes del
petrleo vuelven a reciclarse en la economa norteamericana. En sntesis, los intereses objetivos de Irak como potencia petrolera son precisamente los opuestos a los
de la "coalicin" estadounidense en el Golfo."
La teora econmica de la guerra del Golfo tiene mucho en su favor. Sin embargo la teora econmica no es ms que una verdad a medias, y adems una verdad
de "trasfondo". Una lgica poltica corra ms o menos paralela a la lgica econmica, y los motivos polticos de Bush coexistan pacficamente con los motivos econmicos de Estados Unidos.
12

Carl Goldstein, "Chain reaction", Far Eastern Economic Revino, 14 de febrero de 1991, p. 38.
Mathew Wald, Neto hl* Times, 11 de febrero de 1991.
14 Merece mencin el anlisis de la economa poltica del petrleo en vsperas de la guerra del Golfo, tal como lo sintetiz Ted Wheelwright ("Oil and the world economy", Arena, 95, 1991). Wheelwright
destaca que los bajos precios del petrleo estaban creando ms problemas entre los productores norteamericanos (que abastecen alrededor de la mitad de las necesidades de Estados Unidos), as como
favoreciendo a los dos principales competidores de este pas, Alemania y Japn, en la pelea por los mercados. En su opinin Estados Unidos inst activamente a Saddam Hussein para que presionase a Kuwait
a fin de que esta nacin redujese la produccin para tratar de elevar el precio del crudo. En junio de
1990, en vsperas del despliegue de tropas iraques en la frontera de Kuwait, el crudo se venda en 1416 dlares por barril. En la reunin de la OPEP (el 26 de julio) Irak obtuvo apoyo para elevar los precios
a 21 dlares por barril (por debajo de los 25 que deseaba). La invasin de Kuwait se produjo el 2 de
agosto. Este anlisis, que se basa en un artculo aparecido en South (febrero de 1991), escrito por Helga Graham, indica que la poltica petrolera de Estados Unidos era ms contradictoria de lo que describ antes, es decir, que los intereses norteamericanos e iraques eran similares cuando el precio del crudo estaba muy bajo, pero dejaron de serio cuando fue relativamente alto.
13

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

261

La teora poltica de la guerra le da el lugar de honor a las exigencias de la poltica del Medio Oriente, por un lado, y por el otro a los "imperativos" de la seguridad nacional de Estados Unidos. Primero, Irak evidentemente pensaba que su
"defensa" del mundo rabe frente a los persas por el este y a los israeles por el oeste concitara el apoyo de todos o de la mayora de los estados rabes a su embate
contra Kuwait. 15 Desde el punto de vista iraqu la falta de disposicin de Israel para
permitir un estado palestino en sus fronteras slo podra modificarse si una potencia rabe gozaba de superioridad militar sobre este pas, especficamente si representaba una disuasin militar creble. De manera que Saddam Hussein vio la "agresin econmica" de Kuwait en 1989-1990 no slo como antiraqu sino tambin
como antirabe y proisrael. Obviamente su error consisti en exagerar el sentimiento proiraqu, antiran y antisrael en el mundo rabe, subestimando al mismo
tiempo el compromiso norteamericano de defender tanto a Israel como a sus aliados productores de petrleo.
Segundo, y ms importante desde el punto de vista del futuro de la poltica norteamericana, est la dinmica del estado de seguridad nacional de Estados Unidos:
la presidencia imperial, el Pentgono y el aparato de seguridad nacional, as como
el complejo militar-industrial y, en general, la cultura norteamericana de la guerra
fra. El argumento poltico es que el "nuevo orden mundial" definido no con un
nuevo orden en el mundo sino con un mundo ordenado por el Nuevo Mundo (es
decir por Estados Unidos) es en realidad un "viejo orden mundial" establecido
por Estados Unidos despus de la segunda guerra mundial para poner un alto al
comunismo y a las revoluciones del tercer mundo, as como para permitirle al capital estadunidense el acceso libre a las materias primas, la fuerza de trabajo, las
opciones de inversin y los mercados en el Sur. Si se lo ve as, el "nuevo orden mundial" es simplemente una "pax americana". Mientras la teora econmica define la
geopoltica como la poltica geolgica del petrleo, la teora poltica define la geopoltica como la poltica geogrfica de estados clientelares, gobiernos amistosos y
esferas de influencia.
La teora poltica se inicia con las ambiciones globales de Estados Unidos desde
la primera guerra mundial y la coyuntura poltica a finales de la segunda guerra
mundial, cuando Estados Unidos hered gran parte de los imperios decadentes
derrotados de las potencias aliadas y del eje. Sin un verdadero debate, el establishment poltico norteamericano se inclin contra las reformas internas y a favor de
una va expansionista en el contexto de una poltica global de anticomunismo.
Mientras Estados Unidos asuma el papel de polica global se descartaron las verdaderas reformas en el pas. El estado de seguridad nacional emergi como el conjunto dominante de instituciones de la nacin. El Pentgono se agrand enormemente durante las guerras de Corea y de Vietnam; la presidencia se convirti en
15 Walid Khalidi, 'The Gulf crisis: Origina and consequences", puma( of Palestinian Studies, 20, 2,
invierno de 1991.

262

JAMES OCONNOR

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

una presidencia imperial; el complejo militar-industrial se anunci como una fuerza impulsora del capitalismo norteamericano, y la guerra fra, junto con el peligro
nuclear, se volvieron una forma de vida.
A pesar de la "prdida" de China y de Cuba, en 1949 y 1959, respectivamente, el
podero norteamericano se proyect sobre casi todo el resto del mundo. Estados
Unidos apoy en general los elementos polticos ms reaccionarios de los pases
liberados tras el dominio colonial, por ejemplo Grecia, Filipinas, Guatemala e Irn.
Corea fue el caso modelo: los norteamericanos se aliaron con los coreanos que
haban colaborado con los invasores japoneses en el sur, en contra de los del norte, que haban encabezado la resistencia contra la ocupacin japonesa. Al mismo
tiempo Estados Unidos se presentaba como un amigo de las fuerzas anticoloniales
de Asia y frica que pasaban por una descolonizacin formal. En las naciones que
se atrevan a experimentar con el nacionalismo radical, como por ejemplo Indonesia y Ghana, los responsables de la poltica exterior estadunidense se pronunciaron en contra de los nacionalistas.
Pero la derrota norteamericana en Vietnam y en el sureste de Asia amenazaba
con quebrantar esta configuracin de un orden mundial dominado por Estados
Unidos. La ofensiva Tet, en 1968, anunci el comienzo del posible fin de la proyeccin "creble" del podero norteamericano en el mundo. Watergate, las revelaciones que hizo el Comit de Iglesias sobre la CIA, el creciente "sndrome de Vietnam", las luchas de liberacin nacional victoriosas en los estados de primera lnea
del sur de frica, el derrocamiento definitivo del fascismo en Espaa y en Portugal, el dominio del laborismo y de la democracia social en Gran Bretaa yen Europa, y el ascenso del eurocomunismo, amenazaban con ensanchar irreversiblemente la "brecha de credibilidad" y desintegrar el estado de seguridad nacional. Con
las dbiles presidencias de Gerald Ford y Jimmy Carter los setenta fueron una poca de confusin poltica y desaliento para los administradores de la seguridad
nacional y, en general, para la lite gobernante. Se abri un vaco poltico (que
McGovern trat de llenar en 1972), pero los nuevos movimientos sociales estaban
demasiado orientados a asuntos polticos especficos y carecan de la inspiracin
poltica requerida para llenar ese vaco. Ronald Reagan y los republicanos, de lnea
intensamente econmica (neo) liberal y conservadora en lo social, y respaldados
por los nuevos comits de accin poltica corporativos, supieron ocuparlo. De
acuerdo con todas las versiones, los responsables de la seguridad nacional haban
jurado solemnemente que de una u otra forma Estados Unidos recuperara su
"credibilidad" en el mundo. Tras un decenio de fortalecimiento militar se produjeron las agresiones norteamericanas en Centroamrica y una poltica simblica
del poder mundial de Estados Unidos.
Luego el fin de la guerra fra y el creciente debilitamiento de las luchas nado- .

muchos pases socialistas, as como en los estados laboristas y socialdemcratas de


Europa. En 1989-1990 demcratas liberales, ambientalistas, feministas, quienes
proponan la conversin militar, y muchos otros movimientos reformistas y sociales, empezaron a tratar de llenar el vaco poltico. Muchos gobiernos locales, mientras estaban en aprietos financieros, se haban convertido a la poltica reformista.
El sentimiento aislacionista era ms fuerte que nunca desde principios de los setenta,16 y por primera vez desde los sesenta empez a tomarse en serio una reforma
interna. Se volvi a or hablar de "dividendos de la paz", y reapareci la retrica de
"cbrenles los impuestos a los ricos". En los enfrentamientos por el presupuesto
federal de 1989-1990 los demcratas liberales y otros empezaron a cuestionar la
necesidad de muchos programas militares y exigieron un reordenamiento de las
prioridades nacionales. Una plataforma no expansionista y de reforma interna
empezaba a presentarse como una verdadera posibilidad, si acaso no una probabilidad.
Mientras tanto, la presidencia imperial y el Pentgono vean desaparecer sus
principales razones de existencia. La prdida de credibilidad haba llegado a su
mximo histrico, dado que la brecha entre los smbolos del poder estadunidense
del mundo y su verdadera capacidad de proyectar poder era tan grande. Sin
embargo, una guerra exitosa y popular poda cerrar esa brecha, cosa que la poltica simblica de guerra fra y las invasiones de Grenada y Panam, con Reagan, no
haban logrado. Y una guerra de ese tipo aumentara tambin el respeto por los
militares en su propio pas, y dejara de lado la reforma interna, la perspectiva de
la cual aumentaba a medida que Estados Unidos, a finales de 1990, iba cayendo en
una recesin. Algo tal vez ms importante es que George Bush, ex director de la
CIA y aviador durante la segunda guerra mundial, al enfrentarse con una economa
nacional dbil, quera sin duda un plan de reeleccin "imbatible" para 1992, as
como una guerra en gran escala, posible de ganar, para "restablecer la grandeza
norteamericana" y labrarse un honroso nicho en la historia del pas.
De manera que en la administracin Bush haba una buena motivacin para
una poltica guerrera, pese a la oposicin de algunas figuras destacadas. El arma
los armamentos de alta tecnologa producidos en los ochenta estaba a la

nalesSurimopentalricjustfandelo'
seguridad nacional y el complejo militar-industrial en Estados Unidos. Lo mismo
ocurri con el triunfo de la ideologa del libre mercado en el tercer mundo y en

263

16 Un sondeo de textos de opinin y editoriales de los principales peridicos norteamericanos en


agosto-noviembre de 1990, llevado a cabo por Thomas Barnett y del que se inform en The For &stern
Economic Revino, revel que slo una cuarta parte apoyaba una poltica de continuar solos en el Golfo;
alrededor de un tercio eran multilateralistas, y otra tercera parte aislacionistas. Es obvio que una poltica guerrera de liberar a Kuwait por la fuerza, y especialmente de destruir a Irak como potencia destacada en la regin, tena poco apoyo en Estados Unidos, por lo menos hasta el ominoso plazo del 15 de
enero que plante el Consejo de Seguridad de Naciones Unidas. Tambin es evidente que la estrategia
de Bush era obtener el apoyo de los multilateralistas y aislar a los aislacionistas, a fin de crear las condiciones para una poltica de guerra unilateralista. El lema "Denles tiempo a las sanciones" tuvo poco
o nada que ver con el retraso en armar una poltica guerrera unilateral; de hecho las sanciones estaban
surtiendo efecto. El retraso era necesario para obtener "cooperacin internacional" y, por lo tanto, el
apoyo de los multilateralistas norteamericanos.

264

JAMES O'CONNOR

mano. Granada y Panam haban servido de ensayos con respecto al control de los
medios y las tcnicas de propaganda de guerra. La agresin iraqu contra Kuwait
brind la oportunidad. El Pentgono poda jugar sus aterradores juegos de Nintendo en el Golfo, probando sus nuevos juguetes letales, y al mismo tiempo detener el antimilitarismo y las reformas significativas en su pas, proyectando el poder
y la "credibilidad" de Estados Unidos, y dndole una nueva vida al estado guerrero
y al expansionismo, todo so pretexto de establecer un "nuevo orden mundial".
La teora poltica de la guerra del Golfo es por lo menos tan convincente como
la econmica. Y, en trminos de entender los objetivos polticos de la campaa
guerrera de Bush, sin duda es correcta. Pero hay un sentido importante en el cual
la diferencia entre los motivos econmicos y los polticos resulta ilusoria. Dejando
de lado tanto el petrleo como a George Bush, el "presidente guerrero", hay un
vnculo directo entre la utilidad y el poder, que mucho tiempo atrs el presidente
Eisenhower denomin "complejo militar-industrial": la piedra fundamental de la
poltica norteamericana econmica social y externa en los ochenta. Para comprender cmo lleg a ocurrir esto hay que volver a echarle una mirada al pasado,
a los setenta y los ochenta.
A finales de los setenta, mientras se iba deteriorando la situacin a la que tenan
que hacerle frente los dirigentes polticos y los responsables de la seguridad nacional de Estados Unidos, el panorama para los lderes empresariales norteamericanos era igualmente sombro. La economa mundial estaba estancada. La tasa promedio de utilidad haba declinado. Una razn fue el golpe petrolero de 1973
(seguido por otro en 1979), que fue una expresin de la debilidad del control de
Occidente sobre el Cercano Oriente, y de la nueva independencia econmica de
muchos de los principales productores petroleros el mundo. Salieron a la superficie problemas econmicos de todas clases.. Estados Unidos se enfrentaba a una creciente competencia del extranjero y de los mercados nacionales del noreste de Asia
y de Europa. Una nueva configuracin econmica, llamada "estanflacin", desconcertaba a los planeadores econmicos. A finales del decenio la hiperinflacin
aterroriz a los bancos y a la "comunidad financiera" en general.
Algo ms importante: cay la tasa de crecimiento de la demanda mundial de
mercancas. En todo el mundo los negocios respondieron a la crisis con una poltica de implacable reduccin de costos, para defender las utilidades. El presidente
Carter promovi la conservacin y la independencia de la energa para reducir los
costos de la misma (y al mismo tiempo fortaleci las fuerzas de respuesta rpida de
Estados Unidos para defender el abasto de petrleo del exterior). Las empresas,
obsesionadas con la mayor productividad y la reduccin de las peligrosas tasas de
inflacin, apoyaron la recesin planeada de 1981-1982. Los salarios reales siguieron cayendo, creci el desempleo. Pero los sagrados "costos de produccin" estaban empezando a descender.
Las estrategias de reduccin de costos puestas en pi rtica por los
dores durante la crisis econmica amenazaban con reducir an ms la demanda mun-

