You are on page 1of 445

BRAD MELTZER

CARTEA SORII
Original: The Book of Fate (2006)
Traducere din limba englez i note de:
DIANA UUIANU

virtual-project.eu

RAO International Publishing Company


2008

Ceea ce ne limiteaz noi numim Soart.


Ralph Waldo Emerson

Dumnezeu nu joac zaruri.


Albert Einstein

1.
Peste ase minute, unul dintre noi avea sa fie mort. Asta ne era soarta.
Niciunul dintre noi nu tia ce avea s urmeze.
Ron, oprete-te, am strigat, alergnd dup brbatul de vrst mijlocie n
costum bleumarin.
Simeam cldura sufocant din Florida lipindu-mi cmaa de piept.
Ignorndu-m, Ron Boyle se repezi nainte, pe pist, trecnd de Air Force One
care se afla n dreapta noastr i de cele optsprezece maini ale coloanei oficiale
aliniate n stnga, cu motoarele la ralanti. Ca adjunct al efului staffului
prezidenial era ntotdeauna pe fug. Asta se ntmpl cnd lucrezi pentru cel mai
puternic om din lume, i nu-i doar o figur de stil. eful nostru era Comandantul
Suprem. Preedintele Statelor Unite. Iar atunci cnd voia ceva, datoria mea era
s-i ndeplinesc dorina. n momentul acesta, preedintele Leland Leul
Manning voia ca Boyle s se calmeze. Unele sarcini m depeau pn i pe
mine.
Mrind viteza pe msur ce se strecura prin mulimea format de membrii
staffului prezidenial i de reprezentanii presei care-i croiau drum spre mainile
ce le fuseser repartizate, Boyle trecu valvrtej pe lng un Chevy 1 Suburban de
un negru strlucitor, burduit cu ageni ai Secret Service i pe lng ambulana
care transporta civa litri de snge din grupa sangvin a preedintelui. Astzi,
ceva mai devreme, Boyle ar fi trebuit s stea la mas cu preedintele, timp de
cincisprezece minute, la bordul Air Force One. Din cauza greelii mele de
programare, acum trebuia s se mulumeasc doar cu o discuie de trei minute, la
un moment dat, n dup-amiaza asta. S spun c din cauza asta era nervos era ca
i cum a fi numit Marea Recesiune Economic o zi proast la serviciu.
Ron! am spus din nou, punndu-i o mn pe umr i ncercnd s-mi cer
scuze. Ateapt puin. Voiam s
Se ntoarse brusc i mi ndeprt mna. Foarte slab, cu un nas subire i
ascuit i o musta groas menit s compenseze aceste dou neajunsuri, Boyle
avea prul grizonant, pielea mslinie i nite ochi cprui izbitori al cror iris
parc fusese mprocat cu un albastru-deschis. Se aplec n fa i ochii si de
pisic m strfulgerar plini de ur.
S nu m mai atingi dect dac mi strngi mna, m amenin el i un
strop de saliv m lovi direct n obraz.
Strngnd din dini, m-am ters cu dosul palmei. Corect, ntrzierea de
program era greeala mea, ns cu toate astea nu exista niciun motiv ca s
1 Prescurtare de la Chevrolet, cunoscuta marca de maini produs n SUA. (n.tr.).
4

Acum, ce mama naibii e att de important, Wes, sau prin asta vrei s
sublimezi din nou c atunci cnd mncm cu preedintele, trebuie s-i dm
comanda pentru prnz cu cel puin o or n avans? adug el, suficient de tare
nct civa ageni ai Secret Service s se ntoarc i s se uite la noi.
Oricare alt tip n vrst de douzeci i trei de ani ar fi ripostat destul de dur.
Mi-am pstrat cumptul. Asta-i treaba asistentului preedintelui cunoscut i ca
umbra preedintelui cunoscut i ca biatul care st tot timpul dup fundul
preedintelui. Face tot ce vrea preedintele, ine mainria n funciune i o face
s duduie.
D-mi voie s m revanez fa de tine, am spus, renunnd la scuze. Dac
voiam s-i nchid gura lui Boyle dac nu voiam s facem o scen n faa presei
trebuia s fiu mai atent. Ce zici dac dac te bag n limuzina preedintelui
chiar acum?
Boyle se ndrept uor de spate i ncepu s-i ncheie nasturii hainei de la
costum.
Am crezut c tu Nu, e foarte bine. Bravo. Excelent.
Schi chiar un zmbet. Situaia de criz fusese evitat.
Credea c totul era dat uitrii. Memoria mea era ns mult mai bun. n timp
ce Boyle se ntorcea triumftor spre limuzin, mi-am notat ceva n minte. Ce
nemernic plin de sine! La ntoarcere, aveam grij s mearg n microbuzul
destinat presei.
Din punct de vedere politic, nu eram bun i att. Eram nemaipomenit. i nu-i
vorba de bravad, sta e adevrul. Nu poi solicita o slujb ca asta, eti invitat s
dai un interviu. Orice tnr politician care dorete s dea lovitura la Casa Alb ar
face moarte de om s pun mna pe o funcie att de aproape de liderul lumii
libere. De-aici, din poziia asta, predecesorul meu devenise numrul doi n Biroul
de Pres al Casei Albe. Predecesorul su din mandatul anterior de la Casa Alb
preluase o funcie de conducere la IBM, cu patru mii de oameni n subordine. Cu
apte luni n urm, n ciuda lipsei de pile i relaii, preedintele m alesese pe
mine, n defavoarea fiului unui senator i a doi bursieri Rhodes2. Prin urmare, se
nelege c puteam s-i fac fa unui grangure din staff, pe care-l apucaser
pandaliile.
Wes, hai s mergem! m strig eful securitii din Secret Service,
fcndu-ne semn cu mna spre main, n timp ce se strecura pe scaunul din fa
al pasagerului, acolo de unde putea s vad tot ce mica.
n urma lui Boyle i punndu-mi geanta din piele n faa, m-am suit n spatele
limuzinei blindate, acolo unde se afla preedintele, mbrcat lejer ntr-o geac
neagr i blugi. M gndeam c Boyle avea s-l abordeze imediat, ns trecu pe
2 Bursele acordate studenilor din unele ri, inclusiv SUA, pentru a studia la Universitatea Oxford din
Regatul Unit al Marii Britanii. (n.tr.).

lng preedinte ciudat de tcut. n momentul n care se aplec n fa


ndreptndu-se spre scaunul din stnga spate, haina lui Boyle se desfcu, ns o
aps imediat cu mna, deasupra inimii, ca s rmn nchis. Abia mult mai
trziu mi-am dat seama ce anume ascundea. i ceea ce tocmai fcusem cnd l
invitasem s urce.
M-am ndreptat spre unul dintre cele trei scaune rabatabile amplasate n faa
celor din spatele mainii. Al meu era spate n spate cu cel al oferului i vizavi de
al lui Boyle. Din motive de securitate, preedintele sttea ntotdeauna pe scaunul
din spate dreapta, avnd-o pe prima-doamn ntre el i Boyle.
Scaunul din faa preedintelui locul cel mai fierbinte era deja ocupat de
Mike Calinoff, un pilot de maini de curse profesionist, pensionat, de patru ori
ctigtor al Winston Cup, invitat special pentru evenimentul de astzi. Nu era
nimic neobinuit n asta. Cu numai patru luni nainte de alegeri, abia dac aveam
trei puncte avans n sondaje. Acum cnd mulimea era att de capricioas i de
nehotrt, numai un fraier ar fi intrat n ringul gladiatorilor fr o arm secret.
i maina asta este rapid, cu tot blindajul sta? se mir campionul de
curse, admirnd interiorul bleumarin al limuzinei prezideniale, Cadillac One.
Merge ca vntul i ca gndul, rspunse Manning n timp ce prima-doamn
i ddea ochii peste cap.
Hotrndu-se ntr-un trziu s intervin, Boyle se ls mai n fa n scaun i
scoase un dosar cu coperi groase, cartonate.
Domnule preedinte, dac am putea
mi pare ru asta-i tot ce putem face, domnule, l ntrerupse eful
staffului prezidenial Warren Albright, urcndu-se i el n main.
i ntinse preedintelui un ziar mpturit i ocup scaunul din mijloc situat
chiar n faa primei-doamne i, ceea ce era mai important, n diagonal fa de
Manning. Chiar i cu banchetele astea pentru ase persoane, apropierea conta.
ndeosebi pentru Boyle, care era nc ntors cu faa spre preedinte, refuznd s
renune la introducerea fcut.
Preedintele apuc hotrt ziarul i se uit cu atenie la careul de cuvinte
ncruciate pe care el i cu Albright l rezolvau mpreun n fiecare zi. Era un fel
de tradiie a lor nc din primele zile ale campaniei electorale i motivul pentru
care Albright se afla ntotdeauna n scaunul acela rvnit, dispus n diagonal fa
de cel al preedintelui. Albright ncepea fiecare careu, fcea ct putea din el,
dup care i-l pasa preedintelui ca s-l termine.
Cincisprezece orizontal este greit, observ preedintele n timp ce eu mi
puneam geanta n poal. nbui.
De regul lui Albright nu-i plcea cnd Manning gsea o greeal. Azi, lund
n considerare faptul c Boyle se afla pe scaunul din col, avea un motiv n plus
de iritare.
Totul e n regul? l-am ntrebat eu din priviri.
6

nainte ca Albright s rspund, oferul acceler, iar corpul mi se mic brusc


nainte.
Peste trei minute i jumtate, avea s fie tras primul foc. Doi dintre noi aveau
s cad secerai la podea, n spasme. Unul dintre noi n-avea s se mai ridice.
Domnule, a putea s v optesc ceva la ureche? Nu dureaz mai mult de o
secund, l ntrerupse Boyle, mult mai hotrt dect nainte.
Ron, nu poi s te bucuri pur i simplu de cltoria asta? l tachin primadoamn, al crei pr aten, tuns scurt, i se deranjase uor cnd maina trecuse
peste un dmb de pe osea.
n ciuda tonului dulceag, i-am vzut lucirea din ochii si de-un verde aprins.
Era aceeai lucire pe care obinuia s-o aib fa de studenii ei de la Princeton.
Fost profesoar universitar, doctor n chimie, prima-doamn era nvat s fie
dur. Iar atunci cnd doctor Prima-Doamn voia ceva, doctor Prima-Doamn
lupta pentru asta. i obinea ceea ce voia.
tii, doamn, n-o s dureze dect
Se ncrunt att de tare, nct sprncenele aproape c i se mpreunar.
Ron. Bucur-te de cltoria asta.
Majoritatea oamenilor s-ar fi oprit aici. Boyle i for norocul i mai mult,
ncercnd s-i nmneze dosarul direct lui Manning. l cunotea pe preedinte
nc de pe vremea cnd amndoi aveau douzeci de ani i studiau la Oxford.
Bancher profesionist i n acelai timp pasionat de iluzionism, avea s se ocupe
ulterior de toi banii lui Manning, lucru pentru care chiar era nevoie de puin
magie. La momentul respectiv, era singura persoan din cadrul staffului care
fusese de fa cnd Manning se cstorise cu prima-doamn. Acest atu l ajutase
cnd presa descoperise c tatl lui Boyle fusese un tip extrem de necinstit,
condamnat (de dou ori) pentru fraud n domeniul asigurrilor. Era acelai
permis de trecere pe care-l folosea n limuzin pentru a pune la ncercare
autoritatea primei-doamne. ns pn i cele mai bune permise de liber trecere
expir n cele din urm.
Manning cltin dezaprobator din cap, att de subtil, nct numai un ochi
versat i-ar fi putut da seama de asta. Prima-doamn era un astfel de observator,
nu ns i Boyle.
nchiznd dosarul, Boyle se ls pe spate i mi arunc o privire ucigtoare.
Era numai vina mea.
n timp ce ne apropiam de destinaie, Manning privi n tcere prin geamul
verzui, antiglon.
Ai auzit vreodat despre ce-a spus Kennedy cu trei ore nainte de a fi
mpucat? ntreb el, strduindu-se s imite ct mai bine accentul de
Massachusetts. tii, noaptea trecut ar fi fost o noapte a naibii de bun s omori
un preedinte.
7

Lee! l dojeni prima-doamn. Vedei cu ce am de-a face? adaug ea, rznd


forat spre Calinoff.
Preedintele lu mna soiei sale i o strnse uor, dup care mi arunc o
privire rapid.
Wes, ai adus cadoul pe care l-am pregtit pentru domnul Calinoff? m
ntreb el.
Am scotocit prin geanta mea de piele geanta cu tot felul de minuni fr smi mut vreun moment privirea de pe faa lui Manning. mi fcu un semn uor
aprobator i se scarpin la ncheietura minii. Nu-i da acul de cravat caut
darul cel mare.
Eram asistentul su de peste apte luni. mi fceam treaba bine, aadar, nu
trebuia s vorbim ca s comunicm. Eram pe un drum deja bttorit. N-am putut
s m abin s nu zmbesc.
Acesta avea s fie ultimul meu zmbet mare i larg. n trei minute, cel de-al
treilea glon al atentatorului avea s-mi treac prin obraz, distrugndu-mi att de
muli nervi faciali, nct n-aveam s-mi mai deschid niciodat gura complet.
Despre asta vorbeam, mi-a dat de neles preedintele printr-un gest.
Din geanta mea burduit, n care se gsea orice i-ar fi fost vreodat de
trebuina unui preedinte, am scos un set oficial de butoni prezideniali, pe care iam nmnat domnului Calinoff, care prea a se bucura de fiecare sutime de
secund petrecut n scaunul su rabatabil, complet inconfortabil, scaunul
fierbinte.
tii ceva, sunt autentici, i spuse preedintele. Nu-i vindei pe eBay.3
Era aceeai glum pe care o fcea de fiecare dat cnd oferea n dar cte un
set. Cu toate astea, am rs cu toii. Chiar i Boyle, care ncepuse s se scarpine pe
piept. Nimic nu se compar cu senzaia de a ti c te numeri printre cei care
mprtesc o glum a preedintelui Statelor Unite. Iar pe 4 iulie n Daytona,
Florida, n momentul n care avea s se anune: Domnilor, pornii-v
motoarele, la legendara cursa Pepsi 400 NASCAR, nu exista n ntreaga lume o
banchet din spate mai bun.
nainte s-i poat mulumi Calinoff, limuzina se opri. Un fulger rou
intermitent trecu pe lng noi pe partea stng doi poliiti pe motociclete cu
sirenele urlnd. naintau n vitez din spatele coloanei oficiale ca s ocupe poziii
n fa. Exact ca la o procesiune funerar.
Doar nu blocheaz drumul, spuse prima-doamn.
Ura cnd se oprea traficul ca s treac coloana oficial. Voturile acelea naveau s mai fie ctigate niciodat.
Maina continu s mai mearg civa zeci de centimetri.
3 Site pe care se scot la licitaie diverse bunuri i obiecte. (n.tr.).
8

Domnule, imediat vom intra pe pist, anun eful securitii de pe locul


din dreapta fa.
Afar, ntinderea de beton a pistei aeroportului fcea loc cu rapiditate irurilor
succesive de maini de curse.
Stai aa vrei s spunei c vom intra direct pe pist? se mir Calinoff,
dintr-odat extrem de surescitat.
Se rsuci n scaun, ncercnd s se uite afar.
Preedintele zmbi larg.
Credeai c am primit doar cteva locuri pe rndul din fa?
Roile se rostogolir peste o plac metalic zgomotoas, care zdrngni ca un
capac de canalizare prost aezat. Boyle se scrpin din nou pe piept. Un zgomot
baritonal umplu aerul din jur.
Tun? ntreb Boyle, uitndu-se n sus la cerul albastru fr nori.
Nu, nu tun, replic preedintele, lipindu-i buricele degetelor pe geamul
antiglon n timp ce mulimea de 200 000 de oameni prezeni pe stadion se grbi
s se ridice n picioare cu pancarte, steaguri i dnd din mini. Sunt aplauzele.
Doamnelor i domnilor, preedintele Statelor Unite! strig crainicul foarte
tare prin sistemul de amplificare.
O curb strns la dreapta ne fcu s ne aplecm ntr-o parte atunci cnd
limuzina ntoarse i intr pe pista de curse, cea mai mare i perfect pavat osea
pe care o vzusem vreodat.
Avei nite drumuri tare drgue pe-aici, i spuse preedintele lui Calinoff,
lsndu-se pe spate pe scaunul su din piele, fcut special la comand, dup
dimensiunile sale.
Nu mai rmsese dect s ne facem intrarea grandioas. Dac n-am fi aranjat
asta, cei 200 000 de spectatori pltitori de bilete de pe stadion, plus cele zece
milioane de telespectatori de-acas, plus cele aptezeci i cinci de milioane de
fani nvederai ai NASCAR aveau s le spun prietenilor, vecinilor, veriorilor i
necunoscuilor de la supermarket c se duseser cu sacul la pomul ludat i nu
meritase efortul.
ns de-asta adusesem coloana oficial. N-aveam nevoie de optsprezece
maini. Pista de aterizare de pe Aeroportul Daytona era de fapt adiacent cu pista
de curse. Nu existau niciun fel de lumini roii dup care s te ii. Nu trebuia s
blochezi niciun fel de trafic. ns pentru toi cei care ne priveau Ai vzut
vreodat coloana oficial a preedintelui pe o pist de curs? Frenezie american,
garantat sut la sut.
Nu-mi psa ct de strnse erau rezultatele din sondaje. Un singur tur complet
de circuit i aveam s ne ocupm locurile destinate pentru inaugurare.
Boyle, care sttea pe scaunul din faa mea, nu arta ctui de puin interesat de
toate astea. Cu braele ncruciate pe piept, l fixa n continuare cu privirea pe
preedinte.
9

Au venit i starurile, eh? ntreb Calinoff atunci cnd intram n curba final
i i vzu pe cei din comitetul de primire, un grup mai mic de piloi NASCAR,
mbrcai cu toii n combinezoanele lor multicolore, mpopoonate cu reclame i
embleme de tot felul.
Ceea ce nu bgase de seam ochiul su neexperimentat erau cei aproximativ
doisprezece membri ai echipajelor participante la curs, o idee mai rigizi dect
restul. Unii aveau rucsacuri. Alii aveau saci de sport din piele. Cu toii purtau
ochelari de soare. Iar unul vorbea la propria ncheietur. Bieii din Secret
Service.
Ca oricare altul aflat pentru prima oar la bordul mainii prezideniale,
Calinoff era practic lipit de geamul lateral.
Domnule Calinoff, dumneavoastr o s cobori primul, am spus eu n timp
ce ne apropiam de standurile de realimentare cu combustibil.
Afar, piloii erau deja aliniai pentru a-l ntmpina pe preedinte. n aizeci
de secunde, aveau s-o ia la fug ca potrnichile ca s-i salveze pielea.
Calinoff se aplec spre ua de lng mine, cea de pe partea oferului, acolo
unde se ngrmdiser toi piloii NASCAR.
M-am aplecat n fa ca s-l blochez, fcndu-i semn spre ua preedintelui,
aflat pe partea cealalt.
Pe-acolo, am spus. Pe ua de lng el.
ns piloii sunt dincolo, obiect Calinoff.
Ascultai-l pe biat, se bg i preedintele n discuie, indicndu-i ua
situat exact lng Calinoff.
Cu ani n urm, atunci cnd preedintele Clinton venise s vad o curs
NASCAR, publicul l huiduise. n 2004, atunci cnd preedintele Bush sosise
mpreun cu legendarul pilot de curse Bill Elliott la bordul coloanei oficiale,
Elliott coborse primul din main, iar mulimea adunat izbucnise n urale.
Chiar i preedinii pot recurge la cte un truc cu care s aduc mulumea la delir.
Cu un clic i-un poc, agentul-ef de pe scaunul din fa, din dreapta, acion
un buton de siguran aflat sub mnerul uii, pentru a deschide ua blindat. n
cteva secunde, portiera se deschise larg permind razelor soarelui i aerului
fierbinte al Floridei s nvleasc n main, iar Calinoff atinse caldarmul cu
una din cizmele sale de cowboy lucrate manual.
i acum v rog s-l ntmpinai cu cldur pe cel care a ctigat de patru
ori Winston Cup Mike Caaaalinoff! url crainicul de pe stadion.
Mulimea era i mai entuziast.
Nu uitai niciodat, i opti preedintele oaspetelui su, n timp ce Calinoff
cobora din main i se ndrepta spre cei 200 000 de fani n delir, asta am venit
s vedem astzi aici.
Iar acum, continu crainicul, marele nostru maestru de ceremonii pentru
cursa de azi fiul iubit al Floridei, preedintele Leeeee Maaaaanning!
10

Chiar n spatele lui Calinoff, preedintele iei din main, cu mna dreapt
fcnd semne celor din jur, iar cu stnga atingnd cu mndrie logoul NASCAR
de pe pieptul gecii. Se opri pentru un moment ca s-o atepte pe prima-doamn.
Ca ntotdeauna, pe buzele fiecrui fan din tribune se putea citi: Iat-l, Uitel, Uite-i Apoi, de ndat ce mulimea savur momentul, se declanar
bliurile. Domnule preedinte, uitai-v aici. Domnule preedinte! Abia
dac fcuse trei pai cnd Albright ajunse n spatele su, urmat de Boyle.
Am cobort din main ultimul. Soarele m obliga s-mi mijesc ochii, ns am
continuat s-mi ntind gtul ca s m uit n sus, fascinat de cei 200 000 de fani
care se ridicaser n picioare artnd i fcnd cu mna spre noi de la tribune.
Terminasem de doi ani colegiul i iat cum arta viaa mea. Nici mcar starurile
rock nu aveau parte de aa ceva.
ntinznd mna dreapt pentru o strngere de mn, Calinoff fu rapid
nconjurat de piloi, care l mbriar i l btur pe spate prietenete. n fruntea
lor se afla preedintele executiv de la NASCAR i soia sa surprinztor de nalt,
prezent la faa locului pentru a-i ura bun-venit primei-doamne.
Apropiindu-se de piloi, preedintele Manning zmbi larg, cu toat gura. Era
rndul lui. n trei secunde, avea s fie nconjurat geaca aceea neagr ntr-o
mare multicolor de combinezoane reprezentnd Pepsi, M&Ms, DeWalt i Lone
Star Steak. Ca i cum ar fi ctigat World Series4, Super Bowl5 i respectiv
Poc, poc, poc.
Asta a fost tot ce-am auzit. Trei pocnituri mici. Un foc de artificii. Sau un
rateu la eava de eapament a vreunei maini.
Focuri de arm! Focuri de arm! zbier agentul-ef. Culcat! napoi!
nc zmbeam n momentul n care primul ipt sfie vzduhul. Piloii de
curse se mprtiar rapid lsnd totul balt i fugind panicai, ntr-un contur
nedesluit de culori.
Dumnezeu le-a dat putere profeilor strig un brbat cu prul negru
vlvoi i cu o voce profund aflat n centrul vrtejului uman creat.
Ochii si mici i cprui preau aproape lipii unul de cellalt, n timp ce nasul
borcnat i sprncenele sale nguste i arcuite i ddeau o cldur ciudat
expresiei feei care, dintr-un motiv anume, mi amintea de Danny Kaye. mbrcat
n combinezon de pilot, brbatul sttea ntr-un genunchi i inea cu ambele mini
un pistol.
Ca un bondar, mi-a trecut prin minte.
ns de asemenea i ororilor
4 Cea mai important competiie de baseball din SUA jucat anual n luna octombrie ntre ctigtoarele
American League i National League. (n.tr.).

5 Partid de fotbal american jucat anual, menit s decid ce echip profesionist ctig National Football
League. (n.tr.).

11

N-am fcut altceva dect s m holbez la el, ncremenit. Brusc, zgomotul


dispru. Timpul ncetini. Pentru mine lumea se transform n alb i negru. Era ca
atunci cnd l ntlnisem pentru prima oar pe preedinte. Numai strngerea de
mn mi se pruse c durase o or. Trind ntre secunde, dup cum se exprimase
cineva. Timp suspendat. Cu ochii int la bondar, nu puteam s-mi dau seama
dac acesta nainta sau cei din jurul lui se ddeau n grab napoi.
Cineva a fost dobort! a urlat agentul-ef.
Am urmrit minile agentului artnd spre un brbat mbrcat ntr-un costum
bleumarin, care zcea la pmnt cu faa n jos. Oh, nu. Boyle! Avea fruntea
lipit de caldarm, iar faa i era schimonosit n agonie. Se inea de piept i se
vedea cum sub el ncepuse s se formeze o bltoac de snge.
Cineva a fost dobort! strig agentul-ef din nou.
M-am uitat n lateral cutndu-l din priviri pe preedinte. L-am descoperit
chiar cnd jumtate din agenii mbrcai n combinezoane se repezeau la mica
mulime care se bulucise deja n jurul su. Agenii nnebunii se micau att de
repede, nct persoanele cele mai apropiate de Manning erau intuite i lipite de
el.
Scoatei-l, acum! strig un agent.
mpins napoi i lipit cu spatele de Manning, soia preedintelui executiv al
NASCAR ipa.
O strivii! url Manning, apucnd-o de umr i ncercnd s-o in pe
picioare. Dai-i drumul!
Agenilor din Secret Service nu le psa. nghesuii n jurul preedintelui,
loveau mulimea din fa i din partea dreapt, n avntul lor, nu mai ineau cont
de nimic. Asemenea unui copac rpus de la rdcin, mulimea de oameni se
nclin ntr-o parte, spre pmnt. Preedintele nc se mai zbtea s-o scoat pe
soia preedintelui executiv din vrtej, cnd explod o lumin strlucitoare. mi
amintesc cum se stinsese bliul aparatului de fotografiat.
nct oamenii s poat s-i pun la ncercare credina nc mai rcnea
trgtorul n timp ce un grup separat de ageni mbrcai n combinezoane l
apucar strns de gt de mn de pr.
Aparent cu ncetinitorul, capul bondarului fu tras n spate, apoi corpul su, n
timp ce nc dou pocnituri rsunar n aer.
Am simit o neptur n obrazul drept.
i s deosebeasc binele de ru! ip brbatul, cu braele ntinse n
lateral precum Isus pe cruce, n timp ce agenii l puneau la pmnt.
Toi cei din jurul su i ali ageni formar un cerc strns, fluturndu-i armele
semiautomate Uzi pe care le scoseser din sacii de sport din piele i din
rucsacuri.
M-am lovit cu palma peste obraz, ncercnd s omor insecta care m ciupise.
La jumtate de metru mai n fa, mulimea care-l nconjura pe preedinte se
12

prvlise pe asfalt. Doi ageni o nfcar pe prima-doamn, trgnd-o deoparte.


Restul agenilor continuau s mping n stnga i-n dreapta, s loveasc la
ntmplare, s calce peste cei czui ncercnd s ajung la Manning i s fac un
scut uman n jurul lui.
M uitam cum bltoaca de snge de sub Boyle devenise i mai mare. Capul i
zcea acum ntr-un lichid alb ca laptele. Vomitase.
Din spatele grmezii formate n jurul preedintelui, agentul-ef i nc un
agent mbrcat la costum i cravat l apucar pe Manning de coate i l scoaser
din nvlmeal. Pe chipul preedintelui se putea citi numai durere. M-am uitat
s vd dac avea snge pe costum, ns nu se vedea niciun strop.
Mrind pasul, agenii se ndreptar spre limuzin. Ali doi ageni mergeau
chiar n spatele lor, innd-o strns pe prima-doamn de subsuori. Eram singurul
obstacol n calea lor. Am ncercat s m dau la o parte, ns nu suficient de rapid.
Agentul-ef se izbi cu toat puterea n umrul meu.
Caznd pe spate, m-am lovit de limuzin, cu fundul chiar deasupra roii din
dreapta fa. nc vedeam totul cu ncetinitorul de undeva din exteriorul corpului
meu: pe mine ncercnd s-mi pstrez echilibrul lovind cu mna capota
mainii i sunetul produs n momentul impactului. Sunetul era att de
deformat, nct mi se prea c aud ceva ciudat. Continuam s vd lumea n alb i
negru. Totul cu excepia urmei roii lsate de palma mea pe tabl.
Confuz, mi-am dus mna la obraz. Mi-am plimbat-o de-a lungul pielii, care
era alunecoas i umed, i m ustura n locul unde fusesem rnit.
D-i drumul, nu mai sta! ip cineva.
Roile au scrnit. Maina ni brusc de pe loc. Iar limuzina plec n tromb
de sub mine. Asemenea unei cutii de cola uitate pe acoperi, am alunecat pe spate
i-am czut n fund. n ureche simeam un vjit asurzitor. Nu auzeam nimic
altceva dect un sunet firav care-mi pulsa n obraz.
M-am uitat spre palm i am vzut c pieptul i umrul drept mi erau ude
leoarc. i nu de ap. Ci de un lichid mai gros i mai nchis la culoare un
rou ntunecat. Oh, Doamne Dumnezeule, e de la mine?
Un alt bli m strfulger. Ce vedeam nu era numai culoarea roie a sngelui
meu. Acum era albastru de la cravata mea i galben dungile galbene de
marcaj de pe caldarm. Un alt bli a licrit i am simit cum nite ace de culoare
mi nepau ochii. Maini de curse argintii, maro i vernil, stegulee roii, albe i
albastre abandonate n tribune. Un biat blond ipa ca din gur de arpe pe rndul
al treilea purtnd un tricou cu Miami Dolphins. i roul roul nchis la culoare
i vscos pe care-l aveam ntins peste tot, pe mn, pe bra i pe piept.
Mi-am atins obrazul din nou. Buricele degetelor s-au agat de ceva ascuit.
Tare ca metalul sau era vreun os? Mi s-a ntors stomacul pe dos de grea.
Mi-am atins faa din nou apsnd uor. Nicio reacie Ce-i n neregul cu faa
mea?
13

Alte dou flash-uri de la bliuri m orbir cu lumina lor alb, i totul ncepu s
se deruleze cu repeziciune prin faa ochilor mei. Timpul m ajunse din urm ct
ai zice pete, scurgndu-se cu viteza luminii.
Nu-i simt pulsul! strig o voce de la distan.
Chiar n fa, doi ageni ai Secret Service mbrcai la costum i cravat l
ridicaser pe Boyle pe o targ i-l urcau n ambulana oficial. Mna dreapt i se
blngnea, iar din palm i curgea snge. Mi-am reamintit momentele de
dinaintea plecrii limuzinei. N-ar fi avut cum s se afle aici, dac eu n-a fi
I-am pus ctue! Luai-l dracu de-aici!
Ceva mai n stnga, mai muli ageni strigau la oameni, dndu-i pe rnd la o
parte ca s ajung la trgtor. M aflam nc la pmnt, eu i restul petelor de
ulei, zbtndu-m s m ridic i ntrebndu-m de ce era totul att de confuz i
de nceoat.
Ajutor am strigat, dei nu mi-a ieit nimic de pe buze.
Tribunele se micau asemenea unui caleidoscop. Am czut pe spate, lovindum de caldarm, zcnd acolo, cu palma nc apsnd pe metalul alunecos din
obraz.
E cineva?
Sirenele sunau, ns nu se auzeau mai tare. Ci mai ncet. ncetul cu ncetul
ncepur s se atenueze. Ambulana lui Boyle, M las m las aici
V rog de ce nu e?
O femeie ipa ntr-un si minor perfect. Urletul ei strbtu mulimea n timp ce
eu m uitam n sus la cerul fr nori al Floridei. Artificii trebuia s avem
artificii. Albright o s fie negru de suprare
Sirenele aproape c nu se mai auzeau deloc. Am ncercat s ridic capul, ns
nu am putut. Am fost orbit de lumina unui ultim bli i n-am mai vzut nimic.
De De ce nu m ajut nimeni?
n ziua aceea, Ron Boyle murise din cauza mea.
Opt ani mai trziu, avea s revin la via.

14

2.
Opt ani mai trziu
Kuala Lumpur, Malaysia
Unele cicatrice nu se vindec niciodat.
Doamnelor i domnilor, ex-preedintele Statelor Unite, Leland Manning,
anun gazda noastr, viceprim-ministrul Malaysiei.
M crispez uor la auzul acestor cuvinte. S nu-i spui niciodat ex. Este
fostul. Fostul preedinte.
Vicepremierul repet anunul n mandarin, cantonez i malaez. Singurele
cuvinte pe care le neleg de fiecare dat sunt: Leland Manning Leland
Manning. Leland Manning. Dup modul n care Manning se trage de lobul
urechii i se preface c se uit n culise, este clar c singurele cuvinte pe care le
aude el sunt ex-preedintele.
Uitai aici, domnule, i spun, dndu-i un dosar cu coperte de piele ce
conine foile discursului su.
Am febr i doar ce-am aterizat, dup un zbor de unsprezece ore spre Kuala
Lumpur, pe durata cruia n-am dormit niciun minut. Din cauza diferenei de fus
orar, am senzaia c e trei dimineaa, dar asta nu-l afecteaz pe Manning.
Preedinii sunt fcui ca s reziste toat noaptea. ns nu i asistenii lor.
Succes, adaug eu, dnd la o parte cortina de culoarea vinului rou de
Burgundia, iar el i face apariia din partea dreapta a scenei.
Mulimea prezent izbucnete n ovaii, iar Manning flutur n aer dosarul cu
discursul de parc ar avea acolo codurile nucleare. Cndva, chiar le-am avut. Un
consilier militar ne urma peste tot, purtnd codurile ntr-o serviet de piele
cunoscut drept mingea de fotbal.
n prezent, nu mai avem consilier militar nici minge de fotbal nici
coloan oficial nici staff prezidenial de mii de oameni care s trimit faxuri
i limuzine blindate prin toat lumea pentru noi. Acum, n afar de civa ageni
ai Secret Service, l am pe preedinte, iar preedintele m are pe mine.
La patru luni dup tentativa de asasinat, preedintele Manning pierdu ansa de
a fi reales, iar noi a trebuit s prsim cu toii Casa Alb. Plecarea a fost destul
de dur i neplcut ne luau tot slujbele, vieile, mndria ns de ce de ce
a fost ntrebarea care ne-a bntuit.
Pe durata investigaiilor Congresului n urma tentativei de asasinat,
chiibuarii de pe Dealul Capitoliului se strduiser cu tot dinadinsul s atrag
15

atenia asupra oricrei posibile greeli de securitate svrite cu ocazia deplasrii


pe pista de curse, de la agentul Secret Service de la biroul local din Orlando care
nu apucase s verifice toate informaiile primite cu dou zile naintea vizitei
preedintelui pn la inexplicabilele bree care-i permiseser trgtorului s se
strecoare prin cordonul de securitate sau la faptul c n ziua evenimentului,
medicul personal al preedintelui comandase din greeal rezerve de snge dintro alt grup dect trebuia pentru ambulana ce deservea coloana oficial. Niciuna
dintre aceste greeli nu contase. ns existase una esenial.
Dup ce John Hinckley trsese asupra preedintelui Reagan n 1981, sondajele
de opinie indicaser c simpatia fa de Reagan crescuse pn la 73 de procente,
cele mai bune rezultate pe care le atinsese pe durata celor opt ani n funcie.
Dup ntmplarea aceea de pe pista de curse, sondajele favorabile lui Manning
sczuser drastic la 32 de procente. i singura vinovat de toate astea era o
amrt de fotografie.
Fotografiile dinuiesc dup orice situaie de criz. Chiar i n plin haos,
fotografii reuesc s apese pe buton i s imortalizeze momentul. Unele
fotografii, precum cea a lui Jackie Kennedy n momentul mpucrii lui JFK,
exprim o groaz extrem. Altele, precum cea a lui Reagan, surprins clipind n
timp ce era mpucat, nu fac dect s arate ct de puin timp are cineva ca s
reacioneze. Este singurul lucru pe care politicienii nu pot s-l manipuleze. Pot
s-i manipuleze politicile, voturile chiar i viaa personal ns
fotografiile fotografiile arareori mint.
Aa c atunci cnd am auzit despre fotografia cu pricina fotografie fcut cu
un aparat digital i nfindu-l pe preedintele Manning n timp ce urla, stnd n
spatele soiei preedintelui executiv al NASCAR cu mna pe umrul acesteia
ca i cum el ar fi fost tras napoi de cei din Service i mai mult dect att,
ncercnd s o ajute i s-o fereasc din calea mulimii care o strivea am crezut
c vom avea procentele lui Reagan. Leul Americii urlnd.
Dup care am vzut fotografia. i la fel, toat America. Iar ei nu l-au vzut pe
Manning mpingnd-o pe soia preedintelui executiv nainte, din calea furiei
mulimii. L-au vzut pe preedinte cum o trgea n faa sa, lsndu-se n jos n
spatele ei ca napoia unui scut. Am obinut o dezminire de la soia preedintelui
executiv, care a ncercat s explice c lucrurile nu se petrecuser aa cum prea.
Prea trziu. Pe pagina nti a cinci sute de ziare se ntea Leul cel La.
Rrr, optete Manning n microfon cu un zmbet prefcut, n timp ce cu
ambele mini apuc marginile podiumului de pe scen.
Cnd fostul preedinte Eisenhower zcea pe patul de moarte, se uitase la fiul
su i la unul din doctori i spuse: Ridicai-m. Acetia l sprijiniser i l
ridicaser, dup care Ike se plnsese: Suntei ditamai brbaii. Mai sus. l
sprijiniser i l ridicaser i mai mult. tia ce avea s urmeze. Murise la cteva
16

minute dup aceea. Toi preedinii vor s ias din scen puternici. Manning nu
era deloc altfel.
Imit din nou acelai rget, de ast dat chiar mai ncet. De-abia dup trei ani
fusese n stare s fac gluma asta. Astzi, primete cu uurin rsetele i
aplauzele, ceea ce se ntmpl cnd n deschiderea fiecrui discurs pltit apeleaz
la ea.
Acum poate s fac glume. Publicul chiar ateapt nu pot s uite pn cnd
n-o faci tu nsui. ns dup cum nvasem pe durata primei mele sptmni la
post, doar pentru c preedintele pare c rde, asta nu nseamn c rde cuadevrat. Manning pierduse mai mult dect preedinia n ziua incidentului de pe
pist. l pierduse i pe unul dintre prietenii si cei mai dragi. Cnd se trseser
focurile de arm, preedintele eu nsumi Albright i toi ceilali ne
prbuiserm cu toii la pmnt. Boyle fusese singurul care nu se mai ridicase
niciodat.
nc mai vd bltoaca vscoas i rozalie ce se scurgea de sub el, n timp ce
zcea acolo cu faa n jos, lipit de caldarm. nc mai aud cum se trnteau cu
putere uile de la ambulana sa, asemenea celor ale unei case de bani de la
banc sirenele ce se estompau de parc ar fi venit dintr-o gaur neagr i
hohotele de plns ntretiate ale fiicei lui Boyle, luptndu-se din rsputeri s
citeasc elogiul tatlui su la nmormntare. Aceasta fusese una dintre imaginile
care mi se nrdcinaser cel mai adnc n memorie, i nu numai pentru c vocea
ei era att de tremurtoare, nct de-abia dac putea s pronune cuvintele. Fiica
lui, abia intrat la liceu, avea aceeai intonaie ca i tatl ei. Acelai uierat al
literei s precum cel al lui Boyle i acelai o scurt din Florida. Cnd
nchisesem ochii, mi se pruse c nsi stafia lui Boyle vorbea la propriul
ceremonial funerar. Dup aceea, criticii care odinioar se folosiser de arestrile
tatlui su ca s-l numeasc lupul paznic la oi al administraiei de ast dat i
inuser gura. Oricum, rul fusese deja fcut.
Funeraliile fuseser televizate, desigur, fapt pe care-l apreciasem i eu, cci
din cauza interveniilor chirurgicale i a rnilor de la fa fusesem intuit la pat i
privisem totul din salonul meu de spital. Foarte ciudat, mi se pruse chiar mai ru
dect dac a fi fost acolo, mai ales atunci cnd preedintele se ridicase ca s
prezinte elogiul final.
Manning nva ntotdeauna pe de rost primele rnduri ale discursurilor sale
o cale mai bun de a-i privi publicul direct n ochi. ns n ziua nmormntrii
Atunci fusese altfel.
Nimeni altcineva nu vzuse asta. Pe podium, preedintele i inuse pieptul
scos n afar i umerii trai n spate ntr-o tentativ vdit de a-i etala puterea.
Se uitase la reporterii care erau aliniai lng pereii din spate ai bisericii extrem
de aglomerate. Apoi la rude i prieteni. La cei din stafful su. La soia lui Boyle
i la fiica acestuia, care se zguduia de plns.
17

Haide, efu, am optit eu din camera de spital.