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

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dial de bienes y servicios, resultado inevitable del descenso de los salarios reales, el
desempleo, la quiebra de la pequea empresa y una inminente crisis agrcola.
Cuando Reagan y los expansionistas estaban en el poder no consideraron una poltica de reforma y de redistribucin de la riqueza y el ingreso, con el consiguiente
aumento del ingreso de la clase trabajadora y de la demanda efectiva de bienes y
servicios. Por el contrario, mientras las empresas mantenan bajos los costos de produccin, ayudando a controlar la inflacin, el sistema financiero y la Reserva Federal organizaron la expansin ms grande de crditos (y, por ltimo, de deuda) en
la historia del capitalismo. El gasto a crdito por parte de los consumidores, las
empresas y el gobierno federal estimul la demanda efectiva. Las compras a crdito (y las deudas) de los consumidores, en relacin con sus ingresos, alcanzaron su
punto ms alto. Las compaas y el gobierno federal tambin obtenan ms prstamos en relacin con su capital y sus ingresos, respectivamente, lo que los endeudaba cada vez ms.
Mientras el consumismo, la especulacin y la voracidad impulsaban el boom del
consumo a crdito y de los prstamos para las compaas, respectivamente, los responsables de la seguridad nacional y los especialistas en adquisiciones del Pentgono fomentaban el dficit federal. Se sigui una poltica implacable de keynesianismo militar. A principios y mediados de los ochenta el gasto militar creci dos
veces ms rpido que el gasto civil en Estados Unidos y en el extranjero. En ese
decenio el presupuesto militar se elev en ms del 40%, y todos los dems gastos
presupuestales, a excepcin de los pagos por concepto de transferencias, cayeron.
Adems, los presupuestos de investigacin y desarrollo, tanto privados como pblicos, se volvieron ms dependientes de la generosidad del Pentgono. Los militares
norteamericanos y las corporaciones transnacionales orientaron el desarrollo de
alta tecnologa de Estados Unidos principalmente para incrementar la capacidad
de comunicacin, coordinacin y control del Pentgono y de las grandes empresas. La industria relacionada con los militares fue la de mxima expansin en los
ochenta, as como un exitoso sector de exportacin. Por ltimo, el complejo militar-industrial fue el apoderado de una poltica social norteamericana con respecto
a vivienda, salud, subsidios a la educacin, salarios y pensiones, especialmente en
lo que Ann Markusen denomin el "cinturn del rifle", una media luna que se
extiende desde Seattle hasta Los ngeles, atraviesa el Suroeste y Texas y, pasando
por Florida, llega hasta la ruta 128 en Boston.
De esta forma, una administracin por el lado de la oferta adopt una poltica
de gasto militar del lado de la demanda a fin de mantener una demanda efectiva,
para crear un sustituto de una verdadera reforma interna y una poltica social
nacional, para restablecer la "credibilidad" de Estados Unidos en el mundo, y para
conseguir que sus ciudadanos respetaran a los militares y aceptaran una cultura de
la ley y el orden. La nacin se asemejaba peligrosamente a un estado militar. El
imperialismo y el individualismo norteamericanos, esos hermanos gemelos alarmantemente patolgicos, florecieron ms que nunca. No es raro que George Bush

266

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pensase que poda pasar a la historia como el primer presidente que ganaba una
guerra desde Harry Truman, y que finalmente el ciudadano medio le diese todo su
apoyo.
Las lneas de anlisis que presentamos hasta aqu sugieren enrgicamente que
George Bush tena muchos motivos para entrar en guerra con Irak. En el lenguaje del estructuralismo, la guerra del Golfo estaba "sobredeterminada". En el discurso weberiano, los actores econmicos, polticos, sociales, culturales e ideolgicos relativos a la guerra tenan una "afinidad electiva" entre s. En el lenguaje de la
novela policial la guerra fue el Asesinato en el Orient Express, el libro de Agatha Christie en el cual Hercule Poirot descubre que todos los sospechosos tenan un motivo
para asesinar a un individuo perverso y que, de hecho, participaron en el crimen.
El hecho de que los motivos de Bush para la guerra fuesen numerosos y estuviesen estructuralmente vinculados, y de que la guerra fuese legitimada desde el
punto de vista poltico por la necesidad de crear un "nuevo orden mundial", destaca de manera impresionante los problemas a los que tuvieron que enfrentarse en
los noventa el movimiento pacifista y otros movimientos sociales, incluyendo el
ambiental y el laboral. Los obstculos que se levantan ante los movimientos sociales que procuran impedir guerras futuras y provocar una reforma radical en su pas
son tan grandes en los noventa como en cualquier otro periodo de la historia
reciente de Estados Unidos. El petrleo y el poder norteamericano, la naturaleza
de la economa y la poltica exterior estadunidense, estn en juego, tal como lo est
el papel de liderazgo del complejo militar-industrial. Ahora puede verse el petrleo como el medio para fines econmicos e imperialistas. La poltica, el Pentgono y el complejo militar-industrial, y el sistema bancario, son, cada cual a su manera, medios para el fin del petrleo. Quien representa un riesgo para el petrleo
pone en peligro el estado de seguridad nacional y la "credibilidad" de Estados Unidos. Quien amenace al Pentgono y al complejo militar-industrial es un riesgo para
el petrleo; de esta manera la economa y la poltica se sumen en un hoyo negro
casi impenetrable.
Por consiguiente, un movimiento eficaz por la paz tiene que ser tambin un
movimiento eficaz de reforma interna, y viceversa. El movimiento por la paz no
puede dejar intocado ningn aspecto importante de la poltica exterior estadunidense en ningn lugar del mundo; el movimiento por la reforma no puede dejar
sin cuestionar o inmune frente al cambio radical ningn aspecto importante de la
vida norteamericana en su pas. sta es una leccin de la guerra del Golfo: los
movimientos que se concentran en un solo problema y la "pureza" de los mismos
representan hoy barreras al cambio social. Dada la estructura internacional de la
crisis ecolgica y de la desigualdad econmica y social, resulta especialmente
importante la necesidad de combinar o subordinar la ecologa con temas de justi- _
cia econmica y social. Por ltimo, un movimiento pacifista y reformista eficaz,
incluyendo la poltica verde roja, presupone un movimiento poltico de tipo tradicional... en las trincheras de la poltica presidencial. Sin un presidente reformista,

ASESINATO EN EL ORIENT EXPRESS

267

antimperialista, no es posible plantearle un desafo real al estado de seguridad


nacional y todo lo que representa.
Los verdes rojos razonables discrepan acerca de las formas precisas para impedir futuras guerras de expansin y propiciar una reforma radical en Estados Unidos. Pero hay una tarea que parece esencial: que el movimiento le otorgue la
mxima prioridad al desmantelamiento del estado de seguridad nacional que
ahora es una anomala incluso en sus propios trminos. El xito de este proyecto
requiere una prolongada confrontacin con la empresa expansionista norteamericana, y con su infraestructura econmica y poltica, en un esfuerzo unido y
gigantesco. La lucha contra el imperialismo y el militarismo de Estados Unidos es
tambin una lucha por lograr una reforma radical interna, y viceversa. As como
los lderes negros, desde W. E. B. DuBois y el grupo del Messenger en los veinte y
los treinta, pasando por Malcolm X y Martin Luther King en los sesenta, hasta Jesse Jackson en los ochenta, aprendieron bien este dato bsico de la poltica norteamericana, para la mayora de los estadunidenses, incluidos muchos de la izquierda, los vnculos entre la poltica exterior y la nacional, incluidos los que hay entre
el imperialismo afuera y el individualismo adentro, siguen pasando inadvertidos.
Esto significa que el apoyo popular a la guerra de Bush puede cancelar las posibilidades de reforma interna durante aos. Un estado guerrero expansionista,
que ensalza a los militares, denigra como antipatriotas a los liberales e izquierdistas y ofrece el consumismo como sustituto de la reforma, es una perspectiva real
y aterradora. Pero siempre debemos tener presente que el "nuevo orden mundial" no tiene por qu significar un mundo regido por el Nuevo Mundo, y que la
pax norteamericana puede significar un Estados Unidos comprometido con soluciones pacficas de los conflictos regionales e internacionales, y con soluciones
racionales a la multitud de problemas econmicos y sociales dentro del pas.

EL DOMINIO BRITNICO EN LAS SHETLAND

13
EL DOMINIO BRITNICO EN LAS SHETLAND

Uno de los depsitos de petrleo menos conocidos del mundo est debajo del mar
del Norte, entre las islas Shetland britnicas y Noruega, a las puertas o en el mismo umbral de la Europa industrializada. El petrleo del mar del Norte, descubierto en 1971, fue aclamado como la solucin a los problemas de balanza de
pagos de Gran Bretaa y, en general, una bendicin para la economa del reino.
Se ..:speraba que a mediados de los ochenta pasaran por la gran terminal petrolera del inolvidablemente bello Sullom Voe (el puerto petrolero ms grande de Gran
Bretaa y posiblemente de toda Europa, aunque an inconcluso), construida en
un frentico esfuerzo, una especie de "reclutamiento industrializador forzado",
casi 1.4 millones de barriles diarios, y ms tarde hasta 3 millones, ms que suficiente para satisfacer la demanda britnica. Los monopolios ingleses y norteamericanos poseen alrededor del 75% de las reservas del mar del Norte, cuyo desarrollo requerira una inversin mnima de 25 mil millones de dlares hacia principios
de los ochenta.
Si el mar del Norte se est volviendo famoso por su riqueza petrolera, las Shetland se estn volviendo famosas por su reputacin de ser un David frente al Goliat
de las compaas petroleras. Estn adquiriendo reputacin, sobre todo entre planificadores y ambientalistas de otros pases, por el poder que el Consejo de las Islas
Shetland opone a Westminster (es decir al gobierno britnico), y a los monopolios, en lo tocante a las condiciones econmicas y sociales del desarrollo petrolero. Los planificadores de muchos pases estn empezando a visitar la pequea oficina de planeacin del consejo, cerca de la Direccin Portuaria, en Lerwick, el
principal puerto de las islas, para atestiguar ese milagro de economa local y descubrir cmo una comunidad de escasos veinte mil habitantes ha logrado amansar
a las compaas energticas ms grandes del mundo. El renacimiento actual del
regionalismo y el populismo en el mundo capitalista avanzado fortalece el inters
creciente por esta experiencia.
Experiencias previas de las islas se ejemplifican en general con lo que muchos
de los habitantes llaman "la forma de vida de las Shetland", y en particular con la
historia y la vida cotidiana del condado de Cunningsburgh, que comprende media
docena de poblados discretamente salpicados en las ondulantes colinas de la costa, que en un mapa parecen una oveja brincando. Al sur se levanta de las aguas la
isla de Mousa, donde las ruinas de un antiguo broch (una torre redonda de piedra,
especie de foctale7a) esperan, desola das, la visita de un ocasional turista. Los pocos
das en que brilla el sol alcanza a verse Lerwick, que sobresale en el estrecho de
[2681

269

Bressay. Al oeste se elevan suaves colinas marcadas por las cicatrices de las turberas, cubiertas de brezo, cercas de piedra desmoronadas, viejas granjas y pequeos
edificios nuevos, alambradas flamantes que encierran pasturas mejoradas y ovejas
recin trasquiladas. Por la zona serpentea el voe (estuario) de Cunningsburgh,
donde el esqueleto de un barco arenquero de 15 metros de eslora se deja ver entre
las aguas. Debajo de los acantilados que dan sobre los mares envueltos en niebla
multitud de focas se asolean en las rocas resbaladizas. Dentro de la niebla, ms all
de las colinas y de las focas, el petrleo del mar del Norte es un centro de atraccin
para el este.
Durante los largos das de verano la gente de Cunningsburh, como la mayora
de los habitantes de las Shetland, corta y seca heno, apila turba para el invierno,
trasquila ovejas y deshierba sus plantos de papas y nabos. Algunos de los granjeros
solan pescar, pero en comparacin con los viejos tiempos los residentes de Cunningsburgh (tambin igual que la mayora de los habitantes de las islas) se quedan
en tierra. Los holandeses tienen un monopolio de las pesqueras de arenque; es
dificil encontrar langostas, la pesca de cangrejos no es rentable y el ms grande de
los peces el petrleo submarino, igual que las grandes pesqueras de bacalao
y arenque de antao, est firmemente controlado por "extranjeros".
Los habitantes de Cunningsburgh tambin construyen y mejoran sus casas y
cabaas con los salarios obtenidos trabajando en caminos y otras obras inspiradas
por el petrleo; manejan camiones, autobuses y taxis, y le dan mantenimiento al
aeropuerto para las docenas de vuelos diarios de aviones y helicpteros rentados
por las compaas petroleras (aunque los mejores empleos y salarios son para los
trabajadores de la construccin "extranjeros" que se alojan en barracas en Sullom
Voe). La mayora de los dems isleos han logrado ganar "dinero del petrleo",
aunque muchas veces no se vinculan con esta actividad porque tienen inters en
"la forma de vida de las Shetland". Igual que Cunningsburgh, la mayora de los
asentamientos, especialmente cuatro poblados cerca de Sullom Voe, son "pueblos
del boom" , lo cual en las Shetland donde los isleos son famosos por su "moderacin" y "sentido comn", as como por su "independencia" e "individualismo"
significa que el dinero del petrleo se est gastando en cosas tiles.
Segn el archivista del consejo de las Shetland, Cunningsburgh es famoso por
las luchas, ms o menos un siglo atrs, en las que se enfrentaron los granjeros que
trabajaban tierras alquiladas y los propietarios de las mismas... luchas que se libraron con moderacin y sentido comn. Lo que significa que un da los granjeros
derruyeron una cerca que un laird (seor) haba construido para cerrar un campo
comunal. Quienes visitan las modernas Shetland descubren que debajo de esta
moderacin y este sentido comn hay una actitud de "no se puede luchar contra
la municipalidad", profundamente arraigada en la conciencia de gente que ha sido
colonizada desde hace siglos. Tambin hay disposicin a seguir a la autoridad,
encarnada en la persona del represenante ante el Parlamento, el liberal Jo Grimond, que es el elemento clave de la alianza parlamentaria entre el Partido Labo-