Fotografiile Leului cel La fuseser deja publicate. tiam cu toii c sta era
sfritul mandatului su prezidenial, ns, n acel moment, nu era vorba dect de
moartea prietenului su.
Stpnete-te, l imploram n propria rugciune nerostit.
Manning i lipise buzele i le uguiase un pic, de parc i-ar mai fi acordat un
rgaz de gndire. Ochii si de un cenuiu ca de catifea se ngustaser. tiam c
memorase primul rnd al discursului. Memora fiecare prim rnd n parte.
Haide, poi s-o faci am adugat.
i chiar atunci preedintele Manning se uitase n jos. i citise primul rnd al
discursului.
Nu se auzise niciun icnet de surprindere din partea audienei. Nu se scrisese
nici mcar un singur articol despre acest lucru. ns eu tiam. i la fel i cei din
staff, pe care i vzusem cum strnseser rndurile n mod imperceptibil atunci
cnd camera de luat vederi i mutase imaginea spre mulimea din biseric.
n aceeai zi, pentru a ne mai rsuci o dat cuitul n ran, brbatul care-l
omorse pe Boyle Nicholas Nico Hadrian declarase c, dei trsese mai
multe focuri de arm asupra preedintelui, nu intenionase defel s-l loveasc, i
c fusese doar un avertisment legat de ceea ce el numea intenia cultului
masonic secret de a prelua controlul asupra Casei Albe n numele lui Lucifer i al
hoardelor acestuia din iad. Nu mai este nevoie s spunem c, ulterior, n regim
de urgen, Nico fusese internat la Spitalul St. Elizabeths din Washington, D.C.,
unde se afl pn n ziua de azi.
n sfrit, moartea lui Boyle reprezentase cea mai grav criz cu care ne
confruntaserm vreodat un moment n care aprea, n cele din urm, ceva mai
important dect Casa Alb. Aceast tragedie comun ne apropiase pe toi. Iar eu
o urmrisem de unul singur dintr-un salon de spital cu singurul ochi cu care
puteam s vd.
Este foarte amuzant, spune vicepremierul malaysian, un brbat n vrst de
cincizeci i ceva de ani cu un ten uor acneic.
Pare aproape surprins i ni se altur mie i lui Mitchel, unul dintre agenii
Secret Service, n culise. Se uita atent la Mitchel, dup care se oprete n faa
mea i se ntoarce din nou ca s studieze profilul preedintelui aflat pe podium.
Dup atta amar de vreme petrecut n umbra Preedintelui, n-o iau ca pe ceva
personal.
Lucrai de mult cu preedintele? ntreab viceprim-ministrul, blocndu-mi
n continuare cmpul vizual.
De aproape nou ani, optesc eu.
Pare o perioad lung de timp pentru a fi doar asistent, ns oamenii nu neleg
asta. Dup ce se ntmplase dup ceea ce fcusem i ceea ce provocasem
nu-mi psa ce spuneau psihologii. Dac n-a fi fost eu, Boyle nu s-ar fi aflat
18

niciodat n limuzin n ziua aceea. i dac n-ar fi fost acolo am nchis ochii i
m-am concentrat din nou vizualiznd lacul din tabra n care m duceam vara.
Exact aa cum m nvase terapeutul. Te ajut pe moment, ns, aa cum mi
ddusem seama n spital, nu schimba deloc adevrul adevrat.
Cu opt ani n urm, cnd Boyle urla la mine, tiam c preedintelui i-ar fi fost
imposibil s discute cu el pe durata unei cltorii de dou minute. ns n loc s-i
nchid gura i s-l reprogramez pur i simplu, evitasem toat btaia de cap i-i
aruncasem acel os dup care tiam c alearg. i fusesem al dracului de
satisfcut de ceea ce fcusem. Fluturndu-i faza cu preedintele doar pentru a-mi
uura treaba. Decizia aceea l costase viaa pe Boyle. i-o distrusese i pe-a mea.
Singurele veti bune, ca ntotdeauna, veneau de la Manning. Atunci cnd
majoritatea asistenilor prsesc postul, au o grmad de oferte de munc. Eu,
unul, n-avusesem niciuna. Pn cnd Manning fusese destul de cumsecade ca s
m invite din nou s fac parte din echipa sa. Dup cum am mai spus, oamenii nu
neleg. Chiar i-n afara Casei Albe, aceasta rmne o oportunitate pe care o ai
doar o dat n via.
Apropo, Wes, ne ntrerupe Mitchel, ai aflat pn la urm dac au gsit
mierea pentru ceaiul preedintelui? tii c-i trebuie pentru gt.
M-am ocupat deja de asta, rspund eu, tergndu-mi fruntea cu palma.
Sunt prins la mijloc ntre cldura de la reflectoarele din ncpere i febra care
m chinuiete. Sunt pe punctul de a leina. Nu conteaz. Preedintele are nevoie
de mine.
Ar trebui s fie n main cnd terminm aici.
Ca s mai verific nc o dat, mi scot din buzunar telefonul cu emisie prin
satelit i formez numrul oferului nostru de-afar, tot din cadrul Secret Service.
Stevie, sunt eu, Wes, i spun cnd mi rspunde. A ajuns mierea aia acolo?
La captul opus al firului, tcere.
Glumeti, nu?
A ajuns sau nu? spun, extrem de serios.
Da, Wes mierea aia att de important a sosit i-o am sub ochi chiar
acum am auzit c n cartier miun o gac de bondari.
Face o pauz, spernd c o s intru n joc i o s-i gust poanta.
Rmn tcut.
Altceva, Wes? ntreab el sec.
Nu deocamdat asta-i tot.
Practic pot s-mi nchipui cum i d ochii peste cap n timp ce nchid
telefonul nu sunt un imbecil. tiu ce se vorbete despre mine. ns nu ei sunt
cei care nc mai vd bltoaca de snge de sub Boyle de fiecare dat cnd trece o
ambulan. Manning i-a pierdut al doilea mandat la preedinie i cel mai bun
prieten, dar eu am pierdut ceva mult mai personal. Exact cum se ntmpl cu un
acrobat care evolueaz la trapez i cade n timp ce execut un triplu salt. Chiar i
19

atunci cnd oasele i s-au vindecat i totu-i n regul chiar i cnd te pun din
nou la treab la nlime, poi s te arcuieti i s te rsuceti ct de tare vrei, o s
mai dureze ceva timp pn s zbori la fel de sus ca nainte.
Dei nc-i mai pot face s-mi spun domnule preedinte, glumete
Manning pe scen.
Publicul izbucnete n rs. Sunt apte sute de angajai de top de la Tengkolok
Insurance Corporation, a patruzeci i treia dintre cele mai mari companii din
Malaysia. Partea bun este c ne pltesc 400 000 de lire sterline plus cltoria la
bordul unui avion particular pentru un discurs de cincizeci i apte de minute i o
scurt sesiune de ntrebri, desigur. Dup cum mi-a spus odat un reporter de la
Newsweek, perioada postprezidenial este asemenea unei emisiuni de succes n
prime-time: mai puin vizibil, ns mult mai profitabil.
Le place de el, mi spune viceprim-ministrul.
Are ceva experien n faa maselor, vine replica mea.
Continu s-i menin ochii aintii asupra profilului preedintelui, ce se
reliefeaz pe fundal, fr s priceap gluma. Din acest unghi, modul n care
Manning indic hotrt cu degetul spre audien l face s par din nou n form,
gata de lupt. Lumina spoturilor din tavan i d o strlucire angelic subiindui cele apte kilograme i jumtate n plus i ndulcindu-i fiecare trstur n parte,
de la brbia ascuit pn la pielea neted. Dac n-a fi fost att de contient de
situaie, m-a fi putut crede din nou la Casa Alb, uitndu-m la el prin crptura
uii laterale de la Biroul Oval. Exact cum fcuse el, la rndul su, n camera mea
de spital.
Am stat acolo aproape o jumtate de an. n primele luni, n fiecare zi m suna
cineva de la Casa Alb. ns cnd am pierdut alegerile, stafful dispruse i odat
cu el i asemenea apeluri telefonice. Pn atunci, Manning avusese toate
motivele s fac la fel i s uite de mine. tia ce fcusem. tia de ce Boyle se
aflase n limuzin. ns n loc de asta, m chemase napoi. Dup cum m nvase
n ziua aceea, loialitatea conta. i nc mai conteaz. Chiar i dup Casa Alb.
Chiar i aici n Malaysia. Chiar i la o conferin pe tema asigurrilor.
De-abia m mai in pe picioare de somn. Strng din dini i m chinui s nu
casc.
Te plictiseti? m ntreab viceprim-ministrul, n mod clar iritat.
N-nu nu deloc, m scuz, cunoscnd prima regul a diplomaiei. Nu-i
vorba dect de diferena de fus orar doar ce-am cobort din avion, aa c
nc ncerc s m adaptez
nainte s termin, se ntoarce spre mine:
Ar trebui
Vzndu-mi faa, renun. Nu prea mult timp. ns suficient ct s se holbeze.
20

n mod instinctiv, ncerc s zmbesc. Unele lucruri nu le poi schimba.


Jumtatea din stnga a buzei de jos o ia n sus, iar jumtatea din dreapta rmne
flasc, nemicat n raport cu restul feei.
Boyle fusese dobort n ziua aceea pe pist. ns nu fusese singurul care
fusese lovit.
Ar trebui s iei nite melatonin, se blbie viceprim-ministrul,
holbndu-se nc la urmele acum mai estompate de pe obrazul meu.
Cicatricele se ncrucieaz precum inele de cale ferat care formeaz un nod.
La nceput, cnd se ntmplase nenorocirea, erau vineii. Acum sunt puin mai
roii dect pielea mea palid i alb ca varul. Dac te uii ns, nu poi s le
ratezi.
Melatonin, repet el, uitndu-se de ast dat n ochii mei.
Se simte prost pentru c se holbase att de evident. ns nu poate face nimic.
mi arunc iari o privire scurt, dup care se mai uit a doua oar la gura mea,
care este uor czut pe partea dreapt. Majoritatea oamenilor cred c-am avut o
miniparez. Dup care vd cicatricele.
E foarte bun pentru oboseala provocat de diferenele de fus orar, adug
el aintindu-i din nou ochii asupra mea.
Glonul care-mi trecuse prin obraz fusese un Devastator fcut special ca s
fractureze tot ce gsete n cale la impact i s fac praf toat pielea n jur, n loc
s treac direct prin ea. i exact asta se ntmplase cnd ricoase de pe capota
blindat a limuzinei, fcndu-se bucele i mprocndu-mi faa. Fusese o
lovitur direct, i ar fi putut s fie mai curat, czuser de acord doctorii, ns n
realitate fusese ca o duzin de minirachete care-mi guriser obrazul. Pentru a
face ca durerea s fie maxim, Nico mersese pn ntr-acolo nct preluase un
artificiu de la sinucigaii cu bomba din Orientul Mijlociu, care-i nmuiau
gloanele i bombele n otrav de oarece, deoarece aceasta acioneaz ca un
diluant al sngelui i te face s sngerezi extrem de mult. Funcionase i din
punctul sta de vedere. Pn n momentul n care cei din Secret Service veniser
s m ridice, eram att de plin de snge nct m acoperiser, creznd c
murisem.
Impactul mi afectase nervul facial, despre care am aflat foarte repede c are
trei ramuri: prima i asigur funcionalitatea nervului la nivelul frunii a doua
i controleaz obrajii iar a treia, unde fusesem atins, se ocup de gur i de
buza de jos. Din cauza asta aveam gura czut, buzele se lipeau una de alta ntr-o
parte cnd vorbeam, iar zmbetul mi-era la fel de flasc ca al unui pacient tratat de
dentist cu Novocain. Mai mult, nu pot s beau cu paiul, s fluier, s srut (nu c
a avea beneficiare pentru asta), s strng din dini sau s-mi muc buza de sus,
ceea ce necesit un efort mai mare dect crezusem vreodat. Cu toate astea, pot
s supravieuiesc i-n condiiile astea.
E genul acela de privire insistent care m ntristeaz total.
21

Melatonin, ha? ntreb eu, ntorcndu-mi capul astfel nct s-l fac s-i
piard privelitea.
N-ajut cu nimic. Faa este cea care ne rmne n memorie. Este identitatea
noastr. Ne arat cine suntem. i ce-i mai ru dintre toate, dou treimi din
comunicarea fa-n fa se bazeaz pe expresiile faciale. Dac pierzi toate astea
ceea ce mi s-a ntmplat mie efectul este devastator n plan social, dup cum se
apreciaz n lumea cercettorilor de profil.
L-am ncercat acum civa ani poate c o s-l mai ncerc o dat.
Cred c-i va plcea, spune viceprim-ministrul. Te ajut s te simi bine.
Se ntoarce din nou la silueta luminat a preedintelui, ns deja sesizez
schimbarea survenit n vocea sa. Este subtil, ns nu las loc de dubii. N-ai
nevoie de un translator ca s nelegi compasiunea n vocea cuiva.
Ar trebui s m duc s verific cum st treaba cu mierea i ceaiul, spun
eu, ndeprtndu-m de lng vicepremier.
Nu se deranjeaz s se mai ntoarc.
Ies n ntunericul culiselor din Performing Arts Center, m strecor printre un
palmier confecionat din ziare lipite straturi-straturi i o stnc enorm, foarte
zimat, fcut din plastic i spum poliuretanic ambele piese de recuzit la
Regele-Leu.
Iar rile se uit la Statele Unite ntr-o manier pe care nu putem s-o
subestimm spune Manning cnd, n cele din urm, trece la partea mai
serioas a discursului su.
Chiar i acum, cnd suntem hulii n att de multe coluri ale lumii,
optesc de unul singur.
Chiar i acum, cnd suntem hulii n att de multe coluri ale lumii
continu preedintele.
Paragraful acesta mi spune c mai are patruzeci i unu de minute pn ajunge
la minutul cincizeci i apte al discursului, incluznd i cele treizeci de secunde
n care o s-i dreag glasul i o s ia o pauz de trei secunde pentru a arta ca
vorbete extrem de serios. O grmad de timp pentru a lua o scurt pauz.
Lng ua din spatele scenei se afl un alt agent al Secret Service, Jay. Are
nasul crn, e destul e bine cldit fr a fi ns prea nalt i are cele mai feminine
mini pe care le-am vzut vreodat.
Dnd din cap n semn de salut, se prinde c am faa lucioas din cauza
transpiraiei.
Te simi bine?
Ca toi ceilali, se uit rapid la cicatricele mele.
Sunt cam obosit. Zborurile astea pn-n Asia m termin.
Am fost cu toii n avionul la, Wes.
Tipic pentru cei din Service. Niciun pic de compasiune.
Ascult, Jay, m duc s verific dac a ajuns mierea preedintelui, OK?
22

n spatele meu, pe scen, preedintele i drege glasul. Unu doi trei


n momentul n care ncepe s vorbeasc, deschid larg ua metalic izolat
fonic i o iau n jos pe un hol lung, din blocuri de ciment, cu lumini fluorescente
de neon, care duce pn dincolo de camerele folosite ca garderob. Treaba lui
Jay este s contracareze orice ameninare pe care o consider real sau nu. Cu
patruzeci de minute rmase la dispoziie, singura chestie pe care trebuie s-o
contracarez eu este propria oboseal. Norocosul de mine, m aflu ntr-un loc
perfect pentru a m lua la trnt cu ea.
n dreapta mea, pe holul acesta gol, este o camer pe care scrie Garderoba
6. Am vzut-o atunci cnd am intrat. Trebuie s existe o canapea sau cel puin
un scaun acolo.
Apuc mnerul sferic de la u, ns nu se rsucete. La fel ca i garderoba 5 de
vizavi. La dracu. Cu att de muli ageni, probabil c le ncuiaser din motive
de securitate.
Zigzagnd n sus pe hol, pendulez ntre garderoba 4 3 2. ncuiat,
ncuiat, ncuiat. Singura care a rmas este numrul 1. Partea proast e c pe u
este lipit o hrtie pe care scrie:
A SE FOLOSI NUMAI N CAZ DE URGEN
A se folosi numai n caz de urgen este codul folosit de noi pentru camera
privat destinat preedintelui. Majoritatea oamenilor cred c este un loc de
relaxare. Noi o folosim pentru a-l ine la distan de mulimea de oameni care vor
s-i strng mna i s se fotografieze cu el, inclusiv de gazde, care sunt
ntotdeauna cele mai groaznice dintre toi. V rog, nc o fotografie, domnule
preedinte. Plus c ncperea are telefon, fax, fructe, tot felul de gustri, multe
buchete de flori (pe care nu le cerem niciodat, ns ei le trimit totui), ap plat,
ceai Bailao i dup cum vzusem mai devreme o anticamer dotat cu o
canapea i dou perne super comode.
M uit nspre celelalte ncperi, dup care-mi ntorc privirea la ua metalic,
nchis, care duce spre scen. Jay este de partea cealalt. Chiar dac l-a ruga, nam nicio ans s deschid celelalte camere. M ntorc la cea cu semnul de
Urgen. Capul parc-mi arde, corpul mi-e ud fleac. Nimeni n-o s bage
vreodat de seam (mulumit ie, izolare fonic). Plus c am la dispoziie peste
jumtate de or pn cnd discursul preedintelui se va Nu. Nu, nu, nu. n
niciun caz. Acesta-i spaiul privat al preedintelui. Nu-mi pas dac n-o s bage
de seam. Sau s aud. Nu-i corect s intru n camera aceea aa, pur i simplu.
ns chiar cnd m ntorc ca s plec, surprind cteva raze de lumin ce se
preling pe sub u. Se face ntuneric dup care se lumineaz. Asemenea unei
umbre n micare. Problema este c ncperea ar trebui s fie goal. Aa c cine
mama naibii ar?
23

ntinznd mna direct spre mnerul uii, l acionez scurt i energic. Dac
sta-i nebunul la cu autograful din parcare Ua se deschide cu un simplu clic.
O deschid larg i m izbete mirosul de flori proaspete. Dup care aud
zngnitul neplcut al metalului pe sticl. Urmrind de unde vine sunetul, m
ntorc spre msua de cafea cu tblie de sticl, aflat n partea stng a ncperii.
Un brbat mai n vrst, chel, n costum fr cravat se freac la fluierul
piciorului, acolo unde s-a lovit. St ntr-un picior, ns nu se oprete din micare.
Vine n grab direct spre mine.
mi pare ru, am greit camera, spune el uor afectat cu un accent pe care
nu reuesc s-l localizez.
Nu britanic, dar ntr-un fel european. i ine capul n jos, ns sper ca prin
micarea sltrea a umrului su s m mping napoi n cadrul uii. Fac un
pas n faa lui, tindu-i calea.
Pot s v aj?
Se izbete de mine cu vitez maxim, lovindu-m n umr. Trebuie s aib
vreo cincizeci de ani i e mai puternic dect pare. M trag uor n spate, m prind
de tocul de la u i ncerc s rmn n picioare n faa lui.
Eti nebun? ntreb.
mi pare ru asta a fost am greit camera, insist el, inndu-i n
continuare capul n jos i ncercnd din nou s ias.
Modul n care se blbie i-i trte picioarele m face s ncep s m
gndesc c are mai multe probleme dect simplul fapt c se afl ntr-o camer
greit.
Aceasta este o ncpere privat, i spun. Unde-ai fi vrut s?
La baie, insist el. Cutam baia.
Este o scuz rapid, dar nu prea bun. Se afla aici de prea mult timp.
Auzii, trebuie s chem Secret Ser
i ia elan i se repede spre mine fr niciun alt cuvnt. M aplec n fa ca sl ntmpin. Exact pe asta conteaz i el.
M atept s se izbeasc n mine. Dar i ntoarce piciorul n lateral, i apas
clciul cu putere pe degetele de la piciorul meu stng i m apuc de
ncheietur. Deja cad n fa. M trage i mai tare de ncheietur, aplecndu-m
n jos i lsnd ineria s se ocupe de restul. Asemenea unui titirez, m rsucesc
i m deplasez napoi spre mijlocul camerei, complet dezechilibrat. n spatele
meu msua
Ating cu partea din spate a gambelor marginea metalic, iar gravitaia m face
s plonjez pe spate direct spre tblia de sticl. mi agit braele ncercnd s
mpiedic cderea. Nu ajut la nimic.
n timp ce ating sticla cu fundul, strng din dini i m pregtesc pentru ce-i
mai ru. Sticla trosnete asemenea porumbului cnd faci floricele, dup care se
face ndri, ntr-un vrtej de cioburi. Msua de cafea e mai mic dect o cad
24

de baie i, n timp ce m prvlesc pe spate, lovesc cu capul cadrul metalic din


exterior. Simt n ira spinrii un oc urmat de durere, ns ochii mi sunt nc
aintii spre u. mi ridic gtul ca s vd mai bine. Strinul a plecat deja dar
dup aceea n timp ce m holbez la cadrul gol al uii, acesta i vr capul
napoi. Aproape ca i cum m-ar verifica.
Acesta-i momentul n care privirile ni se ncrucieaz. Avem contact vizual.
Oh, Doamne Dumnezeule! Simt c m ia cu lein.
E E
Faa i e diferit nasul mai rotund obrajii mai ascuii. Am crescut n
Miami i mi-e uor s recunosc o operaie estetic. ns nu pot s m nel cu
privire la ochii ia cprui cu o pat de culoare bleu-deschis Tipul sta a
murit acum opt ani
Tipul sta era Boyle.

25

3.
Stai!

Dispare ntr-o clipit, lund-o pe hol n stnga n direcie opus fa de ua


unde se afl Jay. Boyle sau cine-o fi este foarte iste.
Apuc marginile msuei de cafea i ncerc s ies de-acolo, cu oldul i
genunchii lipii de cioburile de sticl, n timp ce m rsucesc n loc.
mpleticindu-m, m grbesc s-o iau spre u, complet aplecat n fa. Sunt att
de dezechilibrat, nct practic m prvlesc prin cadrul uii, napoi n holul care
este n ntregime gol.
i de-abia dac are un avans de cinci secunde. E mai mult dect suficient.
Din nou n picioare, vd cum captul ndeprtat al holului face un cot spre
stnga. La distan, se aude o u metalic trntindu-se cu zgomot. La naiba! Fug
ct pot de repede, inndu-mi dinii strni ca s evit hiperventilaia respiratorie.
ns tiu deja ce urmeaz. ntorcnd dup col, vd c holul se termin cu nc
dou ui metalice izolate fonic. Cea din dreapta d nspre un ir de scri pentru
ieire n caz de urgen. Cea aflat n faa d afar. Dac am fi fost la Casa Alb,
am fi avut doi tipi din Secret Service care s stea de paz. ns pentru un fost
preedinte, abia dac exist suficieni oameni ca s acoperim intrrile care duc
nspre scen.
Deschid larg ua din dreapta. Cnd se lovete de perete, ecoul unei bufnituri
sczute se aude pe casa scrii din beton. mi in respiraia i ascult dac nu
cumva se aud pai micare orice altceva. Tot ce aud este doar linitea din
jur.
ntorcndu-m brusc napoi, acionez cu putere bara metalic a uii rmase,
care se rsucete larg i m arunc n aerul malaysian, cald i plcut. Singura
lumin de pe alee provine de la luminile farurilor unui Chevy Suburban negru,
avnd parc un zmbet metalic i o cuttur de un alb strlucitor. n spatele
Suburbanului este limuzina alb, artoas, de genul cu care se duc putii la balul
de absolvire a liceului. Cea care ne va duce napoi la hotel.
S-a ntmplat ceva? strig un agent cu prul aten tuns scurt naintnd spre
partea din fa a Suburbanului.
Nu sigur c nu, spun eu, nghiind greu i tiind c-i mai bine s nu-l fac
s intre n panic.
Sar ultimele trepte, cu inima btndu-mi att de tare, nct o simt de parc e
gata s-mi sar din piept. Continui s scanez aleea. Nimic, cu excepia unor
couri de gunoi goale, a ctorva motociclete ale poliiei i a minicoloanei
oficiale.
26

Scrile
M ntorc napoi spre cadrul uii, ns e deja prea trziu. Ua se trntete cu
un bubuit puternic, nchizndu-se pe dinuntru.
Stai linitit, strig agentul. Am cheia.
Urc n grab scrile i rsucete pe deget inelul de la chei.
Manning este nc n grafic? ntreab el.
h este perfect chiar la fix
Agentul m studiaz cu atenie, cutnd printre cheile pe care le are.
Sigur te simi bine, Wes? ntreab el, trgnd de u ca s se deschid n
timp ce eu m npustesc nuntru. Ari de parc ai vzut o fantoma.

27

4.
A plecat deja de mult timp.
Peste jumtate de or, dup ultima ntrebare pus preedintelui (V e dor de
Casa Alb?), stau n spatele limuzinei, ncercnd s ghicesc starea de spirit.
Mulimea a fost foarte binevoitoare, ncepe Manning.
Ceea ce nseamn ca a fost indiferent.
De acord, i rspund.
Asta nseamn: Am neles. Discursurile peste hotare sunt ntotdeauna grele
audienei i scap jumtate din glume, iar Manning are o strngere de inim
fiindc nu se mai oprete activitatea din ntreaga ar la sosirea sa.
Pe scaunele din fa ale mainii, doi dintre bieii notri din Secret Service tac
chitic, fr ca mcar s opteasc ceva n staiile radio. Asta nseamn c sunt
nervoi. Cnd m ntorsesem la Arts Center, raportasem c vzusem pe cineva pe
lng garderobe. Cnd mi ceruser s le fac o descriere a persoanei, le spusesem
tot ce vzusem, dei omisesem culoarea ochilor i faptul c semna cu Boyle.
Oh, da, era adjunctul decedat al efului staffului, ngropat acum opt ani de zile.
Exist o linie clar de demarcaie ntre a fi prevztor i a prea complet nebun.
n timp ce maina noastr se oprete lin n fa la Palace of the Golden Horses
cel mai luxos hotel din Asia, super decorat cu imagini cu cai trei valei
diferii deschid ua limuzinei.
Bine ai revenit, domnule preedinte.
tiau cum s se comporte cnd aveau de-a face cu VIP-urile. Palatul are
optsprezece lifturi i nc aptesprezece scri diferite care faciliteaz accesul n
interior. Ultima oar cnd fusesem aici, folosisem cel puin jumtate din ele. Iar
astzi le cerusem celor din Secret Service s ne duc direct la intrarea principal.
Uite-l Uite-l acolo izbucnir simultan mai multe voci, cnd am ajuns
n holul principal de la intrare.
Un grup de turiti americani arat deja cu degetul spre el, cutndu-se de
pixuri i creioane n borsetele de la bru. Fuseserm vzui, ceea ce era i scopul
nostru. Tipul din Secret Service se uit la mine. Eu m uit la Manning. El trebuie
s decid, dei cunosc deja rspunsul.
Preedintele d uor din cap, n semn de aprobare, prefcndu-se c le face o
favoare. ns indiferent de ct de repede i reprim zmbetul, eu i-l vd sub
masca de seriozitate afiat. Ori de cte ori fotii preedini cltoresc peste
hotare, CIA aranjeaz o scurt sesiune de autografe, care l face pe fostul
preedinte s se simt ca atunci cnd era activ, cu un program ncrcat, mereu n
centrul ateniei. Acesta-i motivul pentru care toi fotii preedini iubesc
28

cltoriile n strintate. ns cnd i lipsete att de acut adrenalina pe care i-o


d atenia acordat de cei din jur, nu exist niciun remediu mai bun dect o scurt
ntlnire cu fanii care te ador.
Asemenea Mrii Roii naintea lui Moise, agenii se dau la o parte, lsndu-i
preedintelui un culoar deschis de-a lungul slii placate cu marmur. Scot din
geanta cu minuni o duzin de fotografii lucioase i un marker, i i le dau lui
Manning. Chiar avea nevoie de asta. Bine ai revenit, efu!
Putei s scriei: Pentru Bobby-boy? Aa pur i simplu, Bobby-boy?
ntreab un brbat cu nite ochelari supradimensionai.
Deci, de unde suntei? spune Manning, fcnd ceea ce face el cel mai bine.
Dac a fi vrut, a fi putut s stau alturi de preedinte i s-i ajut pe cei din
Secret Service s menin ordinea n mulimea format n jurul lui. n loc de asta,
m dau napoi, m strecor n spatele oamenilor i m ndrept spre recepia situat
chiar sub giganticul dom aurit cu cai n galop pictai pe el.
Chestia asta m roade nc de cnd Boyle dispru pe coridorul acela. Nu sunt
sigur cum a ajuns n culise, ns, dac ncearc s ajung n preajma
preedintelui, mai are doar un singur alt loc unde s ncerce asta.
Pot s v ajut cu ceva, domnule? m ntreb o asiatic frumoas ntr-o
englez perfect.
Spre cinstea ei, i arunc privirea rapid asupra cicatricelor mele, ns fr s
zboveasc prea mult.
Sunt cu preedintele Manning, i spun eu, spernd s ung rotiele.
Normal c suntei, domnule Holloway.
tiu c lsm o grmad de cri de vizit peste tot, totui rmn profund
impresionat.
Cu ce v putem fi de folos? ntreab ea.
Vedei ncerc s dau de urma unuia dintre prietenii preedintelui. Ar
trebui s se ntlneasc cu noi disear, i nu voiam dect s vd dac nu cumva sa nregistrat la dumneavoastr sub numele Boyle.
Apsnd pe butoanele tastaturii, nici mcar n-a fcut o pauz la auzul
numelui. Hotelurile scumpe din Malaysia sunt bune, ns nu att de bune.
mi pare ru, domnule, ns n-avem pe nimeni nregistrat sub numele de
Boyle.
Nu sunt surprins.
Dar ce zicei de un Eric Weiss? ntreb eu.
Acesta era numele fals pe care-l folosea Boyle pe vremea cnd lucram la Casa
Alb i nu voia ca reporterii s ne ia urma i s ne hruiasc prin hoteluri.
Eric Weiss? repet ea.
Dau din cap aprobator. Acesta-i numele real al lui Houdini o glum stupid
de-a lui Boyle, care coleciona postere cu btrnul magician. ns s se ntoarc
29

din mori? Nici mcar lui Eric Weiss n-ar fi putut s-i ias att de bine scamatoria
asta.
mi pare ru, n-avem niciun Eric Weiss, spune ea.
Arunc o privire spre preedinte. nc mai are cel puin trei autografe de dat.
De fapt, putei s mai ncercai nc un nume: numele de familie Stewart,
prenumele Carl.
Carl Stewart, repet ea, tastnd numele la calculator este la plesneal,
fr ndoial cele dou prenume ale tatlui preedintelui, i totodat numele de
cod pe care obinuiam s-l folosim la hotel pentru preedinte dup ce mi
ncepusem slujba la Casa Alb, chiar nainte ca Boyle s fie
Carl Stewart, spune cu mndrie recepionera, l am chiar aici.
Simt cum mi nghea sngele n vene. Numele sta de cod i era rezervat
preedintelui n timpul vechilor noastre cltorii ca modalitate de a ascunde
camera n care se afla. Nimeni nu tia numele sta de cod. Nici mcar primadoamn.
Pe bune?
Ea se holbeaz la ecran.
ns n conformitate cu ce scrie aici, a prsit hotelul cam acum o or. mi
cer scuze, domnule se pare c doar ce l-ai ratat.
Avei adresa lui? A pltit cu carte de credit? ntrebrile mi ies din gur
chiar nainte de a m putea controla. Adic vreau s spun c noi speram s
putem s pltim n locul su, adaug, lsnd-o mai moale n cele din urm. tii i
dumneavoastr, din partea preedintelui.
Se uit la mine contrariat. Acum crede c sunt nebun. Cu toate astea, verific
datele de pe ecran.
mi pare ru, domnule. Aici mi apare c a pltit cu bani ghea.
Dar adresa lui de-acas? Vreau doar s fiu sigur c nu-i vorba de alt Carl
Stewart, i adaug i-un rs pe msur, ca s-o mpac i s-o fac s se mai destind.
Acesta-i momentul n care-mi dau seama ca femeilor din Malaysia nu le place
s le rzi n fa.
Domnule, informaiile clienilor notri de ordin personal
Nu-s pentru mine, sunt pentru el, i-i fac semn n spate, spre fostul
preedinte al Statelor Unite i cei trei bodigarzi narmai. Aa c mizez pe cartea
asta.
Recepionera se foreaz s afieze un zmbet chinuit. Se uit peste umr. Nui nimeni n jur cu excepia noastr. Citind de pe ecran mi spune:
Domnul Stewart locuiete la Via Las Brisas, nr. 3965 Palm Beach,
Florida.
Mi se nmoaie picioarele. M apuc de blatul de marmur ca s nu m clatin.
sta nu-i niciun cod. Asta-i adresa proprie i personal, de-acas, a preedintelui
Manning. Numai familia cunoate adresa asta. Sau prietenii vechi.
30

Domnule, v simii bine? ntreab recepionera sesizndu-mi paloarea.


h m simt perfect, spun eu, forndu-mi vocea s sune firesc.
Asta nu m face s m simt mai bine. Capul mi se nvrte cu o asemenea
repeziciune, nct abia dac m pot ine pe picioare. Boyle sau indiferent cine
era nu fusese doar n garderoba aceea fusese aici noaptea trecut.
Ateptndu-ne. Dup toate probabilitile, l-ar fi ateptat i pe preedinte, dac
nu l-a fi vzut eu.
Trec n revist momentele petrecute n culise pe durata discursului. Zngnitul
metalic produs cnd se lovise de msua de cafea. Privirea panicat. Pn acum,
m gndisem c atunci cnd l vzusem era pe punctul de a da o spargere. Acum
ns stnd aici noaptea trecut i folosind numele la de cod vechi de zece
ani Boyle nu e idiot. Din toat gama de nume false din care s alegi, nu
foloseti acel nume ca s te ascunzi. l foloseti ca s te gseasc cineva.
Rsucesc caleidoscopul i o nou imagine apare cu un declic. n mod cert, Boyle
ar fi putut s comit o spargere. Dar la fel de uor ar fi putut s fi fost invitat.
Problema e c, avnd n vedere c singurele persoane din aceast delegaie
suntem eu i trei ageni ai Secret Service care n-au mai lucrat niciodat la Casa
Alb, a mai rmas o singur persoan care ar fi recunoscut numele acela vechi de
cod. O persoan care ar fi putut s tie c vine Boyle i care-l invitase s intre.
M uit rapid n spate, la preedinte, care tocmai a terminat de scris ultimul
autograf. Pe fa are ntiprit un zmbet generos.
Simt un nod dureros n ceaf. Minile ncep s-mi tremure pe lng corp. De
ce ar fi fcut cum ar fi putut s fac asta? La numai trei metri distan de mine,
i pune braul n jurul unei asiatice i pozeaz pentru o fotografie, zmbind i
mai larg. Cnd se declaneaz bliul, nodul pe care-l simt m strnge asemenea
unui la. nchid ochii, chinuindu-m s regsesc imaginea lacului din tabra de
var, ncercnd s caut punctul de focalizare. ns tot ceea ce vd este Boyle.
Capul su ras. Accentul fals cu care ncearc s scape de mine. Pn i hohotele
de plns ale fiicei sale, cea creia mi cer scuze de fiecare dat cnd o vd
ndurerat la fiecare comemorare a evenimentului.
De opt ani de zile, moartea lui fusese rana care n-avea s se vindece vreodat,
o ran care se agrava de-a lungul timpului odat cu propria izolare. Vinovia
tot ceea ce fcusem Oh, Doamne, dac n realitate s-a ntors
Deschid ochii i-mi dau seama c sunt plini de lacrimi. Mi le terg rapid, fr
s m pot uita la Manning.
Nu tiu ce fcea Boyle aici, dar trebuie s aflu ce naiba se ntmpl. La Casa
Alb, aveam acces la ntregul sistem militar. Acum nu mai beneficiem de astfel
de servicii. Dar asta nu nseamn c n-am propriile rezerve.
mi scot telefonul prin satelit i formez numrul din memorie. Teoretic, n
Washington tocmai s-a crpat de ziu.
31

Obinuit cu urgenele, interlocutorul meu rspunde de la primul apel. ID-ul


celui care sun i spune cine sunt.
D-mi voie s ghicesc, ai probleme, mi zice Dreidel.
Chiar una grav, i spun.
Are legtur cu eful tu?
Nu-i aa ntotdeauna?
Dreidel este cel mai apropiat prieten de la Casa Alba, i ceea ce e cel mai
important, l cunoate pe Manning mai bine dect oricine altcineva. Dup felul n
care tace, e clar c nelege.
Acum ai o secund? Am nevoie de puin ajutor.
Pentru tine, prietene, orice

32

5.
Paris, Frana
Cu maionez? ntreb cu un puternic accent franuzesc femeia subiric cu
ochelari roii cu lentile bifocale.
Oui, rspunse Terrence OShea, dnd din cap aprobator i totodat
respectuos, ns dezamgit c i se pusese ntrebarea asta.
Credea c franceza vorbit de el e perfect sau ct de desvrit putea s
fie dup cursurile de la FBI , ns de fapt ea pusese ntrebarea n englez i se
referise la aoli cu usturoi ca la maionez.
Excusez-moi, madame, adug OShea, pourquoi mavez vous demand
cela en anglais? De ce m-ai ntrebat n englez?
Femeia i uguie buzele i zmbi la faa sa cu trsturi n bun parte de
elveian. Prul blond i moale, pielea rozalie i ochii mslinii le motenise din
partea familiei mamei sale din Danemarca, ns nasul crn i borcnat se trgea
direct din genele scoiene ale lui taic-su aspect nrutit doar de o operaiune
nereuit de salvare de ostatici, de pe vremea cnd fcea munc de teren. n timp
ce-i ddea lui OShea micul cornet cu cartofi prjii acoperii cu maionez,
femeia i explic:
Je parle trs mal le danois. Daneza mea este ngrozitoare. Sesiznd
zmbetul lui OShea, adug: Vous venez de Danemark, nest-ce pas? Suntei din
Danemarca, nu-i aa?
Oui, mini OShea, resimind o bucurie ciudat datorit faptului c nu-l
catalogase ca fiind american.
Ca ntotdeauna, ncercarea de a nu iei n eviden fcea parte din meseria sa.
Jai loeiul pour les choses, adug femeia.
Jai loeiul pour les choses, repet OShea, lsnd cteva monede n
borcanul de sticl special pentru baci aflat pe marginea cruciorului de crnai
i cartofi prjii al femeii. Cu alte cuvinte, cteodat pur i simplu tii.
Continund s mearg n sus pe Rue Vavin, OShea simi cum telefonul
celular i vibreaz n buzunar pentru a treia oar. Deja o convinsese pe femeia cu
cruciorul de mncare c nu era american, i chiar dac nu conta, n-avea de gnd
s-i dezvluie adevrata naionalitate ntrerupnd conversaia i rspunznd de
la primul apel.
OShea la telefon, rspunse el n cele din urm.
Ce faci n Frana? l ntreb vocea de la captul firului.
33

Sunt aici pentru Conferina Interpolului. Nite aiureli despre tendinele din
domeniul informaiilor. Patru zile ntregi departe de balamuc.
Plus toat maioneza pe care poi s-o mnnci.
Dei era pe punctul de a muca din primul cartof prjit nmuiat n maionez,
OShea renun. Fr s spun nimic, azvrli cornetul de cartofi prjii ntr-un
co de gunoi din apropiere i travers strada. n calitate de persoan oficial
ataat pe Probleme Legale al FBI-ului, OShea petrecuse aproape zece ani
lucrnd cu autoritile responsabile cu aplicarea legii n apte ri strine, pentru
a-i ajuta s combat infraciunile i actele de terorism care puteau afecta Statele
Unite. n domeniul su de activitate, cea mai sigur cale de a fi ucis era s iei
ntr-un fel sau altul n eviden sau s fii previzibil. Mndru c nu fcuse niciuna,
nici alta, i ncheie nasturii hainei sale lungi, de culoare neagr, care se nfoie n
urma lui asemenea unei cape de magician.
Spune-mi care-i treaba, zise OShea.
Ghici cine s-a ntors din mori?
N-am nici cea mai vag idee.
Hai, ghicete
Nu tiu tipa aia din Cairo?
Hai s-i dau un indiciu: a fost ucis pe circuitul de vitez de la Daytona
acum opt ani de zile.
OShea se opri exact n mijlocul traversrii unei intersecii.
Nu din motive de panic. Sau de surpriz. Lucra n bran de prea mult timp
pentru a mai fi ocat de vetile proaste. Mai bine s se confirme.
De unde-ai aflat asta?
Dintr-o surs bun.
Ct de bun?
Destul de bun.
Nu-i
Acelai lucru cu datele pe care le obinem noi, nu?
OShea cunotea tonul acela.
Unde l-au depistat?
Malaysia. Kuala Lumpur.
Avem o filial acolo
Deja a disprut.
Nu era de mirare, se gndi OShea, Boyle era prea detept ca s zboveasc
ntr-un loc mai mult dect trebuia.
Ai idee de ce i-a fcut apariia?
Tu s-mi spui: a fost n aceeai noapte n care preedintele Manning se afla
acolo pentru a ine un discurs.
Un Fiat rou claxon, atenionndu-l pe OShea s se dea la o parte. Fcndu-i
semn cu mna ca s se scuze, OShea i continu drumul.
34

Crezi c Manning tia c o s vin?


Nici mcar nu vreau s m gndesc la asta. tii cte viei risc astfel?
i-am spus cnd am ncercat prima oar s-l bgm n combinaie c
tipu-i otrav. N-ar fi trebuit niciodat s ncercm s-l racolm.
Urmrind viteza cu care se derula traficul din Paris, OShea ls s se atearn
tcerea. Se uit la femeia subiric cu lentilele bifocale care vindea alt cornet de
cartofi prjii cu aoli de partea cealalt a strzii.
L-a mai vzut cineva? ntreb OShea n cele din urm.
S-ar prea c asistentul preedintelui a apucat s-l vad tii putiul la
cu faa
i are idee pe cine a vzut?
Asta-i ntrebarea, nu-i aa?
OShea se opri s se gndeasc la asta.
Cum rmne cu chestia din India de sptmna viitoare?
India poate s mai atepte.
Aadar, vrei s m sui ntr-un avion i s plec?
Ia-i la revedere de la Paris, drgu. E timpul s vii acas.

35

6.
Spitalul de boli nervoase St. Elizabeths
Washington, D.C.
Grbete-te, Nico, n-o mai lungi aiurea, spuse ngrijitorul nalt cu respiraia
mirosind a ceap dulce.
Nu-l mpinsese pe Nico nuntru i nici nu sttuse cu el n timp ce-i desfcea
pantalonii. Asta fusese numai n primele luni dup tentativa lui Nico de a-l
asasina pe preedinte, atunci cnd erau ngrijorai c va ncerca s se sinucid. n
prezent, Nico i ctigase dreptul de a merge singur la baie. Exact cum i
ctigase i dreptul de a folosi telefonul i de a nu i se mai cenzura
corespondena. Fiecare n parte reprezentase cte o victorie personal, ns dup
cum i promiseser Cei Trei, fiecare victorie n parte avea propriul pre.
Pentru telefon, doctorii l ntrebaser dac nc mai resimte furia aceea fa de
preedintele Manning. Pentru coresponden, l ntrebaser dac nc mai era
interesat de cruci crucifixul de la gtul asistentei medicale, cel pe care cucoana
aceea supraponderal l purta n reclama la asigurri de la televizor, i cel mai
important, cele ascunse, cele despre care numai el tia unde erau: cele create de
ramele geamurilor dispuse n cruce i de stlpii de telefon, cele create la trecerile
de pietoni care se intersecteaz, la stinghiile n form de T ale bncilor din parc,
la straturile perpendiculare de iarb. l opriser s mai mearg pe afar din cauza
faptului c imaginile erau prea copleitoare n ireturile ncruciate ale
pantofilor, n cablurile de telefon, firele i ciorapii aruncai n mbinrile
gresiei de pe podeaua lucioasa i uile nchise ale frigiderului n jaluzelele
orizontale i cordoanele verticale de acionare ale acestora, n balustradele i
pilonii de susinere ale acestora i, desigur, n spaiile albe dintre coloanele
unui ziar i spaiile negre dintre ele, n butoanele tastaturii unui telefon, i chiar
n cuburi, mai ales cnd este desfurat n versiunea sa bidimensional

36

ceea ce i permitea s includ zaruri, bagaje, cofrajele mici de ou, i desigur,


Cubul Rubik care sta pe marginea biroului doctorului Wilensky, chiar lng
suportul su de pixuri, perfect ptrat. Nico tia adevrul simbolurile erau
ntotdeauna semne.
Gata cu desenatul crucilor, gata cu scrijelitul crucilor pe lemn, gata cu
mzglitul crucilor pe vrful de cauciuc al adidailor cnd credea c nu-l vede
nimeni, i spuseser doctorii. i dac voia drepturi depline n ceea ce privete
corespondena, trebuiau s vad un oarece progres.
i tot i-au trebuit ase ani. ns astzi avea ceea ce-i dorea. Exact aa cum i
promiseser Cei Trei. sta fusese unul dintre puinele adevruri n afar de
Dumnezeu. Cei Trei i inuser promisiunile, chiar i atunci cnd i uraser
prima oar bun venit. Pe-atunci n-avea nimic. Nici mcar medaliile sale, care
fuseser pierdute furate! n adpost. Cei Trei nu putuser s i le aduc napoi,
ns i aduseser mult mai mult de-att. i artaser poarta, i artaser ceva ce nu
mai vzuse nimeni altcineva. Unde era Dumnezeu. i unde se ascundea diavolul.
i unde atepta. Aproape dou mii de ani, el fusese acolo, ascuns bine n locul n
care oamenii ia M sperau c restul oamenilor n-o s caute niciodat chiar n
faa propriilor ochi. ns Cei Trei se uitaser. Cutaser. i gsiser poarta
diavolului. Exact cum spusese i Cartea. i sta fusese momentul n care Nico i
jucase rolul. Asemenea unui fiu care-i ajuta mama. Asemenea unui soldat carei servete ara. Asemenea unui nger care ndeplinete dorina lui Dumnezeu.
n schimb, Nico nu trebuise dect s atepte. Cei Trei i spuseser asta n ziua
n care apsase pe trgaci. Izbvirea avea s vin, ateapt doar. Trecuser opt ani
de-atunci. Nimic nu se compara cu mntuirea etern.
Singur n incinta bii, Nico ls capacul de la toalet i ngenunche ca s
spun o rugciune. Buzele sale ngnar cuvintele. Capul i se blngni uor n
sus i-n jos de cte aisprezece ori ntotdeauna aisprezece. Iar dup aceea
nchise ochiul stng la cuvntul Amin. Apucnd i strngnd puternic cu
buricele degetelor, i smulse o gean de pe pleoapa ochiului nchis. Dup care
mai smulse una. nc n genunchi, lu cele dou gene i le puse pe capacul alb i
rece al scaunului de toalet. Suprafaa trebuia s fie alb n caz contrar, n-avea
s-o vad.
Frecnd cu unghia de la degetul arttor drept chitul de pe podea, aps cu
putere i-i bg unghia ntr-un punct bine definit. Se aplec i mai aproape ca un
copil care studiaz o furnic i-i folosi marginea ascuit a unghiei ca s
mping cele dou gene la poziie. Putea oricnd s pun la loc ceea ce-i luaser
doctorii. Aa cum spuseser i Cei Trei, totul era nluntrul su. Iar dup aceea,
aa cum o fcea n fiecare diminea, ncet, cu grij, Nico mpinse nc un
milimetru i iat dovada. Acolo. O gean intersectndu-se perfect cu cealalt.
O cruce n miniatur.
Un rnjet se ntipri pe buzele lui Nico. Iar el ncepu s se roage.
37

7.
Palm Beach, Florida
O vezi pe mumia aia rocat din Mercedes? ntreab Rogo, artndu-mi
prin fereastr maina nou i lucioas de lng noi.
Arunc o privire rapid tocmai la anc ca s-o vd pe rocata de peste cincizeci
de ani, cu un chip imobil de la attea liftinguri faciale i cu o plrie de pai la fel
de eapn, (dar mai artoas i mai la mod) care probabil valoreaz la fel de
mult ca rabla mea, o Toyota veche de zece ani.
Mai degrab ar muri dect s sune, adaug el.
Nu-i rspund. Asta nu-l face s-i piard elanul.
Dar de tipul la de la volan, clar n plin criz a vrstei de mijloc, ce zici?
adug el, artnd cu degetul spre un individ chel dintr-un Porsche rou aprins
care ne depete n tromb. M-ar suna imediat dup ce ar primi amenda.
sta-i jocul favorit al lui Rogo s se uite la mainile din jur, ncercnd s
ghiceasc cine-ar fi un potenial client. n calitate de cel mai puin cunoscut, dar
cel mai agresiv avocat specializat n amenzi de circulaie din Palm Beach,
ndeosebi cele datorate vitezei excesive, Rogo este persoana potrivit pe care s-o
suni pentru orice nclcare a legii cnd eti la volan. n calitate de coleg de
apartament i cel mai apropiat prieten nc din clasa a opta primar, cnd se
mutase mpreun cu maic-sa din Alabama n Miami, este i singura persoan pe
care o cunosc creia s-i plac ceea ce face, chiar mai mult dect preedintelui.
Oooh, dar tipa de-acolo? ntreab el n timp ce schimb dou benzi de mers
ca s se ndrepte spre putoaica de aisprezece ani cu aparat dentar care conduce
un Jeep Cherokee ultimul rcnet. D-te aproape, c uite de unde sare cacavalu,
insist Rogo cu accent sudic, de parc se linge pe buze. Main nou i aparat
dentar? Uuuu! Uuuu ia uite de unde pic bnuii.
M bate pe umr de parc am fi spectatori la rodeo.
-h, optesc n timp ce maina urc Royal Park Bridge, podul uor
nclinat ce traverseaz Intracoastal Waterway.
De-o parte i de alta, soarele de diminea ricoeaz parc din valurile
strlucitoare. Podul face legtura ntre comunitile de oameni ai muncii din
West Palm Beach i raiul milionarilor cunoscut drept Palm Beach. Pe msur ce
roile mainii huruie, iar noi trecem pe malul opus, Okeechobee Boulevard, o
zon populat, dotat cu o mulime de fast-food-uri, d n Royal Palm Way,
aceast niruire de palmieri perfect aranjai i curai. Este ca i cum ai iei
dintr-o parcare de pe autostrad i ai intra n trmul vrjit, Oz.
38

Nu te simi ca i cum ai fi un om bogat? Cci eu, unul, simt dolarul de


argint, adug Rogo, bucurndu-se de peisaj.
nc o dat, -h.
Nu e nevoie s fii aa de sarcastic, m avertizeaz Rogo. Dac nu eti de
treab, n-o s te las s m duci o sptmn de-acum ncolo la serviciu, ct am
maina la reparat.
Ai spus c e vorba doar de o zi.
Ah, negocierile continu!
nainte s mai pot spune ceva, dup o scurt pauz de uimire la vederea
feticanei cu aparat dentar, care acum e chiar n faa noastr, exclam:
Ateapt, cred c tipa mi-a fost client, strig el, lsnd geamul n jos.
Wendy! url el, aplecndu-se n afar i claxonnd.
Nu face asta, i spun, ncercnd s-i dau la o parte mna de pe volan.
Cnd aveam paisprezece ani, Rogo era mic de nlime. n prezent, la
douzeci i nou de ani, a mai adugat la repertoriu grsimea i chelia. i oarece
for, cci nu pot s-i mic mna.
Fata cu aparat dentar! ip el claxonnd din nou. Hei, Wendy, tu eti?
n cele din urm tipa se ntoarce i-i las i ea geamul n jos, chinuindu-se si menin privirea aintit asupra oselei.
Te cheam Wendy? strig el.
Nu, strig ea napoi. Maggie!
Rogo pare aproape rnit de propria greeal. Nu-l ine niciodat prea mult.
Afieaz un zmbet pn la urechi.
Ei bine, dac primeti vreodat vreo amend, intr pe
downwithtickets.com!
Ridicndu-i geamul lateral, se zgrie la cot, dup care i aranjeaz pantalonii
n fa, mndru de el. E acelai Rogo pn ajunge s termine o pledoarie de-a
lui nici mcar nu-mi mai amintesc pe ce tem ne cioroviam. i tot ca i cum
buldozerul intrase i-n profesia asta, de slujitor al legii. Dup dou tentative
euate, terminate sub lista celor admii n urma punctajului obinut la LSAT 6,
Rogo luase avionul spre Israel pentru a treia ncercare. Nefiind nici pe departe
evreu, auzise c n Israel se adoptase o abordare mult mai relaxat a conceptului
de examen n timp limitat.
Ce, douzeci de minute n plus? Cine-o s moar din asta? ntrebase el timp
de-o lun, imitndu-i proctorul din liceu cu un accent pe deplin israelian.
i cu cele douzeci de minute n plus, n cele din urm, Rogo obinuse un
punctaj care avea s-l duc la Facultatea de Drept. Aadar, pe msur ce-i gsea
vocaia n domeniul amenzilor de circulaie i avea pentru prima dat nite bnui
n buzunar, ultimul lucru de care-ar fi avut nevoie era un coleg de camer
6 Law School Admission Test test de admitere la Facultatea de Drept.
39

plictisitor, care de-abia-i putea plti chiria. Dac e s dau timpul napoi, singura
mea perspectiv de munc era s rmn cu preedintele, care se mutase n P.B,
dup Casa Alb. P.B. este modul n care denumesc localnicii Palm Beach, n
propoziii de genul: O s fim n P.B. toat iarna. Locuiam cu prinii n Boca
Raton; din cauza salariului mic, nu-mi permiteam luxul s stau pe undeva prin
apropiere de locuina preedintelui, din Palm Beach. Cu un coleg de camer
totui, aveam cel puin posibilitatea s nu locuiesc prea departe. Era chiar dup
episodul cu mpucturile. Cicatricele de pe fa erau nc vineii. Dei clasa a
opta se terminase de mult, Rogo nici mcar nu ezitase.
nc nu neleg de ce trebuie s fii acolo att de devreme, adaug Rogo
cscnd nc pe jumtate. E abia ora apte. Doar ce te-ai ntors din Malaysia
noaptea trecut.
Preedintele este
o persoan care se trezete devreme, cel mai grozav din toat lumea
i desigur, te poate lecui de boal n timp ce gtete o mas cu ase feluri, Isus i
Emeril7 ntr-un singur om. tiu care-i treaba cu cultul personalitii, Wes. mi
arat cu degetul prin geam o main de poliie ascuns cam la dou cvartale
distan. Ai grij, vezi c-i radar. Dup care revine la ideea anterioar: Nu spun
dect c ar trebui s te lase s dormi mai mult.
N-am nevoie s dorm mai mult. Pentru mine-i de ajuns. i, FYI8, nu este
vorba de cultul personalitii.
n primul rnd, e clar c-i cultul personalitii. n al doilea rnd, nu mai
spune FYI. Maic-mea i spune FYI. i aa fac i-ai ti.
Asta nu nseamn c-i vorba de cult, i rspund eu.
Pe bune? Deci e de bine faptul c, dup aproape opt ani dup ce-ai plecat
de la Casa Alb, nc te mai ocupi de comisioane i alte mruniuri ca un amrt
de stagiar entuziast? Ce s-a ntmplat cu coala terminat sau cu slujba aia de
coordonator de evenimente, sau chiar ameninarea aia c o s te fac ef de care
ai avut parte acum civa ani? Mcar i mai place ceea ce faci sau doar stai acolo
pentru c e o slujb sigur i te simi protejat?
Facem mai mult bine pentru comunitate dect i dai tu seama.
Mda, asta dac eti eful staffului prezidenial. Tu, pe de alt parte, i
petreci jumtate din zi ntrebndu-te dac ar prefera salat normal sau salat
crea la prnz!
Apuc strns volanul i m uit fix nainte. Nu nelege.
7 Emeril Lagasse celebru buctar american, realizator de emisiuni culinare la TV i autor de cri de
bucate. (n.tr.).

8 For Your Information pentru informarea dumneavoastr: folosit n e-mailuri i mesaje-text ca modalitate
de introducere a unei informaii folositoare. (n.tr.).

40

Nu face asta! amenin Rogo. Nu-i pstra stpnirea de sine pentru


Manning, tocmai te-am atacat se presupune c trebuie s reacionezi!
Are n voce o tonalitate pe care de obicei o pstreaz pentru poliitii din
trafic. Se enerveaz, ceea ce nu spune prea multe despre el. n liceu, el era
putiul care-i azvrlea cartonaele cnd pierdea la Monopoly i racheta de
tenis cnd rata o lovitur. Tot cam pe-atunci, temperamentul su l fcea s sar
de multe ori la btaie, chestiune ce nu era nrutit dect de faptul c din punct
de vedere fizic nu putea s le duc la bun sfrit. Spune c are 1,73 metri. Pe
bune, nu cred c are mai mult de 1,70 metri.
tii c am dreptate, Wes. Atunci cnd i dedici ntreaga existen unei
singure persoane, se ntmpl ceva anapoda n interiorul tu. nelegi ce spun?
O fi el cel mai detept i totodat cel mai btut n cap prieten pe care-l am,
numai c de ast dat m nelege greit. Tcerea mea nu se datoreaz acceptrii
tacite a ceea ce-mi spune. Ci fantomei lui Boyle, care nc se mai uit fix la mine
cu ochii lui cprui ptai cu bleu. Poate c, dac i spun lui Rogo
Telefonul mi vibreaz n buzunar. Dimineaa, la ora asta matinal, nu poate fi
vorba dect de veti proaste. mi deschid telefonul rabatabil i verific identitatea
celui care m sun. M nel. E cavaleria grea.
Wes la telefon, spun n loc de alo.
Ai timp s stm un pic de vorb? m ntreab Dreidel de la captul cellalt
al firului.
Arunc o privire rapid spre Rogo, care tocmai se pregtete s vneze iari
poteniali clieni.
Te sun eu imediat.
Nu e nevoie. Ce-ai zice s ne ntlnim la micul dejun?
Eti n ora? l ntreb, confuz.
Doar pentru o scurt ntlnire de afaceri. Am ncercat s-i spun cnd m-ai
sunat din Malaysia. ns erai prea panicat, sublime el ca de obicei, cu un calm
perfect. Deci rmne pentru micul dejun?
D-mi o or. Am ceva treab.
Perfect. Stau la Four Seasons. Sun-m din hol. Camera 415.
nchid telefonul i pentru prima oar m bucur i eu de trecerea pe lng
palmieri. Brusc, ziua de azi mi se pare mai bun dect m ateptam.

41

8.
Miami, Florida
OShea avea dou paapoarte. Amndou erau legale. Amndou eliberate pe
acelai nume i aceeai adres. Unul era albastru exact ca al oricrui cetean al
SUA, cellalt era rou i de departe mult mai puternic. Numai pentru diplomai.
Pipind literele ieite n relief ale paaportului din buzunarul de la piept, putea s
spun c cel rou era deasupra. Cu o micare rapid din ncheietur, putea s-l
scoat cu uurin. i, de ndat ce agenii din aeroport l vedeau, n-avea s mai
rmn blocat n coada format n fa, la ghieul de control, care se prelungea
pn i pe coridoarele din spate ale Aeroportului Internaional Miami. Dup
zborul de nou ore i jumtate din Paris ctre Florida, ar fi preferat s se duc
direct n fa. Dintr-o micare a ncheieturii, ar fi trecut fr probleme.
Desigur, ar fi trebuit s se nregistreze, lsnd astfel o urm. i, dup cum i se
spusese pe durata instructajului la FBI, toate paapoartele nregistrate erau odat
i odat urmrite. Cu toate astea, n majoritatea cazurilor, problema se putea
rezolva. ns n acest caz, avnd n vedere povestea cu Boyle i Cei Trei i tot ce
fcuser ei, nimic nu merita riscul. Nu cnd era vorba despre o miz att de
mare.
Urmtorul! strig un funcionar de la vam de origine hispanic, fcndu-i
semn lui OShea s se deplaseze spre cabina mic, cu geamuri antiglon.
OShea i pusese din nou pe cap apca de baseball de la US Open pe care o
purta ca s se amestece n mulime. Prul lui blond rocat tot i mai ieea pe sub
marginile epcii.
Cum merge treaba? ntreb el, tiind c scurta conversaie l va mpiedica
pe funcionar s mai aib contact vizual cu el.
Bine, rspunse brbatul, cu capul n jos.
Scondu-i paaportul albastru, OShea i-l ddu funcionarului.
Fr niciun motiv, acesta se uit n sus. OShea i zmbi ateptnd s asculte
ce-avea de zis acesta, pentru a nu atrage cu nimic atenia. Ca de obicei,
funcionarul i zmbi la rndul lui:
V ntoarcei de la munc? ntreb el.
Din fericire pentru mine, nu. Din vacan.
Dnd din cap aprobator, funcionarul studie paaportul lui OShea. Merse
pn ntr-acolo nct l pipi uor ca s verifice noile holograme pe care le
adugaser recent ca s poat avea un control mai strict asupra falsurilor.
42

OShea i rearanj apca cu US Open. Dac ar fi scos paaportul rou, n-ar fi


stat aici s atepte.
V doresc cltorie plcut, spuse funcionarul, tampilndu-i paaportul i
dndu-i-l napoi. i bine ai revenit n ar.
Mulumesc, i rspunse OShea, bgndu-i paaportul la loc n buzunarul
de la piept. Chiar lng insigna FBI i cartea de identitate.
ntr-un minut, OShea trecu pe lng banda rulant pentru bagaje i se
ndrept spre semnele marcate cu Nimic de Declarat/Ieire. Cnd pi pe placa
cu senzori, se deschiser dou ui glisante din sticl, dincolo de care o mulime
de rude i prieteni, lipii de scurtele bariere metalice, i ateptau pe cei dragi n
ciuda orei matinale. Dou fetie srir n sus, dup care se dezumflar, cnd i
ddur seama c OShea nu era tatl lor. El nu bg de seam. Era prea ocupat s
formeze un numr de telefon la celular. Sun de trei ori pn cnd partenerul su
s rspund.
Bine-ai venit, bine-ai venit, spuse Micah, rspunzndu-i n cele din urma.
Dup bzitul de pe fundal, se prea c era ntr-o main sau aa ceva.
Spune-mi c eti n Palm Beach, i replic OShea.
Am ajuns aici noaptea trecut. E mito aici. Chiar super. tii c-au montat
nite mininitori de ap pe trotuare pentru celuii tia alintai de pe-aici?
Ce tii de Wes?
E la trei maini mai n fa, spuse Micah n timp ce bzitul acela ciudat
continua. El i cu colegul su de camer doar ce-au traversat podul acum un
minut.
Presupun c nc nu te-a vzut?
Tu mi-ai spus s atept
Exact, replic OShea, ieind din aeroport i afindu-i numele pe un
carton scris de mn.
oferul particular ddu din cap n semn de salut i ncerc s-i ia micua
geant neagr. OShea i ddu de neles c n-avea nevoie i-i fcu semn spre
main, fr ca mcar s-i ia vreun moment telefonul de la ureche.
i las chiar acum colegul de apartament, adug Micah. Se pare c Wes
se ndreapt spre munc.
Rmi pe urmele lui, i replic OShea. ncerc s-ajung acolo ct pot de
repede.

43

9.
Washington, D.C.
Telefonul sun strident n micua ncpere, ns el nu rspunse. La fel se
ntmpl i la al doilea rit. tia cine este pe linia asta nu putea s fie dect o
singur persoan ns totui nu se mic. Nu pn cnd nu avea s se conving.
Lsndu-i ambele coate pe birou, Roland Egen i studie ecranul digital al
telefonului, ateptnd s vad numele apelantului. Pe ecran aprur rapid nite
litere negre, electronice: Biroul lui Leland Manning.
Eti matinal, spuse Romanul n timp ce ducea receptorul la ureche.
Avea piele palid, ochi albatri inteni i un pr surprinztor de negru.
Cioroiul irlandez i spuneau amicii cu care mergea la pescuit. ns niciodat
direct n fa.
Ai spus s m asigur ca nu mai e nimeni pe-aici.
Romanul ddu din cap. n cele din urm, cineva inuse cont de instruciunile
primite.
Deci preedintele nc n-a ajuns acolo?
E pe drum. De obicei doarme mai mult dup cltoriile pe care le face
noaptea.
i prima-doamn?
i mai spun o dat c nu-s dect eu. Acum putem s ne grbim? Ceilali
pot s vin n orice moment.
Stnd la birou i uitndu-se absent pe fereastr, Romanul vzu c ncepuse s
ning uor. Or fi fost douzeci i apte de grade Celsius n Florida, ns n D.C.,
iarna doar ce ncepea s-i arate colii. Nu-i psa de asta. Cnd era copil, bunicsa l nvase s se bucure de linitea care vine odat cu frigul. Exact cum bunicul
l nvase s aprecieze calmul care se aterne peste apele Potomacului. Dup
cum tia orice pescar, iarna i alunga pe cei care se ddeau cu schi-jeturile i cu
ambarcaiunile de agrement. i sta era ntotdeauna cel mai bun moment s-i
bagi undia n ap. Mai ales cnd ai momeala potrivit.
Care-i treaba cu Wes? ntreb Romanul. Ai primit ce i-am trimis?
h l am chiar aici.
i ddea seama de ezitarea din vocea asociatei sale. Nimnui nu-i plcea s
fie personajul negativ ndeosebi n politic.
i ai gsit ceva n care s-l pui? ntreb Romanul.
Avem un de-asta am venit mai devreme aici. Avem insigna asta de pus la
rever
44

Poi s-l faci s-o poarte


Cred c da.
N-a fost o ntrebare. F-l s-o poarte, replic Romanul dur.
Eti sigur c Wes o s vin? ntreb asociata sa. Agenii de-aici spuneau c
i-a fost ru de tot pe durata zborului de ntoarcere acas. Aproape i-a scuipat
plmnii.
Afar, o raz de lumin albastr strbtu cerul gri mohort.
Nu m surprinde, spuse Romanul n timp ce zpada continua s cad. Dac
a fi fost n locul lui, eu a bor i acum pe pantaloni. Acum n legtur cu
insigna aia
Nu-i face griji, spuse asociata sa, Wes nici mcar n-o s se uite de dou ori
la ea mai ales cnd o s i-o dea o fa prietenoas.

45

10.
Palm Beach, Florida
inei-l, inei-l, strig, dnd rapid colul holului i ndreptndu-m spre
uile liftului ce ncepeau s se nchid.
nuntru, o femeie blond se uit ntr-o parte, prefcndu-se c nu m-a auzit.
sta-i motivul pentru care ursc Palm Beach. Chiar cnd uile sunt ct pe ce s
se nchid ca ntr-un srut apsat, m aplec n fa i m strecor nuntru. Acum
aproape lipit de mine, blonda se ntoarce spre panoul de comand i se preface
c se uit dup butonul de deschidere a uii. Ar trebui s-i fac moral, chiar s-i
zic vreo dou s m in minte.
Mulumesc, spun, aplecat n fa, n timp ce-mi trag rsuflarea.
Ce etaj?
Patru.
Oh, suntei cu
h, spun eu, privind n cele din urma n sus s-i vd ochii.
Se holbeaz la faa mea, apoi arunc rapid o privire n sus la indicatorul
electronic care afieaz numrul etajului. Dac ar putea s-o ia la fug strignd:
Monstrul! Monstrul! ar face-o. ns ca orice gazd bun din Palm Beach, o s
treac peste orice dac asta nseamn o oportunitate s urce pe scara social.
Trebuie s fie greu s munceti pentru el, adug ea, cea mai nou i mai
bun prieten a mea chiar dac refuz s avem contact vizual.
Deja sunt obinuit cu asta. N-am ieit c-o tip de doi ani de zile. ns fiecare
fat frumoas vrea s vorbeasc cu preedintele.
Mai greu dect i nchipui, spun, n timp ce uile se deschid la etajul patru.
O iau la stnga spre un set de ui duble nchise ct de repede pot. Nu din
cauza blondei, ci din cauz c sunt deja n ntr
Ai ntrziat! m dojenete o voce neplcut din spate.
M ntorc spre uile duble acum deschise ale apartamentului ocupat de Secret
Service, acolo unde un brbat cu un gt gros ct coapsa mea st n spatele unui
geam separator de sticl, care arat precum ghieul unui casier de la banc.
Ct? strig, ntorcndu-m spre uile nchise de pe partea opus a holului
acoperit cu o mochet de culoare bej.
Pe lng cele pzite de Secret Service, acestea sunt singurele ui de pe tot
etajul i spre deosebire de firma de avocatur sau de compania de asigurri de
mai jos, nu sunt nici de stejar i nici la fel de impuntoare. Sunt negre i
acoperite cu oel. Blindaj antiglon. Exact ca ferestrele noastre.
46

Destul de mult, spune el, n timp ce-mi scot cardul de identificare din
buzunar.
ns chiar cnd sunt gata s-l bag prin fanta cititorului de carduri, aud un
zgomot nfundat, iar uile nchise se deschid.
Mulumesc, A.J.! strig eu, mpingnd ua larg nuntru.
Arunc o privire ctre peretele din stnga unde de obicei st de paz agentul de
la Secret Service. Nu-i acolo, ceea ce nseamn c preedintele n-a ajuns nc.
Asta-i bine. Verific biroul de la recepie. i recepionera e plecat. Asta-i ru.
La dracu. nseamn c deja s-au
Alergnd peste enormul sigiliu prezidenial esut pe covorul de culoare bleu
strlucitor, o tai spre stnga, acolo unde holul este ncadrat de nite picturi
nereuite i sculpturi de-o calitate ndoielnic, nfindu-l pe preedinte.
Acestea sosesc zi de zi din momentul n care am plecat de la Casa Alb toate
din partea necunoscuilor, admiratorilor, susintorilor. Acetia l deseneaz, l
picteaz, i fac schie i l sculpteaz n bronz n orice ipostaz posibil. Cele mai
noi sunt un set de scobitori din Florida, avnd pe fiecare n parte cioplit profilul
lui, i o sculptur n ceramic de un galben aprins n form de soare, cu faa lui n
mijloc. Iar galeria asta nici mcar nu include ceea ce trimit corporaiile: fiecare
CD, fiecare carte, fiecare DVD pe care l scot pe pia, toate ferm decise ca fostul
preedinte s le aib, dei noi nu facem altceva dect s le trimitem la Biblioteca
sa Prezidenial. Drm un baston din fag cu fotografii din copilria lui lipite pe
el, ajung la captul holului i m ndrept spre penultimul birou din capt
Drgu din partea ta s ni te alturi, anun o voce feminin rguit n
timp ce toi cei din camer se ntorc s se uite la mine.
mi fac un calcul rapid n minte s vd dac sunt ultimul doi, trei, patru,
cinci
Eti ultimul, mi confirm Claudia Pacheco, efa staffului prezidenial,
lsndu-se pe spate n scaunul din spatele biroului ei din mahon, aflat ntr-o
dezordine total.
Claudia are prul aten nspicat, strns la spate ntr-un coc aproape militresc
i nite buze de fumtoare care las se vad limpede de unde vine vocea aceea
rguit.
E i preedintele cu tine? adaug ea.
Dau din cap n semn c nu, uitnd i singura scuz pregtit s-mi justific
ntrzierea.
Cu coada ochiului, i localizez pe Bev i Oren care-i zmbesc satisfcui unul
altuia. Ea, enervant, iar el i mai enervant dect ea. Se uit amndoi cu atenie la
micua insign din aur care se afl pe colul biroului Claudiei. Sculptat n forma
Casei Albe, insigna de aur nu e mai mare dect o pies ce marcheaz un hotel la
jocul de Monopoly, ns ceea ce-o face ieit din comun sunt cele dou capete
sculptate n aur ce-i reprezint pe preedinte i pe prima-doamn, lipii unul de
47

altul i conectai printr-o ureche de mpreunare, ce se blngnesc chiar sub ea.


Preedintele o cumprase n glum cu ani n urm pentru Claudia pe post de
suvenir de la un vnztor ambulant, de pe o strad din China. Astzi, face parte
din tradiia rmas de pe vremea Casei Albe: indiferent cine este cel care sosete
ultimul la edina de luni dimineaa a staffului poart insigna toat sptmna.
Dac lipseti de la edin, o pori toat luna. ns spre surprinderea mea, Claudia
nu se ntinde spre ea.
Ce s-a ntmplat cu tentativa aia de intrare prin efracie din culise? ntreab
ea cu accentul ei repezit de Massachusetts.
Intrare prin efracie?
n Malaysia tipul din camera de odihn a preedintelui cu msua de
sticl fcut ndri. Sau i se pare c vorbesc cumva n spaniol?
Claudia era genul care n liceu organiza toate evenimentele extracolare, dar
care nu se distra deloc la ele. La fel se ntmpla i atunci cnd se ocupase de
Operaiunile Biroului Oval, care reprezentau una dintre cele mai ingrate slujbe de
la Casa Alb. Ea nu se implic n nimic pentru bani sau pentru glorie. Este aici
doar pentru c este devotat muncii ei. i vrea s se asigure c i noi suntem la
fel.
Nu sigur m blbi eu. ns n-a fost N-a fost vorba despre o intrare
prin efracie.
Nu asta se spunea n raport.
i-au trimis un raport?
Ne trimit tot ce mic, spune Bev de pe canapeaua de dou persoane
dispus perpendicular pe biroul Claudiei.
Ar trebui s tie ce vorbete. Fiind responsabil cu corespondena, ea
rspunde la toate scrisorile personale primite de preedinte i tie pn i ce
glume s insereze la sfrit pe felicitrile trimise prietenilor acestuia cu ocazia
zilei lor de natere. Pentru un om cu peste zece mii de prieteni, misiunea este
mai grea dect pare, iar singurul motiv pentru care Bev i face fa este fiindc se
afl alturi de preedinte nc de la prima lui candidatur pentru Congres, acum
aproape douzeci i cinci de ani.
Iar ei au numit-o intrare prin efracie? ntreb.
Claudia ridic raportul n timp ce Bev trage micua insign de pe colul
biroului.
Intrare prin efracie, spune Claudia, artnd cuvintele cu degetul.
Ochii mi rmn aintii pe insign n timp ce Bev se joac cu ea, trecndu-i
degetul mare peste feele preedintelui i ale primei-doamne.
Mcar era ceva care s merite s fie furat de-acolo, din camera aia de
odihn? ntreab Bev, trecndu-i mna prin prul vopsit negru i dndu-l peste
umr, lsndu-i astfel descoperit puloverul cu anchior ce las la vedere
48

implanturile mamare vechi de zece ani, pe care le dobndise, odat cu numele de


Bev Pieptoasa, n anul n care ctigaserm alegerile pentru Casa Alb.
n liceu, Bev fusese considerat cea mai drgu fat, i chiar i acum, la
aizeci i doi de ani, este clar c nc i mai pas de cum arat.
Nimeni n-a furat nimic. Credei-m, n-a fost o spargere, spun eu, dndu-mi
ochii peste cap ca s fac ca situaia s devin mai puin grav dect prea. Tipul
era beat. Cuta baia.
i-atunci ce-i cu msua aia de sticl fcuta zob? ntreab Claudia.
Am avut noroc c-a spart doar att. Imaginai-v, dac ar fi crezut c era un
pisoar ceva, ne ntrerupe Oren, deja rznd de propria glum i scrpinndu-se n
cap.
Cu cei 1,86 metri, Oren este cel mai nalt, cel mai frumos, cel mai bine tip pe
care l-am cunoscut n viaa mea, i singurul din birou mai apropiat de vrsta mea.
Dup scaunul ocupat, situat de partea cealalt a biroului, n faa Claudiei, este
clar c-a fost primul sosit aici. Nimic surprinztor dac Bev fusese cea mai
drgu fat, Oren fusese genul de puti iste care-i trimitea pe fraieri s cumpere
bere. Organizator nnscut, n acelai timp i directorul nostru de transport i
turism, mai este i cel mai diplomat dintre noi, motiv pentru care, cu o simpl
glum, ntreaga adunare uit rapid de obsesia legat de msu.
Dau din cap spre el n semn de mulumire i
i totui, ce-i cu masa? ntreab Bev, nc jucndu-se cu insigna.
Eu am fost de vin, spun repede. Citete raportul. Am czut peste ea n
timp ce individul sta ieea pe u.
Wes, relaxeaz-te, intervine Claudia cu tonul ei monoton de ef al staffului
prezidenial. Nimeni nu te acuz de
Vreau s spun c, dac a fi crezut c-i ceva grav, a fi continuat s-l caut
pe tipul sta eu nsumi. Pn i cei din Secret Service au considerat c nu era
dect un curios.
n stnga mea, Oren i lovete n joac propria insign, spernd c nu-l
observ. Micndu-se spre Bev, ncearc s-i atrag atenia. Purtase insigna o
singur dat ntr-o zi n care-i spusesem: Ateapt la tine-n birou, preedintele
vrea s te vad. Preedintele nici mcar nu era n cldire. Fusese o pcleal. O
fest de copii de clasa a patra. Se mic din nou n direcia lui Bev. Din fericire
pentru mine, ea nu bag de seam.
tii ceva, mi pare ru s fac asta, ns am terminat? ntreb eu, uitndu-m
n jos la ceasul de mn i dndu-mi seama c sunt iari n ntrziere.
Preedintele vrea s m
Du-te, du-te odat, spune Claudia, nchizndu-i agenda. F-mi te rog o
favoare, Wes. Cnd o s fii la evenimentul de disear organizat de Societatea de
Fibroz Chistic eu tiu c ai ntotdeauna grij ns de cnd cu tentativa aia
de spargere
49

N-a fost o spargere


S deschizi bine ochii, OK?
Aa fac ntotdeauna, spun, plecnd n grab spre u i fiind ct pe ce s
scap de
Cu insigna cum rmne? m ntrerupe o voce dogit din obinuitu-i scaun
rotativ din col.
iiiiii te-ai ars, spune Oren.
Lumin roie, lumin roie! ip Claudia.
E acelai lucru pe care-l strig i fa de copiii ei cnd vrea s le spun s se
opreasc. M opresc exact acolo.
Mulumesc, B.B., adaug ea.
Nu mi-am fcut dect datoria, spune B.B., cuvintele rostogolindu-i-se din
gur n stilul acela cutat al sudicilor.
Cu un pr alb surprinztor de nearanjat i cu o cma mototolit cu mnecile
suflecate ce au pe manete, nu prea vizibil, monogramate iniialele preedintelui,
B.B. Shaye era alturi de preedinte de foarte mult timp, chiar de mai mult dect
prima-doamn. Unii spun c-i un vr mai ndeprtat al lui Manning alii c-i
btrnul i senilul su sergent din Vietnam. Indiferent de relaia lor, fusese umbra
preedintelui timp de aproape patruzeci de ani i, ca oricare alt umbr, avea
s-i provoace fiori dac te uitai prea mult la el.
mi pare ru, putiu, mi ofer el un rnjet pavoazat cu nite dini
nglbenii, n timp ce Bev mi nmneaz Casa Alb din aur cu cele dou capete
ce se blngne.
Pentru a-i conferi autenticitate, sculptorul folosise dou pete de verde
strlucitor pentru culoarea ochilor preedintelui. Cum e greu s dai strlucire
unor ochi cprui, ochii primei-doamne sunt goi, lipsii de culoare.
Poi s le spui oamenilor c sunt nepoii ti, spune Oren n timp ce deschid
sigurana i-mi fixez insigna la rever.
Apsnd prea tare, simt o mpunstur serioas n buricul degetului n timp ce
vrful ascuit mi strpunge pielea. Vd cum apare un strop de snge. Nicio
problem, altdat m nepasem i mai tare.
Apropo, Wes, adaug Claudia, unul dintre supraveghetorii de la bibliotec
spunea c vrea s vorbeasc cu tine despre o expoziie la care lucreaz, aa c fii
drgu i cnd te sun
Am mobilul la mine dac avei nevoie s m contactai! strig, fluturnd din
mn n semn de rmas-bun. Grbindu-m s ies pe u, ling stropul de snge de
pe deget.
Ai grij, strig B.B. dup mine. Micile rni sunt cele care te omoar.
Are dreptate. Odat ieit afar pe hol, trec n vitez pe lng o pictur n ulei
supradimensionat, reprezentndu-l pe preedintele Manning mbrcat ca
maestru de ceremonii la circ.
50

Dreidel spusese c are informaii privitoare la Boyle. E timpul s aflu n cele


din urm despre ce-i vorba.