270

JAMES O'CONNOR

rista y el Liberal. Las uniones de granjeros y ovejeros cuentan con el poder suficiente para impedir la especulacin con tierras y la consolidacin de granjas
pequeas o grandes, y tambin (desde el ao pasado) para impedir que los dueos de la tierra se nieguen a venderles las cabaas a los inquilinos. Pero en relacin con el desarrollo petrolero, pese a la reputacin de las islas de "domesticar a
los gigantes del petrleo", el visitante no tarda en descubrir que la participacin
poltica local consiste en gran medida en quejas interminables acerca de los 25
comerciantes, fabricantes en pequeo, operadores pesqueros y sus semejantes
socioeconmicos que constituyen el Consejo de las Islas Shetland. A la pasividad
poltica de los habitantes contribuyen los asombrosos cambios en los lazos familiares y comunitarios debidos a los centenares de nuevos empleos para las mujeres en
los campamentos de construccin de Sullom Voe, las largas horas de trabajo para
mujeres y hombres en la terminal petrolera, la corriente constante de "extraos" y
el sentimiento generalizado de que, en el mejor de los casos, el petrleo tiene tanto de bueno como de malo.
Sin embargo en esas islas remotas, donde los residentes siguen pensando que
son ms escandinavos que escoceses, hay mucha "continuidad en el cambio". Hace
casi un siglo el liberalismo britnico concedi a los habitantes el Acta de Ovejeros,
que por primera vez proporcion a los arrendatarios del campo una tenencia segura, cosa que su moderacin, sentido comn e individualismo no haba podido
obtener. En los sesenta la clase trabajadora inglesa, a travs del Partido Laborista,
llev a las Shetland el estado del bienestar, que en Cunningsburgh se ejemplifica
en un puado de casitas a lo largo del camino principal, en las que viven ancianos
e incapacitados del lugar. Esta misma moderacin, sentido comn e individualismo contribuyeron a la ruina econmica de la isla hasta que el Consejo de Desarrollo de las Islas y las Tierras Altas de Escocia y el Partido Laborista, tambin en
los sesenta, dieron un fuerte subsidio y modernizaron la pesca, la cra de ovejas y
el tejido, aportando cierta prosperidad a los isleos, aunque sin conmover la percepcin que tienen de s mismos como individualistas e independientes. Fl desarrollo promovido por el estado en los sesenta tambin proletariz, no tan incidentalmente, a muchos habitantes, preparando ideolgicamente el camino para la
rpida expansin del trabajo asalariado con el desarrollo petrolero. Y esa misma
moderacin y sentido comn, es decir, esa actitud ultraconservadora, impiden que
el cuidado de los nios, el control natal y otros servicios "contaminen" a muchas
madres y jovencitas que trabajan, y crean suspicacia frente a la accin colectiva; por
ejemplo los ovejeros, en gran medida, siguen vendiendo la lana individualmente a
dos compradores que monopolizan ese negocio, y an no se han organizado para
comprar en propiedad cooperativa una hiladora que, segn me dijo uno de ellas,
"es lo que ms necesitamos".
Cunningsburgh tambin es famoso por poseer las nicas aceras de Shetland
(fuera de Lerwick y de los otros pueblos de verdad), lo cual es testimonio, asimismo, de la moderacin local y el sentido comn. Esto implic cederle el poder local

EL DOMINIO BRITNICO EN LAS SHETLAND

271

al alcalde, cuyas maquinaciones en el consejo le garantizan al condado su "parte


justa" de los ingresos pblicos que fluyen indirectamente del petrleo, y de quien
se sabe que ha asignado a sus favoritos personales las nuevas casas construidas por
el consejo (viviendas pblicas) que se encaraman sobre dos colinitas (muy en el
estilo del tribunal del condado de Marn que dise Frank Lloyd Wright), y dej
parejas jvenes con nios viviendo en casas rodantes (que hay que lastrar con grandes piedras para que no se las lleven los vendavales de invierno), dispersas por las
mrgenes de los acantilados.
Sobre el camino principal, frente a las viviendas para ancianos, hay una tienda
que parece salida de Pickwick,en la cual, debido a las convicciones religiosas del
dueo, no se vende tabaco ni licor. Sus sombras hijas adolescentes le venden a uno
lo que podra esperarse en una tienda de campo de una zona en picada econmica, no lo que cabra suponer en un pueblo del boom. Hay otro negocio cerca del
grupo principal de viviendas pblicas, pero es del mismo dueo. La moderacin
de Cunningsburgh abruma a sus residentes con ese monopolio del comercio que,
igual que la mayora de los rasgos del condado, reproduce en pequea escala el
conjunto de las Shetland.
La razn es que Cunningsburgh, igual que Lerwick y las Shetland, en general,
es un paraso proudhoniano: pura propiedad privada, sin competencia. La proteccin britnica a la pequea burguesa local sobre todo a los comerciantes, que
son los ms moderados y llenos de sentido comn, y que prcticamente manejan
el Consejo de las Lslas; el subsidio britnico a las pequeas industrias y la perpetuacin, por parte de la "clase dirigente" local, del mito de que las Shetland son
realmente Escandinavia, atadas a la tradicin y diferentes, les dan a los pequeos
capitalistas isleos el monopolio del comercio local, del tejido, la agricultura y la
pesca. se parece ser el precio que la pequea burguesa ha obtenido de Inglaterra para entregar el desarrollo petrolero a los monopolios internacionales, lo cual
le recuerda al visitante, ms que nada, el compromiso de 1873 en Estados Unidos
por el cual a las clases terratenientes del sur se les concedi el control local a cambio de que entregasen los recursos de la regin para que fuesen explotados por los
capitales del norte.
Igual que en el sur norteamericano de finales del siglo xix y principios del xx,
la pequea burguesa y la utopa con tierras de las Shetland muestran un lado sombro que va ms all de los altos precios y los artculos de mala calidad. La condicin de la dase trabajadora local es la que cabra esperar en un baluarte liberal:
las vendedoras de las tiendas reciben un sueldo bajsimo; los obreros de Bressay
viven en casas rodantes miserables que el viento agita junto a la maloliente fbrica
de harina de pescado que hay en esa islita; los operadores de las mquinas de tejer
estn medio sordos por la contaminacin sonora y mal pagados incluso de acuerdo con los salarios mnimos britnicos, con las manos deformadas por tantos aos
de trabajo en las mquinas. La condicin de la clase trabajadora que no est
empleada en actividades relacionadas con el petrleo (y por lo tanto muy bien

272

JAMES O'CONNOR

pagadas) est en proporcin inversa a la prosperidad de los pequeos capitalistas


dominantes de las Shetland. Es verdad que el desarrollo petrolero mantiene muy
bajo el desempleo, por lo que pone a prueba la capacidad de los negocios locales
para sobreexplotar a sus empleados, pero el mismo consejo (un patrn importante) resuelve esta manifestacin de la ley de la oferta y la demanda con el simple
recurso de hacer que sus empleados no puedan ser contratados por las empresas
petroleras.
Como se indic, el Consejo de las Islas est adquiriendo fama por su presunto
poder sobre los monopolios petroleros. A principios de los setenta Jan Clark, un
joven contador cuya carrera iba en ascenso, y ex jefe ejecutivo del consejo, dej tras
de s la reputacin de ser David frente al Goliat petrolero. Las tres grandes victorias de Clark fueron "obligar" a las compaas petroleras a: 1] concentrar las instalaciones de su terminal en Sullom Voe (que de todos modos, desde el punto de
vista de aqullas, resultaba econmico); 2] contratar determinado nmero de isleos para trabajos de construccin calificados (de hecho la mayora de los 800 puestos de construccin que ocupan los isleos en este momento hay 4 mil empleos
en el ramo son no calificados o de baja calificacin, y la mayora de los 400 a mil
empleos permanentes que se crearn en las Shetland cuando empiece a fluir el
petrleo por los duetos tampoco sern tcnicos ni administrativos), y 3] crear un
fondo de reserva (unos 7 millones de dlares), que de cualquier manera hasta la
fecha no se ha usado en beneficio de los isleos comunes y corrientes.
Los visitantes con la suerte de entrar en contacto con los funcionarios adecuados del consejo no tardan en sospechar que el "control del petrleo de las Shetland" es simplemente otra ideologa perpetuada por intereses del lugar y de afuera. Sin duda los ovejeros marginados, los conductores de camiones, tejedores,
obreros que procesan pescado, empleados de las tiendas y dems no controlan
nada... ni siquiera los sindicatos, porque no existen. Unas cuantas preguntas revelan de inmediato que tampoco los intereses de la pequea burguesa local ejercen
demasiado control. El consejo es, en realidad, el socio muy minoritario de las
petroleras: obtiene prstamos para ayudar a financiar las terminales; construye
caminos e instalaciones de transporte para el petrleo; viola sus propios reglamentos al extraer piedra de uno de los famosos sitios tursticos y usarla en construcciones necesarias para el petrleo; mantiene en secreto todas sus transacciones
econmicas, grandes o pequeas, relacionadas con su asociacin con los petroleros, ignorando hasta las condiciones mnimas para un gobierno democrtico; saca
a ovejeros y arrendatarios no slo de las tierras necesarias para las instalaciones de
las terminales, sino tambin de las que en el futuro puedan servir para construir
una refinera, si acaso vuelve a resultar escasa la capacidad mundial de refinacin;
construye casas para los trabajadores de la terminal y, en general, va un paso adelante de las compaas petroleras, en el mismo sentido en el cual el probador de
la comida del rey, contratado para impedir que se produje.se un asesinato real, iba
un paso adelante del monarca a la hora de comer.

EL DOMINIO BRITNICO EN LAS SHETIAND

273

Nuevas preguntas a los observadores locales revelan que todas las decisiones
relativas al desarrollo petrolero sin importar en qu medida afecten a los isleos las toman en realidad los monopolios petroleros junto con el gobierno britnico, en la que sin duda constituye la ltima aventura imperialista de Gran Bretaa. Esta prctica de "colonialismo interno" asume dos formas. Primero, el
servicio civil britnico toma directamente muchas de las decisiones y se las impone a la gente de las Shetland, aduciendo que no son ms que cuestiones tcnicoadministrativas, que no tienen nada de poltico. Segundo, para mantener el mito
del control de las islas sobre su destino, el consejo local se ve forzado, de hecho, a
aprobar los planes de la industria petrolera; de lo contrario los barones del crudo
apelaran las decisiones del consejo ante el secretario de estado para Escocia, y est
sobrentendido que ste aprobara los planes porque los declarara de inters para
Gran Bretaa en su conjunto. Desde luego, esta posibilidad destruira la valorada
ideologa del control local. Al parecer el consejo entiende la realidad de esta situacin, incluyendo la dependencia de Gran Bretaa que tienen las islas en todo, desde los servicios sociales hasta los subsidios a la pesca y la cra de ovejas, y por consiguiente concede las demandas de los petroleros (y hasta se adelanta a ellas), con
lo que conserva vital y fresca la imagen de quien est a cargo. Es verdad que esta
farsa tiene ciertas condiciones previas. Una de ellas es que el jefe ejecutivo, con la
bendicin del consejo, tiene que hacer los tratos con la industria petrolera tras
bambalinas, para poder presentarlos luego como faits accomplis. Este procedimiento engaa a todo el mundo menos a los isleos, cuya impotencia se da por sentada, y que en general piensan que el principal beneficiario del desarrollo petrolero
es el consejo mismo. Otra condicin previa es que el equipo de planeacin del consejo tiene que cumplir con el ritual de consultar, planear y dems como si Shetland
tuviese una voz autnoma en lo relativo al curso de los acontecimientos. La maniobra ms reciente es la solicitud de las petroleras para introducir en las islas otros
800 trabajadores de la construccin (en un principio declararon que no iban a
necesitar ms de 1 200) y alojarlos en dos barcos que estaran anclados en Sullom
Voe. Los empleados del consejo, responsables de preparar el orden del da para la
reunin, cumplen con el proceso, conscientes de que ya se cerr el trato y que la
sesin oficial del consejo servir simplemente para darle autenticidad.
Cuando el visitante maneja por los tortuosos caminos de las Shetland, que serpentean alrededor de los voes y lagos omnipresentes en las islas, le impacta el aislamiento de las aldeas y las granjas. La geografia fisica de las Shetland es lo ms
lejano que pueda imaginarse a una llanura cerealera, pero su geografa social es
ms afn a las casas dispersas de las pampas que a las aldeas apiadas de Europa.
Esta separacin geogrfica y social, en s misma, no permite demasiada cooperacin organizada aparte de la explotacin comn de la turba y el trabajo compartido de recoger el heno. En realidad es el escenario perfecto para la clsica poltica
colonial britnica: divide y gobierna fingiendo que los pueblos locales se estn
gobernando solos. A esto se une la falta de una poltica energtica coherente de

274

JAMES O'CONNOR

Whitehall referente al petrleo del mar del Norte (cosa que recientemente ha
empezado a cambiar en lo tocante a los permisos de exploracin), tal como se
refleja en la indecisin del gobierno britnico durante los debates parlamentarios
acerca del alcance del gobierno local de las Shetland y su poder para controlar el
petrleo. La inexistencia de una poltica, cualesquiera que sean las verdaderas causas e intenciones de los funcionarios gubernamentales, sirve para que la poltica de
la industria petrolera sea, de facto, la del gobierno britnico. Esto puede parecer
desconcertante hasta que se entiende que los intereses estatales britnicos en el
mar del Norte no son muy diferentes de los intereses de los monopolios. stos
quieren, lo antes posible, bombear petrleo por los dos oleoductos que desembocan en Sullom Voe (y en otras tres terminales en Escocia y en Orkney), para recuperar lo que invirtieron en exploracin, construccin, perforacin y dems. El
gobierno britnico quiere que el petrleo fluya, lo antes posible, hacia el Reino
Unido y Europa, para apuntalar su balanza de pagos, y tambin para controlar las
demandas salariales reduciendo el precio del combustible, el gas y los productos
derivados del petrleo, o por lo menos impidiendo que suban tan rpido como
hasta ahora. Ni el Partido Laborista ni la burocracia estatal ni el capital petrolero
permitirn que 20 mil habitantes de las Shetland (que en su mayora votan por los
liberales y los conservadores) impidan la maximizacin de la produccin y las utilidades. Con un pequeo esfuerzo de imaginacin la promesa que hizo el ao
pasado el primer ministro Callaghan a la Comunidad Econmica Europea, en el
sentido de impedir que los salarios britnicos subiesen ms del 5% durante la
siguiente cuarta ronda de negociaciones, puede relacionarse con la disponibilidad
de petrleo abundante para alimentar el capitalismo britnico y para mantener a
la clase trabajadora del pas abrigada y en movimiento con el mnimo costo para el
capital y para el estado.
El mito del control que ejercen las Shetland sobre el desarrollo petrolero de las
islas es tan importante como la realidad de que el gobierno local no existe; en una
u otra medida lo segundo depende de lo primero. De este modo el gobierno britnico no tiene que aceptar la responsabilidad de las decisiones polticas, que estn
formalmente en manos del consejo. El servicio civil y el laborismo pueden disociarse de los efectos negativos del desarrollo petrolero, entre ellos la prdida de
algunas pesqueras cercanas, la disrupcin social y la contaminacin de Sullom Voe
(que ya son hechos) y, por encima de todo, el peligro de un importante derrame
o de la ruptura de un oleoducto. Tambin se ha sealado que Gran Bretaa puede usar el mito de la "singularidad" de las Shetland para diluir el nacionalismo
escocs, que se est convirtiendo en una piedra en el zapato para Westminster. As
el gobierno britnico se protege de ser Goliat ante el David de las Shetland; los
protagonistas de la obra sern las mismas compaas petroleras y su asociado
local, el consejo. "Los isleos son los responsables", se dir en Londres cuando ocurra el desastre inevitable. Este tour de force imperial es reforzado por la pequea
burguesa de las islas, que tiene su propio inters en el "gobierno local" y la auto-