51

11.
Bine-ai revenit, domnule Holloway, mi spune valetul de la Four Seasons,
tiindu-mi numele n urma nenumratelor vizite fcute mpreun cu preedintele.
Spre deosebire de majoritatea celorlali, el se uit fix n ochii mei. Fie i
numai pentru asta, dau din cap n semn de mulumire.
Cnd intru n hotel, m nvluie un curent puternic de aer condiionat. Din
obinuin, m uit peste umr dup preedinte. Nu-i aici. Sunt pe cont propriu.
n timp ce traversez holul de la intrare, acoperit cu marmur bej, inima-mi
bate cu putere n piept. Nu-i vorba numai de Boyle. La bine sau la greu, sta-i
efectul pe care Dreidel l-a avut ntotdeauna asupra mea.
Fiind cel dinti asistent al lui Manning, Gavin Dreidel Jeffer nu este numai
predecesorul meu este i cel care m-a pus pe lista de posibili candidai i m-a
recomandat pentru aceast funcie. Cnd ne-am cunoscut n urm cu zece ani, eu
eram un tnr voluntar de nousprezece ani n biroul de campanie din Florida,
rspundeam la telefoane i lipeam afie electorale. Dreidel avea douzeci i doi
de ani i era mna dreapt i stng a lui Manning. La momentul respectiv, iam spus lui Dreidel c era o onoare s-l cunosc. i i-o spusesem pe bune. Toat
lumea i cunotea povestea.
La nceput, Dreidel nu era dect un puti, un localnic neafiliat politic, care
aranja scaunele la ntrunirea preliminar pentru alegerea candidatului la
preedinie. Ca oricare alt biat care muta echipamentele electronice, cnd showul luase sfrit, ncercase i el s ajung mai aproape de miezul aciunii,
strecurndu-se n culise. Se trezise n faa unei scene mobile, unde cei mai buni
mincinoi din America spuneau tot felul de povestioare despre motivul pentru
care candidatul lor ctigase. mbrcat ntr-un tricou larg cu nasturi la gt, era
singurul puti tcut dintr-o ncpere plin de aduli glgioi. Reporterul CBS l
abordase imediat, mpingndu-i microfonul direct n fa.
Ce prere ai, biete? l ntrebase reporterul.
Dreidel se uitase cu gura cscat, lipsit de orice alt expresie, la lumina roie a
camerei de luat vederi. i fr ca mcar s se gndeasc la ce va spune, ddu cel
mai onest rspuns care avea s-i schimbe viaa pentru totdeauna:
Cnd a terminat, Manning a fost singurul care nu i-a ntrebat echipa:
Cum m-am descurcat?
ntrebarea asta devenise un fel de mantr a lui Manning pentru urmtorul an i
jumtate. Fiecare canal de tiri preluase clipul. Fiecare ziar important preluase
citatul. Au mers pn ntr-acolo nct au scos pe pia insigne rotunde cu
mesajul: Cum m-am descurcat?
52

Trei cuvinte. Cnd Dreidel spusese din nou povestioara la nunta sa acum
civa ani, pretinsese c nici mcar nu-i dduse seama de ceea ce se ntmplase
pn cnd reporterul l ntrebase cum se scrie numele su pe litere. Nu conta. Trei
cuvinte i aa se nscuse Dreidel micul manipulator evreu, dup cum l
poreclise presa de la Casa Alb. n interval de-o sptmn. Manning i oferise o
slujb de asistent, iar de-a lungul ntregii campanii, sute de tineri voluntari i
dduser ochii peste cap din cauza lui. i nu c-ar fi fost invidioi, pur i simplu
Poate c era vorba de zmbetul su plin de infatuare sau de uurina cu care se
implica n atribuiile specifice funciei. nc de pe cnd era la coal ns, Dreidel
fusese genul de puti cu cele mai reuite petreceri de ziua sa, cu cele mai
frumoase cadouri, cu cele mai speciale favoruri fcute oricui avea norocul s fie
invitat. Timp de civa ani fusese foarte popular printre tinerii din cercurile
nalte, ns pe msur ce devenea din ce n ce mai fudul i mai ano, nici mcar
nu-i dduse seama c le ieea tuturor din graii.
Cu toate astea, fusese ntotdeauna talismanul norocos al lui Manning. Iar
astzi, trag ndejde c va fi al meu.
Bun ziua, domnule Holloway, strig portarul cnd trec pe lng el i m
ndrept spre lifturi.
Este a doua persoan care m cunoate dup nume, amintindu-mi instantaneu
de nevoia de a fi discret. Normal c sta-i motivul pentru care l-am sunat pe
Dreidel din prima. Preedintele n-ar recunoate asta niciodat, ns tiu de ce el
i prima-doamn participaser la nunta lui Dreidel i tot el i scrisese
recomandrile pentru Facultatea de Drept de la Yale i-mi ceruse s-i iau un
cadou atunci cnd se nscuse fiica lui Dreidel recompense pentru anii de
serviciu credincios. Iar n limbajul Casei Albe, serviciu credincios nsemna s-i
ii gura.
Cnd uile liftului se deschid la etajul patru, urmresc sgeile ce indic
direciile de mers i ncep s citesc numerele camerelor: 405 407 409
Dup distana dintre ui, mi dau seama c toate aparin unor apartamente
Dreidel o ia n sus n ierarhia social.
La captul holului este camera 415, un apartament att de mare nct are i
sonerie la u. n niciun caz n-o s-i dau satisfacie i s sun.
Room service, anun eu, ciocnind cu degetele n u.
Nu rspunde nimeni.
Dreidel, eti acolo? adaug.
Tot niciun rspuns.
Sunt eu, Wes! strig, cednd n cele din urm i sunnd la sonerie. Dreidel,
eti?
Se aude un troncnit puternic ca i cum ncuietoarea se descuie n grab. Dup
care se aude un clinchet i-un zornit metalic. i-a pus i lanul de siguran.
Ateapt, strig el. Descui imediat.
53

Ce faci acolo? i dai cu oj unghiile de la picioare?


Ua se deschide, ns numai civa centimetri. n spatele ei, Dreidel i scoate
capul afar asemenea unei gospodine surprinse de apariia neateptat a unui
comis-voiajor. Prul su cu crare pe mijloc, de obicei perfect aranjat, este uor
ciufulit, avnd cteva uvie czute pe frunte. i mpinge ochelarii cu ram
circular napoi pe nasul subire. Din cte pot s-mi dau seama nu poart tricou.
Nu te supra, dar n-am venit s fac sex cu tine, spun rznd.
i-am spus s suni de jos, ip el la mine.
De ce te-ai suprat? Am neles c i-ar plcea s te fleti cu camera ta cea
mare i
Vorbesc serios, Wes. De ce-ai veni aici sus?
Simt o inflexiune nou n vocea sa. Nu e vorba numai despre enervare. Ci i
team.
A mai urcat cineva dup tine? adaug el deschiznd ua puin mai mult ca
s se uite n hol.
Are un prosop n jurul taliei.
Dreidel, este totul n?
i-am spus s suni de jos! insist el.
M dau napoi complet derutat.
Scumpule, se aude o voce feminin din interiorul camerei, e totul
Femeia se oprete n mijlocul ntrebrii. Dreidel se ntoarce i o zresc peste
umrul su, chiar cnd d colul ca s intre n camer. E mbrcat ntr-unul
dintre halatele de baie de la hotel, alb i foarte pufos o negres subire, cu prul
mpletit ntr-o coafur nemaipomenit. N-am nici cea mai vag idee cine-i tipa,
ns singurul lucru de care sunt sigur este c nu-i nevasta lui Dreidel. Sau fiica
lui de doi aniori.
Lui Dreidel i cade faa cnd mi citete reacia pe chip. Ar fi momentul s-mi
spun c nu este ceea ce pare.
Wes, nu-i ceea ce crezi tu.
M holbez la femeia n halat. i la Dreidel n prosopul la.
Poate c ar trebui m duc jos, m blbi eu.
Ne ntlnim acolo n dou minute.
Pind napoi, o studiez pe femeie, care-i nc pironit locului. Ochii si sunt
larg deschii, parc cerndu-i scuze n mod tacit.

54

12.
Unde-i acum? ntreb OShea, apsndu-i palma de geamul lateral al
berlinei de culoare neagr i simind cldur soarelui de Florida.
n Frana era frig. ns ntr-un fel sau altul, n ciuda cldurii din Palm Beach i
a cerului albastru, clar i strlucitor, nu i se prea deloc mai cald.
Tocmai s-a suit ntr-un lift de la hotel, replic Micah.
Lift? L-ai lsat s mearg de unul singur?
Nu puteam s m sui i eu cu el. Stai linitit nu-s dect patru etaje. N-o
s ajung prea departe.
OShea i roti limba pe partea interioar a obrazului.
i ce mai faci acum n holul de la intrare?
Atept ca unul dintre
Prin telefon, OShea auzi un zgomot ca un clinchet de clopoel urmat de un
zngnit uor. n cele din urm sosise i liftul lui Micah.
O s-l am n
Dup care vocea lui Micah se ntrerupse. ns dup zgomotul de pe fundal,
OShea i ddea seama c Micah era nc pe fir.
Micah, ce s-a ntmplat? ntreb el.
Niciun rspuns.
Micah, eti bine!?
Se auzi un zngnit uor. Se deschideau uile liftului. Dup care se auzi un
fit puternic. Ca i cum dou geci de f s-ar fi frecat una de alta. Micah se
mica. Fitul continua. n ritmul sta, nu are cum s fie n lift, se gndi
OShea. Dar dac nu era n lift, asta nsemna c
Wes tocmai a cobort din lift, nu-i aa? ntreb OShea n timp ce maina
sa fcea un viraj strns la stnga pe strada bine ngrijit.
Nu-i ru, Watson, opti Micah. Ar trebui s faci asta ntr-un mod
profesionist.
E cineva cu el?
Nu. E singur singurel, spuse Micah. Totui, s-a ntmplat ceva acolo sus.
Putiul e cu coada ntre picioare. Ca i cum ar fi fost izgonit.
Pleac de la hotel?
Nu. Se ndreapt spre restaurantul din spate. i spun eu, chiar arat
groaznic adic, chiar mai ru dect nainte, cu urmele alea de Frankenstein de
pe fa.

55

Pcat, spuse OShea n timp ce maina intr n curb pe aleea n form de


potcoav ce ddea n faa intrrii principale. Cci ziua asta e pe cale s devin i
mai nasoal pentru el.
n dreapta sa, ua mainii se deschise larg, iar un valet cu prul blond i ofer
privelitea vrfului chipiului su.
Bine ai venit la Four Seasons, domnule. Dorii o camer la noi?
Nu, spuse OShea n timp ce cobora din main. Doar s iau ceva rapid la
micul dejun.

56

13.
Stnd aplecat n fa ntr-un fotoliu mare din rchit, mi amestec cafeaua cu o
linguri de argint i-mi privesc n acelai timp imaginea reflectat n ea.
E chiar att de ru? vrea s m mbuneze o voce din spate.
M ntorc exact la timp ca s-l vd pe Dreidel cum intr pe terasa hotelului.
Prul su negru e dat cu gel i are crare ntr-o parte. uviele alea bieeti
ciufulite au disprut. Combinaia clasic dintre cmaa alb cu monogram i
ochelarii cu ram subire dovedete c este maestru n arta transmiterii unui
mesaj fr a spune un cuvnt. Chiar acum vinde ncredere. Din pcate, nu sunt
amator s cumpr.
Ignornd valurile nspumate al Oceanului Atlantic din stnga noastr, mi
pune o mn pe umr i se duce n partea opus ca s ocupe fotoliul din rchit
de lng mine. n timp ce face micarea asta, mna i se deplaseaz de pe umr
pn pe ceaf, contactul fiind permanent suficient de strns nct s m relaxeze.
Nu mai folosi gesturile lui de nvluire pe mine, l avertizez.
Ce vrei s?
Gesturile lui, repet eu, trgndu-m ntr-o parte, astfel nct mna lui s
nu-mi mai ating gtul.
Crezi c? Crezi c a folosi unul din gesturile lui Manning pe tine?
Dreidel fusese n preajma lui timp de aproape patru ani. Eu am intrat n al
noulea. Nici mcar nu m deranjez s-l mai contrazic. Nu fac dect s m uit
iari fix, n jos la cafeaua mea cu pre piperat, pe care nc o mai amestec, i s
las s se atearn tcerea. sta-i motivul pentru care cei din cercurile nalte
lanseaz cuvinte grele la adresa lui.
Wes, ce ai vzut acolo sus
Uite ce-i, nainte s spui ceva, putem doar s ne scutim reciproc de situaia
asta jenant i s trecem mai departe? A fost scparea mea e vina mea i-n
mod clar nu-i treaba mea.
M studiaz atent, analiznd silab cu silab i ncercnd s neleag dac o
spun pe bune sau nu. Cnd stai n umbra unui preedinte, nvei s citeti printre
rnduri. Eu unul sunt bun la asta, ns Dreidel e i mai bun.
Spune ce-ai de spus, Wes.
M uit afar, dincolo de teras i privesc cum valurile kamikaze se reped
nspre plaj.
tiu c te gndeti la asta, adug el.
Dup cum am spus, Dreidel e mai bun.
Ellen tie? ntreb n cele din urm, referindu-m la soia sa.
57

Ar trebui s tie. Nu-i att de proast. Vocea-i scrie ca o u neuns. Iar


de cnd s-a nscut Ali e dificil s ii o csnicie, Wes.
Aa c fata aia de sus
Nu-i dect o tip pe care am ntlnit-o la bar. I-am fluturat prin faa ochilor
cheia de la camer. Crede ca sunt bogat, cci pot s-mi permit s stau aici.
Se strduiete s zmbeasc i-i arunc pe mas cheia de la camer.
Nu mi-am dat seama c ai att de muli bani de cheltuit n Palm Beach.
De data asta, eu sunt cel care tace. Un chelner se apropie i-i umple lui
Dreidel cana de cafea.
i-ai discutat despre divor? ntreb eu.
Nu pot.
De ce nu?
Tu ce crezi? m ncearc el.
M uit peste dosarul ce zace aruncat pe mas, ntre noi. Pe eticheta scrisa de
mn de pe cotor citesc Strngere de fonduri.
Credeam c-ai spus c eti aici cu afaceri.
i asta nu-i afacere? ntreab el.
Cu cteva luni n urm, Dreidel l sunase pe preedinte s-i spun c avea s
candideze pentru Senat din partea Districtului 19 din statul su natal, Illinois.
Dac vine vorba de alegerile ce se apropie, tticul i soul fericit ar ctiga mai
multe voturi dect tticul recent divorat.
Vezi, i tu credeai c eti singurul cu probleme, adaug Dreidel. Acum
presupunnd c era Boyle, vrei s auzi cum a fcut-o pe mortu sau nu?

58

14.
M foiesc pe scaun.
Chiar ai descoperit ceva?
Nu, te-am chemat aici ca s arzi gazul de poman.
Dup ce ia o gur zdravn de cafea, Dreidel e cu totul altul. Ca orice angajat
de la Casa Alb e ntotdeauna mai bun cnd deine controlul.
Deci, dac e s ne ntoarcem la nceputuri la adevratele nceputuri La
ziua n care voi doi ai fost mpucai pe pista de curse, i aminteti ct a durat s
ajungi la spital?
E o ntrebare simpl, ns nu-i dau un rspuns.
D-i cu prerea, spune el.
Strng din dini, surprins de ct de bine mi amintesc. nc mai pot s vd
uile ambulanei nchizndu-se dup targa lui Boyle
Wes, tiu c nu vrei s-i aminteti de momentele alea, n-am nevoie dect
de
Am leinat, i-o trntesc eu. Din ce mi s-a spus, ambulana a sosit n
aproximativ patru minute
n trei minute.
Foarte rapid.
De fapt, foarte ncet, avnd n vedere faptul c Halifax Medical Center este
la numai doi kilometri i jumtate de circuitul de curse. Acum ghici ct i-a luat
ambulanei s-l duc acolo pe Boyle, care era fr suprare cu mult mai
important dect tine pentru administraie, ca s nu mai spunem c i mult mai
grav rnit?
Clatin din cap, nencreztor.
Dousprezece minute, m anun Dreidel sec.
Se aterne un moment de tcere n timp ce eu ncerc s rumeg informaia.
i? ntreb.
Haide, Wes. Dousprezece minute pentru o ambulan cu vitez maxim
avnd la bord un membru important al staffului de la Casa Alb rnit grav, doi
kilometri i jumtate? i-un om obinuit merge mai repede. Bunic-mea merge
mai repede. i e moart.
Poate c mulimea panicat de afar i-a ncetinit.
Ciudat. Exact asta au spus i ei.
Ei?
Din geanta-diplomat sprijinit n lateral de scaunul su, Dreidel scoate un
dosar cartonat gros ct o jumtate de carte de telefon. l arunc pe mas cu
59

putere, fcnd s zdrngne linguriele. Recunosc imediat logoul Congresului.


Investigarea tentativei de asasinat mpotriva preedintelui Leland F. Manning.
Ancheta oficial a Congresului cu privire la atacul svrit de Nico. Dreidel l
las pe mas, ateptnd s vad dac-l iau sau nu. M cunoate mai bine dect
credeam.
Nu l-ai citit niciodat, nu? ntreab el.
M uit fix la dosarul impresionant, refuznd nc s-l ating.
L-am frunzrit o dat. E ca i e ca i cum i-ai citi propriul necrolog.
Aduce mai mult cu necrologul lui Boyle. Tu ai rmas n via, i-aduci
aminte?
mi frec faa cu mna. Buricele degetelor urc i coboar n craterele
cicatricelor.
Care-i ideea?
Ia gndete-te, Wes. Dou ambulane pleac din staia de salvare aproape
n acelai timp. Amndou se ndreapt n goan spre spital. E o chestiune de
via i de moarte. Uneia i ia trei minute. Celeilalte i ia dousprezece. Nu vezi
nicio problem aici? i dac asta n-ar fi fost ndeajuns, i-aduci aminte care a fost
adevrata i marea greeal pentru care Congresul i-a fcut praf pe doctorii
notri?
Te referi la faptul c au adus o alt grup de snge dect cea a
preedintelui?
Vezi, sta e punctul pe care ntotdeauna l-au abordat greit. Cnd cei din
Congres i-au fcut ancheta, i-au smuls i puinul pr pe care-l mai aveau pe
cap, deoarece au gsit flacoane de snge cu grupa sangvin 0/RH negativ lng
cele cu grupa preedintelui, grupa B/RH pozitiv. Normal, au presupus c a fcut
cineva o greeal i a adus o grup greit de snge. ns tiind pe cine ai vzut
n timpul discursul din seara aceea ei bine, ia ghicete cine avea din ntmplare
grupa 0/RH negativ?
Boyle?
i aa i-a reuit marele lui truc magic.
N-a fost niciun truc magic, insist eu.
Nu, ai dreptate. ns a fost o iluzie. Fluturndu-i mna stng prin faa
mea, adaug: Eti att de ocupat s te uii la mna care se mic, nct ignori
complet ce face mna cealalt.
Din mna dreapt, las s-i cad o moned de douzeci i cinci de ceni pe
mas.
E o modalitate de a fi melodramatic, subliniez eu.
D din cap dezaprobator ca i cum n-am neles despre ce-i vorba.
Ai idee n ce te-ai bgat fr s vrei? Chestia asta a fost mai aranjat dect
un meci din Harlem Globetrotters. Eu, tu, Congresul, lumea ntreag am
60

fost Se apleac mai aproape de mine, cobornd vocea: Am fost prostii, Wes.
Ne-au minit. Vreau s spun c, dac omul la a fost cu-adevrat Boyle
El a fost! L-am vzut cu ochii mei!
Nu spun c nu-i aa. Vreau doar Se uit n jur, vocea devenindu-i i mai
joas. sta nu-i un reportaj de fapt divers care se transmite la sfritul grupajelor
de tiri.
Are dreptate.
Totui, nu neleg de ce ar umbla ambulana preedintelui cu sngele lui
Boyle la bord?
tiu. Asta-i ntrebarea, nu-i aa? spune Dreidel. Dac stai s te gndeti
bine, exist o singur explicaie logic. Ar avea sngele
dac ar crede c viaa cuiva e n pericol. Ridic moneda i bat uor cu ea
n faa de mas alb. Oh, Doamne, dac se ateptau s crezi c Boyle purta o
vest antiglon?
Sigur c purta, spune Dreidel. A fost mpucat de dou ori n piept
ns tot sngele la
i o dat n podul palmei i n gt. Citete raportul, Wes. Nico era un
lunetist pregtit de armat, specializat n mpucturi n inim. Boyle a czut cu
faa n jos n momentul n care s-a ntmplat. mpuctura aia de la gt fac
pariu c ai vzut sngele ce bltea sub el.
nchid ochii i m aud cum m ofer s-l bag pe Boyle n limuzin. Am n
obraz o bucat zimat de metal. Bondarul nc mai ip
ns dac purta vest M uit spre ocean. Valurile sunt asurzitoare Ei
ei tiau. Clar c tiau
Wes, vrei s te opreti spune Dreidel i-i coboar vocea i mai mult. Nu
e cazul s atragem atenia. N-au tiut, optete el. S-ar fi putut ca ei s fi primit o
ameninare direct mpotriva lui Boyle. E foarte posibil ca el s fi purtat vesta aia
de o lun. De fapt, conform raportului, preedintele nu-i purta vesta n ziua
aceea. Ai auzit asta?
Ateapt pn dau din cap n semn c da, vrnd parc s fie sigur c m
concentrez asupra discuiei.
Dac s-ar fi tiut c era i un tip cu arm, Manning n-ar fi fost acolo i cu
att mai puin i s-ar fi permis s mearg fr vesta aia.
n afar de cazul n care purta una i raportul spune pur i simplu altceva,
subliniez eu.
Ascult, tiu c eti implicat n chestia asta
Implicat? Mi-a distrus viaa! Nu nelegi? izbucnesc eu n cele din urm.
N-a fost doar o dup-amiaz de tot rahatul. Copiii mici m arat cu degetul i se
ascund n spatele mamelor lor! Nu pot s zmbesc deloc! Ai cea mai vag idee
cum e s ari aa?
61

Se face linite n restaurant. Toat lumea se uit la noi. Familia aceea


simandicoas cu cele dou fetie gemene. Brbatul blond-rocat cu apca US
Open pe cap. Pn i chelnerul nostru, care se apropie rapid, spernd s calmeze
situaia.
Totul e n regul, domnule?
h scuze suntem bine, i spun eu n timp ce ne umple cnile de cafea
care n-au nevoie s fie umplute.
Cnd chelnerul pleac, Dreidel se uit extrem de atent la mine, acordndu-mi
un moment de rgaz. Exact aa cum m nvase s m comport cu preedintele
cnd acesta i pierde cumptul. Bag capul la cutie i las flacra s se sting de
la sine.
Sunt OK, i spun.
tiam c vei fi, spune el. Amintete-i c sunt aici s te ajut.
Trag adnc aer n piept, apoi oftez.
Deci presupunnd c la momentul respectiv exista o ameninare la adresa
vieii lui Boyle, de ce nu l-au dus pur i simplu la spital?
Asta-i chestia creia nu-i pot da de capt. L-au prins pe Nico, Boyle era
rnit, ns n mod clar viu atunci de ce s te prefaci c eti mort i s renuni la
viaa ta i la familie? Poate c despre asta au vorbit n cele dousprezece minute
petrecute n ambulan. Poate c atunci s-a hotrt Boyle s dispar i s se
ascund.
Clatin din cap dezaprobator.
n dousprezece minute? Nu poi s renuni la ntreaga ta via n
dousprezece minute mai ales cnd sngerezi de moarte de la gt. Probabil c
ei i-au fcut planurile nainte de asta.
Care ei? ntreab Dreidel.
Hai s fim serioi, chestia asta nu-i ca atunci cnd te ascunzi de friorul
tu mai mic dup un morman de perne. Pentru a-i reui ceva de o asemenea
anvergur, ai nevoie de Secret Service, de oferul de pe ambulan, de doctorul
care s-a ngrijit de gtul tu. Fac pauz pentru un moment pentru a sublinia c
urmeaz ceva important: Plus de cineva care s autorizeze totul.
Dreidel i las brbia n jos, uitndu-se la mine pe deasupra ramei rotunde a
ochelarilor. tie la ce concluzie am ajuns.
Chiar crezi c el ar? Crezi c-ar fi putut face una ca asta?
Asta-i ntrebarea pe care mi-o tot pun din momentul n care am vzut numele
sub care se nregistrase Boyle la hotelul acela. Nu foloseti acel nume ca s te
ascunzi. l foloseti pentru a putea fi gsit de cineva.
Pur i simplu nu vd cum preedintele ar fi putut s nu tie. Dac ne
ntoarcem n timp, Manning nu se putea uura ntr-un tufi fr s verifice mai
nti cineva acel tufi, iar dac Boyle purta o vest antiglon ceea ce, cu
siguran, s-a ntmplat trebuia s existe o ameninare credibil. Iar dac exista
62

o ameninare credibil i rezerve suplimentare de snge n ambulan i un


plan de rezerv pentru a fi sigur c Boyle avea s scape cu bine Manning
trebuie s fi fost de acord cu asta.
Asta dac nu cumva Albright i-a dat acordul n locul su, contreaz
Dreidel, referindu-se la fostul ef al staffului prezidenial i totodat cealalt
persoan care se afla n limuzin n ziua aceea pe pista de curse.
E un punct de vedere corect, ns nu ne aduce mai aproape de un rspuns.
Albright murise de cancer la testicule cu trei ani n urm.
Acum dai vina pe un cadavru?
Asta nu face mai puin credibil supoziia, pretinde Dreidel. ntotdeauna
Albright obinuia s-i dea girul pe problemele mai mrunte de securitate.
Nu tiu ce s zic, spun, cltinnd din cap. Manning i Boyle se cunoteau
nc din colegiu. Dac Boyle plnuia s dispar, asta a fost o surpriz a dracului
de proast la care s-i supun un prieten, cu att mai puin pe preedintele
Statelor Unite.
Glumeti? Boyle a disprut i i-a dat deoparte propria familie, nevast
pn i pe propria fiic. Gndete-te la ntregul tablou, Wes: Nico nebunul
ncearc s-l mpute pe preedinte. n schimb, l lovete pe Boyle n piept. Dar
acesta, n loc s mearg la spital ca s i se acorde ajutor medical, profit exact de
moment ca s-i nsceneze propria moarte i s dispar de pe faa pmntului.
Dac faci ceva de genul sta, e evident c ai un motiv al dracului de bun.
Aa tat, aa fiu? ntreb.
h, m-am gndit i la asta. Problema este c tatl lui Boyle n-a fost dect
un jeg de doi bani. Asta asta-i ceva de prim clas. i chiar de top.
Poate c Boyle l-a angajat pe Nico. Poate c mpucturile au reprezentat o
perdea imens de fum care s-i asigure lui Boyle o modalitate de-a iei din scen.
Parc-i urmarea la Misiune imposibil, spune Dreidel. Dac Nico rateaz,
riti o mpuctur n cap. Mai important, dac Secret Service ar fi fost prta la
toate astea asta, nu-l puneau pe preedinte, pe stafful acestuia i pe cei 200 000
de spectatori n pericol, lsnd toat responsabilitatea s cad pe umerii unuia
dus de-a binelea. L-ai vzut pe Nico n interviurile pe care le-a dat zici c-i
nebunul din filmele de groaz ale lui Stephen King. Dac Boyle chiar voia s
fac una ca asta, ar fi simulat un atac de cord acas i ar fi terminat-o astfel.
Deci tu crezi c atunci cnd Nico a tras focurile de arm, Boyle i cei din
Secret Service n-au fcut dect s se foloseasc de haosul creat ca s-l scoat pe
estache de-acolo? ntreb, ncercnd din rsputeri s vorbesc n oapt.
Nu tiu ce s cred. Tot ceea ce tiu este c, dac Boyle i-a pus vest
antiglon, trebuie s se fi ateptat la ceva. Vreau s spun c nu-i iei umbrel
dect dac socoteti c o s plou, am dreptate?
Dau din cap aprobator, nefiind n stare s-l contrazic. i totui, nu ne
apropiem mai mult de de ce. De ce trsese Nico asupra lui Boyle? De ce
63

ambulana din coloana oficial a lui Manning avea la bord snge cu grupa
sangvin a lui Boyle? i de ce ar fi renunat Boyle la viaa, soia i fiica lui nc
adolescent? Vreau s spun, ce anume ar fi putut s tenteze sau s ngrozeasc
pe cineva att de mult, nct s dea deoparte ntreaga via de pn atunci?
Poate c-ar trebui s ntrebi, las Dreidel s-i scape ntr-o doar.
Pe cine, pe Manning? O, ai dreptate n-o s fac dect s dau o fug i s
spun: Apropo, domnule, tocmai l-am vzut pe rposatul dumneavoastr amic
h, cel a crui asasinare v-a distrus ntreaga carier de preedinte. O, i avnd n
vedere c e viu, n timp ce eu v-am slugrit zi de zi chiar din momentul n care
am ieit din spital, a vrea s tiu de ce m-ai mini de mai bine de opt ani n
legtur cu cel mai groaznic moment din viaa mea? h, ar fi genial.
Ce zici de Secret Service?
Nu-i nicio diferen. Boyle n-ar fi putut n niciun caz s dispar atta amar
de ani dac n-ar fi avut ajutorul lor. Ultimul lucru de care am nevoie este s strig
n gura mare c sunt cel care o s dea totul n vileag. Pn cnd o s tiu ce se
ntmpl, e mai bine s in totul sub tcere.
Dreidel se las pe spate n scaunul su de rchit.
Cnd l-ai vzut pe Boyle n culise n camera aceea, te-ai gndit c ncerca
s-l omoare pe Manning?
S-l omoare?
Din ce alt motiv ar fi ieit din ascunztoare dup aproape opt ani? Doar ca
s-l salute?
Bnuiesc c ns s-l omoare? Asta nu-i?
Kaiser Soze, m ntrerupe Dreidel, Cea mai mare mecherie pe care o
reuise diavolul: s conving lumea c nu exist.
Se uit din nou la mine i pot s jur c aproape are un zmbet pe fa.
Omule, poi s-i imaginezi aa ceva? S fii mort din punct de vedere legal,
i totui s fii n via? tii ct de mult libertate i d chestia asta?
M uit fix n jos la cheile de la camera lui Dreidel i ncerc din rsputeri s
alung imaginea halatului de baie alb i pluat, care-mi vine automat n minte.
Poate c asta voia Boyle n toi anii ia, adaug el. Doar o cale de scpare.
Dau din cap nencreztor, dei m-am prins care e de fapt ideea. Singura
modalitate de a nelege ce se ntmpl este s-l neleg pe Boyle.
Deci la ce concluzie putem ajunge? ntreb.
Putem? Nu-i problema mea. Rde n timp ce-o spune, ns n mod clar nu
glumete. Haide, Wes, doar tii c glumesc, adaug el, tiind c-am prins ideea.
Ca oricare alt mare mecher din politic tie c prima micare este s-i
tearg propriile amprente. De-asta l-am chemat pe el din prima. i-a petrecut
aproape patru ani alturi de preedinte, ns n-o s-l gseti niciodat pe fundalul
vreunei fotografii. Nimeni nu-i mai bun n a se face invizibil, ceea ce, n
64

momentul acesta, este un atu de care am nevoie dac intenionez s descopr


adevrul.
Ai ceva relaii cu oamenii legii? adaug el, deja cu doi pai naintea mea.
Dac acetia pot s arunce o privire pe blat la trecutul lui Boyle
Cunosc pe cineva perfect pentru asta, i spun.
ns el arunc o privire rapid peste umrul meu, spre intrarea n restaurant.
Urmrindu-i privirea, m ntorc i dau cu ochii de tipa de culoare cu prul
mpletit. i schimbase halatul de baie cu cealalt uniform specific Palm Beach
pantaloni albi i tricou de colecie portocaliu-pal. O inut potrivit pentru a
iei n ora.
tii ce, ar trebui s-o iau din loc, spune Dreidel, ridicndu-se de pe scaun.
Tot ce trebuie s faci este s fii iste.
Iste?
Prevztor, s ai grij. Cci, dac Manning este implicat Se mai uit nc
o dat n jur, dup care se apleac spre mine. Ai crezut c America i-a srit atunci
la beregat? Acum o s-l crucifice, Wes. Serios. O s-l crucifice.
Dau din cap n semn c-am neles. Din faa restaurantului, prietena lui ne
arunc o privire.
i atta timp ct suntem la subiect, Wes. Sunt fericit s-i pstrez secretul
promite-mi doar c i tu o s-l pstrezi pe-al meu.
O, sigur c da. N-o s suflu o vorb.
Se ntoarce s plece, lsndu-m s pltesc nota.
Apropo, te-ar interesa s cheltui vreo cinci sute de dolari i s vii disear la
o ntrunire pentru strngere de fonduri n favoarea mea?
Dau din cap nencreztor.
Dreidel, ct de mult a costat sufletul tu atunci cnd n cele din urm l-ai
vndut?
Vii sau nu?
A veni, ns disear trebuie s particip cu Manning la un eveniment.
Dreidel d din cap ca a neles i nu mai pierde timpul cu mine. tie cine are
ntotdeauna prioritate.
n timp ce se ndreapt spre u, decid s nu m ntorc i s m uit la fat. n
loc de asta, iau linguria i-o folosesc pe post de oglinjoar. Peste umr, l
surprind pe Dreidel exact cnd se apropie de ea. Nu se grbete s-o ia de mn
pn cnd crede c nu-i mai vede nimeni.
Nu v suprai, mi spune cineva peste umrul stng.
M ntorc, ateptndu-m s-l vd pe chelner. n schimb, dau cu ochii de un
tip blond ntr-un tricou negru i cu o apc de baseball cu nscrisurile US Open.
Wes Holloway? ntreab el, deschizndu-i portofelul ca s-mi arate o
insign a FBI. Sunt Terrence OShea. Avei cteva secunde ca s stm de vorb?
65

15.
Spitalul de boli nervoase St. Elizabeths
Washington, D.C.
Sun clopoelul care anun c micul dejun e gata.
Nico, frignele sau omlet? ntreb femeia de serviciu de culoare, care
mirosea a oet i avea unghiile de la mini vopsite cu oj roz cu sclipici.
Ce avem la cin? ntreb Nico.
Ai auzit ce-am spus? Acum e micul dejun. Frignele sau omlet?
Punndu-i pantofii n picioare i lsndu-se n genunchi chiar n faa patului
su ngust, Nico se uit n sus la u i studie cruciorul cu mncare pe care erau
dispuse tvile neacoperite. De mult timp i ctigase dreptul de a lua masa cu
ceilali pacieni, ns tiind ce se ntmplase cu maic-sa cu ani n urm,
preferase s primeasc mncarea la el n camer.
Frignele, spuse Nico. i-acum ce avem la cin?
Peste tot n St. Elizabeths, Nico era cunoscut drept un NGI 9. Nu era singurul.
Erau treizeci i apte n total, toi locuind n Pavilionul John Howard, o cldire
din crmid roie, de cinci etaje, care devenise cminul lui Nico i al celorlali
treizeci i ase de pacieni declarai nevinovai din motive de nebunie.
n comparaie cu alte pavilioane, etajele pentru NGI erau ntotdeauna mai
linitite dect restul. Dup cum l auzise Nico pe un doctor spunnd: Cnd auzi
voci n mintea ta, nu mai simi nevoia s vorbeti cu nimeni.
nc n genunchi, Nico trase puternic ca s-i nchid banda velcro de la
adidai (i luaser ireturile cu mult timp n urm) i urmri cu atenie cum
femeia responsabil cu distribuirea hranei i aducea o tav de plastic roz plin cu
frignele n salonul de trei metri pe patru i jumtate, decorat cu o noptier de
lemn i o msua de toalet vopsit, pe care nu se aflase niciodat altceva dect o
Biblie i un ir vechi de mtnii din sticl roie. Doctorii se oferiser s-i aduc
lui Nico o canapea, i chiar i o msu de cafea. Orice ca s-l fac s se simt
ct mai acas. Nico refuzase, ns nu spusese niciodat de ce. Aa voia el. Pentru
c aa arta la fel ca salonul ei. Salonul mamei lui. Din spitalul ei.
Dnd din cap, revzu cu ochii minii imaginea camerei de spital, acolo unde
mama lui zcuse n tcere timp de aproape trei ani. Avea numai zece ani atunci
cnd o lovise boala Creutzfeldt-Jakob atunci cnd o gen imperfect de la
9 Not Guilty Insane nevinovat din motive de nebunie. (n.tr.).
66

nivelul creierului acionase asupra proteinei CJD10, care n cele din urm o fcuse
s intre n com. Cnd aflase diagnosticul, ea nu se plnsese nici mcar cnd
tnrul Nico o ntrebase de ce Dumnezeu o lua de lng el. Ea zmbise, chiar i
atunci, i-i spusese smerit c totul se ntmpla aa cum era scris n Carte. Cartea
Sorii. Capul i tremura, ns vocea i era puternic n timp ce-i spunea ca
niciodat s nu ncerce s se opun. Cartea trebuia respectat. Trebuia s se in
seama de ea. S o lai s te ghideze. ns nu era vorba doar de respect. Ea-i lua
puterea i fora din ea. Sigurana. Fr ndoial, mama sa tia ce vorbea. Ei nu-i
era team. Cum ar putea cineva s se team de voina Domnului? ns el nc i-l
mai amintea pe tatl su stnd alturi de el, apsndu-l cu putere pe umeri i
obligndu-l s se roage n fiecare zi, astfel nct Isus s-i aduc mama napoi.
n primele sptmni, se rugaser n capela spitalului. Dup ase luni,
ajunseser s-o viziteze n fiecare zi cu excepia zilelor de duminic, convini c
rugciunile lor de duminic aveau s fie mult mai eficiente dac erau rostite n
biseric. Dup trei ani, Nico se rug pentru altceva. Se ntmplase o singur dat.
ntr-o zi geroas, cu ninsoare, ca orice zi de iarn n Wisconsin. Nu voise s se
duc la biseric n ziua aceea, nu voise s se mbrace n pantalonii lui buni i cu
cmaa de duminic. Mai ales c avea s urmeze o btaie cu bulgari afar. Aa c
n dimineaa aceea de duminic, n timp ce-i pleca uor capul n biseric, n loc
s se roage lui Isus s-i aduc mama napoi, se rug s-o ia de tot. n Carte trebuie
s fi fost o greeal. n ziua aceea mama lui murise.
Holbndu-se la tava din plastic plin cu frignele i stnd nc n genunchi
lng pat, Nico ntreb pentru a treia oar:
i ce-avem la cin?
Chiftele, OK? replic femeia exasperat, dndu-i ochii peste cap. Acum
eti fericit?
Bineneles c sunt fericit, spuse Nico, apsndu-i banda Velcro cu podul
palmei i zmbindu-i n barb.
Chiftele, exact ceea ce ar fi trebuit s mnnce i mama lui n ultima ei sear.
n ziua n care murise. Cei Trei i spuseser asta aa cum i spuseser i de
Oamenii ia de Masoni
Tatl lui Nico fusese francmason i fusese foarte mndru de asta. Chiar i
acum Nico putea s simt mirosul dulceag al fumului de trabuc ce intra pe u
odat cu tatl lui atunci cnd se ntorcea de la ntrunirile Lojei.
Nu era nimic mai mult dect un club social, le spusese Nico. Tot ceea ce
fceau masonii era s vnd bilete la tombol ca s adune bani pentru spital.
Cei Trei avuseser rbdare, chiar i atunci. i aduseser hrile l nvaser
istorie. Cum francmasonii se nmuliser n toat lumea, ascunzndu-se sub
10 Creutzfeldt-Jakob Disease: boal grav care distruge n mod gradual celulele creierului i provoac
moartea. (n.tr.).