EL DOMINIO BRITNICO EN LAS SHETLAND

275

determinacin. Mientras los folletos tursticos hablan de la herencia vikinga y los


minicapitalistas del lugar reinterpretan ario con ao el mito vikingo y fingen que
hay una "forma de vida de las Shetland", la gente de Cunningsburgh, como la
mayora de los habitantes, apila turba, corta heno, habla dialectos escoceses, usa
trajes escoceses y, para todo fin prctico, vive igual que los escoceses. Por ltimo,
los intereses polticos de Jo Grimons (quien igual que muchos liberales escoceses
y galeses depende del apoyo y los votos de los pequeos capitalistas) reproducen la
estructura de clases de las islas y perpetan sus ideologas. As, el sentido comn y
la moderacin de Cunningsburgh y de las Shetland termina por implicar la perpetuacin del statu quo: polticamente, los isleos no tienen verdadero control de
su destino; econmicamente, siguen dependiendo de los subsidios y del estado de
bienestar britnicos; socialmente, el modo de vida propio es en buena medida imaginario y, personalmente, podrn considerarse independientes e individualistas,
pero estas creencias no hacen otra cosa que negar las realidades existentes y propiciar la apata poltica. Parece haber pocas posibilidades de que esto cambie hasta que el proceso de proletarizacin, que se inici en los sesenta y se aceler en los
setenta, modifique fundamentalmente la composicin de la pequea burguesa y
de la clase de productores en pequea escala. En las islas las capas de autoengao
local son tan diversas como los estratos de restos arqueolgicos; tal como ocurre en
casi todo el mundo, esto no tendra nada de raro de no ser por el hecho de que
esos engaos y decepciones que acechan entre las sombras son una parte importante, aunque escasamente comprendida, de la historia del imperialismo petrolero moderno en el mar del Norte.

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

14
ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

INTRODUCCIN

Hay pocas expresiones tan ambiguas como "capitalismo sustentable" y otras afines,
como "agricultura sustentable", "uso sustentable de energa y recursos" y "desarrollo sustentable". Esta ambigedad recorre en la actualidad los discursos ms importantes sobre economa y ambiente: informes de las Naciones Unidas y de los
gobiernos, investigaciones acadmicas, periodismo popular y pensamiento poltico
verde. Esta misma oscuridad hace que tanta gente, tanto tiempo, hable y escriba de
"sustentabilidad"; se puede utilizar el trmino para que signifique casi lo que uno
quiera, y sa es parte de su atractivo.
"Capitalismo sustentable" tiene, al mismo tiempo, una resonancia prctica y
moral. Qu persona en su sano juicio podra oponerse a la "sustentabilidad"? El
significado ms antiguo de "sustentar" es "sostener", "mantener el curso" o "conservar en el estado del ser". Qu director de una corporacin, ministro de finanzas o funcionario pblico internacional responsable de preservar el capital y
expandir la acumulacin del mismo no adoptara como propio este significado?
Otro sentido es "proporcionar alimentos y bebida o lo necesario para la vida".
Qu obrero urbano mal pagado, qu campesino sin tierra podra no aceptar este
significado? Una definicin ms es "resistir sin ceder". Qu pequeo agricultor o
emprendedor no se resiste a "ceder" a los impulsos expansivos del gran capital y
del estado, y se enorgullece por "resistir"? Hay una lucha mundial por determinar
cmo se definir y usar, en el discurso sobre la riqueza de las naciones, "desarrollo sustentable" o "capitalismo sustentable". Esto significa que, para empezar, la
"sustentabilidad" es una cuestin ideolgica y poltica, no ecolgica y econmica.
En esta edicin la palabra "sustentar" se usar en los tres sentidos arriba mencionados: "mantener el curso" de la acumulacin capitalista global; "proveer lo
necesario para la vida" a los pueblos del mundo, y "resistir sin ceder" por parte de
aquellos cuya forma de vida est siendo subvertida por las formas del salario y de la
mercanca. De esta manera la cuestin del capitalismo sustentable tiene que ver en
parte con la posibilidad de que sea posible alcanzar y cmo la sustentabilidad
en esas tres acepciones.
Hay un cuarto significado de "sustentar", el de "sustentabilidad ecolgica", aunque entre los cientficos que se ocupan de ecologa hay pocas coincidencias respecto al significado preciso de esta expresin. Por ejemplo, palabras como "biodiversidad" o "salud planetaria" pocas veces se cuestionan en trminos de la ciencia
[276]

277

ecolgica y de las ideologas insertas en ella; lo mismo ocurre con la expresin "crisis ecolgica", muy utilizada por autores populares sin el beneficio de una definicin clara (vase el captulo 6). Los eclogos de poblacin y los bilogos conservacionistas suelen correlacionar los cambios de poblacin de una especie
determinada, los cambios de la "capacidad de carga" definidos de manera estricta
en trminos de las necesidades de esa especie, y algn coeficiente que mide la relacin entre la especie y la capacidad de carga en cuestin, por un lado, y el resto del
ecosistema, del cual esa especie puede depender de formas indirectas, por el otro.
Todos estos trminos tienen algn poder explicativo. Pero esta multiplicidad de
determinantes significa que no hay una manera nica de saber realmente si las
amenazas a una especie individual son causadas por ella misma, por decirlo as, o
si surgen debido a cambios en el ecosistema en su conjunto, por ejemplo a consecuencia de la intromisin de otra especie de vida. De ser as, hablar de la "sustentabilidad" de especies determinadas puede ser menos preciso, y el concepto de
"crisis ambiental" resultar ms problemtico de lo que parecera a primera vista.
Estas ambigedades se vuelven ms marcadas an cuando eclogos o verdes
combinan dimensiones sociales y econmicas con las biofisicas, y analizan la "sustentabilidad" de ecosistemas o biorregiones. Por ejemplo, en California, en la
regin de la baha de Monterey, el bombeo excesivo ha hecho descender los mantos freticos, provocando la salinizacin por agua de mar, que pone en peligro la
viabilidad de la agricultura. Se trata de una "crisis"? En trminos econmicos no,
si la regin importa agua; de hecho, el agua importada puede darle nueva vida a la
agricultura local, y representar ms desarrollo residencial, comercial e industrial.
"Agricultura sustentable" quiere decir una cosa si se adopta una perspectiva estrictamente biorregional y una distinta si esa perspectiva se ampla para incluir otras
biorregiones. En este caso en particular resulta que el debate acerca de la importacin de agua tiene menos que ver con la "sustentabilidad" del capital agrcola
local y de la calidad del agua, y ms con juicios normativos relativos a la clase de
comunidad y de cultura que quiere tener la gente de la regin (en el Pajaro Valley
se trata de saber si mantiene su actual sabor cultural mexicano o si se abre ms a
la poblacin que trabaja en Silicon Valley, al otro lado de la sierra costera).
Una vez definido "sustentar" de estas cuatro maneras, la respuesta breve a la pregunta: "Es posible el capitalismo sustentable?" es "No", y una respuesta ms larga
sera "Probablemente no." El capitalismo tiende a autodestruirse y a las crisis; la
economa mundial deja ms gente hambrienta, pobre, infeliz; no es posible esperar que las masas de campesinos y obreros soporten indefinidamente la crisis, y la
naturaleza, comoquiera que se defina "sustentabilidad", est siendo atacada por
doquier.
En este captulo pasamos revista a ciertas evidencias que tienen que ver con el
problema del "capitalismo sustentable", y vamos destacando algunos de los diferentes conceptos de "sustentabilidad" que manejan los verdes y las empresas. Se
realiza una breve descripcin de las condiciones de sustentabilidad econmica (o

278

JAMES O'CONNOR

de rentabilidad y acumulacin), en su definicin estricta. Analizamos despus la


"primera" contradiccin (o contradiccin "interna") del capitalismo, y la naturaleza expuesta a las crisis y dependiente de ellas de la acumulacin capitalista, anexando una breve revisin de la crisis mundial que amenazaba en los ochenta. Se
sostiene que las perspectivas de manejo econmico global son tan tenues como las
de una regulacin ambiental global. Luego discutimos otro problema aparentemente intratable (la "segunda" contradiccin) al que se enfrenta hoy el capitalismo, a saber, una merma de las utilidades por el "lado de los costos", generada por
la contradiccin entre capital y naturaleza (y otras condiciones de produccin),
junto con los efectos econmicos adversos del movimiento ambiental y otros movimientos sociales sobre el capital. Se pasa revista a las formas en las que el capital
est tratando de hacerles frente a estas crisis. Se da por descontada la capacidad del
capital para lograr manejar no slo la "primera" sino tambin la "segunda" contradiccin, debido a la naturaleza del estado democrtico liberal y del capital mismo. Se destacan las consecuencias polticas y por lo tanto econmicas y ecolgicas muy inciertas de una depresin econmica general. Por ltimo, tras una
rpida revisin de las condiciones ambientales en los pases pobres (el Sur), se
esbozan algunas conclusiones respecto a las posibilidades de los movimientos
sociales y polticos del ambientalismo radical, o "verdes rojos". Mientras las perspectivas para alguna clase de "socialismo ecolgico" no son brillantes (segn se
afirma), las de una "capitalismo sustentable" son ms remotas todava.

LA POLTICA AMBIENTAL Y EL DISCURSO DE LA SUSTENTABILIDAD

Las evidencias favorecen la opinin de que el capitalismo no es ecolgicamente


sustentable, pese al reciente diluvio de comentarios sobre "productos verdes",
"consumo verde", "explotacin forestal selectiva", "agricultura baja en insumos", y
as sucesivamente. En la campaa para las elecciones presidenciales de 1992 en
Estados Unidos ninguno de los tres candidatos principales le dio mayor importancia al "ambiente". A partir del triunfo de Bill Clinton la nueva administracin
nacional se ha comprometido con temas que van desde el uso de pastizales federales hasta la tala de bosques viejos para combatir la contaminacin (abandonando muchas veces los mtodos probados de control de la contaminacin en pro de
las "soluciones de mercado"). Los gobiernos estatales y locales descuidan el
ambiente en su competencia por atraer un capital escaso. En las leyes federales se
est reduciendo la definicin de "marismas", y lo mismo ocurre con la de "especies
en peligro". Se est socavando el cumplimiento de las reglas de salud y seguridad
ocupacionales. Los parques nacionales y estatales se convierten en una mercanca
y sus administradores buscan maneras de obtener beneficios. Si bien la energa
nuclear est temporalmente estancada, y algunas industrias de bienes de capital,

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

279

como las del papel y la pulpa, han empezado a instalar una tecnologa ms limpia,
y la agricultura orgnica se ha beneficiado por la ola de inters de los consumidores hacia los productos libres de pesticidas, la mayora de los lderes sindicales se
oponen a la mayor parte de las demandas de los ambientalistas o se muestran indiferentes a ellas, y las organizaciones ambientales establecidas (con dos o tres excepciones notables) estn ms dispuestas a comprometer su posicin en nombre del
"crecimiento econmico".
En la mayor parte de los pases los partidos verdes siguen siendo pequeos o
estn comprometiendo su posicin en la poltica nacional y local. En Europa el
ambiente no es una preocupacin central de los burcratas que controlan la poderosa Comisin Europea, pese a que los verdes estn representados en el Parlamento Europeo. Los acuerdos internacionales sobre el agujero de la capa de ozono son dbiles, y sobre el calentamiento global son meramente simblicos. Los
acuerdos respecto a proteger los "bienes comunes" del mundo cuencas hidrulicas, bosques, ros, lagos, costas, ocanos y calidad del aire se violan ms de lo
que se cumplen. Puede que se reviva la caza de ballenas y los pescadores de todo
el mundo claman por despojar a las aguas de su riqueza. El petrleo, como instrumento de riqueza econmica y podero nacional, es ms importante que nunca.
Las compaas del rea de la energa y la minera (muchas veces la misma) estn
preparadas para explotar masivamente ms recursos minerales desde Wisconsin
hasta Siberia. En el Sur muchos gobiernos estn ansiosos de vender su primogenitura natural a las corporaciones transnacionales, muchas veces por la presin de
grandes deudas externas, en nombre del "desarrollo", y las masas sin tierra del
espacio rural del mundo, as como los pobres urbanos, se ven obligados a despojar
y agotar los recursos, a contaminar el agua y el aire, respectivamente, tan slo para
sobrevivir. Los antecedentes ambientales de los "tigres" del este de Asia, de los
"tigrecillos" del sureste asitico, de Mxico, Brasil y otros centros de crecimiento de
Amrica Latina, no son muy estimulantes.
Desde el punto de vista prctico, un paso necesario hacia un capitalismo sustentable definido en algn sentido de "ecolgicamente racional o sano", seran presupuestos nacionales que aplicaran altos impuestos a los insumos de materia prima (por ejemplo carbn, petrleo, nitrgeno) y a ciertos productos (por
ejemplo gasolina, sustancias qumicas bsicas), y que al mismo tiempo cobraran
impuestos al valor agregado a una gran variedad de bienes de consumo poco amistosos con el ambiente (autos, productos de plstico, latas desechables), junto con
una poltica rigurosa de etiquetado verde que exentara a los productos legtimamente verdes, definiendo "verde" en trminos de los impactos ecolgicos en cada
una de las etapas de produccin, distribucin y consumo. Otro paso seran polticas de gasto nacional que dieran un importante subsidio a la energa solar y a otras
fuentes de energa alternativa benignas; a la investigacin tecnolgica que llevase
a eliminar sustancias qumicas txicas desde su origen; innovaciones del trnsito,
de las condiciones de salud y seguridad en el trabajo y de los procedimientos nacio-