67

mantia caritii. Cum i perfectaser neltoriile i vicleniile, spunndu-le


oamenilor c se trgeau din breasla meterilor zidari din Evul Mediu o
organizaie inofensiv n care membrii puteau s se adune i s-i mprteasc
patente i proceduri de lucru secrete, de la artizan la artizan. ns Cei Trei tiau
adevrul: talentul meteugresc al masonilor construise unele dintre cele mai
sfinte i mai faimoase locuri din lume de la Templul Regelui Solomon pn la
Monumentul Washington ns secretele pe care masonii le protejau erau mai
mult dect nite ponturi n interiorul breslei, privitoare la construcia arcadelor
sau a monumentelor. Cu o noapte nainte de a fi ucis, Martin Luther King Jr.
fusese ntr-un Templu Mason din Memphis. S-ar putea s nu mai ajung acolo cu
voi, le spusese King adepilor si n noaptea aceea, ca i cum ar fi tiut de
glonul ce avea s vin a doua zi. Iar faptul c se afla ntr-un Templu Mason nu
fusese o coinciden. Fusese soarta. ntotdeauna era soarta. n ceea ce-i privete
pe masoni, la cel mai nalt nivel, elul lor strvechi nu se schimbase niciodat.
Pn i biserica li se mpotrivise masonilor cnd se nfiinaser, i explicaser
Cei Trei.
Era un punct de vedere ndreptit, ns Nico nu era tmpit. n Evul Mediu
existaser att de multe lucruri crora biserica li se opusese!
ns Cei Trei nu se lsaser. i aruncaser n faa cel mai crud adevr dintre
toate: adevrul despre ceea ce se ntmplase mamei sale n noaptea n care
murise.

68

16.
Dar s nu spui la nimeni ce i-am zis, i opti femeia n receptor.

Bgndu-i o uvi rtcit din prul rocat dup ureche, Lisbeth se ntinse
dup reportofonul micu de pe birou, verific de dou ori dac e conectat la
telefon i apas pe butonul nregistrare.
Ai cuvntul meu de onoare, promise Lisbeth. E secretul nostru.
n calitate de reporter la Palm Beach Post, Lisbeth tia foarte bine c, potrivit
legii din Florida, era ilegal s nregistrezi conversaiile particulare fr s ceri n
prealabil permisiunea persoanei implicate. ns ca semnatar a rubricii de
mondeniti n spatele cortinei cea mai popular seciune din ziar Lisbeth
mai tia i c, n momentul n care ar fi cerut permisiunea, sursa ar fi tcut chitic.
Plus c trebuia i s citeze exact, cuvnt cu cuvnt, cele spuse. Plus c trebuia s
aib dovada pentru cazul n care apreau acuzaiile de calomnie. i tot din acelai
motiv avea un minifrigider burduit cu vin i bere n colul separeului mic, de
culoare bej, i un bol proaspt de alune pe colul mesei de lucru. Indiferent dac
era vorba de colegii si reporterii care treceau pe-acolo s stea de vorb sau de
un strin care suna la telefon, aplica regula de aur nvat nc de cnd preluase
rubrica n urm cu ase ani: ine-i ntotdeauna de vorb.
Deci, despre povestea dumneavoastr, doamn?
Nu fac dect s v transmit informaia, insist femeia. Fr niciun ban.
Fcndu-i un calcul rapid n minte, Lisbeth scrise cuvntul Pro? n
carneelul ei cu cotor spiralat. Majoritatea oamenilor cad n capcana ntins ca
s-i dezvluie numele.
nc o dat, n-ai auzit-o de la mine continu femeia.
Am promis, doamn
i n-am s cad nici a doua oar n capcana ntins de dumneavoastr,
spuse femeia.
Lisbeth tie semnul ntrebrii, lsnd numai cuvntul Pro.
ntrtat de aceast provocare, Lisbeth ncepu s nvrt firul de la telefon ca
pe o coard de srit n miniatur. Pe msur ce firul ncepea s prind vitez,
foile de hrtie inute n piuneze de peretele din dreapta ncepur s fluture. Cnd
Lisbeth avea aptesprezece ani, magazinul de confecii al tatlui ei fusese nchis,
fapt ce obligase familia s-i declare falimentul. ns cnd ziarul local din Battle
Creek, Michigan, relatase povestea, deteptul de reporter care o scrisese
structurase aiurea n text i cuvintele vnzri bnuite de a fi fost deturnate,
trezind anumite suspiciuni n legtur cu onestitatea tatlui ei. Drept rspuns,
Lisbeth scrisese un articol n ziarul colii, n care-i exprimase opinia. Ziarul
69

local preluase articolul i-i corectase atitudinea prezentndu-le scuze. Dup care
Detroit News l preluase la rndul su. Rezultatul fusese c primise aptezeci i
dou de scrisori cu reacii din partea cititorilor din tot statul Michigan. Toate
acele aptezeci i dou de scrisori erau acum aliniate pe fiecare centimetru al
pereilor micuului su birou de la serviciu, pentru a-i aminti zilnic ct de mare
era puterea cuvntului i pentru a-i aminti c subiectele cele mai bune sunt cele
la care nu te atepi niciodat.
S trecem peste asta, spuse femeia. M-am gndit c ai dori s tii c, dei
nu va fi anunat n mod oficial dect n dup-amiaza asta, Alexander John fiul
cel mare al magnatului de la Philadelphia Main Line Johns, desigur o s fie
premiat cu o Cheie de Aur la Premiile Naionale ale colii de Art.
Lisbeth tocmai scria cuvintele Premiile Naio cnd i ridic stiloul de pe
pagin.
nc o dat, ci ani spuneai c are Alexander?
Oh, desigur aptesprezece face aptesprezece pe nou septembrie.
Deci, e vorba despre un premiu obinut de un licean?
Recunoscut i pe plan naional nu numai n statul nostru. Cheia de Aur.
Lisbeth i frec gtul plin de pistrui. Era uor supraponderal, neajuns pe care
ncerca s-l compenseze cu nite ochelari galbeni-verzui pe care un vnztor
usciv o asigurase c o vor ajuta s arate mai tnr dect cei treizeci i unu de
ani ai si. Lisbeth nu-l crezuse. ns cumprase ochelarii. Continund s se
scarpine, o uvi de pr rocat i alunec de dup ureche i i czu n ochi.
Doamn, din ntmplare, suntei cumva rud cu tnrul Alexander?
Poftim? Normal c nu, insist femeia.
Suntei sigur?
Vrei s spunei c? Domnioar, premiul acesta este o onoare care
este
Sau suntei angajata familiei tnrului Alexander?
Femeia fcu o pauz.
Nu! Nu cu norm ntreag, desigur, ns
Lisbeth opri reportofonul i-i arunc stiloul pe mas. Numai n Palm Beach o
mam ar angaja pe cineva s-i fac publicitate fiului ei din clasa a unsprezecea
care ctig nu tiu ce premiu de art de doi bani.
E un premiu naional, murmur Lisbeth pentru sine nsi, rupndu-i foaia
de hrtie din carneel. O mototolea, ns nu nchise nc telefonul. Regula de Aur
nr. 2: O surs de doi bani astzi ar putea fi una nemaipomenit mine. Regula de
Aur nr. 3: Vezi Regula de Aur nr. 2.
Dac a avea spaiu, n mod clar a ncerca s-o inserez, adug Lisbeth.
Totui, suntem destul de ncrcai.
Era o minciun mai mare chiar dect promisiunea c ochelarii si galbeniverzui aveau s-o fac s par mai supl i mai tnr, ns n timp ce Lisbeth
70

nchidea telefonul i arunca hrtia mototolit la coul de gunoi, nu se putu abine


s nu se uite la cele trei coloane aproape goale de pe ecranul computerului su.
Cincizeci de centimetri aproximativ opt sute de cuvinte. Att i trebuia zi de
zi ca s umple rubrica n spatele cortinei. Plus o fotografie, desigur. Pn
acum, avea doisprezece centimetri i jumtate de material despre fiica unui
personaj monden local, care se mrita cu un juctor profesionist de biliard (o
tire de nota 8+, aprecia Lisbeth), i zece centimetri despre un concurs de
njurturi, vechi de-o sptmn, disputat ntre un adolescent i eful de la
DMV11 (-7 n cel mai bun caz). Uitndu-se lung la cocoloul de hrtie din coul
de gunoi, Lisbeth arunc o privire spre monitorul aproape gol. Nu, i spuse n
sinea ei. Era nc prea devreme s dispere. Nici mcar nu-i primise
Corespondena! strig o voce n timp ce o mn atingea marginea de sus a
separeului n care-i avea biroul, agitnd n aer un mic teanc de plicuri.
Lisbeth se uit n sus, tiind c, dac se ntindea s ia plicurile, el avea s le
trag napoi, aa c atept ca mna i proprietarul acesteia s-i fac
apariia de dup col.
Neaa, Vincent, spuse ea chiar nainte ca el s apar.
Spune-mi c ai primit ceva ca lumea astzi, zise Vincent, a crui musta
neagr presrat cu fire albe erpuia i i se mica asemenea unei omizi pe buza
de sus.
Brbatul arunc pachetul de coresponden pe micul biroul deja plin al lui
Lisbeth. Dar nu nainte de a i-l vntura ca pe un evantai prin fa pentru ca
Lisbeth s vad c fiecare plic n parte era desfcut.
Mi-ai deschis corespondena? ntreb ea.
Sunt eful tu. Asta-i treaba mea.
Treaba ta-i s-mi deschizi corespondena?
Nu, treaba mea este s m asigur ca rubrica ta este ct se poate de bun. Iar
cnd este, i cnd fiecare persoan din oraul sta uotete cu vecinii despre nu
tiu ce scandal pe care l-ai scos la iveal att de inteligent, de regul primim ntre
douzeci i treizeci de scrisori pe zi, baca obinuitele comunicate de pres i
invitaii. tii cte-ai primit n dimineaa asta? ase. i asta include i invitaiile.
Privind cu atenie peste umrul ei i citind de pe ecranul computerului lui
Lisbeth, n bun msur gol, Vincent adug: Ai scris greit DMV.
Lisbeth se iut cu coada ochiului la ecran.
Te-am fcut s te uii, adug Vincent, hlizindu-se cu rsul lui enervant.
Cu bretele de culoare ro-albastru, o imitaie ieftin a unei perechi originale
Polo, i cu papion asortat, Vincent se mbrcase ca un mahr din Palm Beach din
salonul su de redactor.
11 Department of Motor Vehicles: Departamentul de Vehicule Motorizate. (n.tr.).
71

Iritat, Lisbeth l trase cu putere de breteaua din stnga dup care o ls s-l
plesneasc peste piept.
Au asta asta chiar a durut, se plnse el, frecndu-i pieptul. Nu voiam
dect s-i demonstrez ceva.
Pe bune? i ce anume voiai s-mi demonstrezi? C ar trebui s gsesc mai
multe poveti legate de nu tiu ce lbreli ieftine prin bile oamenilor?
tii ceva, domniorico, aia a fost o povestioar amuzant.
Amuzant? Eu nu vreau s fie amuzant. Vreau s fie bun.
Cum ar fi? Cum ar fi presupusa ta surs secret care i-a optit la urechiu
toate promisiunile alea dup care a disprut de pe faa pmntului? Cum o
chema? Lily?
Iris.
n timp ce rostea numele, Lisbeth simi cum i se nroesc urechile.
Cu patru luni n urm, o femeie care se prezentase drept Iris o sunase pe
neateptate pe Lisbeth pe linia principal de la birou. Dup tremurul din vocea
femeii, Lisbeth i dduse seama c aceasta plngea. Iar din ezitare i dduse
seama c era ngrozit. Timp de douzeci de minute, Iris i spusese povestea ei:
despre cum, cu ani n urm, obinuia s fac masaj thailandez la un salon din
localitate i asta fusese modalitatea n care-l cunoscuse pe un brbat cruia i
spunea Byron i senzaia extraordinar de a se ntlni n secret cu unul dintre
cei mai puternici oameni din Palm Beach. ns ceea ce-i atrsese atenia lui
Lisbeth fusese relatarea detaliat a lui Iris despre cum, n destul de multe situaii,
el izbucnise violent i o agresase fizic, rupndu-i n cele din urm clavicula i
maxilarul. Pentru Lisbeth, asta era o poveste care conta. i pentru asta erau
scrisorile de pe peretele su. ns cnd ntrebase de numele real al lui Byron i
al lui Iris convorbirea se ntrerupsese.
i turna numai gogoi, a spus Vincent.
Poate c era speriat.
Ori poate c nu voia dect puin atenie.
Sau poate c acum e mritat, i n consecin e ngrozit c soul ei o s-o
prseasc dac va afla c iubita lui soie fusese una dintre fetele de la un salon
comun. Gndete-te, Vincent. Sursele pstreaz tcerea numai cnd au ceva de
pierdut.
Vrei s spui ceva precum slujba? Sau cariera? Sau ansa de a aprea la
rubrica de mondeniti?
Lisbeth l fix cu o privire rece, scruttoare. Vincent i rspunse la fel.
ase, i aminti el n timp ce se ntorcea s plece. ase scrisori pe ziua de
azi.
Nu-mi pas nici dac-i numai una.
Da, aa e. Eti o scriitoare nemaipomenit, ns o mincinoas ngrozitoare,
scumpo.
72

De ast dat, Lisbeth nu rspunse.


Apropo, adug Vincent, dac sun cineva s te informeze despre nu tiu
ce premiu de art acordat familiei John, nu mai fi att de snoab. Gndete-te la
Pagina ase. Numele mari ies ntotdeauna n eviden.
Dar dac povestea e o porcrie
Nu-mi place s-i tai elanul, scumpete, strig Vincent, deja la jumtatea
holului, ns nu exist premiul Pulitzer pentru mondeniti.
Singur n separeul ei, Lisbeth studie ecranul pe jumtate gol, dup care se
uit n jos la foaia de hrtie mototolit din coul de gunoi. Se aplec sub birou ca
s-o scoat, cnd telefonul ncepuse s sune. Ridic brusc capul, lovindu-se cu
ceafa de colul biroului.
Ah, ip ea, frecndu-se la cap i ntinzndu-se dup receptor. Rubrica n
spatele cortinei. Lisbeth la telefon.
Bun, eu uf lucrez la Four Seasons, ncepu o voce brbteasc. Aici
trebuie s suni ca s?
Numai dac e o tire bun, spuse Lisbeth, frecndu-se nc la cap, ns
foarte atent la discuie.
Era vorba de nelegerea pe care o fcuse cu angajaii hotelurilor locale. O
sut de dolari pentru orice fel de informaie pe care putea s-o foloseasc n
rubrica sa din ziar.
Ei bine, i-am servit pe doi dintre fotii angajai ai preedintelui Manning, o
inform el. Nu tiu dac putem s-i socotim ca fiind celebriti, ns dac
suntei interesat
Absolut, categoric sunt interesat.
Aps pe butonul de nregistrare i cut n grab ceva de scris. Chiar i n
zilele cele mai bune, n-avusese de-a face cu un nume att de rezonant precum
Manning.
Acetia sunt exact oamenii despre care ne place s scriem.

73

17.
Poate c ar fi mai bine dac am merge afar, mi sugereaz OShea,
aplecndu-se la urechea mea n restaurant.
Are nasul turtit, ceea ce-i d de neles c nu se teme c ar putea s primeasc
vreun pumn, ceva. ncearc s-l ascund cu ochelarii de soare, ns e greu s nu
bagi de seam unele lucruri. n momentul n care i vnturase insigna de agent
FBI, oamenii se ntorseser i se uitaser lung la noi.
Mda ar fi minunat, rspund eu, ridicndu-m calm de pe scaun i
urmndu-l pe aleea neacoperit ce duce afar, la piscin.
Dac vreau s nu fac valuri, ultimul lucru de care am nevoie este s fiu vzut
n prezena unuia de la FBI ntr-un loc public.
nconjurat de palmieri din toate prile, piscina este o oaz de intimitate la
ora asta matinal, toate ezlongurile sunt goale , ns dintr-un motiv anume,
OShea nu ncetinete pasul. Doar cnd trecem de una dintre numeroasele plante
dispuse n ghivece enorme i observ pe cei doi brbai care mpturesc prosoape
ntr-o cabin de lemn, pregtindu-se pentru ziua care tocmai a nceput. OShea
continu s mearg. Indiferent ce are n gnd, nu vrea s fie deranjat.
Ascult, poi s-mi spui unde ne?
Cum a fost n Malaysia?
n timp ce-mi pune ntrebarea, m uit fix n ceafa lui OShea. Nici mcar nu
se ntoarce ca s-mi vad reacia.
Hm a fost bine.
i preedintelui i-a plcut cltoria?
Nu vd de ce nu i-ar fi plcut, rspund enervat.
S-a ntmplat ceva deosebit? ntreab OShea, lund-o n jos pe o crare
scurt acoperit cu ap.
Un val se sparge la distant, ns mi dau seama c am ajuns pe plaja privat
din spatele piscinei abia n momentul n care mi se umplu mocasinii de nisip.
ezlongurile goale, foioarele salvamarilor tot goale. Plaja pustie la acea or
se ntinde pe o lungime de civa kilometri.
Cnd ajungem n dreptul unei gherete de nchiriat echipamente de scufundare,
cum ar fi, bunoar, mti cu tub de respirat, i face apariia un brbat cu prul
castaniu, pieptnat cu mare grij, care m bate amical pe spate. Observ ca i
lipsete o bucat mic din urechea stng.
Salut-l pe partenerul meu, Micah, mi explic OShea.
M uit napoi spre hotel, ns din cauza palmierilor, nu pot s vd dect cteva
balcoane de la etajele superioare ale cldirii. N-am nici mcar un singur suflet de
74

om n cmpul vizual. n acelai moment mi dau seama c Micah a ncetinit pasul


i c se afl chiar n spatele meu.
Poate c ar trebui s stai jos, spune OShea, fcnd semn spre unul dintre
ezlonguri.
N-o s dureze dect o secund, adaug Micah din spatele meu.
ntorcndu-m, o iau napoi spre crare.
Chiar trebuie s
Am vzut raportul pe care l-ai naintat la Secret Service, Wes. tim pe cine
ai vzut n Malaysia.
M opresc n loc, aproape mpiedicndu-m n nisip. Ct timp mi recapt
echilibrul i m ntorc cu faa spre ei, OShea i Micah sunt deja cu spatele la
ocean. Valurile se sparg de rm fr mil. Subtilitatea nu-i chiar punctul lor
forte.
Ce spui acolo? ntreb.
Raportul, spune OShea. Despre tipul n jur de cincizeci i ceva de ani,
avnd nlimea lui Boyle, greutatea lui Boyle, capul lui Boyle acum ras, dei
dintr-un motiv anume ai omis culoarea ochilor i faptul c-ai crezut c era el.
Ascult, nu tiu ce-am vzut n noaptea aia
E-n regul, Wes, spune Micah cu o voce suav. Boyle a fost n Malaysia.
Nu eti nebun.
Majoritatea oamenilor s-ar simi uurai. ns sttusem suficient de mult n
preajma oamenilor legii ca s le cunosc mecheriile i metodele cu care se purtau
cu tine. Aceasta se numete adaptarea tonului. Desemnat s afecteze n
subcontient starea de spirit a intei, teoria se bazeaz pe faptul c ai tendina si adaptezi tonul la cel al interlocutorului tu. Cnd ip cineva, ipi i tu la el.
Cnd i vorbete n oapt, i rspunzi i tu n oapt. De obicei, o folosesc s
ntreasc un martor care-i deprimat sau s nfrng voina unuia prea sigur de
sine, chiar arogant. Micah mi-a susurat la ureche ceea ce voiam s-aud, spernd c
i eu o s fac la fel. Exist o singur problem, agenii FBI nu susur pe bune i
nici eu. Dac recurg la jocurile minii, atunci e ceva ce n-au spus.
Pe bune, Boyle chiar e n via? ntreb, refuznd s recunosc ceva.
OShea m studiaz cu grij. Pentru prima dat, se holbeaz la cicatricele
mele.
tiu c toat trenia e ceva personal pentru tine
Nu despre asta e vorba aici! strig la el.
Wes, nu suntem aici ca s te atacm, spune Micah ncetior.
i gata cu tertipul sta cu vocile mieroase! Spunei-mi doar ce mama
dracului se ntmpl!
O pal de vnt i rvete prul att de ngrijit pieptnat al lui Micah. OShea
i mut greutatea corpului de pe-un picior pe altul, stnd destul de inconfortabil
n nisip i tiind bine c nu alesese butonul potrivit pe care s apese. i nu-s
75

numai costumele de vin. Cei doi ageni schimb o privire rapid, iar OShea d
uor din cap n sens de aprobare.
A pomenit vreodat Boyle de un grup numit Cei Trei? ntreab n cele din
urm Micah.
Dau din cap n semn c nu.
Dar de Romanul?
i acesta-i tot un grup?
E o persoan, spune OShea, urmrindu-mi reacia.
i se presupune c-l cunosc? ntreb.
Pentru a doua oar cei doi ageni se uit rapid unul la cellalt. OShea i
mijete ochii spre soarele care ncepe s dogoreasc pe cerul dimineii.
Ai idee de ct timp l cutm pe Boyle? ntreab OShea. Crezi c toate
astea au nceput doar odat cu miraculoasa lui moarte? Suntem pe urmele lui
de pe vremea cnd lucra la Casa Alb, ateptnd numai s-o dea n bar. Iar mai
apoi cnd a uuuf termenul potrivit este cnd a primit cel mai mare permis
de ieire din nchisoare
Deci cnd a fost mpucat
am fost dui de nas. Ca i restul Americii. Am mers pn ntr-acolo
nct am nchis cazul i am clasat dosarul. Trei ani mai trziu, el a fcut prima sa
greeal i a fost localizat n Spania de un expatriat local, care era suficient de
pasionat de politic nct s-l recunoasc. Din fericire pentru noi, tipul ne-a
sunat, ns chiar nainte s putem reaciona, maina martorului a srit n aer n
condiii neelucidate, n faa casei sale. Pentru chestia asta s-a folosit Semtex-H cu
un comutator de declanare prin apsare. Din nou, din fericire pentru noi, n-a fost
nimeni rnit, ns mesajul a fost transmis. Martorul a hotrt s nu mai spun
nimic niciodat.
i crezi c Boyle tie s foloseasc Semtex-H? Vreau s spun e doar un
contabil.
Ceea ce nseamn c tie cum s plteasc oameni, s-i manipuleze i s nu
lase urme, indiferent de ce atinge.
ns el
i duce zilele fcndu-le ru celor mai slabi i care nu se pot apra.
Asta-i ceea ce face el, Wes. E ceea ce a fcut la Casa Alb i cu agenii
notri i mai ales cu Secret Service. Vzndu-m ct sunt de nedumerit,
adaug: Haide, trebuie s-i fi dat seama de asta. Cele dousprezece minute n
ambulan sngele n plus De ce crezi c l-au ajutat Manning i cei din
Secret Service? Din buntatea inimii lor? Tipu-i o termit, Wes sap dup
informaii despre cei vulnerabili, dup care le exploateaz slbiciunile. nelegi
ceea ce spun? Se cptuiete de pe urma slbiciunilor. A tuturor slbiciunilor.
Modul n care m studiaz modul n care se uit prin mine cu ochii si
albatri strlucitori
76

Stai, vrei s spui c eu?


i-am verificat dosarul, Wes, adaug OShea, scond o foaie de hrtie
mpturit din interiorul hainei. apte luni cu un anume doctor Kuttler, despre
care se scrie aici c este un specialist n incidente critice. Sun destul de tehnic.
De unde ai luat aia? ntreb.
i analiza fcut: tulburri complexe pe fundal de panic i stres
posttraumatic
Asta a fost acum opt ani! le spun.
un comportament compulsiv ce implic aprinderea luminilor, ncuierea
i descuierea uilor
Asta nici mcar nu-i
i o nevoie obsesiv de a se ruga n mod repetat, continu OShea,
nepstor. E adevrat? Ce, sta a fost modul tu de a-i rezolva problema cauzat
de mpucturi? Spunnd aceleai rugciuni la infinit?
ntoarce foaia rapid i trece la pagina a doua.
Nici mcar nu eti o persoan religioas, nu-i aa? Asta-i o reacie tipic
pentru unul ca Nico.
Spre surprinderea mea, ochii mi se umezesc i mi se pune un nod n gt. A
trecut o bucat bun de timp de cnd cineva a mai
tiu c-i greu pentru tine, Wes, adaug OShea. Chiar mai greu de cnd cu
cuibul sta de viespi pe care l-ai agitat cu Boyle. ns dac te are cu ceva la
mn, putem s te ajutm s iei din ncurctur.
Putem s te ajutm s iei din ncurctur?
Credei c a?
Indiferent de ce i-a oferit n-o s ai dect de suferit.
Nu mi-a oferit nimic, insist.
sta-i motivul pentru care v-ai luptat?
Luptat? Ce vrei s?
Msua de cafea fcut zob? Cioburile care-au srit atunci cnd ai lovit-o?
Am vzut raportul, intervine Micah, cu vocea revenit la normal.
Nu tiam c era acolo!
Pe bune? ntreab Micah i vocea ncepe s i se precipite. n mijlocul unui
discurs ntr-o ar strin, pleci de lng preedinte acolo unde se presupunea
c trebuie s fii
Jur c
i dispari n culise ntr-o camer n care Boyle se ascunde din
ntmplare
Nu tiam! ip.
Avem ageni care au fost acolo! explodeaz Micah. Au gsit numele fals pe
care Boyle l folosise la hotel! Cnd au luat la ntrebri personalul de la recepie
care era de serviciu n noaptea respectiv, o tip a ales fotografia ta, spunnd c
77

tu erai cel care l cuta. Acum vrei s-o iei de la-nceput sau s te afunzi i mai
mult n asta? Nu trebuie dect s ne spui de ce Manning te-a trimis pe tine s te
ntlneti cu el, i nu pe cei din Secret Service.
E a doua oar n care-mi confirm c Manning i Secret Service sunt implicai
i prima oar cnd mi dau seama c nu pe mine m vor. Marii vntori umbl
dup trofee. i-atunci de ce s te complici cu un pui, cnd poi pune mna pe leul
cel mare?
tim c Manning a fost bun cu tine
Nu tii nimic despre el
De fapt, tim, spune OShea. Exact aa cum tim i despre Boyle. Credem, Wes, cnd erau la putere, tu n-ai vzut nici jumtate din ceea ce au
Am fost cu ei n fiecare zi!
Ai fost cu ei n ultimele opt luni, cnd nu-i preocupa dect realegerea n
funcie. Crezi c asta-i realitatea? Doar pentru c tii c le plac sandviciurile cu
curcan nu nseamn c tii i de ce sunt n stare.
Dac a fi fost Rogo, m-a fi repezit la el i i-a fi tras un pumn n barb. Dar
n-am fcut altceva dect s-mi afund piciorul n nisip. Orice ca s m ajute s nu
m prbuesc. Din ceea ce spun ei, n mod clar Manning n-are minile curate.
Sau poate c doar pescuiesc n ape tulburi. Poate c sta-i adevrul. Indiferent
care ar fi, dup tot ce fcuse Manning pentru mine dup ce m luase napoi i
fusese de partea mea n toi aceti ani n-am s muc mna care m-a hrnit pn
cnd o s aflu eu nsumi cum st treaba de fapt.
Ai vzut vreodat un accident ntre trei maini? ntreab Micah. tii ce
main e cea mai avariat? Cea din mijloc. Face o pauz suficient de lung ca s
se fac neles pe deplin. Manning, tu i Boyle. Care main crezi c eti?
mi afund i mai adnc piciorul n nisip.
Asta asta nu-i
Apropo, de unde-ai fcut rost de ceasul sta drgu? m ntrerupe Micah,
fcnd semn spre valorosul meu ceas de mn Franck Muller. Asta-i o jucrie de
vreo zece mii de dolari.
Ce vrei s? A fost un cadou din partea preedintelui Senegalului, i
explic.
Acas, mai am cel puin ase, inclusiv un Vacheron Constantin din platin,
primit de la prinul motenitor saudit. Cnd eram la putere, ele deveneau cadouri
ale Casei Albe. Astzi, nu exist nicio regul care s interzic att fostului
preedinte, ct i staffului su s le primeasc. ns nainte s-i pot spune
Domnule Holloway, strig o voce din spatele meu.
M ntorc la timp ca s-l vd pe chelnerul care-mi servise micul dejun. E deja
lng piscin, avnd n mn cartea mea de credit.
mi pare ru dar n-am vrut s v uitai asta, strig el, acum chinuindu-se
s ajung la noi pe plaj.
78

OShea se ntoarce spre ocean astfel nct chelnerul nu-l poate auzi.
Concentreaz-te, Wes eti chiar att de devotat, orbete? tii c te-au
minit. Continu s-i acoperi i n curnd tu nsui o s ai nevoie de-un avocat.
Poftii, domnule, spune chelnerul.
Mulumesc, rspund, forndu-m s-i zmbesc cu jumtate de gur.
OShea i Micah nu sunt nici pe departe att de amabili. Din privirile fioroase
pe care mi le arunc reiese c nc mai vor ceva de la mine. Problema este c nam nimic s le ofer. Sau cel puin nu nc. i pn cnd o s am ceva, n-am nimic
de oferit n schimbul proteciei.
Ateapt stai c merg i eu cu tine, spun eu pivotnd n nisip i ncepnd
s merg n spatele chelnerului.
Cu ani n urm, obinuiam s-mi rod pielia din jurul unghiei de la degetul
arttor. Cnd am ajuns la Casa Alb, Dreidel m-a fcut s m opresc, spunndumi c nu ddea bine pe fundalul fotografiilor preedintelui. Pentru prima dat n
zece ani ncep s-o roni din nou.
Ne mai vedem, strig OShea.
Nu m deranjez s-i rspund.
Cnd ajungem n zona piscinei, vd o tnr familie care-i ncepuse ziua
destul de devreme. Tatl desface un ziar, mama scoate o carte cartonat, iar
bieelul lor de numai trei ani tuns castron st n patru labe jucndu-se cu dou
mainue Matchbox, izbindu-le bot n bot n mod repetat.
M uit peste umr i arunc o privire rapid spre plaj. OShea i Micah deja
au disprut.
Au dreptate cu privire la un lucru: n mod evident, am nevoie de un avocat.
Din fericire, tiu exact unde s gsesc unul.

79

18.
Washington, D.C.
tii c te-au minit. Continu s-i acoperi i n curnd tu nsui o s ai nevoie
de-un avocat.
Poftii, domnule.
Mulumesc, spune vocea lui Wes din micul difuzor de pe marginea
fiierului metalic, nu foarte nalt. Ateapt stai c merg i eu cu tine.
Reglnd volumul, Romanul ntoarse butonul uor, minile sale groase i ferme
fiind prea mari pentru asta. Cnd era mic, nu-l ncpeau dect mnuile mamei
sale. ns dup ani de zile n care pusese momeala n firul undiei, ajunsese
maestru n arta atingerii delicate.
V doresc o zi bun, domnule Holloway, zbiar o voce n difuzor.
Obinerea unui microfon suficient de mic fusese partea cea mai uoar. La fel
fusese i obinerea unui transmitor care s foloseasc un semnal prin satelit
astfel nct s aib acoperire n peste jumtate din ar. Protejarea preedintelui
era treaba Secret Service, ns avnd jurisdicia extins asupra falsificrii banilor
i delictelor financiare, Divizia de Informaii dispunea de una dintre cele mai
formidabile tehnici de supraveghere din lume. ntr-adevr, singura dificultate pe
care o ntmpinaser fusese amplasarea microfonului. i gsirea persoanei care
s-l pun acolo.
Telefonul de pe colul biroului sun, iar Romanul se uit rapid n jos la
identitatea apelantului. Literele digitale nchise la culoare indicau Biroul lui
Leland Manning. Romanul i zmbi n barb, trecndu-i mna prin prul
negru, att de contrastant fa de pielea sa alb. Ce bine ar fi fost dac i bibanul
ar fi fost att de previzibil.
Ceva probleme? ntreb Romanul n timp ce ridica telefonul.
Niciuna. Am fcut-o dis-de-diminea. L-am pus n insigna aia exact cum
mi-ai spus.
Aa c am reuit s ascult toate conversaiile sale din ultimele dou ore.
ntinzndu-se, Romanul trase sertarul de sus al fiierului, iar degetele sale
ncepur s pipie uor pn ajunser la ultimul dosar din spate. Singurul deacolo fr etichet.
i Wes a spus deja ceva interesant? ntreb asociata sa.
E pe cale s, replic Romanul, deschiznd larg dosarul i dnd la iveal
nite fotografii alb-negru.
Dar tu ce faci? Dac ancheta ta e att de vital, credeam c-ai s vii aici.
80

O s ajung i acolo, spuse Romanul n timp ce se uita atent la poze.


Toate fuseser fcute n ziua aceea, pe pista de curse. Una l nfia pe Nico
n timp ce era imobilizat i pus la pmnt de bieii din Secret Service, una pe
preedinte n timp ce era bgat n mare grab n limuzin, i desigur, una pe
Boyle, n mijlocul aplauzelor, cu cteva momente nainte de a fi mpucat.
Zmbetul ntiprit pe faa lui Boyle prea imposibil de desluit cu obrajii
nemicai, cu dinii strlucind. Romanul nu putea s-i desprind privirea de pe
fotografie.
Trebuie doar s m ocup de ceva mai nti.

81

19.
Palm Beach, Florida
Unde-i? ntreb, grbindu-m spre zona de primire a micului birou
mpodobit cu zeci de orhidee i plante n ghivece.
nuntru, spune femeia de la recepie, ns nu poi s
E deja prea trziu, cci trec de biroul ei ieftin de pal nelaminat care seamn
suspect de mult cu cel pe care-l aruncasem eu acum cteva sptmni i m
ndrept spre ua acoperit cu plcue de nmatriculare vechi de Florida. Dincolo
de plante, care erau cadouri de mulumire din partea clienilor, biroul prea s fi
fost decorat pentru a satisface gusturile unui puti de cincisprezece ani. Nu conta.
Mutndu-se peste pod acum un an, Rogo i luase acest birou astfel nct s aib
o adres adecvat n Palm Beach. Cnd i inteti pe cei bogai, iar 95 la sut din
afacere i-o rezolvi prin coresponden, n-ai nevoie de mai mult.
Wes, e ocupat! m strig secretara.
Rsucesc mnerul, deschid ua larg i-o las s se izbeasc de perete. Stnd n
picioare lng birou, Rogo tresare la auzul zgomotului.
Wes, tu eti?
Are ochii nchii. n timp ce ncearc s se ndrepte spre mine, pipie suportul
pentru sugativ, paharul cu ustensile de scris i tastatura ca un orb care ncearc
s-i croiasc drum.
Ce-ai pit la ochi? ntreb eu.
Oftalmologul e de vin. Mi i-a dilatat, spune Rogo pipind rama tabloului
cu poza cinelui su din copilrie.
Aceasta cade, iar el se chinuie s-l ridice.
E foarte nasol s nu vezi, spune el.
Trebuie s vorbesc cu tine.
ntre timp, eti gata s-i dau noi exemple de ct de jalnici pot fi unii? Cnd
am fost la doctor, am triat la examenul ocular! Pn s ajung acolo, fiindc
lsase panoul la cu litere pe perete tii E-ul la gigantic i N3QFD alea
mici jos de tot? Le-am memorat, dup care i le-am spus fr s mai stau pe
gnduri. Fraieruuuuu dracului!
Rogo
Vreau s spun, c asta-i mult mai jalnic dect
Boyle e n via.
Rogo nceteaz s mai pipie rama tabloului i se ntoarce direct spre mine.
Ce ce zici?
82

L-am vzut, Boyle e-n via, repet eu.