280

JAMES O'CONNOR

nales, regionales y comunitarios para ponerlas en vigor, as como una redefinicin


y reorientacin, en general, de las prioridades cientficas y tecnolgicas. En ningn
lado se est desarrollando esta clase de presupuesto verde con los cambios adecuados en los mtodos de contabilizar el ingreso nacional, excepto en el papel,
por parte de un grupito de economistas y activistas verdes.
En el nivel del discurso sobre la "sustentabilidad" las perspectivas de un capitalismo ecolgicamente sano, reconocible como tal por los verdes, parecen, en el
mejor de los casos, problemticas. De hecho, detrs de una aparente convergencia
de vocabulario hay una brecha entre el discurso verde y el capitalista, cada uno de
los cuales va ms lejos que el otro. Un problema es el discurso de gran parte del
movimiento ambiental, sostenido por capitales que desean volverse verdes o, al
menos, mostrar una imagen verde al pblico. Este discurso procura encontrar formas en que las corporaciones puedan reformar sus prcticas econmicas para
hacerlas coincidir con la sustentabilidad de bosques biodiversos, la calidad del
agua, la preservacin de la vida silvestre, las condiciones atmosfricas y dems. Se
concentran en los procesos de produccin, en la tecnologa, el reciclado y el reusado, as como en la eficiencia energtica, tanto como en cuestiones de mayor
alcance relativas a la estructura del consumo, las finanzas, la comercializacin y la
organizacin corporativa, y tambin en las polticas gubernamentales. Por ejemplo, el World Resources Institute, orientado a las reformas, afirm recientemente
que la sustentabilidad presupone una "transformacin sin precedentes" de la tecnologa. Para los verdes reformistas, entonces, el problema es cmo rehacer el capital
de maneras congruentes con la sustentabilidad de la naturaleza.
Sin embargo, en las juntas de consejo de la mayora de las corporaciones el problema se discute en trminos diferentes. En un nivel superficial se trata simplemente de cmo presentar una imagen verde convincente a los consumidores y el
pblico (por ejemplo, la industria qumica norteamericana planeaba gastar 10
millones de dlares en 1992 para mostrarse ambientalmente razonable y amistosa) . 1 Se trata tambin de cmo reformar la produccin de modos que permitan
ahorrar energa y materias primas, cosa en gran medida destinada a reducir costos.
La energa y la eficiencia en el manejo de materiales durante un periodo de lento
crecimiento, lejos de ser un problema para el capital en su conjunto, es econmicamente y tambin, quizs, ecolgicamente deseable. Por tomar un ejemplo, hasta
el 75% del aluminio que producen hoy las compaas estadunidenses se hace con
latas y otros productos reciclados. Las nuevas prcticas de la industria maderera,
que hace postes y vigas con rboles chicos que no sirven para hacer tablas, utilizando as lo que en otro caso desperdiciaran, es otro ejemplo. Adems, la retrica y (algunas) prcticas del "reciclado" pueden usarse para facilitar nuevas oleadas
de obsolescencia planificada esgrimiendo el estandarte del ambientalismo, y legitimando as el consumismo al mismo tiempo que se mantiene la rentabilidad.
1 New York Times,

12 de agosto de 1992.

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

281

Pero en un nivel ms profundo las corporaciones construyen el problema del


ambiente de una manera diametralmente opuesta a lo que suelen pensar los verdes acerca de la reforma, a saber, el problema de cmo rehacer la naturaleza de maneras congruentes con la sustentabilidad de las utilidades y la acumulacin de capital. "Rehacer la naturaleza" quiere decir ms acceso a la naturaleza como "grifo" y como
"sumidero", lo cual tiene dimensiones polticas e ideolgicas, as como econmicas
y ecolgicas, por ejemplo el ataque a la vida de los pueblos indgenas. Rehacer la
naturaleza significa tambin retrabajar o reinventar la naturaleza (lo cual tiene
aspectos polticos e ideolgicos importantes). Los ejemplos incluyen las "plantaciones industriales de igual edad" de pino y abeto en el sureste y el noroeste de
Estados Unidos, monocultivo al que se ha denominado "el equivalente forestales
de las unidades habitacionales urbanas"; 2 la alteracin gentica de los alimentos
para reducir las prdidas en las cosechas y elevar el rendimiento de la tierra; 3 los
microorganismos que se utilizan en la industria de semiconductores para que "se
coman" los desechos txicos, y las plantas de artemisa genticamente alteradas que
limpian los suelos contaminados con plomo y otros metales. Sin embargo cada uno
de estos ejemplos tiene sus peligros potenciales: las plantaciones forestales destruyen la diversidad biolgica, y los cambios genticos en las plantas alimenticias, as
como el uso de microorganismos para reducir costos, contienen peligros biolgicos desconocidos. Entramos aqu a un mundo en el cual el capital no se limita a
apropiarse de la naturaleza, y convertirla despus en mercancas que funcionan
como elementos de capital constante y variable (por utilizar categoras marxistas),
sino ms bien un mundo en el cual el capital rehace la naturaleza y sus productos
biolgica y fsicamente (al igual que poltica e ideolgicamente) a su propia imagen.4 Una naturaleza precapitalista o semicapitalista se transforma en una naturaleza especficamente capitalista. Y as como el movimiento sindicalista oblig al
capital a pasar de un modo de produccin de plusvalor absoluto a uno de produccin de plusvalor relativo, por ejemplo de prolongar los horarios de trabajo a reducir los costos de los salarios, el movimiento verde hoy puede estar obligando al

2 Edward Goldsmith et al., The imperialist planet, Cambridge, mrr Press, 1991, p. 94. En Estados Unidos la mayor parte de la madera se produce en plantaciones industriales.
3 La Universidad de Florida y la compaa Monsanto han alterado genticamente el trigo, de manera experimental, para aumentar su rendimiento. Introdujeron un gen ajeno que produce una enzima
gracias a la cual muchos herbicidas son inocuos para el trigo. En la actualidad ya se han modificado
genticamente todos los cultivos bsicos: maz, arroz, soya y otros alimentos, incluyendo una papa que
mata a su propia plaga, el escarabajo de Colorado, produciendo una protena letal para el insecto. Desde luego el gen que se introdujo en el trigo es un secreto industrial. (New York Times, 28 de mayo de
1992.)
4 As que ya no se trata slo del capital que se apropia de lo que se encuentra en la naturaleza, lo
descompone y recombina sus elementos para convertirlos en mercanca, sino ms bien de crear algo
que antes no exista. S que no hay una lnea clara entre las dos cosas; sin embargo, cuando se comparan los extremos se ve que existe una diferencia cualitativa.

282

JAMES O'CONNOR

capital a ponerle fin a su explotacin primitiva de la naturaleza de capitalista al


rehacer la naturaleza a imagen del capital... y tambin a reducir los costos de ste,
sobre todo los de reproducir la fuerza de trabajo (o el costo de los salarios).
Desde esta perspectiva, en algn momento futuro la naturaleza llegara a ser
irreconocible como tal, o como la experimenta la mayora. Sera, ms bien, una
naturaleza fsica tratada como si estuviese regida por la ley del valor y el proceso de
acumulacin capitalista a travs de la crisis econmica, igual que la produccin de lpices o de comida rpida. La teora del discurso tendr tanto que decir entonces
sobre el problema de la sustentabilidad como ahora la economa poltica y la ciencia ecolgica. La razn es que el proyecto capitalista de rehacer la naturaleza todava en su infancia es tambin un proyecto por rehacer (presuntamente) la
ciencia y la tecnologa a imagen del capital. Lo que esta imagen es y podra ser
depende de complejos problemas de representacin, imgenes de la naturaleza y
problemas de solidaridad social, legitimacin y poder dentro de la comunidad
cientfica y universitaria.

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

283

LA CRISIS DE LA DEMANDA.. EXPANSIN Y CONSUMO

muchos verdes denominan "mantenimiento" es una total imposibilidad, a excepcin del trabajo de mantenimiento (no pagado) en el hogar y del trabajo (pagado)
organizado por el estado. En el mantenimiento hay poca o ninguna utilidad; la sustentabilidad capitalista depende de la acumulacin y de las utilidades. Una tasa global positiva de utilidad significa crecimiento del producto total ("producto interno
bruto", tal como se lo mide en las cuentas capitalistas de ingreso nacional). Las utilidades son un medio de expansin, por ejemplo, en nuevas inversiones y tecnologas. Funcionan tambin como incentivo a la expansin. De esta manera, la utilidad y el crecimiento son, recprocamente, medios y fines, contenido y contexto,
por decirlo as, y el administrador financiero normal no ve ni le importa la diferencia entre ambos. Si bien hay muchas variaciones de la teora del crecimiento
econmico, todas presuponen que el capitalismo no puede permanecer inmvil,
que el sistema tiene que expandirse o contraerse, en otras palabras, que est
expuesto a la crisis y es dependiente de ella y que, en ltimo anlisis, tiene que
"acumular o morir", como dijo Marx. 5
En el modelo capitalista ms simple (y ms ingenuo) la tasa de crecimiento o
tasa de acumulacin de capital depende de la tasa de utilidad. 6 Cuanto mayor sea
sta (si no se modifica ningn otro factor), ms sustentable ser el capitalismo.
Una tasa de utilidad negativa indica problemas econmicos; por lo menos una

Una respuesta sistemtica a la pregunta: "Es posible un capitalismo ecolgicamente sustentable?" es: "No, a menos que el capital cambie de rostro de tal forma
que se volvera irreconocible para los banqueros, los administradores financieros,
los capitalistas especuladores y los directores de las empresas que se observaran hoy
al espejo." Esta afirmacin, rechazada en general por los polticos nacionales y los
voceros de las grandes empresas, requiere, para su justificacin, una breve descripcin de cmo funciona el capitalismo, por qu funciona cuando funciona y
por qu no funciona cuando no funciona.
Hasta la aparicin de la economa ecolgica que, pese a tener precursores que
se remontan a hace ms de un siglo, sigue estando en los mrgenes de la profesin,
los economistas discutan la sustentabilidad del capitalismo en trminos puramente econmicos, como por ejemplo capital monetario, inversin y consumo, utilidades y salarios, costos y precios. El mundo fsico material apareca en los modelos
de crecimiento econmico esencialmente de dos maneras: primero, en forma de
ubicacin y de teora de la renta; segundo, en el concepto del "acelerador", o cantidad de productos fsicos que se puede esperar produzca la nueva capacidad productiva (por ejemplo, a determinada tasa de utilizacin se requieren tantas mquinas para producir tantos refrigeradores).
Desde un punto de vista econmico el capitalismo sustentable tiene que ser
necesariamente un capitalismo en expansin (y representado como tal). Una economa capitalista basada en lo que Marx llam "reproduccin simple" y que

Todas las teoras del crecimiento presuponen ciertas relaciones entre la economa "real" y la
monetaria, la produccin ara y los ingresos, los aumentos de la inversin y los bienes de consumo,
por un lado, y las utilidades y salarios, por el otro. Las desproporciones entre la razn inversin/bienes
de consumo y utilidades/salarios puede provocar problemas econmicos ("crisis de desproporcin").
No obstante, la principal crisis inherente al capitalismo es la "crisis de realizacin".
Los marxistas consideran que el capitalismo est "expuesto a crisis". Pero el sistema tambin es
"dependiente de las crisis" en el sentido de que las crisis econmicas exigen reduccin de costos, despidos para "restructurar" y otros cambios que vuelven ms "eficiente" al sistema (es decir, ms rentable). Marx escribi que "el capital se acumula por medio de las crisis", o sea que las crisis son ocasin
de la liquidacin de algunos capitales, as como de la aparicin de otros nuevos y la reorganizacin de
los viejos, por no mencionar la difusin de una tecnologa nueva y ms "eficiente" en todos los sistemas
(por ejemplo la computarizacin).
Antes del desarrollo de la economa ecolgica se le prestaba relativamente poca atencin a la pregunta "Qu es exactamente lo que est creciendo?" Hoy ms economistas estn dispuestos a admitir
que el crecimiento no incluye slo algn vector de productos (mercancas, servicios, incremento de
inventarios duraderos de bienes) sino tambin produccin de "desechos" e incrementos de inventarios
de desechos duraderos. Esto complica un sistema ya complejo y arbitrario de contabilidad de ingresos.
6 "Ms ingenuo", en parte, debido a que si bien hay una tendencia general a que la tasa de utilidad
de diferentes industrias se vuelva aproximadamente comparable (a travs del alejamiento del capital de
los sectores de bajo rendimiento y su acercamiento a los de alto), las tasas de utilidad varan muchsimo de una industria a otra, e incluso de una unidad de capital a otra. Hay muchas razones para ello,
una de las cuales (posiblemente la ms importante) es que los grandes capitales no slo se apropian de
mayores utilidades que los pequeos, definidas en trminos absolutos o totales, sino que tambin
"ganan" una tasa de utilidad ms elevada. Esto se debe a que por lo general los pequeos capitales no
pueden competir con los grandes, mientras que los grandes pueden competir con los pequeos (y
entre s).