M strecor uor spre unul dintre scaunele din faa biroului su. Rogo i
ntoarce capul, urmndu-m la marele fix.
Poi s vezi, nu-i aa? ntreb.
h, rspunde el, nc n stare de oc.
Iar acolo, n zona de primire, la-i biroul meu cel vechi?
h, l-am luat atunci cnd l-ai aruncat.
Rogo, l lsasem afar pentru cei nevoiai, ca un act de caritate.
i-i mulumesc pentru asta. Acum vrei s-mi spui i mie ce mama dracului
aberezi n legtur cu fostul tu coleg de munc mort?
Jur c l-am vzut c am vorbit cu el.
i-arta la?
i-a fcut operaie estetic.
Ei bine, cine nu i-ar face?
Vorbesc serios. mpucturile ziua aia la circuitul de curse n-a fost
n-a fost aa cum a prut.
mi ia aproape o jumtate de or s-i relatez restul detaliilor, de la ce se
ntmplase n culise n Malaysia, la informaiile primite de la Dreidel cu privire
la sngele din grupa 0/RH-negativ, la faptul c FBI-ul m ncolise pe plaj i m
ntrebase de Romanul i de Cei Trei. Fiind avocat, nu m ntrerupe. Fiind Rogo,
reacia sa este instantanee.
I-ai spus lui Dreidel nainte s-mi spui mie?
Oh, te rog, eu
Azi-diminea eram cu tine n main. Ce, erai att de fermecat de hiturile
clasice ale anilor 1980, 1990 i cele din prezent, nct ai uitat s-mi spui: O,
apropo, l mai tii pe tipul la care-a murit i mi-a distrus viaa? Ei bine, probabil
c are o diet foarte sntoas, cci de fapt triete?
Rogo
Pot s mai spun ceva?
E vorba de Dreidel?
i ncrucieaz braele pe piept.
Nu.
OK. Atunci hai s
Ai dat de belea, Wes.
Clipesc de vreo patru ori ncercnd s neleg ce vrea s spun. Vorbele astea,
rostite fiind de Rogo, m lovesc mai tare dect valurile plaja.
Vorbesc serios, continu Rogo. Te-au fcut responsabil de asta. Doar
pentru c l-ai vzut pe Boyle, FBI-ul crede acum c eti implicat n afacerea asta.
Nu-i ajui, iar ei te consider deja complice la indiferent ce-ar fi pus la cale Boyle
i Manning. Nu-i ajui i
83

i-mi iau adio de la viaa asta, atta ct mi-a mai rmas. De ce crezi c
sunt aici? Am nevoie de ajutor.
Cnd i-l cerusem lui Dreidel, ezitase, cntrind consecinele personale i
politice. Rogo fusese ntotdeauna puin altfel.
Spune-mi doar pe cine trebuie s trosnesc.
Pentru prima oar n ultimele patruzeci i opt de ore zmbesc, de fapt cu
jumtate de gur.
Ce, ntreab el, crezi c am s te las s te bai de unul singur?
M gndeam s m duc la Manning, i spun.
Iar eu chiar m gndeam c mcar o dat n via ar trebui s ncepi i tu
s-i faci griji cu privire la tine nsui.
Vrei s termini?
i s ncetezi s mai fii biatul care umbl tot timpul dup fundul
preedintelui. N-ai auzit ce-au spus cei de la FBI? Preedintele a fost implicat n
chestia asta, indiferent ce mama naibii nseamn acest lucru! Vreau s spun, cum
altfel i explici c Nico a ajuns att de aproape i s-a strecurat c-o arm printre
toi agenii ia din Secret Service? A ce-i miroase asta? Ascult la mine, clar a
fost mna cuiva din interior.
Poate c aici este punctul n care Romanul i Cei Trei intr n scen.
i astea sunt numele menionate de cei de la FBI?
De-asta vreau s m duc la Manning mai nti. Poate c el o s
Tu te-auzi cnd vorbeti? Du-te la Manning i riti s alertezi singura
persoan care are cel mai bun motiv dintre toi s te bage la ghilotin. Acum mi
pare ru dac asta i ruineaz micul tu paradis de siguran pe care i l-ai
construit de-a lungul ultimilor opt ani, ns e timpul s fii atent. Cicatricele de pe
fa, n ciuda a ce crezi, nu sunt pe post de peniten. Nu datorezi nimnui nimic.
Nu asta e ideea.
Nu, ideea este: Leland Manning este un om bun. Chiar un om de excepie.
ns ca oricare alt om mai ales unul care candideaz la preedinie o s te
mint chiar n fa cnd o s trebuiasc s-o fac. Ia gndete-te, Wes. Ci
preedini ai SUA ai vzut vreodat n pucrie? Iar acum ci consilieri de nivel
mai mic ai vzut c jur c sunt nevinovai?
Pentru prima dat, nu-i rspund.
Exact, continu Rogo. S dai jos un preedinte este ca i cum ai demola o
cldire foarte puin explozibil i mult gravitaie. Chiar acum eti al dracului
de-aproape de a fi absorbit n gaur.
Asta nu nseamn c-i un monstru.
Te rog, nici mcar n-ai fi aici dac nu te-ai fi gndit c-ai nclzit un arpe la
sn.
Stau pe scaun n faa lui, continund s fixez covorul cu privirea. Pe durata
ultimei sptmni de mandat, fotii preedini Bush i Clinton sunaser cu toii.
84

ns Bush Senior fusese cel care-i dduse lui Manning cel mai bun sfat. i
spusese c atunci cnd iei din Air Force One, f cu mna din capul scrilor, iar
cnd singurul reporter TV care-o s se afle pe asfaltul pistei o s te ntrebe:
Cum v simii acas? s-i rspunzi: E minunat s fiu din nou aici. Dup
care s te uii n fa i s ncerci s nu te gndeti cum era cu numai patru sau
cinci ore nainte. Cnd ne aterizase avionul, Manning fcuse ntocmai. Rostise
cu uurin minciuna aia, cu un zmbet perfect.
Rogo m urmrete cu grij cum mi rod pielia de la unghii.
tiu ce nseamn tipul sta pentru tine, Wes.
Nu. Nu tii. mi bag mna sub pulpa piciorului. Spune-mi doar ce crezi car trebui s fac.
tii deja ce cred, rspunde Rogo zmbind.
i plac confruntrile, chiar i atunci cnd tie c o va lua n barb. Scoate un
carneel din birou i ncepe s caute ceva de scris.
tii de ce am ajuns la o rat de 96% de anulare a amenzilor datorate vitezei
excesive? Sau la un procent de 92% n cazul ntoarcerilor ilegale peste linia
continu? Pentru c sap, sap, sap i iari sap, din ce n ce mai mult. Verific
detaliile, Wes. Dac poliistul trece un numr greit al articolului la care se
ncadreaz infraciunea pe amend, gata e anulat. Dac nu-i aduce
chitanierul i carnetul cu procese-verbale cu el, gata e anulat. ntotdeauna
trebuie s intri n detalii aa c vreau s tiu cine dracu sunt Cei Trei i tipul
sta Romanul.
l mai ai pe prietenul la al tu de la secia de poliie?
Cum altfel crezi c fac rost de lista celor care au nclcat limita de vitez
cu dou ore naintea oricui altcuiva? O s ne dea orice informaie pe care o
considerm necesar.
Dreidel spunea c o s intereseze i el de chestia cealalt. ntotdeauna a
fost bun la
Telefonul mi vibreaz n buzunar. Cnd i deschid clapeta, vd pe ecran un
numr familiar. Ce sincronizare perfect!
Ceva nouti? ntreb dup ce aps tasta de rspuns.
I-ai vndut vreun pont? izbucnete Dreidel, c-o voce panicat.
Poftim?
Reporteriei Lisbeth nu tiu cum de la Palm Beach Post
Trage aer n piept ca s rmn calm. Mi-e clar c e ceva n neregul.
Ai sunat-o azi-diminea?
Nu tiu despre ce
E OK dac ai fcut-o nu m supr nu vreau dect s tiu ce i-ai spus.
E a doua oar cnd m ntrerupe. i ca oricare alt politician tnr, momentul
n care spune c nu se supr e exact momentul n care i-ar rupe gtul.
Dreidel, i jur, n-am
85

i-atunci de unde ar fi putut s afle c ne-am ntlnit? tia c am but


cafea i c i-am mncat vreo dou felii de pine prjit! Cui i-ai mai?
Controlndu-se, coboar din nou vocea. Atunci cui altcuiva ai mai spus?
M uit la Rogo.
Nimnui. Nimnui care s fi putut s-o sune, jur
OK, e-n regul, spune el mai mult pentru sine nsui dect pentru mine.
Am nevoie de tine s dezmini istoria, bine? O s te sune acum pentru
confirmare. Poi s-mi faci favoarea asta i s nbui subiectul din fa?
l cunosc pe Dreidel de aproape zece ani. Ultima oar cnd l auzisem aa de
panicat fusese odat, demult, cnd prima-doamn ipase la el.
Te rog, Wes.
Bine sigur dar de ce eti att de nervos cnd e vorba doar despre un
simplu mic dejun?
Nu, nu e vorba numai despre un mic dejun. Este un mic dejun n Palm
Beach, Florida asta n timp ce nevast-mea crede c nc-mi mai fac formele
de lichidare s prsesc hotelul n urma ntrunirii pe care am avut-o ieri. n
Atlanta.
M las un minut ca s-mi pice fisa.
Stai, deci femeia aia N-ai cunoscut-o la bar
Jean. O cheam Jean. i, da, am plecat din Atlanta i am venit cu avionul
mai devreme pentru ea. Am cunoscut-o acum cteva luni, OK? Eti mulumit?
Acum ai toate datele. Nu-i cer dect s ii toat povestea departe de femeia asta
cu mondenitile, cci, dac se-apuc s-o publice i-o vede Ellen
Aud un clic n telefon.
Ea e, spune Dreidel. Te rog s ngropi toat istoria. D-i ceva n schimb
acord-i zece minute cu Manning. Te rog, Wes familia mea gndete-te doar
la Ali, adaug el, referindu-se la fiic-sa. i la campania mea pentru Senat.
nainte ca mcar s pot reaciona, aud un alt clic. Aps pe butonul de transfer
al apelului i rspund pe linia cealalt.
Wes la telefon.
Domnule Holloway, Gerald Lang v deranjeaz, rostete un tip cu o voce
profesoral. De la biroul custodelui, explic el, fcnd referire la Biblioteca
Prezidenial Manning. Claudia mi-a sugerat s v sun i
Acum nu e momentul cel mai potrivit.
N-o s dureze dect un minut, domnule. Vedei, ncercm s organizm o
nou expoziie legat de instituia prezidenial, ncercnd de data aceasta s ne
concentrm ndeosebi pe irul lung de tineri care au servit drept asisteni
prezideniali. Un fel de retrospectiv, dac v putei imagina aa ceva, plecnd
de la Meriwether Lewis, care a fost n serviciul lui Thomas Jefferson, pn la
Jack Valenti, care a lucrat cu L.B.J. i, n cele din urm, pn la, sperm, ei
bine pn la dumneavoastr.
86

Stai puin expoziia asta va fi despre mine?


De fapt, mai mult despre ceilali, desigur. O adevrat retrospectiv.
Deja ncepe s dea napoi, ceea ce nseamn c tie regulile. Datoria mea este
s fiu cea mai apropiat persoan de preedinte. S stau chiar lng el. Dar
niciodat n faa lui.
V apreciez oferta, domnule Lang
Gerald.
i mi-ar plcea s fiu de ajutor, Gerald, ns
Preedintele Manning a fost de acord, adaug el, apelnd la atuul din
mnec. i Claudia la fel. O adevrat retrospectiv. Aadar, cnd credei c
putem s ne ntlnim i s?
Mai trziu, OK? Doar c sun-m mai trziu.
nchid n grab linia asta i aps iari pe tast c s revin la Dreidel.
Ce-a spus? tie? ntreab Dreidel, nc panicat.
nainte s pot rspunde, telefonul face clic din nou. n mod clar, prietenul meu
de la muzeu n-a prins ideea.
Las-m s scap de tipul sta, i spun lui Dreidel, accesnd nc o dat linia
cealalt.
Gerald, deja i-am spus
Cine-i Gerald? m ntrerupe o voce de femeie.
P-poftim?
Salut. Wes, sunt Lisbeth Dodson de la Palm Beach Post. Ce-ai zice dac iar aprea numele n ziar cu litere mari i ngroate?

87

20.
Washington, D.C.
Roata din stnga fa intr n groapa de pe drum, alunecnd prin stratul de
zpad topit i fcnd ca SUV-ul negru s patineze i s se smuceasc brusc. Cu
o micare ferm a volanului, maina o lu spre dreapta. Maina se smuci a doua
oar. Romanul njur n gnd. Drumurile din D.C. erau destul de proaste. ns n
sud-estul Washingtonului erau de-a dreptul groaznice.
Acionnd tergtoarele, ndeprt stratul subire de zpad de pe parbriz,
dup care fcu brusc la stnga pe Malcolm X Avenue. Mainile arse n ntregime,
containerele de gunoi pline ochi i cldirile cu scnduri la geamuri i ui i
spuneau c sta nu era un cartier n care s te rtceti. Din fericire, tia cu
exactitate unde mergea.
Peste mai puin de doi kilometri, maina opri brusc la lumina roie a
semaforului de la intersecia lui Malcolm X cu Martin Luther King Jr. Avenue.
Romanul nu se putu abine s nu-i zmbeasc n barb. De opt ani de zile, se
bazase n mare msur pe o coexisten panic. ns acum, cu reapariia lui
Boyle cu Wes n calitate de martor pn i cu OShea i Micah apropiinduse din ce n ce mai mult nu-i mai prea rmnea nicio alternativ n afara de cea
dur.
Situaia nu fusese cu mult diferit nici n urm cu opt ani, cnd l abordaser
pe Nico pentru prima dat. Normal c nu fuseser toi trei acolo. Din motive de
siguran, se dusese numai unul. Cum era de ateptat, Nico ovise i fusese
chiar ostil. Nimnui nu-i place s-i vad familia atacat. ns acela fusese
momentul n care i artaser lui Nico dovada: registrele din perioada ederii
mamei sale n spital.
Ce-i asta? ntrebase Nico, uitndu-se atent pe foaia de hrtie pe care se
aflau numerele saloanelor i orele de distribuire a mesei.
Cuvntul cin era scris de mn n partea de sus a paginii.
Este fia de distribuire a mesei de la spital, explica Numrul Trei. Din ziua
n care a murit mama ta.
Desigur, Nico vzuse numele mamei sale. Hadrian, Mary. i numrul
fostului ei salon. Salonul 913. Chiar i ce comandase. Chiftele. ns ceea ce-l
bulversase fusese adnotarea fcut de mn din rubrica Ora distribuirii. Pe
foaia de hrtie, fiecare pacient avea o or diferit de distribuire: 6:03 p.m
6:09 p.m 6:12 p.m Doar n dreptul numelui mamei lui Nico, era trecut
pacient decedat.
88

Nico se uit n sus complet bulversat.


Nu neleg. Asta-i din ultima ei zi de duminic ziua n care a murit?
Nu-i chiar aa, i spusese el. Uit-te la data din col. 16 septembrie, corect?
n timp ce Nico ddea din cap aprobator, i explicase repede:
16 septembrie a fost ntr-o zi de smbt, Nico. Dac e s ne lum dup
aceste fie, mama ta a murit ntr-o zi de smbt.
Nu, insista Nico. A murit duminic. Duminic, pe 17 septembrie. mi aduc
aminte, am fost noi eram la biseric. Uitndu-se fix la fia de distribuire a
hranei, adug: Cum a putut s se ntmple una ca asta?
Nu, Nico, ntrebarea care trebuie pus este de ce ar face cineva aa ceva?
Nico cltin din cap nencreztor, plin de furie.
Nu, n niciun caz. Eram acolo, n biseric. Pe rndul al doilea. Mi-l
amintesc pe tata venind i
Nico ncremeni.
sta-i marele avantaj cnd e vorba de biseric, nu-i aa, Nico? Cnd
ntregul ora este adunat pe bncile de lemn i se uit cum tatl tu ngrijorat se
roag mpreun cu cei doi copii mici ai si e alibiul perfect.
Stai vrei s spui c tata a ucis-o pe
Ce mai era de fcut, la trei ani dup ce intrase n com? Trei ani fr
mam. Fr nimeni care s aib grij de cas. i n fiecare zi toate rugciunile
alea i vizitele boala ei mncndu-v vieile.
N-ar fi fcut niciodat asta! O iubea!
Pe voi v iubea mai mult, Nico. Deja v pierduseri trei ani de copilrie.
De-asta a fcut-o. Pentru voi. A fcut-o pentru voi.
n-ns doctorii medicul legist n-a?
Doctor Albie Morales neurologul care s-a pronunat asupra decesului
este maestrul absolut aflat la conducerea Lojei Masonice a tatlui tu. Medicul
legist Turner Sinclair cel care a completat restul hrtiilor este diaconul
aceleiai Loji. Asta-i ceea ce fac masonii, Nico. Asta-i ceea ce au fcut de-a
lungul isto
Mini! rbufni Nico, punndu-i minile la urechi. Te rog, spune-mi c nu-i
aa!
A fcut-o pentru tine, Nico.
Nico ncepu s se legene repede nainte i napoi n timp ce lacrimile i
cdeau ca nite stropi mari pe foaia de hrtie pe care era nregistrat ultima
comand pentru cin a mamei sale.
Cnd a murit asta a fost a murit pentru pcatele mele! Nu ale lui! se
tngui el ca un biat de zece ani, cruia i se zdruncin ncrederea n toate
lucrurile n care crezuse pn atunci. A trebuit s moar pentru pcatele mele!
i n acel moment Cei Trei tiuser c puseser mna pe el.
89

Desigur, de aceea l i aleseser pe el. Nu fusese greu. Datorit accesului


Romanului la dosarele militare, se concentraser asupra celor de la Fort Benning
i Fort Bragg, unde se aflau dou dintre colile de pregtire a lunetitilor de elit
din armat. Adugaser cuvintele lsat la vatr n condiii dezonorante i
probleme psihologice, iar lista candidailor se subiase cu rapiditate. Nico
fusese de fapt al treilea. ns cnd spaser mai mult cnd i vzuser
cucernicia religioas i descoperiser i afilierea tatlui su la acel grup Nico
urcase direct n capul listei.
Din momentul acela, tot ce mai avuseser de fcut fusese s-l gseasc. Cum
toate cminele de tranzitare i adposturile pentru oamenii strzii care primeau
fonduri guvernamentale trebuiau s prezinte numele celor care foloseau aceste
faciliti, partea asta fusese chiar uoar. Dup care trebuiser s demonstreze c
puteau s-l in sub control. sta fusese motivul pentru care-l luaser i-l
duseser la rulota tatlui su. i-i dduser arma. i-i spuseser c exista o
singur modalitate de a elibera spiritul mamei sale.
Pe durata instruciei la coala de lunetiti, Nico fusese nvat s trag ntre
btile inimii ca s reduc micarea evii. Stnd deasupra tatlui su, care
plngea n hohote cerndu-i s-l crue, pe linoleumul scorojit al podelei, Nico
apsase trgaciul fr ezitare.
Iar Cei Trei i dduser seama c gsiser omul potrivit.
i toate astea datorit unei simple foi de hrtie pe care o fcuser s arate ca o
fi de distribuire a hranei n spital.
Cnd semaforul art verde, Romanul o lu la stnga i clc pe acceleraie,
fcnd ca roile din spate s se nvrt n loc i s arunce buci din zloat de pe
osea. Maina derap dintr-o parte n alta a oselei care nu vzuse niciodat
plugul de deszpezire, dar intervenia ferm a Romanului o fcuse s se
redreseze rapid. Dedicase mult prea mult timp acestei chestiuni ca s piard
controlul tocmai acum.
La distan, faadele vechi ale magazinelor i cldirilor fceau loc porilor
metalice negre i ruginite ce nconjurau incinta, avnd rolul de a-i face pe
locuitorii cartierului s se simt n siguran. ns cu cei douzeci i doi de
pacieni care evadaser n ultimul an, majoritatea vecinilor neleseser c porile
nu erau pe msura ateptrilor.
Ignornd capela i alt cldire din crmizi ce se nla dincolo de pori,
Romanul lu un viraj strns la dreapta i se ndrept ctre ghereta de lng
intrarea principal. Trecuser aproape opt ani de cnd fusese aici ultima oar. i
n timp ce-i cobora geamul lateral, remarcnd vopseaua scorojit de pe stlpul
porii, vopsit n galben i negru, i ddu seama c nu se schimbase nimic, nici
mcar procedurile de securitate.
Bine ai venit la St. Elizabeths, i ur un paznic cu buzele pline de
promoroac. Vizitator sau distribuitor?
90

Vizitator, rspunse Romanul, fluturnd o insign a Secret Service i


nentrerupnd nicio clip contactul vizual cu acesta.
La fel ca orice agent, cnd Roland Egen intrase n Secret Service, nu-i
ncepuse activitatea la Operaiuni de Protecie. Prin prisma autoritii cu care era
nvestit Secret Service asupra delictelor de ordin financiar, i petrecuse primii
cinci ani investignd ponturile primite de cei din interior i infraciunile prin
computer la biroul teritorial din Houston. De acolo, obinuse prima sa misiune cu
caracter protectiv, evalund diferitele tipuri de ameninri n beneficiul Diviziei
de Informaii, iar de acolo datorit flerului pentru investigaii criminale
fusese promovat n diferite funcii n cadrul birourilor din Pretoria i Roma. n
plus, ambiia sa nativ l ajutase s urce toate treptele ierarhice ale Secret Service
pn la poziia sa actual, cea de director adjunct al Operaiunilor de Protecie.
ns n timpul liber aciona ca Roman, calitate n care obinuse cele mai bune
recompense.
Am venit s-l vd pe Nicholas Hadrian.
Nico are probleme, hm? ntreb paznicul. Ciudat, el spune ntotdeauna c
va veni cineva la el. Numai c, de data asta, are n sfrit dreptate.
Mda, zise Romanul, aruncnd o privire micuei cruci de pe acoperiul
vechii capele de crmid care se vedea la deprtare. E o adevrat nebunie.

91

21.
Palm Beach, Florida
Oricum, nu-i dect un pamflet nostim despre cum iei tu i Dreidel masa la
Four Seasons, spune Lisbeth n timp ce Rogo se bag n mine ca s-i lipeasc
urechea de telefon. Ceea ce transform restaurantul ntr-un fel de reuniune a
Casei Albe n nsoritul Sud, cu bieii preedintelui, i toate cele.
Sun bine, i spun, spernd s-o in n toane bune. Dei nu sunt sigur c asta
chiar e o tire.
Uimitor, replic ea sarcastic. Exact asta mi-a spus i Dreidel. Voi doi ai
fost gemeni desprii la natere sau pur i simplu v-a intrat n reflex odat cu
funcia?
O cunosc pe Lisbeth din ziua n care preluase rubrica de mondeniti de la
Post. Avem o nelegere clar. Ea sun i cere n mod politicos o declaraie din
partea preedintelui, iar eu i spun tot politicos c ne pare ru, ns nu ne mai
ocupm cu aa ceva. E un simplu vals. Problema este c, dac nu-mi fac numrul
cum trebuie i n-am grij, o s-i dau motive s fac nite piruete ameitoare, cu
repercusiuni nedorite.
Haide, Lisbeth, nimeni nu tie nici mcar cine suntem eu i Dreidel.
Da, i Dreidel a ncercat s-mi pun placa asta. Chiar nainte s m ntrebe
dac ar putea s m sune el, ceea ce tiu i eu c e un semn garantat c n-o s mai
aud niciodat de el. Vreau s spun c, innd cont de ntrunirea aia pentru
strngere de fonduri de disear, ai crede c ar fi de dorit s-i vad numele n
ziarul local. Acum nu vrei s-mi dai o declaraie scurt despre ct de minunat a
fost pentru tine i prietenul tu s v lsai n voia amintirilor legate de zilele de
glorie de la Casa Alb? Sau vrei s ncep s m ngrijorez c-ar fi ceva n neregul
n ograda lui Manning?
Rde n timp ce-mi spune astea, ns m-am nvrtit printre destui reporteri ca
s tiu c atunci cnd trebuie s-i umple rubricile din ziare i reviste nu e nimic
amuzant n asta.
Ai grij, scrie Rogo pe o bucat de hrtie. Tipa nu-i proast.
Dau din cap afirmativ i m ntorc la telefon.
Ascult, i dau bucuros orice declaraie vrei, dar s fim sinceri, am stat n
restaurant doar cteva minute
i asta-i n mod oficial a treia oar n care ncerci s minimalizezi
importana acestei ntlniri. tii ce te nva la Facultatea de Jurnalism atunci
cnd cineva ncearc s minimalizeze ceva, Wes?
92

Pe aceeai bucat de hrtie, Rogo adaug un semn de exclamare chiar lng


Tipa nu-i proast.
OK, bine. Vrei s tii cum st treaba pe bune? ntreb.
Nu, a prefera s m abureti n continuare pe tema asta.
Asta ns este cu titlu confidenial, o avertizez eu.
Tace, spernd c-o s-i dau nainte. E un truc mai vechi al reporterilor, astfel
nct la o adic s poat s spun c nu a fost niciodat de acord. Czusem n
capcan n prima mea sptmn la Casa Alb. Fusese prima i ultima dat.
Lisbeth
Bine fie este cu titlu confidenial. i-acum, de ce atta agitaie?
E vorba despre ziua de natere a lui Manning, spun eu fr s stau pe
gnduri. Petrecerea-surpriz cu ocazia mplinirii a aizeci i cinci de ani, ca s fiu
mai exact. Eu i Dreidel ne-am ocupat de organizarea acestei petreceri-surpriz,
asta pn azi-diminea, cnd ai sunat tu. I-am spus lui Manning c am cteva
comisioane de fcut. Dreidel era n ora i i-a spus acelai lucru. Dac Manning o
s citeasc n ziarele de mine c noi doi eram mpreun
Fac o pauz pentru ca vorbele mele s aib efect. E o minciun de tot rahatul,
ns tcerea ei m ncurajeaz.
tii c nu cerem niciodat nimic, Lisbeth, ns dac ai putea s nu ne bagi
n chestia asta Fac din nou pauz pentru marele final. i rmnem datori.
Practic, pot s mi-o imaginez zmbind la cellalt capt al firului. ntr-un ora
n care convenienele sociale sunt att de importante, asta-i cea mai bun moned
de schimb: o favoare pe care s i-o datoreze fostul preedinte al Statelor Unite.
Vreau s am o discuie de zece minute fa-n fa cu Manning n noaptea
petrecerii-surpriz, spune Lisbeth.
N-o s stea mai mult de cinci minute.
Rogo d din cap dezaprobator. Nu-i suficient, mi spune foarte ncet, mai
mult din buze.
S-a fcut, spune ea.
Rogo mi face un semn c totul e OK. Perfect, face el tot din buze.
Aadar, n ceea ce privete micul dejun cu Dreidel? ntreb eu.
Mic dejun? Ce mai tura-vura, Wes, de ce i-ar psa cuiva c doi foti
membri ai staffului prezidenial s-au ntlnit i-au luat masa mpreun dis-dediminea? Consider n mod oficial c tirea asta nu exist.

93

22.
tii c nu cerem niciodat nimic, Lisbeth, ns dac ai putea s nu ne bagi n
chestia asta
n timp ce-i asculta vorbele lui Wes, Lisbeth se aez mai comod n scaun i
ncepu s roteasc firul de la telefon ca pe o coard. Din pauza de la captul
cellalt al firului, oarecum forat, Wes prea ca i cum ar fi fost gata s cad la
pace. i rmnem datori, rostise el, la anc. Lisbeth renun s mai rsuceasc
firul de telefon. Regula de Aur nr. 4: Numai cei vinovai cad la pace. Regula de
Aur nr. 5: i oportunitii.
Vreau s am o discuie de zece minute fa-n fa cu Manning n noaptea
petrecerii-surpriz, spuse ea, tiind ca orice ziarist bun c el avea s reduc
timpul la jumtate.
N-o s stea mai mult de cinci minute.
S-a fcut, zise ea ncepnd s frunzreasc grmada groas de invitaii de pe
colul biroului ei. Concert de deschidere la oper. Trgul anual de ambarcaiuni
de la Sailfish Club. Botezul de la familia Whedon. Trebuia sa fie pe-aici pe
undeva
Aadar, n ce privete micul dejun cu Dreidel? ntreb Wes.
Scotocind nc printre hrtii, Lisbeth abia dac-i mai ddea atenie.
Mic dejun? Ce mai tura-vura, Wes, de ce i-ar psa cuiva c doi foti membri
ai staffului prezidenial s-au ntlnit i-au luat masa mpreun dis-de-diminea?
Consider n mod oficial c tirea asta nu exist.
Petrecerea-surpriz a lui Manning i cele cinci minute promise nu urmau
s aib loc dect peste o lun de zile. ns asta nu nsemna c trebuia s se in
deoparte pn atunci. ndeosebi cnd existau att de multe modaliti de a afla
amnunte. Trntind cu putere telefonul, Lisbeth nu-i ridic niciun moment ochii
de pe teancul de invitaii. Recepia de la Societatea de Leucemie, Societatea de
Istorie, Societatea Knesset, Societatea Palm Beach, Societatea Renascentist,
Societatea Alexis de Tocqueville i acolo printre ele
Lisbeth trase cu putere invitaia de form dreptunghiular din mijlocul
grmezii. Ca la oricare alt invitaie, designul nu era iptor, ci chiar te atrgea
prin bun-gust, nscrisurile erau meticuloase, iar plicul avea numele ei pe el. ns
hrtia de culoare crem i caligrafia erpuit, cu cerneal neagr promitea ceva n
plus: O sear cu preedintele Leland F. Manning. n beneficiul Fundaiei de
Fibroz Chistic 65 de Trandafiri. Ast-sear.
Nu-i psa de refuzul lui Wes i Dreidel de a rspunde pentru a mai ctiga
timp. Sau de tmpenia aia de aa-zis petrecere-surpriz a lui Manning. ns
94

odat ce Wes i ceruse s omoare din fa tirea Regula de Aur nr. 6: Apar
numai dou categorii de oameni n rubrica de mondeniti aceia care doresc s
fie acolo i aceia care nu doresc. Wes tocmai se delimitase clar n partea celor
care nu doreau. i, fr ndoial, categoria celor care nu doresc este ntotdeauna
mult mai interesant.
Ridicnd receptorul, Lisbeth form numrul de pe invitaie.
Claire la telefon, rspunse o femeie mai n vrst.
Buna, Claire, sunt Lisbeth Dodson de la n spatele cortinei. Sper c nu
este prea trziu s-mi confirm participarea
Pentru disear? Nu, nu oh, v citim zi de zi, o asigur femeia un pic cam
prea entuziast. Oooh, i pot s-i sun pe cei din stafful preedintelui s-i anun c
venii
E-n regul, spuse Lisbeth calm. Tocmai am vorbit cu ei. Deja palpit de
emoie c vin.

95

23.
Trei minute i jumtate, i spuse Nico n timp ce se uita cum Acura de
culoare gri i fcea drum prin zpad i nainta de-a lungul drumului de acces de
afar, de dincolo de geamul su securizat de la etajul doi. Ridicndu-i mneca
bluzei de corp, de un cafeniu decolorat, se uit la minutarul ceasului de mn,
numrnd n minte. Un minut dou trei Nico nchise ochii i ncepu s se
roage. Capul i se mic n sus i-n jos de aisprezece ori. Trei i jumtate
Legnndu-se uor, deschise ochii i se ntoarse spre ua de la salon, ns aceasta
nu se deschise.
Cocoat pe caloriferul ruginit de lng fereastr, Nico se mic uor n
continuare, ntorcndu-se cu spatele spre zpada de-afar i apsnd pe corzile
viorii sale uzate din lemn de arar. Vioara avea pe coad ncrustat un trifoi cu
patru foi, ns Nico era de departe mult mai interesat de modul n care corzile
viorii treceau perfect prin suportul negru de susinere. i petrecuse primele dou
sptmni la St. Elizabeths stnd exact n acelai loc, uitndu-se fix afar exact
de la aceeai fereastr. Normal c doctorii descurajaser asta un
comportament antisocial i izolant, declaraser ei.
i situaia se nrutise atunci cnd examinaser ceea ce-i aprea lui Nico n
cmpul vizual: n dreapta, o cldire din crmid ars din temelii care avea pe
faad o plachet cu nsemnele armatei (prea simbolic pentru trecutul su
militar), n stnga, malurile rului Anacostia (nu-i oferii o imagine de
calitate), iar n deprtare, chiar la marginea proprietii, vreo ase parcele
ngrdite pe care se aflau sute de pietre funerare ciobite din perioada cuprins
ntre Rzboiul Civil i Primul Rzboi Mondial, cnd pacienii provenind din
rndurile armatei i marinei erau ngropai acolo (nimic funebru n-ar trebui s
fie vreodat la vedere). Cu toate astea, cnd Nico i mrturisise unei asistente c
arborele de-afar, un corn, de lng fereastr, i aducea aminte de copilria
petrecut n Wisconsin, acolo unde mama sa cnta la violoncel, iar vntul fcea
ca ramurile copacului s se legene pe ritmul muzicii, doctorii nu numai c
dduser napoi, ns gsiser pe cineva care s-i doneze vioara cu trifoiul cu
patru foi. Amintirile cu caracter pozitiv urmau s fie ncurajate. Nico tiuse c
era un semn. Aa cum scrisese Domnul n Carte. Aa cum Domnul i trimisese pe
ei. Pe Cei Trei Rapsozi.
Opt ani mai trziu, Nico se afla tot n aceeai ncpere, lng acelai pat mic,
cu aceeai noptier i cu aceeai msu de toalet pe care-i inea Biblia i
mtniile roii din sticl.
96

ns ceea ce Nico inuse ntotdeauna pentru sine era c n timp ce studia


copacul care-i amintea de copilrie i de maic-sa, era mult mai concentrat
asupra drumului de acces, extrem de folosit i care ncepea de la poarta
principal, traversa proprietatea i se oprea n parcarea de la intrarea n
pavilionul John Howard. Arborele era n mod sigur un semn crucea lui Hristos
format din crengi , ns drumul din faa sa drumul era calea de salvare a lui
Nico. tia asta n strfundul inimii sale. tia asta n strfundul sufletului su. tia
asta chiar din prima zi cnd vzuse drumul lng care creteau de-a valma iarb
i buruieni ce crpau i nclecau bordura de asfalt. n fiecare an, pmntul se
curba uor-uor n timp ce buruienile naintau i mai mult. Asemenea unui
monstru, se gndea Nico. Un monstru ce punea stpnire pe proprietate.
Asemenea montrilor care-o omorser pe maic-sa.
Nu intenionase s apese pe trgaci. Nu la nceput. Nici mcar cnd Cei Trei i
amintiser de pcatele tatlui su. ns n timp ce se uita fix la dovad la
registrul de distribuirea hranei de la spital
ntreab-l pe taic-tu, i spusese Numrul Trei. N-o s nege.
Cutremurndu-se n timp ce se uita afar pe fereastra spitalului, Nico putea
nc s-i aud vorbele. Putea nc s miroas fumul dulce al trabucului tatlui
su. Putea nc s simt vntul tios din Wisconsin lovindu-l n timp ce urca
treptele metalice din faa rulotei tatlui su. Nu-l mai vzuse pe taic-su de
aproape ase ani de zile. De dinainte de armat de dinainte de a fi dat afar
de dinainte de adpostul pentru sraci. Nico nici mcar nu tiuse cum s dea de
el. ns Cei Trei se ocupaser de asta. Cei Trei l ajutaser. Cei Trei, Dumnezeu
s-i binecuvnteze, l duseser pe Nico acas. S-l pedepseasc pe monstru. i s
ndrepte lucrurile.
Tat, ea trebuia s moar pentru pcatele mele! strigase el, deschiznd brusc
de u i nvlind nuntru.
Nico nc mai putea s-i aud vorbele. nc-i mai mirosea fumul de trabuc.
nc mai simea cum buricul degetului i mpietrise pe trgaci n timp ce taicsu l implora, i spunea c era nevinovat i plngea n hohote Te rog, Nico,
eti biatul meu Las-m s te ajut. ns singurul lucru pe care Nico l vzuse
fusese fotografia mamei sale poza de la nunt pstrat n stare perfect sub
sticla de deasupra msuei de cafea. Att de tnra i de frumoas mbrcat
toat n alb ca un nger. ngerul lui. ngerul care-i fusese luat Luat de
montri. De Fiare.
Nico, pe viaa mea pe tot ce am mai sfnt sunt nevinovat!
Nimeni nu-i nevinovat, tat.
Urmtorul lucru pe care Nico-l simise fusese piciorul su alunecnd de-a
lungul podelei acoperite cu linoleum scorojit, mbibat cu mbibat cu ceva rou.
O balt de culoare rou-nchis. Snge.
Tat? optise Nico, cu stropi de snge pe fa asemenea unor pistrui.
97

Taic-su nu-i mai rspunsese.


Nu te ndoi de tine, Nico, i spusese Numrul Trei. Verific-i glezna. O s
le gseti semnul distinctiv.
i n timp ce Nico se conforma ignornd gaura de glon din mna tatlui su
(ca s-l fac s simt durerea i chinurile lui Isus) i cealalt gaur fcut de
glon n inim i ridicase piciorul lui taic-su i-i trsese oseta n jos. i-ntradevr era acolo. Exact aa cum i spusese Numrul Trei. Semnul ascuns. Ascuns
de fiul su. Ascuns de soia sa. Un tatuaj mititel.

Compasul i un echer cel mai sacru dintre toate simbolurile masonice.


Instrumentele de lucru ale unui arhitect instrumentele cu care s realizeze
planul plus un G pentru Grandiosul Arhitect al Universului.
Pentru a demonstra c-i unul de-al lor, i explicase Numrul Trei.
Nico dduse din cap aprobator, nc ocat c taic-su putuse ine totul secret
att de mult timp. Cu toate astea, acum, monstrul era rpus. ns dup cum
subliniase Numrul Trei, din cauza masonilor, mai existau muli montri cu care
trebuia s se lupte i s-i deconspire. Multe Fiare. Totui, luptndu-se acum cu
ele n slujba Domnului putea s transforme moartea mamei sale ntr-o
binecuvntare.
Cei Trei o numiser fatum. Cuvntul n latin pentru soart, pentru destinul lui
Nico.
Nico se uitase n sus cnd auzise cuvntul. Soart.
Da asta mi-a spus i ea Ca i Cartea.
Chiar n acel moment, Nico i dduse seama care era misiunea sa i de ce i
fusese luat mama.
V rog trebuie s lsai-m s v ajut s nimicii montrii, se oferise
Nico.
Numrul Trei l privise cu atenie. Ar fi putut s scape de Nico chiar acolo. Ar
fi putut s-l prseasc s-l abandoneze s-l lase s continue lupta de unul
singur. n schimb, spusese un lucru pe care numai un adevrat om al Domnului ar
fi putut s-o fac: Fiule, hai s ne rugm.
Numrul Trei i deschisese braele, iar Nico se prbuise la pieptul su.
Auzise hohotele de plns ale Numrului Trei. i vzuse lacrimile. Nu mai era un
strin. Fcea parte din familie. Precum un tat.
Fatum, se hotrse Nico n ziua aceea. Soarta sa.
98

n luna care urmase, Cei Trei i dezvluiser ntreaga misiune. i vorbiser


despre inamic i despre puterea lor. De la Voltaire la Napoleon i Winston
Churchill, francmasonii se strduiser de-a lungul ctorva secole s aib relaii
de prietenie i s-i coopteze n snul lor pe cei mai puternici membri ai societii.
n domeniul artelor, i avuseser pe Mozart, Beethoven i Bach. n literatur, pe
Arthur Conan Doyle, Rudyard Kipling i Oscar Wilde. n domeniul afacerilor,
prosperaser datorit finanrilor unor Henry Ford, Frederick Maytag i J.C.
Penney.
n Statele Unite, puterea lor atinsese niveluri de nebnuit. De la Benjamin
Franklin la John Hancock, opt semnatari ai Declaraiei de Independen fuseser
masoni. Nou dintre semnatarii Constituiei SUA. Treizeci i unu de generali din
armata lui Washington. Cinci dintre judectorii-efi de la Curtea Suprem, de la
John Marshall la Earl Warren. An dup an, secol dup secol, masonii i atrseser
de partea lor pe oamenii cu cea mai mare influen n societate: Paul Revere,
Benedict Arnold, Mark Twain, John Wayne, Roy Rogers, Cecil B. DeMille,
Douglas Fairbanks, Clark Gable i pn i pe Harry Houdini. Fusese oare o
coinciden faptul c Douglas MacArthur devenise General al Armatei? Sau c
Brigham Young pusese bazele unei ntregi religii? Sau c J. Edgar Hoover fusese
trimis la FBI? Sau c Buzz Aldrin se aflase la bordul primei rachete care plecase
spre Lun? Cu toii erau oameni importani. Cu toii fuseser alei de ctre
masoni. i asta fr a mai pune la socoteal cele aisprezece ori cnd preluaser
Casa Alb. Preedinii George Washington, James Monroe, Teddy Roosevelt,
FDR, Truman, LBJ, Gerald Ford i, cel mai important, i explicaser Cei Trei,
preedintele Leland F. Manning i monstrul cunoscut sub numele de Ron Boyle.
La o lun dup ziua n care se ntlniser, Cei Trei i destinuiser pcatele lui
Boyle. Exact aa cum fcuser i n cazul tatlui lui Nico.
nc legnndu-se i trecndu-i degetele peste corzile viorii, Nico auzi
zgomotul roilor care patinau pe ghea. Un SUV negru i fcu apariia huruind,
cu tergtoarele de zpad micndu-se dintr-o parte n alta asemenea btilor de
aripi ale unui fluture. Nico ciupea uor n continuare corzile viorii, perfect
contient c SUV-urile negre aduceau de regul pe cineva din Secret Service.
ns cnd maina opri brusc n faa cornului, Nico vzu c scaunul pasagerului
era gol. Cei din Secret Service nu veneau niciodat singuri.
Trei minute i jumtate, i spuse Nico n gnd n timp ce studia minutarul
ceasului de la mn. Pn acum, estimase corect. Trei minute i jumtate era
media. Pentru doctorii i asistentele sale, pn i pentru sora lui, nainte de a
renuna s mai vin s-l viziteze. Ea avusese ntotdeauna nevoie de nc treizeci
de secunde ca s-i fac puin curaj, ns chiar i n zilele cele mai rele ca n
duminica aceea cnd ncercase s-i fac singur ru trei minute i jumtate erau
mai mult dect suficiente.
99

Nico se uit iari la minutarul ceasului de la mn. Un minut dou


trei nchise ochii, ncepu s dea din cap i s se roage. Trei i jumtate.
Nico deschise ochii i se ntoarse cu faa la podeaua camerei sale. Mnerul sferic
al uii se mic uor, iar ngrijitorul cu ochii roii apru n cadrul uii.
Nico, eti mbrcat decent? Ai un vizitator, strig brbatul.
Opt ani de privit pe geam. Opt ani de ateptare. Opt ani n care trise cu
convingerea c nimic din ceea ce era scris n Cartea Sorii nu putea fi negat. Nico
simi cum l npdesc lacrimile, n timp ce un brbat cu trsturi irlandeze, palid
la fa i cu prul negru intr n camer.
M bucur s te vd, Nico, spuse Romanul n timp ce pea nuntru. A
trecut att de mult timp!