284

JAMES O'CONNOR

recesin y, en el peor de los casos, una crisis general, deflacin de los valores del
capital y depresin. En este modelo cualquier cosa o persona que interfiera con las
utilidades, la nueva inversin y la expansin de los mercados represen ta una amenaza para la sustentabifidad del sistema, es decir, una crisis econmica de consecuencias econmicas, sociales y polticas desconocidas e impredecibles.
En la teora marxista tradicional el capital es su propio peor enemigo. Amenaza
su propia rentabilidad debido a lo que Marx denomin la "contradiccin entre la
produccin social y la apropiacin privada". Una interpretacin de esta contradiccin es que cuanto mayor sea el poder poltico del capital sobre el trabajo, mayor
ser la explotacin del mismo (o la tasa de plusvalor), y ms utilidades potenciales
se producirn. No obstante, precisamente por esta razn, tambin ser mayor la
dificultad de realizar esas utilidades potenciales en el mercado, o de vender bienes
a precios que reflejen los costos de produccin ms la tasa de utilidad promedio.
Aqu identificamos la contradiccin entre el poder poltico del capital y la capacidad de la economa capitalista para funcionar sin problemas (o, en ltima instancia, para funcionar en general). Esta "primera contradiccin del capitalismo" (o
"crisis de realizacin" o "de demanda") afirma que cuanto los capitales individuales tratan de defender o de restablecer las utilidades incrementando la productividad del trabajo, acelerando la labor, cortando salarios y apelando a otros mtodos
bien establecidos para obtener ms produccin de menos trabajadores, a los que
mientras tanto les pagan menos, el efecto no planeado es el de reducir la demanda final de bienes de consumo. Menos obreros, tcnicos y otros que intervienen en
el proceso de trabajo producen ms; por ende, por definicin, son capaces de consumir menos, de no existir una deflacin de los precios. As, cuanto mayores son
las utilidades producidas por la explotacin del trabajo, menores son las utilidades
realizadas, o la demanda del mercado... si no se producen cambios en otros factores. Desde luego, stos siempre se producen: dficit presupuestal gubernamental,
crdito hipotecario y al consumo, prstamos empresariales y una poltica agresiva
de comercio exterior y de inversin, entre otras posibilidades, pueden reflotar la demanda para que el capital siga siendo "sustentable".
Hoy una economa sustentable presupone un sistema poltico-econmico global
capaz identificar y regular esta "primera" contradiccin o contradiccin "interna"
del capitalismo. Esto significa, antes que nada, la capacidad de regulacin macroeconmica a escala global o, al menos, entre los motores industriales del Grupo de
los Siete (G7), es decir, un keynesianismo internacional del tipo que priv en las
principales economas nacionales desde los cincuenta y hasta finales de los setenta. El capitalismo mundial, definido de este modo inmediato y prctico, puede ser
mucho menos sustentable de lo que piensan muchos economistas. Primero, los sistemas de regulacin keynesiana nacional se han debilitado o destruido a s mismos
desde finales de los setenta. Segundo, el papel central de Estados Unidos en la
economa global hasta el periodo posterior al fin de la guerra fra como una
especie de caja registradora mundial est llegando a su fin. Esto significa que

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

285

hasta la dbil recuperacin de la recesin de 1990-1991 la economa norteamericana fue impulsada por el gasto de los consumidores y militares, as como por los
prstamos privados y pblicos. Sin embargo, la recuperacin estadunidense posterior a 1991 es la primera desde 1876 que fue encabezada por las exportaciones,
seguidas muy de cerca por el gasto de inversin. Todas las recientes recuperaciones de Alemania han estado guiadas por las exportaciones, y el gobierno alemn
ha dicho que cualquier recuperacin de sus actuales malestares econmicos est
impulsada por las mismas. Cuando Japn se recobre de sus actuales problemas econmicos las exportaciones se expandirn ms rpido que el consumo interno, la
inversin y el gasto gubernamental. Por ltimo, todas las economas conocidas
como de la nueva industrializacin estn guiadas por las exportaciones. Estos
hechos sugieren que en un periodo en el cual unos Estados Unidos consumistas no
pueden seguir absorbiendo ya las mercancas excedentes del mundo, se requerir
un manejo macroeconmico global de tipo keynesiano a fin de evitar una deflacin y depresin generales.
De hecho hay una especie de macroadministracin global: los banqueros centrales y los ministros de finanzas del G7, el Fondo Monetario Internacional y el
Banco de Acuerdos Internacionales. Pero este estado capitalista casi global est en
manos del gran capital en general y del capital financiero en particular. Por lo tanto, con excepcin de los intentos del G7 por reducir las tasas de inters y estimular la demanda en pases con excedentes exportables (especialmente Japn), el
estado global sigue una poltica antikeynesiana, que obliga a capitales individuales y a pases enteros a reducir costos, aumentar la eficiencia y bajar el gasto gubernamental, respectivamente, sin pensar ni por un instante en los efectos que esta
poltica tendr en la sobreproduccin de capital a escala global del tipo que
identific Marx hace mucho, por no hablar de los peligros de las guerras
comerciales, las formas creativas de polticas contra el vecino, la creciente decadencia social, la inestabilidad poltica, los bloques comerciales regionales y el
desastre ecolgico. Dicho de otra manera, no hay un parlamento global que
apruebe leyes de salarios mnimos y legislacin protectiva, no hay ministerios
mundiales del trabajo, el bienestar social y el ambiente, ni un poder legtimo que
difunda el conocimiento econmico keynesiano en escala internacional. En cambio, en Estados Unidos, por ejemplo, el ex presidente George Bush dijo que el
pas iba a convertirse en una "superpotencia exportadora", y los consejeros econmicos del presidente Clinton recomiendan una poltica de exportacin "crecientemente agresiva".
Hoy en da las perspectivas de una regulacin global, organizada con un espritu verdaderamente cooperativo, son tan escasas como las de una regulacin nacional durante la crisis de sobreproduccin de los aos 1890, es decir, nulas. En aquellos tiempos las polticas nacionalistas del dumping, el monopolio y el colonialismo
contribuyeron a crear dos guerras de rivalidad imperialista y la gran depresin.
Superficialmente, hoy podramos ver dos factores atenuantes: uno es que Europa

286

JAMES O'CONNOR

es una entidad econmica; Francia, por ejemplo, se une econmicamente a Alemania, no combate contra ella. La otra es que el capital ya no es de alcance nacional sino cada vez ms global, con lo cual, tericamente, est ms abierto a la regulacin global. Pero el G7, hasta la fecha, ha manejado mal (cada ao peor) la
regulacin macroeconmica, y el capital financiero global, as como la clase rentista que vive de los intereses de las gigantescas deudas acumuladas en los setenta
y en los ochenta, son lo bastante poderosos como para impedir que los gobiernos
refloten sus economas.

LA CRISIS DE COSTOS: CONDICIONES DE PRODUCCIN

En la actualidad este tipo de pensamiento econmico, aunque sigue siendo vlido,


es (y siempre fue) unilateral y limitado. La razn es que presupone una disponibilidad ilimitada de lo que Marx denomin "condiciones de produccin". Este
modelo tradicional presupone que el capitalismo puede evitar los cuellos de botella potenciales del "grado de la oferta", y que el crecimiento est restringido por la
demanda. Sin embargo, si aumentan significativamente los costos del trabajo, la naturaleza, la infraestructura y el espacio, el capital se enfrentar a una posible
"segunda contradiccin", una crisis econmica que impacte desde el lado de los
costos. Ejemplos de ello son la "crisis del algodn" inglesa durante la guerra civil
de Estados Unidos, el aumento de los salarios por encima de la productividad en
los sesenta, y los "golpes petroleros" de los setenta. Pero aqu nos interesamos por
fenmenos mucho ms estructurados o genricos de lo que podran sugerir estos
ejemplos aislados.
Las crisis por el lado de los costos se originan de dos maneras. La primera es
cuando capitales individuales defienden o restauran sus utilidades por medio de
estrategias que degradan o que a lo largo del tiempo no son capaces de mantener
las condiciones materiales y sociales de su propia produccin, descuidando, por
ejemplo, las condiciones de trabajo (con lo cual se elevan los costos por salud),
degradando los suelos (y reduciendo as la productividad de la tierra), o cerrando
los ojos frente a la infraestructura urbana en deterioro (con lo cual se incrementa
la congestin o los costos de vigilancia), por tomar tres ejemplos.
La segunda es cuando los movimientos sociales exigen que el capital provea
mejor al mantenimiento y la restauracin de esas condiciones de vida, cuando
demandan mejor atencin a la salud, protestan por los suelos arruinados y defienden los barrios urbanos de maneras que aumentan los costos del capital o reducen
su flexibilidad, por mantener los mismos tres ejemplos. Aqu estamos hablando de
los efectos econmicos potencialmente nocivos, para los intereses capitalistas, de los
movimientos sindicales y femeninos, ambientales y urbanos. Este problema de "costos extra" y la amenaza para la rentabilidad obsesiona a los economistas con-

Es POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

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vencionales y a los idelogos capitalistas; no obstante, los lderes de los movimientos laborales y sociales raras veces discuten este asunto en pblico.
En el mundo real ambos tipos de crisis por el lado de los costos se combinan y
mezclan de maneras complejas y contradictorias que nadie ha priorizado sistemticamente jams (vase el captulo 8). Por ejemplo, desde un punto de vista cuantitativo, nadie sabe exactamente en qu medida los costos de congestionamiento
urbano son resultado del endiosamiento del automvil y el descuido del transporte urbano, y hasta qu punto son efecto de las luchas comunitarias para impedir
que las autopistas afeen su vecindario.
Necesitamos un enfoque terico ms refinado del problema que Polanyi llam
"tierra y trabajo". Marx, sin darse cuenta, proporcion el punto de partida para ese
acercamiento con su concepto de "condiciones de produccin". 7 Como ya vimos,
las condiciones de produccin son cosas que no se producen como mercancas de
acuerdo con las leyes del mercado (ley del valor) sino que se tratan como si fueran
mercancas; en otras palabras, son "mercancas ficticias" con "precios ficticios".
Segn Marx hay tres condiciones de produccin: primero, la fuerza de trabajo
humana, o lo que denomin las "condiciones personales de produccin"; segundo, el ambiente, o lo que llam las "condiciones naturales o externas de produccin"; tercero, la infraestructura urbana (podramos agregar el "espacio"), o lo que
design como "condiciones generales, comunales, de produccin".
El capitalismo sustentable requerira que las tres condiciones de produccin
estuviesen disponibles en el momento y el lugar adecuados y en las cantidades y
con las calidades correctas, a los precios ficticios necesarios. Como se indic, los
cuellos de botella serios en la provisin de fuerza de trabajo, recursos naturales,
infraestructura y espacio urbanos representan un riesgo para la viabilidad de las
unidades individuales de capital, e incluso para programas capitalistas sectoriales o
nacionales enteros. Si se generalizaran, estos cuellos de botella pondran en peligro la sustentabilidad del capitalismo al elevar los costos y reducir la flexibilidad
del capital. Por eso, en primera instancia, los "lmites al crecimiento" no se presentan como escaseces absolutas de fuerza de trabajo, materias primas, agua y aire
limpios, espacio urbano y dems, sino como fuerza de trabajo, recursos, infraestructura y espacio de alto costo. Esta amenaza inminente a la rentabilidad hace que
el estado y el capital traten de racionalizar los mercados de trabajo, los abastos y los
mercados de combustible y materias primas, los patrones de uso de la tierra urbana y rural y los mercados de la tierra, a fin de reducir los costos de produccin. 8
7 "Sin darse cuenta" porque Marx utiliz el concepto de "condiciones de produccin" de formas
diferentes y no consistentes; nunca so que fuese o pudiese ser usado como lo empleo en este captulo; y nadie podra haberlo utilizado as hasta la aparicin de The great tramfonnation de Polanyi (Nueva York, Farrar and Rinehart, 1944).
8 Esta "racionalizacin" incluye tambin la "reprivatizacin" definida como el paso del trabajo pagado al no pagado en la casa y la comunidad, o la resurreccin de las ideologas de "autoayuda", que dejaban caer una parte ms grande de la carga de reproducir la fuerza de trabajo y las condiciones ambien-

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JAMES O'CONNOR

Los cuellos de botella o limitaciones por el lado de la oferta plantean problemas


especialmente difciles para las empresas capitalistas y los funcionarios cuando la
economa es dbil o se enfrenta a una crisis por el lado de la demanda o a una nueva competencia por parte de otros pases. Las utilidades estancadas o en descenso
obligan a los capitales individuales a tratar de reducir el tiempo de revolvencia del
capital, es decir, a acelerar la produccin y minimizar el tiempo que se tarda en
vender los productos. Esta obsesin por hacer dinero ms y ms rpido a fin de
compensar las utilidades magras o menguantes se enfrenta, por ejemplo, a los mercados de trabajo sindicalizados, a los mercados petroleros influidos por la OPEP, y a
la defensa que hace la agricultura tradicional de los usos "ineficientes" de la tierra
y del agua. Por un lado, el capital monetario quiere crecer ms y ms rpido; por
el otro, lo que Polanyi denomin "sociedad", y lo que nosotros, irnicamente, llamamos patrones de utilizacin de la tierra y el trabajo pasados de moda, combinados con la resistencia a la racionalizacin capitalista por parte de los movimientos
laborales y sociales, se constituye en una serie de obstculos o "barreras a superar".
En el mejor de los casos, el capital tiene que enfrentarse a la indiferencia y la inercia sociales.
Una de las soluciones del capital a este dilema, 'al menos a corto plazo, es tan
simple como econmicamente autodestructiva. El capital monetario abandona el
"circuito general del capital", es decir, el largo y tedioso proceso de rentar espacio
para una fbrica, comprar maquinaria y materias primas, rentar tierra, encontrar
la fuerza de trabajo adecuada, organizar y poner en prctica la produccin y
comercializar las mercancas, y se abre camino hacia empresas especulativas de
todas clases. El capital monetario basado en expansin del crdito, o el dinero que
no puede encontrar una salida en bienes y servicios verdaderos, se brinca, por
decirlo as, a la sociedad, y busca expandirse de manera ms fcil, por medio de la
compra de tierras, de los mercados burstiles, los mercados de bonos y otros mercados financieros. De aqu se deriva la actual anomala econmica: el valor de las
acciones sobre el plusvalor o las utilidades crece mucho ms rpido que el verdadero valor del capital fijo y circulante. Esto tiende a empeorar una situacin econmica mala, pues causa mayor endeudamiento y el riesgo de una implosin financiera. Tiende tambin a empeorar las condiciones de produccin ecolgicas y de
otros tipos; a medida que los intereses financieros asumen hegemona sobre los
productivos, estos ltimos suelen ser descuidados.
Durante periodos anteriores de desarrollo capitalista, y definindolo en trminos nacionalistas, haba suficiente fuerza de trabajo precapitalista, riqueza natural
tales y urbanas de ,vida sobre lo que Martin O'Connor llama la "subsistencia autnoma", que siempre
fue un sustento clave de la acumulacin capitalista, pero que adquiere mayor importancia durante los
periodos de crisis. Este asunto plantea el problema ms importante de si, por ejemplo, el trabajo domstico no pagado constituye la explotacin de las mujeres por parte de los hombres, acta como un subsidio al capital, etc., oiestiones muy debatidas por las feministas, los ~mistas y las feministas marxistas
durante los setenta.

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

289

inexplotada y espacio. Esto era cierto en la realidad y tambin en trminos de las


percepciones de las primeras generaciones de la burguesa. Los precios (ficticios)
de la fuerza de trabajo, los recursos naturales y el espacio se mantenan, entonces,
controlados. Tampoco haba movimientos ambientales o movimientos urbanos
que levantasen barreras polticas y sociales del capital y que ste (con ayuda del
imperialismo y de la opresin estatal) no pudiese superar. A lo largo del tiempo el
capital procura capitalizarlo todo y a todos; en otras palabras, potencialmente todo
entra en la contabilidad de costos capitalista. Durante miles de aos los seres
humanos han estado "humanizando" la naturaleza o creando una "segunda" naturaleza, y esto, muchas veces, ha resultado destructivo; ejemplos bien conocidos de
ello son los ciclos de sequa/inundacin con el sistema de plantacin romano; las
devastadoras consecuencias ecolgicas de las guerras pnicas, y el agotamiento de
los suelos y la escasez de agua en la civilizacin maya. Pero en las formaciones sociales capitalistas esta segunda naturaleza se convierten en mercanca y se la valoriza
al mismo tiempo que se la est degradando. Desde el punto de vista de los que
quieren que el capitalismo sea ecolgicamente sustentable es ah donde empiezan
a aparecer los problemas. Los mercados de trabajo se compactan, y el Norte tiene
que depender de la mano de obra importada del Sur, con todos los costos y problemas econmicos y sociales concomitantes. Ejemplos de ello son los costos econmicos de asentar a recin llegados que usan un lenguaje diferente, y los costos
sociales de una reaparicin del racismo. Las materias primas y los espacios comunes no contaminados se vuelven escasos, elevando lo que Marx denomin "costos
de los elementos del capital", por ejemplo, en Estados Unidos, el petrleo y el gas
producidos en el pas, los rboles y la madera, las fuentes de agua limpia. Finalmente, comienzan a escasear la infraestructura y el espacio urbanos, creando crecientes costos de congestin, mayores rentas del suelo y costos de contaminacin.
Los ngeles es un buen ejemplo; la ciudad de Mxico y Taipei lo son an ms.
En sntesis, la capitalizacin de las condiciones de produccin en general, y del
ambiente y la naturaleza en particular, tiende a elevar el costo del capital y a reducir su flexibilidad. Como ya se seal, hay dos razones generales de ello; primero
una razn sistmica: los capitales individuales tienen poco o ningn incentivo para
usar las condiciones de produccin de formas sustentables, especialmente cuando
se enfrentan a pocas econmicas dificiles creadas por el mismo capital. Segundo,
y precisamente por la primera razn, los movimientos laborales, ambientales y
otros movimientos sociales desafan el control del capital sobre la fuerza de trabajo, el ambiente y lo urbano (y cada vez ms tambin lo rural, sobre todo en el Sur).
Ejemplos de esto, en Estados Unidos, son las coaliciones regionales sobre productos txicos, los conflictos por la salud y la seguridad en el trabajo y por el "derecho
a saber", la accin directa para salvar ros intocados y bosques originarios, y los
movimientos contra las autopistas y el desarrollo.
En trminos simples, la segunda contradiccin afirma que cuando los capitales
individuales procuran defender o restaurar los beneficios reduciendo o externali-

290

JAMES O'CONNOR

zando los costos, tienen el efecto imprevisto de reducir la "productividad" de las


condiciones de produccin y, por lo tanto, de elevar los costos promedio. Los costos pueden subir para los capitales individuales en cuestin, para otros capitales o
para el capital en su conjunto. Por ejemplo, los pesticidas qumicos usados en agricultura primero reducen los costos, pero en ltima instancia los elevan, a medida
que las plagas se vuelven ms resistentes a esas sustancias, y tambin que las mismas
van matando el suelo. Se esperaba que los bosques de especies nicas y rendimiento permanente de Suecia mantuvieran bajos los costos, pero result que la
prdida de biodiversidad a lo largo de los aos ha reducido la productividad de los
ecosistemas forestales y el tamao de los rboles. En Estados Unidos la energa
nuclear prometa reducir los costos energticos. Pero el mal diseo, los problemas
de financiamiento, las medidas de seguridad y, ms que nada, la oposicin popular a la energa nuclear, tuvieron el efecto de elevarlos. En cuanto a las condiciones "comunales" de produccin, las nuevas autopistas destinadas a reducir los costos de transporte y el tiempo de traslado al trabajo tienden a elevarlos cuando
atraen ms trnsito y crean mayores congestionamientos. Yen relacin con las condiciones de produccin "personales", es evidente que el sistema educativo norteamericano, que se supone debe elevar la productividad potencial del trabajo, produce tanta ignorancia como erudicin, perjudicando la disciplina y la
productividad de la mano de obra.
Es importante destacar que las condiciones de produccin no se producen de
acuerdo con las leyes del mercado. Y la regulacin que ejerce el mercado sobre el
acceso del capital a estas condiciones cuando se las produce es selectiva y parcial,
as como muchas veces fallida. Por consiguiente debe haber algn organismo que
tenga la tarea de producir las condiciones de produccin y/o de reglamentar el acceso del capital a las mismas. En las sociedades capitalistas este organismo es el estado. Todas las actividades del mismo, incluyendo casi la totalidad de los rganos
estatales y las partidas presupuestarias, se ocupan de proporcionarle al capital acceso a la fuerza de trabajo, la naturaleza, el espacio urbano y la infraestructura. En
Estados Unidos, por ejemplo, se encuentran burocracias del trabajo y de la educacin; un departamento de agricultura; un servido nacional de parques y organismos similares para cada uno de los estados; un departamento de manejo de la tierra y otro de recuperacin de la misma, as como rganos de planificacin urbana
y autoridades de trnsito. Ejemplos de las funciones especficas relacionadas con
las tres condiciones de produccin son, primero, con respecto a la fuerza de trabajo, las leyes relativas al trabajo infantil y las que determinan los horarios y las
condiciones de trabajo y de seguridad; segundo, en relacin con el ambiente, las leyes que precisan el acceso a tierras federales y que reglamentan el desarrollo costero y la contaminacin; tercero, con respecto a la infraestructura y el espacio urbanos, leyes de zonificacin, planeacin del trnsito y uso de la tierra. Es dificil
encontrar una actividad gubernamental o un concepto presupuestal que no tenga
que ver, de diferentes maneras, con una o ms condiciones de produccin. Esto

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

291

incluye tambin las funciones monetarias y militares, que protegen y facilitan el


acceso "legtimo" a recursos y mercados necesarios por parte de compaas mineras, bancos, comerciantes, y otras empresas capitalistas. La guerra de George Bush
en el Golfo Prsico no es otra cosa que el ltimo y ms dramtico ejemplo del
papel de los militares en las sociedades capitalistas; el Banco Mundial y el Fondo
Monetario Internacional (en el nivel supranacional) son los ejemplos ms obvios
de las funciones monetarias orientadas a la expansin capitalista.

EL MANEJO DE LAS CRISIS DE COSTOS

Cul es la solucin de estas crisis del lado de los costos, desde el punto de vista de
los capitales individuales y tambin del capital en su conjunto?
El peor caso ser cuando los capitales individuales, atrapados entre mayores costos y menor demanda, recortan an ms los costos, intensificando as tanto la primera contradiccin como la segunda. Pero este resultado no es la nica posibilidad. Como ya se seal, en relacin con el ambiente, hay muchos ejemplos de
capitales individuales que responden al consumismo verde, por ejemplo, a la
demanda pblica de reducir los desperdicios y reciclar, encontrando nuevos usos
para los productos de desecho, y tambin ejemplos de compaas que mejoran sus
bienes de capital cuando se ven obligadas a reducir los contaminantes, as como de
otras compaas que se especializan en limpieza ambiental.
La mejor solucin para el capital en su conjunto (no para la sociedad, ni siquiera para la "naturaleza", que presupondra una lgica de reciprocidad, y no la lgica del intercambio de valor del capitalismo) consiste en restructurar las condiciones de produccin de maneras tales que aumenten su "productividad". Como el
estado produce o regula el acceso a estas condiciones, los procesos de restructuracin suelen estar organizados y/o regulados por el estado, es decir, polticamente.
Algunos ejemplos son prohibir los autos en el centro de las ciudades para reducir
los congestionamientos y los costos de la contaminacin; subsidiar el manejo integrado de plagas en la agricultura para reducir los costos de los alimentos y las materias primas, y desplazar la prioridad de la salud curativa a la preventiva (por ejemplo la lucha contra el sida en Estados Unidos) para bajar los costos de atencin a
la salud. Sin embargo, para alcanzar una solucin verdadera sera necesario gastar
cantidades inmensas de dinero a fin de restructurar las condiciones de produccin
de modos que restaurasen o elevasen su "productividad" e hiciesen descender as
los costos del capital. Mejorara la productividad a largo plazo, pero a costa de las
utilidades a corto plazo. Nuevas industrias produciran productos inocuos para el
ambiente, transporte urbano y sistemas educativos que (como los ejemplos citados
arriba) reduciran efectivamente los costos de los elementos del capital y la canasta de consumo, as como la renta por la tierra; al mismo tiempo, el nivel de deman-

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JAMES O'CONNOR

da agregada se elevara, atacando la primera contradiccin de formas potencialmente no inflacionarias. (En cambio, si los nuevos sistemas de manejo forestal,
control del gasto en materia de contaminacin, planeacin urbana, etc., no tienen
efecto en los costos, el resultado es una elevacin de la demanda efectiva e inflacin, o reduccin de las utilidades.)
Esto por lo que se refiere a la idea del capitalismo sustentable; la prctica es otra
cuestin. En los estados democrticos liberales la lgica poltica normal del pluralismo y el compromiso impide el desarrollo de una planeacin ambiental, urbana
y social global. La lgica de la administracin o de la burocracia estatal es no democrtica, y por lo mismo insensible a los asuntos ambientales y de otras clases que
surgen desde abajo. Y la lgica del capital en expansin es antiecolgica, antiurbana y antisocial. Las tres lgicas, combinadas, son contradictorias en trminos de
desarrollar soluciones polticas a las crisis de las condiciones de produccin; por lo
tanto, las posibilidades de una "solucin capitalista" sistemtica a la segunda contradiccin son remotas.
En otros trminos, en ningn pas capitalista desarrollado existe un organismo
estatal o un mecanismo de tipo corporativo de planeacin que se ocupe de la planeacin ecolgica, urbana y social global. La idea de un capitalismo ecolgico, o
capitalismo sustentable, no ha sido ni siquiera analizada tericamente de manera
coherente, y mucho menos se est insertando en una infraestructura institucional.
Dnde est el estado que tenga un plan ambiental racional; planeacin intraurbana e interurbana; planificacin de salud y educacin orgnicamente vinculada
con la planeacin ambiental y urbana? No existe. Lo que hay son enfoques atomizados; en el mejor de los casos fragmentos de planeacin regional y, en el peor, sistemas irracionales de asignacin del botn poltico.
Por consiguiente, todos los das nuevos encabezados anuncian otra crisis de
atencin a la salud, otra crisis ambiental, otra crisis urbana. En muchas regiones se
va creando la imagen de una fuerza de trabajo cada vez ms inesperada, muchos
de cuyos integrantes no tienen hogar debido a los bajos salarios y las altas rentas,
que viven aterrados en una ciudad contaminada, inmovilizados por los embotellamientos e incapaces hasta de obtener agua limpia. Esta imagen puede no coincidir
todava con Roma o Nueva York, pero est cercana en la ciudad de Mxico y en
Nueva Delhi, que indiscutiblemente forman parte del mundo capitalista.

CONSECUENCIAS ECOLGICAS DE UNA DEPRESIN ECONMICA GENERAL

Comoquiera que se defina la sustentabilidad desde un punto de vista ecolgico,


hay algo que parece cierto. Si el capitalismo no es sustentable en trminos de una
regulacin macroeconmica internacional, habr una crisis global, una deflacin
general de los valores del capital, y una depresin. En este caso nadie sabe ni pue-

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

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de saber cmo respondern los capitales individuales, los gobiernos y los organismos internacionales.
Puede ocurrir que grandes presiones econmicas por el lado de la demanda (o
por el del costo, o por los dos al mismo tiempo), derivadas de la sobreproduccin
del capital (o de la subproduccin, o de las dos cosas), fuercen a los capitales individuales a tratar de restablecer las utilidades externalizando ms costos, es decir,
pasando ms costos al ambiente, la tierra y las comunidades, ante la mirada impotente de los organismos nacionales e internacionales. En realidad hay muchas evidencias de que el lento crecimiento econmico a partir de los setenta ha producido
algo semejante, especialmente en el caso de las corporaciones transnacionales.
Tambin hay evidencias de que muchos casos el tiro ha salido por la culata, en el
sentido de que esa extemali7acin de costos por un capital ha elevado los costos
para otros. Asimismo, se puede demostrar que en muchos casos las luchas y las
reglamentaciones ambientales han obligado a capitales individuales a internali7ar
costos que de lo contrario recaeran en el ambiente. Hay una especie de guerra
vigente entre el capital y los movimientos ambientales, una guerra en la cual stos
pueden tener el efecto (intencional o no) de salvar a largo plazo al capital de s
mismo, al obligarlo a hacerse cargo de los efectos negativos a corto plazo del traslado de costos.
Tambin existe la posibilidad, por leve que sea, de que una verdadera depresin
econmica pueda ser ocasin de un programa general de restauracin ambiental.
En Estados Unidos, en los treinta, el New Deal cre las condiciones polticas para
dos tipos de cambio ambiental. La primera consisti en los esfuerzos por restaurar
los suelos degradados de las grandes planicies y los pastizales ecolgicamente deteriorados del sur y del oeste. En este sentido la depresin fue un acontecimiento
"ambientalmente sano". El segundo tipo de cambio ambiental consisti en esfuerzos an mayores por iniciar o acelerar gigantescos proyectos de infraestructura,
como enormes presas y obras hidrulicas, grandes puentes y tneles, que eran
indispensables para la urbanizacin en el oeste del pas y para la suburbanizacin
posterior a la segunda guerra mundial en el resto de la nacin. Sin estos proyectos
la vida suburbana, el consumismo y la cultura del automvil no hubiesen florecido
en los cincuenta y los sesenta; contribuyeron de maneras importantes a crear la
actual estructura de consumo individualista, poco sana en trminos ecolgicos.
La prxima depresin puede empeorar mucho las condiciones ambientales, o
puede ser ocasin de grandes cambios en restructurar el consumo individual y
social, por ejemplo ciudades verdes, integracin entre las ciudades y las tierras agrcolas que las rodean, un transporte pblico que la gente que desee utilizar, y as
sucesivamente. O de ambas cosas, en grados diversos, en diferentes lugares. Lo que
ocurra realmente estar determinado por la lucha poltica, la adaptacin institucional y los tipos de innovacin tecnolgica.
Todo lo cual equivale a decir que la destruccin ambiental, los movimientos
sociales ambientales y otros relacionados, las polticas y presupuestos guberna-

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JAMES O'CONNOR

mentales, las lneas de accin de los organismos internacionales y las condiciones


econmicas estn tan interrelacionados como cualquier ecosistema complejo
modelado por eclogos profesionales. El que quiera tratar de pensar sobre estas
interrelaciones se topar con los mismos problemas epistemolgicos y metodolgicos que enfrentan los eclogos cuando tratan de modelar el destino de una especie determinada, es decir, el problema del atomismo y el reduccionismo frente al
holismo. Pero an peor, porque las guilas calvas y los microorganismos no se organizan polticamente como agentes sociales, pero la gente puede hacerlo. Por eso
resulta de cuestionable utilidad un acercamiento terico de sistemas estrictos a la
cuestin de los efectos ecolgicos de una depresin general. En ltimo anlisis
todo depende del equilibrio de las fuerzas polticas y de la decisin de los que quieren transformar nuestra relacin con la naturaleza, es decir nuestra mutua relacin
material; en pocas palabras, de los objetivos polticos del movimiento ambiental, el
laboral, el de las mujeres y otros movimientos sociales. "Es posible el capitalismo
sustentable?" es finalmente, tanto en primera como en ltima instancia, una pregunta poltica.