100

24.
Biblioteca Prezidenial Manning. Cu ce v pot ajuta? rspunde persoana
de la recepie.
Am cteva ntrebri cu privire la fiierele prezideniale, spun, verificnd a
doua oar dac ua biroului meu este nchis.
Rogo mi spusese c pot s-i folosesc biroul ca s dau telefonul, ns discuia
noastr din pauza de prnz se prelungise prea mult.
Dai-mi voie s v transfer apelul la persoana de serviciu la arhiv, adaug
secretara.
Dup un clic sunt pe calea cea bun. Dei a fi putut s-l sun pe eful
bibliotecii, dup cum mi sugerase Rogo, e mai bine s am de-a face cu persoane
mai puin importante.
Kara la telefon. Cu ce v pot fi de folos astzi? ntreab o voce plcut de
femeie.
Bun, Kara. Sunt Wes de la Biroul Personal. ncercm s gsim dosare mai
vechi ale lui Ron Boyle pentru un volum omagial la care lucrm, aa c m
ntrebam dac ne-ai putea ajuta s punem unele lucruri cap la cap
mi pare ru, putei s v repetai numele?
Wes Holloway. Nu-i face griji sunt pe lista celor din staff, spun eu
rznd.
ns tipa nu rde.
mi pare ru, Wes, ns nainte de a pune la dispoziie orice fel de
documente, trebuie s completezi o cerere FOIA 12 n care s apar persoana
pentru care
Preedintele Manning. Le-a cerut personal, o ntrerup eu.
Fiecare lege n parte are excepii. Poliitii pot s mearg cu lumini roii.
Doctorii pot s parcheze ilegal pe durata urgenelor. Iar atunci cnd te cheam
Leland Manning, obii orice coal de hrtie doreti de la Biblioteca Prezidenial
Leland Manning.
Spune-ne, doar spune-ne de ce ai nevoie. O s ncep s le adun chiar eu, se
ofer.
Fantastic! exclam eu, frunzrind dosarul gros de pe birou.
Prima pagin se numete nregistrri ale documentelor prezideniale i
materiale istorice. Noi o numim ghidul celui mai mare jurnal din lume.
n cei patru ani petrecui la Casa Alb, fiecare dosar, fiecare e-mail, fiecare
felicitare de Crciun trimis fusese nregistrat, copiat i pstrat. Iar n
12 Freedom of Information Act Legea privind libertatea informaiei.
101

momentul n care am prsit Washingtonul, fusese nevoie de cinci avioane


militare tip cargo ca s care cele patruzeci de milioane de documente, 1,1
milioane de fotografii, douzeci de milioane de mesaje transmise prin e-mail,
tiprite, i patruzeci de mii de artefacte, inclusiv patru tipuri de telefoane cu
Leul cel La, dintre care dou erau fcute de mn, avnd imaginea preedintelui
pe ele. Cu toate astea, singura modalitate de a gsi acul n carul cu fn este s te
apuci s-l caui n fn. i singura modalitate de a afla ce punea Boyle la cale era
s-i deschid sertarele de la birou i s vd ce era nuntru.
La categoria Stafful de la Casa Alb, hai s ncepem cu toate intrrile pe
numele lui Boyle, n calitate de adjunct al efului staffului prezidenial, spun eu,
frunzrind primele pagini ale ghidului informaiilor nregistrate i, desigur, toate
dosarele sale, inclusiv corespondena trimis i primit de el. Trec la urmtorul
punct de pe agend. i a mai vrea i referine personale. Chiar i reclamaiile
nregistrate la adresa lui, bine?
N-ar trebui spune femeia suspicioas.
Nu-i face griji, rd eu, sesiznd schimbarea survenit n vocea ei, asta
doar pentru a verifica reputaia i caracterul, i s tim dac avea ceva de ascuns.
Ah desigur doar c de ce ai nevoie de astea?
O carte la care lucreaz preedintele despre anii lui Boyle n serviciu, de
la Casa Alb pn la mpucturile de pe pista de curse
Dac vrei, avem filmul tii, cu Boyle i cu tnrul acela care-a fost
nimerit chiar n fa
Atunci cnd John Hinckley ncercase s-l ucid pe Ronald Reagan, i nimerise
pe preedinte, pe James Brady, pe agentul Secret Service Tim McCarthy i pe
ofierul de poliie Thomas Delahanty. Cu toii tim cine sunt James Brady,
McCarthy i Delahanty, cci au devenit rspunsuri la tii i Ctigi. Exact ca
mine.
Deci ct de repede crezi c poi s pui informaiile alea cap la cap? ntreb
eu.
Femeia pufnete uor n telefon. Probabil ca s nu rd.
Stai s Doi, trei, patru sper c eti pregtit pentru un material lung de
vreo cinci metri i jumtate, metri liniari sau aproximativ hai s vedem 36
000 de pagini.
36 000 de pagini, repet eu, cu vocea pierit.
Un car cu fn nalt de cinci metri i jumtate!
Dac vrei s-mi dai i alte informaii n legtur cu ceea ce caui, poate
reuesc s te-ajut, s mai restrng puin aria de cutare
De fapt, sunt cteva chestii de care ncercam s dm ct se poate de repede.
Preedintele a spus c mai sunt i ali cercettori care lucreaz la carte i
colaboreaz cu biblioteca. Exist vreo modalitate de a ne spune ce dosare au
folosit astfel nct s nu urmm aceleai ci?
102

Sigur, ns cnd vine vorba de solicitrile altor persoane, nu avem voie


Kara, Kara te cheam, nu? ntreb eu, prelund una dintre metodele de
abordare ale lui Manning. Kara, este vorba de preedinte
neleg, ns regulile
Recunosc importana regulilor. Chiar aa. ns acetia sunt oameni care
lucreaz cu preedintele. Suntem cu toii de-aceeai parte a baricadei, Kara,
adaug eu, ncercnd s nu par prea disperat. i dac nu reuesc s fac asta, atunci
eu o s fiu persoana care nu i-a dat preedintelui lista solicitat. Te rog, spune-mi
c tii despre ce vorbesc. Am nevoie de slujba asta, Kara mai mult dect poi
s-i nchipui.
La captul cellalt al firului se aterne o pauz lung, ns ca orice
bibliotecar, Kara este o persoan pragmatic. O aud cum tasteaz ceva.
Cum i cheam? ntreab ea.
Numele de familie Weiss, prenumele Eric, spun eu, ncepnd nc o dat cu
fostul nume de cod al lui Boyle, numele real al lui Houdini.
Se aude un clic atunci cnd apas pe tasta Enter. M uit pentru a treia oar
nspre u. Totul e n regul.
Avem doi Eric Weiss diferii. Unul a fcut nite cercetri n primul an n
care am deschis. Cellalt a fcut o solicitare acum aproximativ un an i jumtate,
dar se pare c era un puti care voia s tie care-i filmul favorit al preedintelui
Toi oamenii preedintelui, spunem amndoi deodat.
Pufnete din nou ca mai-nainte.
Nu cred c sta-i omul tu, adaug ea, n sfrit puin mai entuziast.
Cum rmne cu cellalt Weiss?
Dup cum am spus, a apelat la noi chiar n anul n care am deschis
adresa e din Valencia, Spania
sta-i tipul! izbucnesc eu, dup care m abin rapid.
Aa pare, spune Kara. A avut cteva solicitri similare unele dintre
dosarele lui Boyle programul preedintelui din ziua n care au avut loc
mpucturile Chestia ciudat este c, n conformitate cu notele scrise aici, a
pltit pentru cpii destul de mult, aproape ase sute de dolari , ns atunci
cnd i le-am trimis, pachetul s-a ntors napoi. Potrivit informaiilor din
calculator, nu aprea nimeni la adresa aia.
Asemenea unei poze n camera obscur, marginile fotografiei ncepeau uor
s se materializeze i s capete contur. FBI-ul spunea c Boyle fusese localizat n
Spania. Dac asta fusese prima sa solicitare adresat bibliotecii i dup aceea
fugise, poate c era ngrijorat c oamenii tiau c numele su era
ncearc i Carl Stewart, spun eu, trecnd la numele de cod pe care Boyle
l folosise n hotelul din Malaysia.
Carl Stewart, repet Kara, tastnd de zor. Da uite-l aici
l ai?
103

Cum s nu? Aproape dou sute de solicitri de-a lungul ultimilor trei ani. A
cerut peste 12 000 de pagini
h tipu-i total, i spun eu, avnd grij s nu-i piar interesul. i doar
pentru a fi siguri c el este omul nostru, care-i ultima adres pe care o ai?
E din Londra corespondena poate fi trimis la oficiul potal de pe
Balham High Road nr. 92A i cnd nu este acas. Iar codul potal este SW12
9AF.
sta e, spun eu, scriindu-l n grab, chiar dac tiu c este echivalentul
britanic a unei csue potale. i la fel de greu de dat de urm.
nainte s pot rosti altceva, ua biroului se deschide larg.
Este la closet, m anun Claudia, referindu-se la preedinte.
Mi-era team de asta. Closet era modul n care denumea ea toaleta ultima
oprire a lui Manning nainte de a porni spre vreun eveniment. Dac face ce face
de obicei asta nseamn c mai am dou minute.
i ai dori s-i trimit o list cu ce ne-a cerut? ntreb bibliotecara n
receptor.
Wes, m-ai auzit? insist Claudia.
Ridic un deget n sus ctre efa staffului nostru.
Da, i dac poi s-mi trimii lista aia, ar fi perfect, i spun tipei de la
bibliotec.
Claudia bate cu degetul n cadranul ceasului, iar eu confirm dnd din cap.
i dac pot s-i cer o ultim favoare ultimul document pe care l-a primit
cnd a fost trimis?
Stai s vedem aici scrie c pe cincisprezece, deci cam acum zece zile,
rspunde bibliotecara.
M ndrept de spate, iar fotografia din camera obscur ncepe s capete noi
contururi i detalii. nc din ziua n care se deschisese biblioteca, Boyle ncepuse
s solicite documente i s caute prin dosare. Acum zece zile l ceruse pe ultimul
dup care renunase deodat s se mai ascund. Nu tiu prea multe, ns e
foarte clar c gsirea acelui dosar este singura modalitate de a m lumina.
Cei din Secret Service deja se mobilizeaz, spune Claudia, aruncnd o
privire pe hol i urmrind cum agenii ncep s se adune la ua de intrare n
birourile prezideniale.
M ridic n picioare i ntind firul de telefon spre scaunul pe care-mi in
sacoul de la costum. l iau, dar continui s discut cu bibliotecara.
Ct de mult i-ar lua s-mi trimii i mie o copie a ultimului document pe
care l-a primit?
Stai s vedem, a ieit sptmna trecut, aa c ar mai putea s fie la
Shelly Nu nchide, d-mi voie s verific
Dup care, pentru scurt timp, se aterne tcerea.
104

M uit la Claudia. Nu avem prea multe reguli, ns una dintre cele vitale este
s nu-l facem niciodat pe preedinte s atepte.
Nu-i face griji. Vin acum.
Ea se uit peste umr i din nou spre hol.
Vorbesc serios, Wes, m amenin ea. i la urma urmei, cu cine vorbeti?
Cu biblioteca. ncerc s fac rost de lista final a participanilor la
evenimentul de disear.
La noi n birou, cnd preedintele se simte singur i-i este dor de vechea sa
via, i sun pe Fotii perioadei sale: fostul prim-ministru britanic, fostul primministru canadian, pn i pe fostul preedinte francez. ns ajutorul de care am
nevoie e mult mai aproape de att.
l am chiar aici. Nu-i dect de o pagin, m ntrerupe bibliotecara. Care-i
numrul tu de fax?
i spun numrul n timp ce mi bag mna pe mneca sacoului. Capetele
metalice ale preedintelui i primei-doamne se blngnesc pe insigna prins la
rever.
i-l trimii acum?
Cnd vrei mi-e totuna
Acum.
Pun telefonul n furc, nfac geanta cu tot felul de minuni i m ndrept rapid
spre u.
Anun-m cnd vine Manning, i spun Claudiei n timp ce trec valvrtej
pe lng ea i m duc glon n camera de vizavi n care se afl copiatorul.
Wes, nu-i deloc amuzant ceea ce faci, spune ea, vdit iritat.
Vin chiar acum, mint eu, stnd n faa faxului nostru securizat.
n fiecare zi, la ora ase dimineaa, NID-urile lui Manning National
Intelligence Daily (Informaii zilnice la nivel naional) sosesc prin faxul
securizat exact n acelai loc. Trimise de CIA, NID-urile conin scurte prezentri
cu privire la o serie de subiecte destul de sensibile din domeniul informaiilor i
reprezint ultimul cordon ombilical pe care toi fotii preedini l mai au cu Casa
Alb. Manning alearg dup ele ca o pisic n clduri. ns pentru mine, ceea ce
se transmite chiar acum este mult mai important.
Wes, du-te la u. Am eu grij de fax.
N-o s dureze dect
Am spus s te duci la u. Acum.
M ntorc cu faa spre Claudia chiar cnd faxul ncepe s prind via. Buzele
ei de fumtoare nrit sunt lipite i uguiate, i pare suprat mai suprat
dect ar trebui s fie cineva din cauza unui amrt de fax.
E OK, m blbi eu, l iau eu.
La naiba, Wes
105

Chiar nainte s apuce s termine propoziia, telefonul mi vibreaz n


buzunar. l scot ca pe o simpl distracie.
D-mi numai o secund, i spun Claudiei n timp ce verific identitatea celui
care m sun.
Numr necunoscut. Nu sunt prea muli oameni care s aib numrul sta.
Wes la telefon, rspund.
Nu reaciona n niciun fel, zmbete doar i pref-te c vorbeti cu un
prieten vechi, rzbate o voce nu prea clar n receptor. l recunosc instantaneu.
Boyle.

106

25.
Ce camer drgu, spuse Romanul, uitndu-se la pereii, n marea
majoritate goi i nglbenii de soare, ai camerei care fusese cminul lui Nico n
ultimii opt ani.
Deasupra noptierei se afla un calendar gratuit al echipei Washington Redskins.
Deasupra patului un crucifix mic. Pe tavan, o reea de crpturi din tencuial,
ca o pnz de pianjen, completa decorul.
Chiar drgu, adug Romanul, amintindu-i ct de mult nevoie avea
Nico de stimuli pozitivi.
Da, e drgu, admise Nico, cu ochii aintii asupra supraveghetorului n
timp ce acesta prsea ncperea.
Ai dus-o bine? ntreb Romanul.
inndu-i minile ncolcite n jurul viorii i mbrind-o ca pe o ppu,
Nico nu rspunse. Dup cum ciulise urechea, era clar c asculta scritul din ce
n ce mai slab produs de tlpile de cauciuc ale supraveghetorului pe linoleum.
Nico
Ateapt l ntrerupse Nico, ascultnd nc.
Romanul tcu, ncercnd zadarnic s aud ceva. Desigur c acesta fusese nc
un motiv pentru care-l aleseser pe Nico acum civa ani. O persoan adult
obinuit aude la un nivel de douzeci i cinci de decibeli. Potrivit rapoartelor
ntocmite de armat, Nico fusese nzestrat cu abilitatea de a auzi la numai zece
decibeli. Vzul su era i mai neobinuit, msurat oficial la un raport de 20/6.
Instructorii militari ai lui Nico consideraser acest lucru un dar de la natur.
ns doctorii l consideraser o povar, sugernd c stimulii auditivi i vizuali
prea puternici provocaser desensibilizarea i ruperea sa de realitate. Iar
Romanul Romanul tiuse c asta era o oportunitate.
Spune-mi cnd n-o s ne mai aud nimeni, i opti Romanul.
Atunci cnd sunetul ncet, Nico i scrpin nasul borcnat i-l studie pe
Roman cu atenie. Cu ochii si aproape ciocolatii, clipind ntruna, cercet prul,
faa, pardesiul, pantofii i pn i geanta de piele a oaspetelui su. Romanul
uitase ct de metodic putea s fie.
i-ai uitat umbrela, remarc brusc Nico.
Romanul i trecu mna prin prul uor umed.
Nu-i dect puin de mers din parcare pn
Ai adus o arm cu tine, continu Nico, uitndu-se fix cum tocul de piele de
la glezna Romanului ieea n relief prin pantalonii acestuia.
107

Nu-i ncrcat, l asigur Romanul, amintindu-i c rspunsurile scurte erau


cea mai bun metod de a-l ine sub control.
sta nu-i numele tu, l ntrerupse Nico din nou, i art spre ecusonul de
vizitator prins la reverul hainei Romanului. tiu numele sta.
Romanul nici mcar nu se mai deranj s se uite n jos. i folosise insigna ca
s treac de paznici, ns pentru ecuson normal c dduse un nume fals. Numai
un tmpit i-ar fi trecut numele real pe o list care era trimis n mod regulat
efilor si din Secret Service. Totui, n ciuda anilor petrecui de Nico aici, n
ciuda tuturor medicamentelor pe care doctorii le pompaser n el, nc era ager la
minte. Antrenamentul de pregtire a lunetitilor nu se uita aa uor.
Numele sunt nscocite, spuse Romanul. ndeosebi cele ale dumanilor.
inndu-i nc vioara strns la piept, Nico abia dac putea s-i controleze
emoia.
Eti unul dintre Cei Trei.
Dup emoia din vocea lui, n mod clar nu era o ntrebare.
Hai s nu
Eti Unu sau Doi? Am vorbit numai cu Trei. El a fost legtura mea el a
fost cu mine cnd a murit tatl meu. A spus c voi, ceilali, suntei persoane
prea importante i c preedintele este unul dintre Nico i muc buzele,
chinuindu-se s se abin. Slav tuturor! Ai vzut crucea de pe capela de
crmid?
Romanul ddu din cap aprobator, amintindu-i ce-i spuseser lui Nico acum
civa ani buni. C ar trebui s se uite dup semne. C structurile palpabile
fuseser dintotdeauna surse ale unei puteri inexplicabile. Druizii i Stonehenge
piramidele egiptene pn i Primul i Al Doilea Templu al lui Solomon din
Ierusalim. Francmasonii dedicaser cteva secole studierii tuturor acestora
fiecare n parte o minune arhitectural care servise i drept cale de acces spre un
miracol i mai mare. Peste secole, aceste cunotine i fuseser transmise
francmasonului James Hoban, cel care proiectase Casa Alb i francmasonului
Gutzon Borglum, cel care sculptase Muntele Rushmore. ns aa cum i
explicaser lui Nico, unele ui nu erau menite s fie deschise.
Slav tuturor! repet Nico. Mi-a spus c atunci cnd o s vii tu, izbvirea o
s
O s vin i izbvirea, promise Romanul. Aa cum promite Cartea.
Pentru prima oar, Nico tcu. Aez vioara pe podea i-i plec uor capul.
Foarte bine, fiule, spuse Romanul dnd din cap. Bineneles c nainte de
izbvire, o s ncepem cu puin Se ntinse spre masa de toalet i lu
mtniile roii din sticl confesiune.
Cznd n genunchi, Nico i mpreun minile i se aplec pe marginea
saltelei asemenea unui copil nainte de culcare.
108

Romanul nu se mir. Asta fcea i-atunci cnd l gsiser n adpost. i


aproape nc dou zile dup ce se confruntase cu tatl su.
Mai trziu o s fie timp i pentru rugciune, Nico. n acest moment nu
trebuie dect s-mi spui adevrul n legtur cu ceva.
Eu ntotdeauna spun adevrul, domnule.
tiu, Nico.
Romanul se aez pe cealalt margine a patului i puse mtniile ntre ei.
Razele slabe ale soarelui treceau ca un bumerang prin prismele create de sticla
roie. nc n genunchi, Nico studia vrjit fenomenul. Din geanta-diplomat
Romanul scoase o fotografie alb-negru i o arunc ntre ei pe pat.
Acum, spune-mi tot ce tii despre Wes Holloway.

109

26.
Hei, ce mai faci? spun n telefonul celular n timp ce Claudia se holbeaz la
mine din cadrul uii de la camera n care se afl copiatorul.
tii cine-i la telefon? m ntreab Boyle de la captul firului.
Vocea sa e ascuit, fiecare silab n parte fiind parc o lovitur dat cu
sprgtorul de ghea. Este nerbdtor. i n mod clar suprat.
Sigur c da. M bucur s te aud, Eric.
Folosesc dinadins acest nume de cod n loc de Carl Stewart. Nu trebuie s tie
c l-am descoperit i pe sta.
Eti singur? ntreab el n timp ce Claudia i uguie i mai mult buzele imi arunc o privire ucigtoare.
Sigur c da. O am pe Claudia chiar aici
Nu te bga n asta, Wes. Asta nu-i lupta ta. M auzi? Nu-i lupta ta!
Dup care vine tonul. Boyle nu se mai aude.
A nchis.
Nu, e minunat, spun eu pe linia acum deja deconectat. Ne vedem n
curnd.
Nu sunt cel mai mare mincinos din lume, ns suficient de bun ca s-o conving
pe Claudia c nu-i nicio problem.
Care-i problema? ntreab ea.
Era era Manning. A spus c o s mai stea cteva minute
Ochii i se ngusteaz ncercnd s proceseze noile veti. n spatele meu, faxul
prinde via. Tresar cnd aud zgomotul care m lovete asemenea unui glon.
Ce-i? ntreab ea.
Nimic, doar c m-a speriat.
Timp de aproape un an dup mpucturi, fiecare main ce ddea rateuri,
fiecare u trntit mai tare pn i scenele de aciune din filme zgomotele
puternice rzbteau ca un ecou n urma atacului lui Nico. Doctorii m
asiguraser c n timp aveau s dispar. i aa fusese. Pn acum.
Cunoscnd expresia pe care o am acum pe fa, Claudia se mblnzete pentru
o clip, ns ca ntotdeauna revine la prioritatea ei numrul unu.
Ar trebui s fii deja acolo, afar, spune ea.
O s fiu doar las-m s scot asta. tii c-i place s tie toate numele,
adaug eu, dndu-i de neles c ceea ce fac e n folosul lui Manning.
Numai faptul c spun asta m face s mai ctig cteva secunde.
Pn n momentul n care m ntorc cu totul spre fax, prima pagin este deja
imprimat. i la fel i jumtate din ultima pagin.
110

Apuc n grab colul din stnga al foii n momentul n care iese din aparat,
dup care mi aplec capul ntr-o parte, chinuindu-m s-o citesc aa cum este,
ntoars cu fundul n sus. n colul de sus scrie Washington Post. Din cte se pare,
e din rubrica de umor a ziarului, Hagar the Horrible dup care Beetle
Bailey. Cnd Beetle Bailey apare clar pe hrtie, vd ceva scris de mn n
spaiul liber din cea de a doua caset: nite litere mari ptroase care par a fi fost
scrise pe bordul unei maini n micare. E aproape ilizibil pentru un ochi
neantrenat. Din fericire, ochii mei sunt obinuii de ani de zile cu asta. A
recunoate scrisul lui Manning oriunde.
Guv. Roche M. Heatson, citesc n gnd.
Pe urmtorul rnd, ceea ce-i scris are i mai puin noim. Gazd Mary
Angel.
Roche este fostul guvernator al statului New York, ns Heatson i Mary
Angel nu-mi spun absolut nimic.
Nu mai remarc nimic n afar de alte benzi desenate. Peanuts, Garfield i
Blondie.
Asta era piesa final din puzzle-ul lui Boyle? M uit iari la nota scris de
mn. Guv. Roche M. Heatson Mary Angel. Chiar n-are nicio noim. Trei
nume fr nicio informaie? l studiez din nou, citind fiecare liter n parte. Asta-i
ultima pagin pe care Boyle a descoperit-o nainte s ias din ascunztoare. Opt
ani n care a fcut-o pe mortu i asta l-a convins s se ntoarc la via? Guv.
Roche M. Heatson Gazd Mary Angel. nc nu nseamn nimic pentru
mine.
Wes, uite-l, vezi c-i aici, strig Claudia, disprnd dup tocul uii.
Vin acum, spun eu n timp ce ultimele rnduri din Beetle Bailey ies la
iveal din aparat.
Cnd m ntorc ca s plec, prima pagin cade pe podea. Oprindu-m s o
ridic, arunc o privire rapid la rndul care-l informeaz pe destinatar asupra
numrului de pagini. Spre surprinderea mea, acolo apare cifra 3.
Faxul bipie din nou, i o ultim coal de hrtie vine spre mine. Bibliotecara
spusese c e vorba de o singur pagin. i este o singur pagin dar scris pe
ambele fee.
M aplec deasupra faxului i ncerc s citesc documentul pe msur ce fiecare
rnd n parte este imprimat cu cerneal proaspt. Ca i pagina de umor, i
aceasta are fondul acela cenuiu al documentelor fotocopiate mai nti i este
plin cu mai multe nsemnri scrise de mna preedintelui. ns n timp ce le
citesc n gnd, lucrurile mi sunt mai neclare ca oricnd, lsndu-m complet
nedumerit.
Wes m strig preedintele de la ua de la intrare.
111

Vin acum, spun eu, apucndu-mi geanta, smulgnd foaia din fax i
zbughind-o pe hol. i arunc o ultim privire nainte s-o bag n buzunarul hainei.
N-are nicio noim. Ce mama naibii putea s fac Boyle cu asta?

112

27.
El e cel pe care l-am mpucat, nu-i aa? opti Nico, holbndu-se la
fotografia recent a lui Wes. Cel nevinovat.
n orice rzboi exist i nevinovai, spune Romanul. ns ceea ce trebuie s
tiu este
E mai btrn acum.
Au trecut nite ani, Nico. Bineneles c-i mai btrn.
Nico trase fotografia mai aproape de el.
L-am fcut praf, nu-i aa? Acum e distrus.
Poftim?
Se vede n ochii lui, explic Nico, concentrndu-se i mai mult asupra
pozei. Am mai vzut privire asta n lupt bieii de pe cmpul de lupt au
privirea aia.
Sunt sigur c-o au, admise Romanul, smulgndu-i fotografia i chinuindu-se
s-l menin pe Nico pe fgaul discuiei. ns trebuie s-mi spui dac
i degrevm de sarcini cnd capt privirea aia, spuse Nico, aproape cu
mndrie. Cci pierd din vedere cauza pentru care lupt.
Exact. Pierd din vedere cauza pentru care lupt. Hai s ne concentrm
asupra acestui fapt. Btnd darabana pe fotografia lui Wes, Romanul adug: iaduci aminte ce-a spus despre tine? La audierile de-acum civa ani?
Nico rmase tcut.
Cum i-a spus? Un turbat?
Un monstru, mri Nico.
Romanul cltin din cap nencreztor, tiind bine cum fusese descris de ctre
Wes. ns ca oricare interogatoriu, cheia consta n ascunderea marilor ntrebri.
i asta-i ultima chestie pe care l-ai auzit spunnd-o? ntreb Romanul.
Ddea vina pe mine. Refuza s vad de la ce ne-am salvat noi toi.
Romanul l cercet cu atenie pe Nico i se convinse c Wes nu luase legtura
cu el. Desigur, asta reprezentase numai o parte din motivul vizitei sale.
C tot veni vorba, te mai gndeti la Boyle?
Nico i ridic privirea, cu ochii plini de mnie, dar se calm repede. Ura
dispru aproape instantaneu. Mulumit doctorilor, n cele din urm nvase s-o
ascund.
Niciodat, spuse Nico.
Deloc?
Niciodat, repet Nico, cu vocea joas i msurat.
i petrecuse opt ani din via ca s-i perfecioneze rspunsul.
113

E OK, Nico. Eti n siguran acum, aa c


Nu m gndesc la el. Nu, insist el, stnd nc n genunchi i privind roul
aprins al mtniilor. Ce s-a ntmplat cu el el
nghiind greu, Nico se ntinse dup mtnii, dup care renun.
El m-a bgat aici. El
Poi s-i spui numele, Nico.
Nico cltin din cap, continund s se uite la mtnii.
Numele sunt nscocite. El poart masca diavolului.
Fr niciun fel de avertisment, braul lui Nico se repezi dup mtniile din
mijlocul patului. Le duse la piept, pipind nfrigurat cu degetul mare mrgic
dup mrgic, n cutarea chipului gravat al Fecioarei Maria.
Nico, nu te ambala
Numai Dumnezeu este adevrat
Te neleg, ns
Dumnezeu e adevrat! izbucni el, rsucind mtniile mai repede ca
niciodat.
Nico se ntoarse i ncepu s se legene ncet, apoi din ce n ce mai repede,
rsucind rozariul ntre degete. Cu fiecare balansare umerii i coborau tot mai jos,
iar spatele i se curba tot mai mult, transformndu-se practic ntr-o minge la
marginea patului. Ddu s mai spun ceva, dup care renun brusc. Romanul
mai vzuse asta i nainte. Aceast lupt interioar. Dintr-odat, Nico se uit
napoi peste umr. Romanul n-avea nevoie de un vz de 20/6 ca s-i vad
lacrimile din ochi.
Ai venit aici ca s m izbveti? ntreb Nico printre hohote de plns.
Romanul nghe, gndindu-se c totul avea legtur cu Boyle i aa era,
ns
Sigur c da, spuse Romanul ndreptndu-se spre partea cealalt a patului.
i puse o mn pe umr i ridic vioara de pe podea. Citise de suficiente ori
dosarul lui Nico pentru a ti c aa avea s-l liniteasc.
De-asta sunt aici, i spuse mbrind gtul viorii.
Pentru izbvire? ntreb Nico pentru a doua oar.
Pentru salvare.
Nico zmbi, scpnd mtniile roii pe podea. Dup felul n care Nico se
uitase la vioar cu ochii pe jumtate nchii, Romanul i ddu seama c avea
cteva minute de calm. Trebuia s termine ct mai repede ce avea de fcut.
n numele Celor Trei, sunt aici pentru purificarea ta i pentru a fi sigur
c atunci cnd vine vorba de Boyle cnd vine vorba de Fiar spiritul tu nu
mai resimte influena lui.
Care ne sporete credina Care ne ntrete sperana Care ne
desvrete dragostea, ncepu Nico s se roage.
114

Atunci hai s ncepem, propuse Romanul. Care-i ultima ta amintire legat


de el?
La Revolt, ncepu Nico. Fcnd cu degetele semnul victoriei rnjind
satisfcut spre mulime cu dinii si albi strlucitori. Dup care mnia din ochii
si cnd am apsat pe trgaci nu tia c fusese lovit. Era nervos furios n
timp ce strngea din dini. Asta a fost prima lui reacie, pn i n pragul morii.
Ur i furie. Pn cnd s-a uitat n jos i i-a vzut propriul snge.
i l-ai vzut cum a czut?
Dou mpucturi n inim, una n mn i, chiar nainte de a fi pus la
pmnt, l-am nimerit i n gt. L-am auzit ipnd n timp ce sreau pe mine.
ipnd s-l ajute cineva. Implornd chiar n mijlocul zbieretelor din jur s-l
ajute cineva. Cineva cineva s m ajute Iar dup aceea ipetele s-au oprit.
Iar el rdea. Aud ceva. Puteam s aud. Prin sngele lui, Boyle rdea.
Romanul i trecu limba peste dini. Fr ndoial, era adevrat. Rznd n
drum spre libertate.
Dar de-atunci ncoace? ntreb el, alegndu-i cu grij fiecare cuvnt.
Indiferent de risc, avea nevoie s tie dac Boyle fusese aici.
Te-a bntuit recent?
Nico se opri, ridicndu-i privirea de la vioara.
Bntuit?
n n visele tale.
Niciodat n vis. Ameninarea sa a ncetat cnd
Dar n tiu eu ce alte situaii, n viziuni sau?
Viziuni?
Nu viziuni tii tu, ca i
Puterea lui e att de mare? l ntrerupse Nico.
Nu, ns noi
S fie n msur s fac asta sa te bntuie dincolo de cenu
Nu exist o asemenea putere, insist Romanul, ntinzndu-se s ating
umrul lui Nico.
Nico se trase napoi, ferindu-se de atingerea Romanului. Se lovi cu spatele de
calorifer, iar vioara czu pe podea.
Pentru ca Fiara s se ridice
N-am spus niciodat asta.
Nici n-ai negat! spuse Nico, clipind panicat.
ncepu s dea din mini cu pumnii strni, ca i cum n-ar fi putut s-i
controleze micrile. O ven groas de la gt i se umfl ct pe ce s plesneasc.
ns ca el s triasc Marea Npast ce dureaz de apte ani timpul pe
care eu l-am petrecut aici urmat de renvierea mortului
Romanul se ddu napoi, mpietrit.
i tu crezi asta, spuse Nico.
115

Nu-i adevrat.
O simt n vocea ta. Tremurul! Am dreptate, nu-i aa?
Nico
El este! Odat cu renvierea Fiara triete!
N-am spus niciodat
Triete! Doamne Dumnezeul meu, triete, url ctre cer Nico, stnd nc
n genunchi i ntorcndu-se spre geamul securizat.
Romanul se temuse c avea s ajung la asta. i vr mna n buzunarul de la
hain i i scoase telefonul celular, un model vechi, destul de gros. Cu degetul
mare culis capacul din spate al telefonului i scoase la iveal un compartiment
central n care se aflau o sering mic i o lam de ras. Ecusonul fals i insigna
de la Secret Service i permiseser s aduc o arm n tocul de la gamb, ns
seringi i lame de ras? n niciun caz ntr-un spital de boli nervoase.
Nico, e timpul s te calmezi, spuse el, fixndu-i seringa ntre degetul
arttor i cel mijlociu.
Fentanylul avea s-l doboare cu uurin, ns lama avea s fac s par o
sinucidere.
Tu-tu m ataci? se mir Nico cnd se ntoarse i vzu acul seringii.
Ochii i se ntunecar, iar nrile i se lrgir.
El te-a trimis! strig Nico, lipit de calorifer i prins n col. Eti unul de-ai
lor!
Nico, sunt de partea ta, ncerc s-l calmeze Romanul n timp ce se apropia
i mai mult.
Nu era nicio plcere s rpui un animal.
Asta-i doar ca s te calmeze, adug el, tiind c n-avea de ales.
Un cadavru lsat n urm avea s ridice n mod sigur ntrebri, ns situaia navea s fie nici pe jumtate la fel de grav ca n cazul n care l lsa pe Nico s
urle timp de o lun ntreag c Cei Trei existau i c Boyle era n via.
Ochii lui Nico se ngustar, concentrndu-se asupra armei din tocul de la
gamba Romanului. Ca i cum ar fi localizat un prieten vechi.
Nici s nu te gndeti, Nico. Nu poi s
Ua camerei se deschise larg, trntindu-se de perete.
Ce-i cu zbieretele astea? Ce mama dracului crezi c faci?! ntreb o voce
profund.
Romanul arunc o privire n spate exact ct s vad doi supraveghetori dnd
buzna nuntru. De att avu nevoie Nico.
Asemenea unui arpe descolcit, Nico se npusti la picioarele Romanului. Cu
mna dreapt i apuc rotula, rsucindu-i-o ca pe un capac de sticl. Mna stng
se duse direct spre arma din tocul de la gamb.
Aaaaah! gemu Romanul, prvlindu-se pe spate direct spre podea.
Chiar nainte de impact, Nico i smulse arma din toc.
116

Nico, nu spuse supraveghetorul cu un inel rotund n ureche.


Era deja prea trziu. Asemenea unui pictor care-i regsise pensula pierdut,
Nico rnji cnd simi arma n palm. Stnd n genunchi, i mic uor mna i
apuc pistolul.
Cu amortizor nici eava i nici tocul prea grele, i spuse Romanului, care
nc se mai zvrcolea pe podea. Marf de calitate, adug el cu o grimas de
plcere n timp ce le zmbea supraveghetorilor.
Nico!
Patru mpucturi uierar n ncpere. Amndoi supraveghetorii urlar.
Primele dou gloane le nimerir minile. Exact ca-n cazul tatlui su. i al lui
Boyle. Stigmatul. Ca s simt durerea suferit de Isus. Amndoi se lovir de
perete nainte de a-i dea seama c celelalte dou gloane le ptrunseser n
inim.
Nico se ridic n picioare fr mcar s se uite cum cei doi supraveghetori se
prbueau la podea, corpurile lor lsnd dungi roii paralele pe peretele alb.
Rsucindu-se pe clcie, ndrept arma spre Roman, care zcea pe spate, innd
ceva strns la piept. Avea s fie o int uoar, ns cnd degetul lui Nico se
pregtea s apese pe trgaci
Omul lui Dumnezeu! strig Romanul, ridicnd mtniile din sticl roie ale
lui Nico.
Acestea atrnau din pumnul su, balansndu-se asemenea ceasului de buzunar
al unui hipnotizator.
i tii asta, Nico. Indiferent ce altceva gndeti Nu poi omor un om al
lui Dumnezeu.
Nico se opri, vrjit de felul n care razele slabe ale soarelui se reflectau n
mrgelele de sticl. Mtniile se blngneau n acelai ritm cu respiraia rapid
a Romanului. Broboane de sudoare se adunaser pe buzele acestuia. De jos de pe
podea, vedea direct n eava armei. Nico nu se uita la el. Nici mcar n-avea s-i
dea de neles c era acolo. Fascinat de mtnii, Nico i cuta rspunsul, fr s
mite deloc pistolul. Ridica i cobora dintr-o sprncean ncercnd s se calmeze.
n final aps pe trgaci.
Cnd glonul ni, Romanul nchise ochii. Acesta i strpunse mna stng,
exact n mijlocul palmei. Durerea suferit de Isus. nainte ca mcar s-o poat
simi, mna i se umplu de snge, scurgndu-i-se de la ncheietur spre cot.
Unde e!? ntreb Nico cu fermitate.
O s te omor pentru asta, gemu Romanul.
Alt minciun. ntorcndu-se uor la dreapta, Nico inti i mna cealalt a
Romanului. Dup tot ce mi-ai promis s vii acum la mine i s-l protejezi. Ce
putere are Fiara asupra ta?
Nico, oprete-te!
Fr s ezite, Nico trase napoi cocoul pistolului.
117

Rspunde-mi la ntrebare: unde e?


N-am nici cea mai
Te rog s dai la o parte mtniile, i ceru Nico politicos, fcnd semn spre
mtnii, care se aflau lng piciorul Romanului.
Cnd acesta le ridic, Nico apas pe trgaci i un al doilea glon ni din
pistolul cu amortizor, gurindu-i piciorul Romanului. Amndou rnile l ardeau
ca i cum nite piroane groase i-ar fi sfredelit pielea. Strnse din dini i-i inu
respiraia, ateptnd s se atenueze durerea iniial. Dar aceasta devenea tot mai
insuportabil.
Nnnnuuu! strig el.
Unde-i Boyle? i ceru cu insisten Nico s afle.
Dac dac a fi tiut, chiar crezi c a mai fi venit aici?
Nico rmase tcut un moment, gndindu-se la cele auzite.
Dar l-ai vzut?
Romanul cltin din cap n semn c nu, chinuindu-se nc s-i nving
durerea. Simea cum i se umfl piciorul, umplndu-i parc pantoful.
Mai e cineva care l-a vzut? ntreba Nico.
Romanul nu rspunse. Nico se uit la el cu atenie, aplecndu-i uor urechea
spre el.
Ai nceput s respiri mai repede, sper c n-ai s faci vreun atac de cord,
spuse Nico.
Romanul ncerc s nu priveasc nspre pat. n schimb, Nico se uit exact ntracolo.
Pe cearafuri, chiar la margine, era fotografia n alb i negru a lui Wes.
El? ntreb Nico, ntinzndu-se dup poz. De-asta? De-asta m-ai
ntrebat despre el, da? Cel pe care l-am distrus el e cel care a vzut Fiara.
Tot ceea ce a fcut a fost s vad
ns s comunice s fie de aceeai parte cu Fiara. Wes e corupt acum,
nu-i aa? Pngrit. De-aia a ricoat glonul i lu Nico vorba din gur dnd din
cap n semn c nelesese care era legtura. Bineneles! De-asta Domnul a trimis
glonul spre el. Nu-i nicio coinciden. Soarta. Voia Domnului. S-l rpun pe
Wes. i ceea ce a nceput Dumnezeu continu Nico mijindu-i ochii spre
fotografie. O s-l fac din nou s sngereze. Am ratat mai nainte, ns vd asta
acum n Carte. l vd pe Wes sngernd.
Ridicndu-i privirea de la fotografie, Nico ndrept arma spre capul
Romanului. De la fereastra de deasupra caloriferului, ochiurile de geam aruncau
umbra unei cruci direct pe faa Romanului.
Mila Domnului, opti Nico. Lsndu-i arma n jos, ntorcndu-se cu
spatele la Roman i uitndu-se fix la geamul securit.
Datorit amortizorului mpucturile nu se auziser, ns cei de la paz aveau
s fie aici n curnd. Nu ezit nici mcar o secund. Avusese opt ani la dispoziie
118

s se gndeasc la momentul acesta. Securit. Nu antiglon. Din arm nir alte


dou gloane, gurind colurile de jos, din stnga i dreapta ale geamului, chiar
lng tocul ferestrei.
Aflat nc pe podea, Romanul i scoase cravata ca s improvizeze un garou
pentru picior. Dac-i inea pumnul strns, durerea din mn prea suportabil.
Sngele i umpluse deja pantoful i-i simea zvcnind mna i piciorul. La
civa zeci de centimetri distan, auzi o bufnitur, dup care un prit. Se uit
imediat n sus i l vzu pe Nico lovind cu piciorul n gaura fcut de glon n
colul din stnga al geamului. Dup cum era de ateptat, geamul nu se fcuse
ndri, ns se ndoise, pocnind precum o folie protectoare cu bule, folosit la
transportul obiectelor fragile, pe msur ce bucelele mici de sticl se
ncpnau s rmn laolalt. Acum crease o bre. Nico i umezi buzele, i
propti piciorul n geam inndu-se de calorifer. mpingnd din nou, o bucat din
geamul verzui, cam de mrimea pumnului, se desprinse de rest. mpinse din nou.
i din nou. n acelai loc. n cele din urm geamul ced i se auzi un sunet
strident cnd securitul ncepu uor s se jupoaie n exterior i n sus, asemenea
unui tapet vechi. Dup care urm o bufnitur final i nimic.
Simind o pal de aer rece lovindu-l drept n fa, Romanul se uit n sus.
Nico dispruse deja.
Romanul se tr spre geam i, inndu-se bine de calorifer, se ridic n
picioare. Dou etaje mai jos, se afla un morman de zpad care atenuase cderea
lui Nico. Gndindu-se s-l urmreasc, mai arunc o privire pe geam i simi
cum sngele i se prelinge prin ciorap. Nicio ans, i spuse el n gnd. Abia se
mai putea ine pe picioare.
ntinzndu-i gtul afar pe fereastr i privind urmele pailor pe zpad
perfect vizibile n zloata de pe drumul de acces l localiz rapid pe Nico:
cmaa lui forma o pat maronie care nainta prin stratul alb de zpad
strlucitoare. Nico nu se uit deloc napoi.
n cteva secunde, n mna lui Nico apru ceva negru la culoare, n timp ce
acesta i ridic arma i o ndrept spre vrful pantei. Din unghiul n care era
poziionat fereastra, Romanul nu putea s vad spre ce anume intea Nico. La
poart, desigur, se afla un paznic, ns era la peste patruzeci i cinci de metri
de
Se auzi un psst nfundat i apoi din eava pistolului se ridic un fuior de
fum. Chiar acolo, Nico i ncetini ritmul continundu-i drumul aproape n pas
de plimbare. Romanul n-avea nevoie s vad cadavrul ca s tie c fusese o alt
lovitura direct.
Nico i vr arma n buzunarul bluzei cu aerul unui om care nu are nicio grij
pe lume. Trecu agale de vechea cldire a armatei, apoi de cimitire, de arborele
desfrunzit i apoi iei nestingherit pe poarta principal.
119

n timp ce chiopta spre ua, Romanul i recuper seringa i lama de ras de


pe podea.
Hei, biei suntei bine? se auzi o voce de femeie n aparatul de emisierecepie al unuia din supraveghetori.
Romanul se aplec i-l scoase de la centura brbatului.
Bine, bine, mormi el n receptor.
Lund aparatul cu el, se ntoarse i se uit de jur mprejur. Pn n momentul
acela nu-i dduse seama c Nico luase i fotografia alb-negru a lui Wes. A lui
Wes sngernd.