LAS CONDICIONES EN EL SUR

La crisis de las condiciones de produccin es especialmente grave en el Sur, por


eso ha hecho su aparicin el discurso sobre el "desarrollo sustentable", que se ha
vuelto un campo de batalla ideolgica y poltica de importancia creciente. Como
sealamos, prcticamente todo el mundo usa la expresin con intenciones y significados diferentes. Los ambientalistas y los economistas ecolgicos definen "sustentabilidad" como el uso exclusivo de recursos renovables, y tambin como la acumulacin mnima o inexistente de niveles de contaminacin. De hecho el Sur
puede estar ms cerca de la "sustentabilidad", vista as, que el Norte; pero el Norte tiene ms recursos tecnolgicos y capital que el Sur como medios para lograr la
sustentabilidad. El capital, desde luego, emplea el trmino para referirse a utilidades sustentables, que presuponen una planeacin de largo plazo de la explotacin
y el uso de recursos renovables y no renovables, y de los "bienes comunes globales".
Los eclogos definen "sustentabilidad" en trminos del mantenimiento de sistemas
naturales, marismas, proteccin de reas silvestres, cualidad del aire y dems. Pero
estas definiciones pueden tener todo o nada que ver con la rentabilidad sustentable. De hecho hay una correlacin inversa entre la sustentabilidad ecolgica y la
utilidad a corto plazo. La "sustentabilidad" de la existencia rural y urbana, del mundo de los pueblos indgenas, de las condiciones de vida para las mujeres y los lugares de trabajos seguros tambin estn inversamente relacionados con la sustentabilidad de las utilidades... si sirve como gua la historia de finales del siglo XX.
Al margen de lo deseable que pueda ser que el Sur siga la va industrial y el con-

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

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sumista del Norte, est la posibilidad de que lo haga. El capitalismo industrial en


India, Brasil y Mxico (por tomar tres ejemplos) se desarrolla a expensas de una
pobreza y una miseria inmensas, y tambin de la erosin de la estabilidad ecolgica, comoquiera que se defina esta expresin. El este de Asia anda econmicamente bien, y algunos pases del sureste mejor an (en trminos de crecimiento del
pm), pero esas regiones no han demostrado an que puedan ser motores del crecimiento y tambin pagar buenos salarios, as como proporcionar condiciones de
trabajo decentes, una poltica social progresista y una proteccin ambiental significativa. La mayor parte del resto del Sur (incluyendo las colonias internas del Norte y del este de Asia) es un desastre econmico, social y ecolgico. En la regin hay
muchas barreras al desarrollo capitalista, por ejemplo mercados dbiles a consecuencia de una distribucin terriblemente desigual de la riqueza y el ingreso, de la
falta de una reforma agraria que favorezca a los agricultores pequeos y medianos,
y de las inestabilidades de la demanda y la oferta de materias primas. Asimismo, hay
problemas de deuda interna y crisis de la balanza de pagos, por no mencionar la
perpetuacin de bloques dirigentes que defienden sus propios intereses, y gobiernos inestables. Estos problemas existen al margen del estado de las condiciones ecolgicas en particular y de las condiciones de produccin en general. Huelga decir
que esta situacin crea una permanente inestabilidad social y poltica, nuevos patrones de migracin hacia el Norte, ms refugiados econmicos y ecolgicos y as
sucesivamente... todo lo cual, a su vez, origina continuos problemas en el Norte.

POSIBILIDADES POLTICAS

La mayora de los gobiernos de centro-derecha y derecha que gobernaron la mayor


parte del mundo desde finales de los setenta y principios de los ochenta hasta finales de los noventa son incapaces de encauzar el desarrollo capitalista de formas que
mejoren las condiciones de vida y de trabajo, las ciudades o el ambiente. Estn
demasiado concentrados en expandir el "libre mercado" y la divisin internacional
del trabajo, desregular y privatizar la industria, obligar a los "ajustes" econmicos
en el Sur y a la "terapia de choque" en los antiguos pases socialistas, marginalizando as hasta la mitad de la poblacin de algunos pases del tercer mundo, y queriendo hacer creer que el "mercado" y, en general, el neoliberalismo, resolvern la
creciente crisis econmica. En general es probable que las cosas se pongan peor
antes de empezar a ponerse mejor, sobre todo en el Sur.
Mientras tanto se ha dado el crecimiento de diferentes movimientos verdes y
"verdes rojos" en distintos pases. Unos pocos sindicatos en algunas naciones se
estn tomando ms en serio las cuestiones ambientales. A la inversa, los movimientos ambientalistas se estn ocupando de cuestiones econmicas y sociales que
hace cinco o diez aos ignoraban o minimizaban. De muchas maneras los movi-

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mientos laborales y feministas, urbanos y ambientalistas, as como los movimientos


de las minoras oprimidas, se han organizado en torno a los asuntos generales de
las condiciones de vida. Aunque las perspectivas de un capitalismo sustentable son
escasas, puede haber esperanzas de alguna clase de socialismo ecolgico: una
sociedad que preste mucha atencin a la ecologa y, al mismo tiempo, a las necesidades de los seres humanos en su vida cotidiana, as como a las cuestiones feministas, antirracistas y de justicia social e igualdad en general. En trminos globales
es en torno a estos problemas que hay movimiento y organizacin, agitacin y
accin, lo que puede explicarse en trminos de las contradicciones del capitalismo
y la naturaleza del estado capitalista que se analizaron ms arriba.
Polticamente esto significa que ms pronto o ms tarde los movimientos laborales, feministas, urbanos, ambientales y otros tienen que combinarse en una nica y poderosa fuerza democrtica, que sea politicamente viable y tambin capaz de
reformar de manera radical la economa, la poltica y la sociedad. 9 Los movimientos sociales individuales son relativamente impotentes frente a la fuerza totalizadora del capital global. Esto sugiere la necesidad de tres estrategias generales y relacionadas.
La primera es el desarrollo deliberado de una esfera comn o pblica, un espado poltico, una especie de poder dual, en el cual puedan funcionar econmica y
politicamente organizaciones minoritarias, laborales, de mujeres, urbanas y ambientales. Alli podran desarrollarse, no las alianzas tcticas estratgicas entre movimientos y dirigentes que tenemos hoy, sino alianzas estratgicas, incluidas las electorales. Una sociedad civil fuerte, que se defina en trminos de sus "bienes
comunes", su solidaridad y sus luchas contra el capital y el estado, as como de
impulsos democrticos y de formas de organizacin dentro de las alianzas y las coaliciones de los movimientos y las organizaciones y dentro de cada uno de ellos
es el primer requisito para una sociedad y una naturaleza sustentables. El segundo
9 Nadie sabe ni puede saber cundo se desarrollar una "fuerza democrtica nica y poderosa", ni
siquiera si llegar o no a desarrollarse. Es necesario responder, prctica y tericamente, preguntas muy
difciles. Por ejemplo, si el concepto mismo de esa "fuerza" est basado fatalmente en la tradicin
modernista/humanista de la filosofa poltica occidental, tradicin liberal" que no ha sido demasiado
tolerante con las "diferencias", pero que sigue estando firmemente arraigada en los derechos individuales frente al estado. Hay quienes creen, en palabras de Marn O'Connor, que es importante "en
este momento, es decir, a finales del siglo xx, explorar lo que significa tener la coexistencia de muchas
voces algo discordantes, que tienen en comn su repudio al dominio del capital, pero que de muchas
otras maneras no estn muy de acuerdo. Es un aspecto del realismo, de 'que las cosas se pongan peor
antes de empezar a ponerse mejor'". Este autor coincide, con la salvedad de que tal vez no haya tiempo de resolver todas las tensiones, de escuchar plena y mutuamente la pluralidad de las voces, las diferentes bases del conocimiento, etc., que existen dentro de los movimientos sociales hoy en da. La necesidad de unirse contra el capital y a favor de una sociedad no explotadora, socialmente justa, ecolgica,
puede ser demasiado grande, dadas las configuraciones actuales de las fuerzas polticas, como para
retrasar el desarrollo de una estrategia poltica unificada verdaderamente capai de hacerle frente al
capital global y al cuasi estado global que se est desarrollando (por ejemplo erFondo Tvioneuno Internacional, el Banco Mundial).

ES POSIBLE UN CAPITALISMO SUSTENTABLE?

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es el desarrollo deliberado de alternativas econmicas y ecolgicas dentro de esta esfera pblica o nuevo "espacio comn", alternativas como ciudades verdes, produccin sin contaminacin, formas biolgicamente diversificadas de silvicultura y agricultura y as sucesivamente; hoy se conocen cada vez mejor los aspectos tcnicos de
todo ello. El tercero es organizar luchas para democratizar el sitio de trabajo y la
administracin gubernamental, para poder insertar en el marco de la democracia
liberal contenidos sustantivos de tipo ecolgico y progresista. Esto presupone no
slo que los movimientos usen medios polticos con fines econmicos, sociales y
ecolgicos, sino tambin que coincidan en las metas polticas, especialmente en la
democratizacin de algunos aparatos de estado nacionales e internacionales y en
la eliminacin de otros.
Estas ideas pueden parecer tan irreales como la de un capitalismo ecolgico. Tal
vez sea as. Pero tenemos que recordar que mientras las estructuras existentes del
capital y del estado no parezcan capaces de hacer ms que reformas ocasionales,
los movimientos sociales de todo el mundo crecen da a da; de all que en algn
momento exista la posibilidad de una crisis social y poltica general, puesto que las
demandas de estos movimientos entran en conflicto con las actuales estructuras
econmicas y polticas, orientadas hacia las utilidades. Yen ese momento aparecern "formas sociales enfermas" de todos tipos. Habr quienes digan que eso es precisamente lo que est ocurriendo ahora, que el tejido social y poltico se est desgastando y que la reaparicin del racismo, el nativismo, la discriminacin contra
los trabajadores extranjeros, que el rebote machista y antiambientalista, as como
otras inclinaciones y tendencias reaccionarias, se estn convirtiendo en un peligro
cada vez mayor. Otros vinculan la reaparicin del populismo de derecha y la reaccin con un giro derechista de la mayora poltica y econmica. Hay otros anlisis
de la actual situacin poltica del mundo, entre ellos los que proponen que el planeta est presenciando una guerra de los ricos contra los pobres, una rebelin de
los acaudalados contra las demandas de los indigentes, el estado del bienestar, la
poltica econmica redistributiva y dems. O tal vez est ocurriendo todo al mismo
tiempo. Comoquiera que sea, desde las perspectivas de los progresistas, los verdes
rojos o de izquierda y las feministas, lo que menos falta nos hace en el mundo es
el faccionalismo, el sectarismo, "la lnea correcta"... ms bien tenemos que analizar
crticamente todas las frmulas polticas gastadas, desarrollar un espritu ecumnico y "ensabar tanto lo que tenemos en comn, nuestros 'nuevos bienes comunes' como nuestras diferencias".

TERCERA PARTE
SOCIALISMO Y NATURALEZA

Toda filosofa se encierra en dos palabras:


sostener y abstener.
EPCTETO

No hay nada que el dinero no pueda componer,


pero todo sigue estando roto.
JOHN STRAIEY

Los materiales de la tercera parte de esta obra indican algunas lneas de pensamiento econmico-poltico y sociolgico-poltico acerca del "socialismo ecolgico", que pueden resultar tiles para los movimientos ecolgicos radicales del Norte y (en ciertos sentidos) del Sur. El ambientalismo del Norte (segn se afirma)
ha sido impulsado por los valores del ocio de una sociedad "postescasez", mientras que el "ambientalismo de los pobres" en el Sur se ve como una "rebelin de
los pobres para sobrevivir" (en palabras de Juan Martnez-Alier). Estas dos afirmaciones contienen mucho de verdad, porque en el Norte el ambiente suele verse como una recreacin o un medio de consumo, mientras que en el Sur es considerado, normalmente, como medio y objeto de produccin. Esta diferencia
refleja el desarrollo desigual y combinado del capitalismo en el Norte y en el Sur.
En el primero ms gente vive en las reas metropolitanas; en el segundo ms personas viven atadas a la tierra. Pero de alguna forma el "ecologismo de la riqueza"
y el "ecologismo de la supervivencia" (Martnez-Alier) se estn intersectando tanto en el primero como en el segundo. Por un lado el movimiento por una agricultura sustentable, la lucha por reducir la produccin de sustancias txicas
(reduccin en la fuente) y los movimientos por ciudades verdes en el Norte se
ocupan del medio, en todo o en parte, como un medio u objeto de produccin y
reproduccin. En el Norte el "nivel de vida decente" histricamente determinado
(y tal vez hasta nuestra propia supervivencia) depende de que se pase, en general,
a una "produccin verde". Por otro lado el crecimiento de industrias y ciudades
en el Sur, y la proliferacin