120

28.
Pe aici, spun n timp ce-o sprijin de cot pe femeia n vrst, cu prul blond
strns n coc, conducndu-i pe ea i pe soul ei spre locul unde se aflau
preedintele Manning i prima-doamn, n faa unui aranjament floral de
mrimea unei maini mai mici.
Prins n aceast mic anticamer din spatele Kravis Center for the Performing
Arts, preedintele se uit n direcia mea, fr s-i dispar vreun moment
zmbetul de pe fa. Acesta-i semnalul de care am nevoie. N-are nici cea mai
vag idee cine sunt cei pe care-i nsoesc.
i pun informaia direct pe tav.
Domnule preedinte, v amintii de familia Talbot
George Leonor intervine prima-doamn, strngndu-le minile i
pupndu-se de complezen cu buzele n aer.
Treizeci i patru de cri, cinci biografii neautorizate i dou filme de
televiziune ncercaser s arate c ea este politicianul cel mai bun al familiei. i
iat dovada.
i ce mai face Lauren? ntreab ea, amintindu-i la fel de bine i numele
fiicei acestora.
n astfel de momente sunt de-a dreptul impresionat. Familia Talbot nu face
donaii de prea mult timp. Ei intr n categoria NBF New Best Friends 13,
porecla pe care le-am dat-o persoanelor bogate i entuziaste care se ataaser de
familia Manning dup ce prsiser Casa Alb. Prietenilor vechi le plcea
puterea; noilor prieteni le place faima.
Doar ce spuneam c suntei cea mai tare, i exprim admiraia doamna
Talbot, cu ochii aintii numai asupra primei-doamne.
Pe Manning nu-l deranjeaz acest lucru. Prima-doamn avusese ntotdeauna
un rol important n activitatea lui politica i, mulumit pregtirii ei
tiinifice, era mai bun la analizarea cifrelor din sondaje, motiv pentru care se
afirmase c ea fusese mai distrus dect preedintele n momentul cnd predaser
cheile de la Casa Alb. Totui, ca unul dintre cei care fuseser alturi de
preedinte n ziua aceea cnd se ntorsese n Florida, zi n care, dup ce dduse
ultimul telefon de la bordul Air Force One, zbovise pe linie suficient de mult ca
s-i ia un ultim rmas-bun de la centralist, n-am cum s nu fiu de acord cu asta.
Manning trecuse de la a avea un steward pe care-l chema prin pager doar ca s-i
aduc cafeaua la a-i cra propriile geamantane napoi n garaj. Nu poi s
renuni la atta putere fr s suferi puin.
13 Noi prieteni foarte buni.
121

Da eu ce-am ajuns, un neic nimeni, aa deodat? ntreab Manning.


Ce vrei s spui prin aa deodat? vine replica primei-doamne n timp ce
toi cei prezeni la cocktail izbucnesc n rs.
Este genul de glum care va fi repetat la tot felul de evenimente filantropice,
transformndu-i pe soii Talbot n nite mini staruri i fcndu-i pe bogtaii din
Palm Beach s continue s participe la astfel de petreceri de caritate de o mie de
dolari tacmul.
Numr pn la trei, strig fotograful n timp ce-i mping ferm pe soii
Talbot ntre soii Manning. Unu doi
Bliurile clipesc, iar eu m duc rapid pe aliniamentul de primire ca s conduc
noua familie de donatori. Manning arat exact la fel.
Domnule preedinte, v amintii de familia Munder
La Casa Alb, numeam asta metoda trage/mpinge. i trag pe soii Munder
nspre preedinte, ceea ce i mpinge pe soii Talbot deoparte, obligndu-i s
nceteze s se mai uite ca nite ntngi i s-i ia rmas-bun. Exact dup cum m
ateptam, funcioneaz perfect pn cnd cineva mpinge napoi.
ncerci un trage/mpinge cu mine? Eu am inventat asta! strig o voce
familiar n timp ce flash-urile aparatelor de fotografiat se declaneaz din nou.
Pn s m ntorc spre aliniamentul iniial de preluare a invitailor, Dreidel e
deja la jumtatea drumului spre preedinte cu un zmbet larg ntiprit pe fa.
Manning se lumineaz la fa ca i cum i-ar fi vzut cinele din copilrie.
tiu foarte bine c n-ar fi deloc nelept s intervin acum.
Oh, biatul meu, spune Manning, mbrindu-l pe Dreidel.
Eu nc am parte doar de-o strngere de mn, pe cnd Dreidel primete o
mbriare clduroas.
Voiam s fie o surpriz, explic eu, aruncndu-i o privire lui Dreidel.
n spatele su, irul celor care ateptau s fie prezentai nu mai mic. Peste
umrul preedintelui, prima-doamn mi arunc o privire crunt. i tiu la fel de
bine c n-ar fi deloc nelept s nu intervin acum.
Domnule chiar ar trebui
Sper c ai de gnd s rmi pn la sfritul evenimentului, m ntrerupe
Manning n timp ce se d napoi spre soia sa.
Bineneles, domnule, l asigur Dreidel.
Domnule preedinte, v amintii de familia Lindzon, spun eu, aducnd
urmtoarea pereche de donatori la poziie.
Manning zmbete fals i m strfulger rapid cu privirea. i promisesem c
ast-sear o s fie vorba numai de cincizeci de fotografii. Desigur, le numrase.
Aceasta este fotografia suvenir cu numrul 58. Cnd m ntorc din nou spre
aliniamentul de primire, Dreidel mi se altur.
Cu ct ai depit cifra promis? ntreab Dreidel.
Cu opt, optesc eu. Ce s-a ntmplat cu strngerea ta de fonduri?
122

A fost mai mult un cocktail. Am terminat devreme, aa c m-am gndit ca putea s vin s v salut pe toi. Ce s-a ntmplat cu tipa de la rubrica de
mondeniti?
M-am ocupat de tot.
Se mai aude un bli, iar eu apuc cotul urmtoarei persoane care ateapt, o
femeie supraponderal ntr-un costum rou cu pantaloni. Revenind la forma de
odinioar, Dreidel i pune o mn pe umrul soului acesteia i-l face s
nainteze.
Domnule preedinte, v amintii de familia Heinberg, anun eu n timp ce-i
lsm acolo pentru fotografia cu numrul 59. optindu-i lui Dreidel, adaug: n
plus, am gsit adresa lui Boyle de la Londra i ultima lui solicitare de la
bibliotec.
Dreidel mrete ritmul n timp ce se declaneaz alt lumin de bli. Este deja
cu jumtate de pas naintea mea. Crede c nu bag de seam.
Deci, ce-a fost pe ultima foaie? ntreab el ncet.
Cnd m ntorc pe aliniamentul de ateptare, vd c mai este o singur
persoan. nc o poz i gata. ns cnd vd cine este, mi se taie respiraia.
Ce-i? ntreab Dreidel, vzndu-mi expresia de pe fa.
M opresc n faa ultimului nostru oaspete, o tnr rocat mbrcat ntr-un
costum negru, modest. Dreidel d s o ia de bra ca s-o conduc. Dar ea i-o ia
nainte i-i pune o mn pe umr.
Chiar cei pe care-i cutam, spune ea cu mndrie. Lisbeth Dodson Palm
Beach Post. Dumneata trebuie s fii Dreidel.

123

29.
McLean, Virginia
chioptnd pe aleea alunecoas i inndu-i pumnul lipit de piept, Romanul
a privit ferestrele clasice ale cldirii n stil colonial, avnd o pancart cu De
vnzare n grdinia din fa. Dei luminile erau stinse, asta nu l fcu s
ncetineasc. Dup ce-i ascunsese rana, bgndu-i piciorul nsngerat ntr-unul
din pantofii vechi ai lui Nico i fluturase insigna ca s foreze ieirea din
spital, apoi ddu un telefon. tia c Benjamin era acas.
Aa c, atunci cnd ajunse lng cas, apuc strns balustrada rece de metal i
cobor ontc-ontc scara scurt din ciment. La captul ei se afla o u de sub
care se iea o lumin difuz. Un semn mic deasupra soneriei anuna Numai cu
programri. Romanul n-avea programare. Avea ceva mult mai valoros.
Les? strig el, abia reuind s se in pe picioare.
Se sprijini de toc; nu-i putea simi mna stng aflat nc n aceeai mnu
mbibat n snge care-l ajutase s-o ascund la spital. Piciorul i amorise de
aproape o or.
Vin acum, rosti o voce nfundat din interior.
Se auzi yala pcnind i ua se deschise, lsnd la vedere un brbat pros cu o
pereche de ochelari cu lentile bifocale pe nasul crnos.
OK, de ce-ai? Oh, Isuse, la-i snge?
A-am nevoie de
nainte s apuce s mai spun ceva, Romanul lein, cznd n fa direct prin
cadrul uii. Ca de fiecare dat, doctorul Les Benjamin l prinse. Cumnatul la
nevoie se cunoate.

124

30.
Domnule preedinte, v-o amintii pe domnioara Dodson jurnalist la
Palm Beach Post, spuse Wes prezentnd-o.
Lisbeth, insist ea, prelungind strngerea de mna i spernd ca lucrurile s
decurg normal.
Se uit apoi la Wes, care se fcuse palid la fa.
Lisbeth, te tiu dup nume, spuse Manning. Chiar dac nu-i cunosc pe cei
care fac donaii, numai un fraier nu i-ar aminti numele jurnalitilor.
Apreciez asta, domnule, recunoscu Lisbeth, creznd fiecare cuvnt al lui,
dei i propusese s n-o fac.
Nici c-a putea s fiu mai penibil de-att, i spuse n gnd, reprimndu-i
dorina bizar de a-i face o reveren. Regula de Aur nr. 7: Preedinii mint cel
mai bine.
mi pare bine s va rentlnesc, domnule.
Este cumva Lisbeth? ntreb prima-doamn, tiind rspunsul, n timp ce se
apropia de ea pentru a o mbria i a-i atinge reciproc pomeii obrajilor. Oh,
tii c i ador rubrica, i mrturisi ea pe un ton admirativ. Cu excepia articolului
acela n care spuneai ct de mare era baciul pe care Lee l lsa chelnerielor din
ora. Acela aproape c m-a fcut s te scot de pe lista noastr de invitai.
De fapt, chiar m-ai scos, sublinie Lisbeth.
Numai pentru dou sptmni. Viaa e prea scurt ca s pori cuiva pic.
Apreciindu-i onestitatea, Lisbeth nu se putu abine s nu zmbeasc.
Suntei o femeie deteapt, doctor Manning.
Draga mea, noi suntem cei care se presupune c trebuie s ncercm s ne
facem plcui de tine dei prerea mea e c poi s faci ceva mai bun dect s
scrii despre ct baci las oamenii pentru c, trebuie s recunoatem, este mult
sub nivelul tu. Btndu-i soul uor pe bra, adug: Lee, spune-i fetei ceva
drgu despre cercetarea n domeniul fibrozei chistice ca s poat s-i fac
treaba.
De fapt, ncepu Lisbeth, n-am venit aici dect
Ar trebui s v ducem pe scen, domnule, i ntrerupse Wes.
s le ntlnesc pe cele dou ajutoare apropiate ale dumneavoastr,
adug Lisbeth artndu-i pe Dreidel i pe Wes. Lucrez la un articol despre
loialitate. M-am gndit c a putea s le smulg nite declaraii i s-i transform n
superstaruri.

125

Bine aa ar trebui s faci, ncuviin preedintele, punndu-i o mn pe


umrul lui Dreidel. El candideaz pentru Senat. Iar dac nc a mai deine
friele ar fi de calibrul unui vicepreedinte.
Preedintele fcu o pauz, ateptnd ca Lisbeth s-i noteze totul.
Scond un carneel din geanta ei neagr, Lisbeth mar i se prefcu a lua
notie. Peste umr, putea s-l simt pe Wes ct era de nervos.
Nu v facei griji, i spuse Lisbeth lui Manning. N-o s-i chinui prea mult.
Domnul preedinte, anun o voce feminin, aa c toat lumea se ntoarse
spre femeia n floarea vrstei mbrcat ntr-un costum ce purta semntura unui
mare designer i cu o coafur pe msur. n calitate de preedint de onoare a
Fundaiei pentru Fibroz Chistic, Myrna Opal i privi ceasul de mn cu
diamante, marca Chopard, hotrt s fac astfel nct programul s se deruleze
conform orarului. Cred c suntem gata, domnule.
Chiar n momentul n care preedintele fcu primul pas spre ua de la scen,
Wes i iei n fa.
Wes, sunt bine.
tiu, ns sunt
mai puin de trei metri pn la u. O s m descurc. i, Dreidel sper
c o s fii la masa mea mai trziu.
Rosti cuvintele uitndu-se la Wes. La Casa Alb, obinuiau s respecte
eticheta i s se asigure c preedintele sttea ntotdeauna lng cine trebuia s
stea. Timp de patru ani de zile, nu-i alesese comesenii. n prezent, nu se mai
ncurca cu favorurile politice. Era singurul ctig dup pierderea Casei Albe. n
sfrit, preedintele putea s stea lng cine voia.
Ai grij ca oamenii acetia minunai crora le pas de fibroza chistic s
ajung n pagina de mine, adug prima-doamn, fcndu-i semn lui Lisbeth.
Da, doamn, spuse Lisbeth, fr s-i ia ochii de la Wes.
Sttuse n preajma celor mai buni politicieni ai lumii timp de aproape zece
ani, ns nc era un novice cnd venea vorba s-i ascund propriile emoii.
Nrile dilatate pumnii strni indiferent de ce ascundea, chestia asta l
mnca de viu.
Pe aici, domnule, zise unul din cei doi ageni ai Secret Service, artndu-le
preedintelui i primei-doamne ua de acces la scen.
Asemenea oriceilor n spatele biatului cu fluierul din poveste, preedinta
fundaiei mpreun cu persoana care se ocupa de PR, cea care se ocupa de
adunarea fondurilor, fotograful i cei rmai nirai n spatele lor formar
instantaneu un magnet care atrgea orice persoan rtcit din ncpere.
Cnd ua se trnti n spatele lor, linitea deveni copleitoare. Spre
surprinderea lui Lisbeth, Wes nu era singurul care rmsese afar. Dreidel era
chiar lng el, cu un zmbet cald pe fa.
126

Vino ia loc, spuse el, artndu-i cu mna ctre cele trei scaune goale de
la masa rotund care fusese folosit pentru nregistrarea participanilor la
eveniment.
Lisbeth era invitat politicos, dar asta n-o pclea. Teama te face ntotdeauna
s manifeti bunvoin i amabilitate. Iar dac tnrul acesta de succes care se
pregtea s devin senator era ngrijorat, povestea ei nota 9+ tocmai se
transformase ntr-una de 10-.
Deci cum a mers cu planificarea petrecerii-surpriz? ntreb ea, trgndu-i
un scaun de lng mas.
Ce anume? fcu Dreidel.
Pentru ziua de natere a lui Manning, preciz Wes. ntlnirea noastr de
azi-diminea
O, foarte bine, rspunse Dreidel, refcndu-i crarea din pr i
rearanjndu-i ochelarii cu ram subire i rotund. Credeam c te refereai la
strngerea de fonduri.
i ai stabilit unde o s aib loc? adug ea.
nc nu ne-am decis, rostir Wes i Dreidel n acelai timp.
Lisbeth ddu din cap aprobator. Bieii tia aveau coala Casei Albe. Nu
puteai s-i prinzi cu trucuri din astea de liga a doua. OK, mai bine o lua ncetul
cu ncetul.
Hai s fim serioi, n-ai auzit ce-a spus prima-doamn? ntreb ea. C
ador rubrica asta. N-am venit s v beau sngele.
Atunci, de ce i-ai adus cupa cu tine? replic Dreidel, fcndu-i semn cu
brbia spre carneelul din mna ei.
Asta v sperie pe voi? Dar dac-l pun la loc? spuse ea, ntinzndu-se sub
scaun i bgndu-i la loc carneelul i stiloul n geant.
nc aplecat, se uit n sus, chinuindu-se s menin contactul vizual.
Aa-i mai bine? ntreb ea.
Glumeam, spuse Dreidel, cu amabilitate prefcut.
Fr ndoial, secretul pe care-l ascundeau era legat de el.
Ascultai, biei, i rug Lisbeth. nainte de a v mbolnvi la naiba, m
scuzai
Bgndu-i mna n buzunarul hainei de la costumul ei negru, Lisbeth i
scoase telefonul celular i apas pe butonul Recepie.
Bun, Vincent h, doar ce-am Oh, cred c glumeti. Ateapt, d-mi o
secund, spuse ea n telefon. ntorcndu-se spre Wes i Dreidel, adug: mi pare
ru, trebuia s rspund n-o s dureze dect un minut.
Chiar nainte ca vreunul din ei s poat s reacioneze, Lisbeth se ridic de pe
scaun i-o lu la goan spre ua principal.
Uitai-v la geanta mea! strig ea spre Dreidel i Wes, proptindu-se cu
umrul n u i intrnd n holul ornat cu candelabre al Kravis Center.
127

i lipi telefonul de ureche. ns nu auzea altceva dect vocile celor doi tineri
pe care i lsase nuntru.
I-ai spus c planificam o petrecere? ntreb Dreidel, nervos.
Ce voiai s-i spun? ripost Wes. C ncercam s mai salvez ce-a mai rmas
din csnicia ta?
Regula de Aur nr. 8: Dac vrei cu-adevrat s tii ce gndesc oamenii despre
tine, prsete ncperea i ascult ce spun n urma ta. Lisbeth nvase asta la
circuitul de petreceri din Palm Beach, cnd un personaj monden local l pltise
cu 1 500 de dolari pe un valet care-i parca maina ca s asculte conversaia lui
Lisbeth cu o surs confidenial. Peste o sptmn, Lisbeth salvase cei 1 500 de
dolari i-i cumprase dou telefoane celulare. Astzi, celularul A era la ea n
geant, acolo unde erau i Wes cu Dreidel, iar celularul B l avea lipit la ureche.
Cnd i bgase carneelul n geant, tot ce trebuise s fac fusese s apese pe un
buton al telefonului A pentru a activa un apel rapid pe telefonul B. Acel apel
telefonic fals, att de important, de mai trziu. Regula de Aur nr. 8 dovedea de ce
o s fie ntotdeauna printre primii zece n bran.
ns dac afl de Boyle spuse Wes la captul cellalt al liniei.
Uurel, tticu, n-o s afle de Boyle, ripost Dreidel. Dei, dac tot veni
vorba, spune-mi ce-ai gsit
Singur pe hol, Lisbeth tresri, ct pe ce s cad de pe tocurile alea nalte,
zgriate. Boyle? Se uit n jur, ns nu se afla nimeni acolo. Erau cu toii
nuntru, pierdui n zumzetul Unei seri cu preedintele Leland F. Manning.
Lisbeth putea s aud cum vocea i rsuna pe scen. Un val de emoie i npdi
obrajii pistruiai. n cele din urm, dup toi anii tia o not cinstit de 10+.

128

31.
Auuu! zbier Romanul n timp ce Benjamin se folosea de foarfecile
sterilizate ca s-i taie pielea moart de pe marginile rnii din palm. Ce doare!
Bun sta-i un semn ca n-ai niciun nerv afectat, i explic Benjamin pe un
ton sec, n micuul birou amenajat la subsol, pe care fosta sa soie obinuia s-l
foloseasc pentru epilarea permanent prin electroliz.
Romanul sttea pe o canapea modern de piele, Benjamin se nvrtea uor
ntr-un scaun rotativ din oel inoxidabil.
Mai rezist puin, l ndemn el.
Punndu-i degetul mare n palma Romanului i celelalte degete pe dosul
palmei, Benjamin apas strns pe ran. De asta data, Romanul era pregtit. Nu
scoase niciun sunet.
Niciun fel de sensibilitate a osului sau instabilitate dei tot mai cred c-ar
trebui s faci o radiografie ca s fii sigur.
Sunt bine.
h, mi-am dat seama dup cum ai leinat n pragul uii. Ce s mai zic,
sntate curat.
Benjamin lu o agraf pentru hrtii i o ndrept, apoi ndoi metalul pn cnd
cele doua capete ale agrafei aproape c se atinser, fiind la jumtate de
centimetru unul de cellalt.
F-mi o favoare i nchide ochii.
n timp ce Romanul se conforma, Benjamin aps uor cu capetele agrafei pe
degetul mare al Romanului.
Cte puncte simi?
Dou, spuse Romanul.
Bine.
Lundu-i fiecare deget n parte, Benjamin repet ntrebarea, dup care i pans
cu tifon mna Romanului. La final, aplecndu-se spre piciorul nsngerat al
Romanului, ndeprt cu penseta bucile de oset i de iret de pe ran i-i fcu
acelai test cu agrafa la fiecare deget de la picior.
Acum, cte simi?
Unul.
Buuun. tii ceva, e o minune faptul c nu i-ai fracturat niciunul dintre
oasele tarsiene.
h, Domnul e de partea mea, spuse Romanul, micndu-i degetele i
btnd uor peste bandajul de tifon din palm.
Sngele dispruse, ns durerea persista. Nico avea s plteasc pentru asta.
129

Nu trebuie dect s-l ii curat i ridicat n sus, l sftui Benjamin, dup ce i


bandaj piciorul.
Deci sunt OK, pot s zbor?
S zbori? Nu n niciun caz. Acum e timpul s te odihneti. Ai neles?
Las-o mai moale cteva zile.
Romanul rmase tcut, aplecndu-se i bgndu-i cu grij picioarele n
perechea de pantofi pe care Benjamin o adusese de sus.
Ai auzit ce-am zis? ntreb Benjamin. Nu-i momentul potrivit s te plimbi
de colo-colo.
F-mi o favoare i scrie reetele alea, spuse Romanul, chinuindu-se din
rsputeri s peasc n timp ce se ndrepta spre u. Te sun mai trziu.
Fr s se uite napoi, iei i-i scoase telefonul celular din buzunar.
Dup ce form numrul, i rspunse o voce feminin:
Agenia de Voiaj, cu ce v putem ajuta?
ncerc s fac o rezervare, spuse Romanul, pind afar n ntuneric n timp
ce o rafal de vnt rece de Virginia l nvlui. Am nevoie de-un bilet la urmtorul
avion pe care-l avei ctre Palm Beach.

130

32.
sta? ntreab Dreidel n timp ce se holbeaz la faxul despturit. sta-i
ultimul lucru pe care Boyle l-a primit de la bibliotec?
Da, conform celor spuse de tipa de la arhiv.
N-are nicio noim, mormie Dreidel, adic vreau s spun, un dosar de
personal ceva, a fi neles pn i un memorandum mai vechi asupra unui atac
care nu mersese ca lumea ns un careu de cuvinte ncruciate?
Asta-i ce mi-a trimis femeia: o foaie cu nite nume pe nite tmpenii de
benzi animate Beetle Bailey iar pe partea opus, un careu ters, n bun parte
completat
Careu de cuvinte ncruciate, repet Dreidel.
Studiaz rspunsurile scrise de mn.
n mod clar e scrisul lui Manning.
i al lui Albright, spun eu, referindu-m la fostul ef al staffului
prezidenial. i-aduci aminte? Albright ncepea careurile
iar Manning le termina. Revenind la cuvintele ncruciate, arat spre
nite litere mzglite din dreapta rebusului. AMB JABR FRF JAR
Ce-s astea?
N-am nicio idee. Am verificat iniialele, ns nu sunt ale vreunei persoane
pe care s-o cunoasc. Ca s fiu sincer, pare a fi o tmpenie.
Dreidel d din cap aprobator, verificndu-le i el.
Maic-mea face acelai lucru cnd dezleag cuvinte ncruciate. Cred c
nu-i vorba dect de nite litere cu care s verifici spaiile libere ncercnd
diferite variante de rspuns.
Concentrndu-se din nou pe careul propriu-zis, citete fiecare rspuns n
parte, unul cte unul.
Ce zici de ptrelele completate? Ceva interesant?
Doar nite cuvinte obscure cu o grmad de vocale. Damp aral
peewee, citesc eu de sus, aplecndu-m peste umrul su.
i rspunsurile sunt corecte?
Am avut n total dousprezece secunde s m uit la el, cu att mai puin sl rezolv.
Par a fi corecte, spune Dreidel, studiind careul terminat. Dei poate c astai ceea ce tipul de la FBI voia s spun prin Cei Trei, adaug el. Poate c-i un
numr din careu.
Dau din cap n semn c nu.
A spus c-i un grup.
131

i totui, s-ar putea s fie n careu.


Aruncndu-mi ochii peste singurul trei din careu, art rspunsul din patru
litere de la 3 vertical.
Merc, spun eu, citind din rebus.
Prescurtarea pentru mercenar, spune Dreidel, acum surescitat. Un
mercenar care tia ce s fac pentru a-l lsa pe Boyle n via.
Hai c-ai nimerit-o.
Cum poi s spui asta? Poate c asta-i exact ceea ce ne scap
Ce anume, vreun cod ascuns care spune: La sfritul primului mandat,
nsceneaz-i moartea lui Boyle i las-l s apar peste civa ani n Malaysia?
Haide, fii serios. Nu-i niciun mesaj secret ascuns ntr-un rebus din Washington
Post.
i-atunci, unde-am ajuns? ntreab Dreidel.
V-ai blocat, anun o voce de femeie de dup col.
ntorcndu-m, aproape c-mi nghit limba. Lisbeth intr mai tiptil dect o
pisic, cutnd din priviri s se conving c eram singuri n ncpere. Fata asta
nu-i proast. tie ce se ntmpl dac povestea asta iese la iveal.
Asta-i o conversaie particular, insist Dreidel.
Pot s v ajut, se ofer ea.
Are n mn un telefon celular. M uit n jos la geanta ei i mai localizez nc
unul. Nemernica dra
Ne-ai nregistrat!? De-asta ai plecat? izbucnete Dreidel, jucndu-i deja
rolul avocatului n timp ce sare-n sus de pe scaun. n Florida e ilegal s faci asta
fr acordul celui n cauz!
Nu v-am nregistrat
Atunci nu poi s dovedeti nimic fr o nregistrare ceva, totul nu-i
dect
i totui, s-ar putea s fie n careu Merc prescurtarea pentru
mercenar ncepe ea, uitndu-se n jos la palma stng. Vocea nu-i mrete
ritmul, fiind inflexibil i de un calm perfect, enervant. Un mercenar care tia ce
s fac pentru a-l lsa pe Boyle n via i ntoarce palma pe msur ce
citete. Hai ca-i nimerit-o. Pot s continui dac vrei. Nici mcar n-am ajuns la
ncheietur.
Ne-ai pclit, spun eu de la mas, mpietrit de uimire.
Se oprete la acuzaia mea.
Nu, nu Nu ncercam dect s vd dac m mineai.
Deci faci asta minindu-ne tu pe noi?
Nu asta am Se oprete i se uit n jos, cumpnind momentul. Este mai
greu dect crezuse. Uite ce-i, mi mi pare ru, OK? ns vorbesc serios pot
s lucrez mpreun cu voi la cazul sta.
S lucrezi cu noi? Nu, nu, nu! ip Dreidel.
132

Nu nelegi
De fapt, sunt al dracului de priceput la chestiuni de genul sta i ultimul
lucru de care am nevoie chiar acum este s stau mai mult de-att cu tine,
ascultndu-i prostiile. Am un Nu comentez pentru toate astea i nu numai c o s
neg orice o s publici, dar o s te i dau n judecat de-o s-i mearg fulgii i-o
s ajungi napoi la ziarul la de doi bani, de liceu, unde ai nvat mecheria asta
blestemat cu telefonul!
h, sunt sigur c un proces public chiar o s te ajute n campania de
alegeri, spune Lisbeth calm.
S nu ndrzneti s aduci asta n La naiba! ip Dreidel, ntorcndu-se
i lovind cu pumnii n tblia mesei de primire.
Stnd nc n cadrul uii, Lisbeth ar fi trebuit s zmbeasc aa de tare nct
s-i vezi, asemenea motanului, penele de canar atrnndu-i pe buze. n schimb,
ea se freac la ceaf n timp ce dinii din fa i clnnesc ngrijortor. Am avut
i eu aceeai privire ntiprit pe fa atunci cnd am surprins fr voie una dintre
multele certuri dintre preedinte i prima-doamn. E ca i cum intri peste cineva
care face sex. Un fior iniial, urmat imediat de o team pguboas c, dintr-o
infinitate de posibiliti, din pur ntmplare, n plan fizic i temporal, lumea
conspirase s te plaseze n acel moment regretabil, la care nu mai poi reveni i
care va ajunge s te macine ntreaga via.
Lisbeth face un pas napoi, mpingndu-se n u. Dup care face un pas
nainte.
Chiar pot s v ajut, spune ea.
Ce vrei s spui? ntreb eu, ridicndu-m n picioare.
Wes, nu te bga, suspin Dreidel. E o prostie. Suntem deja n
Pot s v fac rost de informaii, continu Lisbeth. Ziarul contactele
noastre
Contacte? ntreab Dreidel. Avem la ndemn Rolodex-ul14 preedintelui.
ns nu poi s suni pe nimeni, riposteaz Lisbeth. i nici Wes nu poate
nu fr s pun pe cineva pe gnduri i s trag un semnal de alarm nedorit.
Nu-i adevrat, insist Dreidel.
Pe bune? Deci nimeni nu va ridica mcar o sprncean atunci cnd doi
foti consilieri ai lui Manning o s nceap s disece tentativa de asasinat?
Nimeni n-o s-i spun nimic preedintelui atunci cnd o s ncepei s v bgai
nasul n viaa i n trecutul lui Boyle?
Rmnem amndoi fr replic. Dreidel se oprete din mersul su de colocolo. Eu terg nu tiu ce fir imaginar de praf de pe mas. Dac afl preedintele
c
14 Rolodex set de cri de vizita n alb, dispus pe un dispozitiv rotativ, pe care poi scrie diverse
informaii, de exemplu adrese i numere de telefon. (n.tr.).

133

Lisbeth se uit la noi cu atenie. Pistruii i se mic pe msur ce-i ngusteaz


ochii. Ea i ctig existena de pe urma analizrii evenimentelor sociale.
Nici mcar nu avei ncredere n Manning, nu-i aa? ntreab ea.
Nu poi s publici asta, amenin Dreidel.
Lisbeth rmne cu gura cscat, ocat de rspuns.
Vorbeti serios
mi trebuie o secund ca s procesez ceea ce se ntmplase. M uit la Lisbeth,
dup care din nou la Dreidel. Nu-mi vine s cred. Mergea la cacealma.
S nu cumva s ndrzneti s publici asta, adaug Dreidel. Noi n-am spus
aa ceva.
tiu n-o public eu nu vreau dect voi doi chiar ai deranjat cuibul de
viespi cu chestia asta, nu-i aa?
Dreidel terminase cu rspunsul la ntrebri. Se repede spre ea, mpingndu-i
un deget n fa.
N-ai nicio dovad pentru nimic! Iar faptul c
Chiar poi s ne ajui? strig eu de la mas.
ntorcndu-se spre mine, nu ezit deloc.
Indiscutabil.
Wes, nu fi tmpit!
Cum? o ntreb eu.
Dreidel se ntoarce spre mine.
Ia stai tu chiar o asculi?
Fiind singura persoan pe care nimeni n-o s-o poat asocia cu voi i,
implicit, de la care n-o s se ajung niciodat la voi, explic Lisbeth, trecnd pe
lng Dreidel i ndreptndu-se spre mine. Dac dai vreun telefon, cei din jur vor
ti c se ntmpl ceva. La fel este i n cazul lui Dreidel. ns dac sun eu, nu-i
vorba dect de o reporter trsnit care amuineaz o poveste, un subiect, ceva, i
sper s fie urmtorul Woodward i Bernstein.
i-atunci, de ce ai vrea s ne ajui? ntreb eu.
Ca s fiu urmtorul Woodward i Bernstein. Prin ochelarii ei de firm, m
studiaz cu nite ochi de-un verde-nchis i nu se uit nici mcar o dat n jos la
obrazul meu. Vreau povestea asta, adaug ea. Cnd o s se termine totul cnd
o s ias toate secretele la iveal, iar aranjamentele pentru scrierea unei cri o s
fie deja fcute, nu vreau dect ca eu s fiu cea care o scrie.
i dac-i spunem s te duci dracului?
O dau pe post acum, iar mainile echipelor de tiri o s nceap s se
alinieze n faa apartamentelor voastre, dnd ap la moar programelor de tiri
prin cablu cu vieile voastre. Minind toat America o mare muamalizare o
s v mnnce ca pe un bol de cereale Cheerios. i chiar dac o s scoatei
adevrul la lumin, o s se aleag praful de vieile voastre.
134

i asta-i tot? ntreab Dreidel, venind rapid napoi i btnd cu ncheietura


degetului n mas. Ne amenini, iar noi se presupune c ne supunem pur i
simplu? De unde tim c n-o s-o dai pe post mine-diminea doar pentru a da
rapid lovitura?
Pentru c numai un tmpit se grbete s dea rapid lovitura, spune Lisbeth
aezndu-se pe marginea mesei. tii bine cum merge treaba: i dau drumul pe
post mine-diminea i-o s am parte de-o mngiere pe cretet care o s dureze
n total douzeci i patru de ore, punct la care Times i Washington Post o s
pun ghearele pe mingea mea, o s trimit o grmad de reporteri aici i-o s se
joace cu ea pn la sfrit. Cel puin dac mergei pe mna mea, avei controlul.
Voi v obinei rspunsurile, eu mi obin reportajul vieii. Dac suntei
nevinovai, n-avei de ce s v temei.
M uit n sus, de pe scaunul pe care stau. La marginea mesei, piciorul drept al
lui Lisbeth se leagn ncet. tie c-a spus ceva demn de luat n seam.
i putem s avem ncredere n tine? ntreb eu. N-o s spui nimic pn se va
termina?
Piciorul ei se oprete din legnat.
Wes, singurul motiv pentru care tii acum de Woodward i Bernstein este
c au avut parte de lovitura final i nu de cea iniial. Numai un tmpit n-ar
rmne fidel cauzei pn cnd are toate rspunsurile.
M-am mai ars cu reporterii. Nu-mi plac reporterii. i n mod sigur nu-mi place
Lisbeth. ns n timp ce-mi arunc rapid privirea spre Dreidel, care n cele din
urm a rmas tcut, e limpede c n-avem alte opiuni. Dac nu lucrm cu ea, o s
fac public tot rahatul sta i o s-i dea drumul pe pia astfel nct n-o s mai
fim niciodat n stare s-l retractm. Pe de alt parte, dac lucrm cu ea, cel puin
ctigm nite timp s aflm ce se ntmpl de fapt. M mai uit nc o dat la
Dreidel. Dup modul n care se ciupete de nas, chiar la baza acestuia, am clcat
deja pe un cmp minat. Singura ntrebare acum este ct va mai dura pn cnd o
s auzim marea?
Nu mic nimeni! url o voce profund n timp ce ua se izbete brusc de
perete i o jumtate de duzin de ageni ai Secret Service, la costum i cravat,
invadeaz camera, cu armele scoase.
Hai s mergem! spune un agent vnjos cu o cravat verde subire, n timp
ce-l nfac pe Dreidel de umr i-l mpinge spre u. Afar. Acum.
Ia mna de pe mine!
i tu! i spune un altul lui Lisbeth. Mic!
Restul agenilor se npustesc nuntru, ns, spre surprinderea mea, trec n
grab pe lng mine, rspndindu-se n toat ncperea. Nu-i un atac, caut pe
cineva.
135

Singurul lucru ciudat este c niciunul dintre indivizii tia nu mi se pare


cunoscut. i cunosc pe toi agenii care lucreaz cu noi. Poate c aveam parte de o
ameninare cu bomb, iar ei i chemaser pe cei din forele locale
Voi doi, micai-v, rcnete agentul cu cravat verde la Dreidel i Lisbeth.
Presupun c nu m vede i pe mine Lisbeth nc este n faa mea, lng
mas, ns cnd m ridic de pe scaun i m duc dup ei spre u, cineva m
apuc brusc de hain.
Hei, ce faci?
Tu rmi cu mine, insist Cravat Verde, trgndu-m napoi pn simt cmi intr cravata n gt.
Cu o micare brusc spre stnga, tipul m trimite cltinndu-m spre cel mai
ndeprtat col al camerei. Ne micm att de repede, nct abia pot s-mi menin
echilibrul.
Wes! strig Lisbeth.
N-a pit nimic, o asigur un agent cu o acnee urt, apucnd-o de cot i
trgnd-o spre u.
i mai spune ceva, dar nu aud ce.
Uitndu-m napoi peste umr, vd c Lisbeth nc nu i-a recptat echilibrul
i merge poticnindu-se spre cadrul alb i dreptunghiular al uii. Cu o ultim
smucitur, dispare complet. Cnd primul agent o atinsese, prea iritat. ns
ultima privire pe care i-am surprins-o nainte ca ua s se trnteasc n urma ei
modul n care fcuse ochii mari indiferent de ce-i spusese agentul, exprima
groaza.
Lsai-m sunt unul dintre bieii buni! insist eu, zbtndu-m s-mi scot
legitimaia.
Lui Cravat Verde nu-i pas.
Mergi nainte! mi spune el, practic lundu-m pe sus de guler.
Ultima oar cnd cei din Secret Service se micaser att de repede fusese
atunci cnd Boyle fusese Nu, m opresc, refuznd s-mi aduc aminte
imaginile acelea. Nu intra n panic. Analizeaz faptele aa cum sunt.
Manning e bine? ntreb.
Mic i-att! insist el n timp ce ne ndreptm n grab spre colul
camerei, unde vd o u capitonat, aproape ascuns.
Haide! spune Cravat Verde, trgnd de un zvor i mpingndu-m n u
ca s-o deschid larg.
Spre deosebire de ua prin care i scoseser pe Lisbeth i pe Dreidel, asta nu
duce n hol. Tavanul se ridic n sus, iar culoarul de beton este gri i ngust.
Cabluri atrnnd aiurea, stingtoare de incendiu murdare i nite evi albe sunt
singurele lucruri de pe perei. Dup mirosul de amoniac dinuntru este coridorul
de ntreinere.
ncerc s m eliberez din strnsoare, ns ne micm prea repede.
136

Dac nu-mi spui unde dracu mergem, o s m ocup personal ca s-i


Aici, spune Cravat Verde, oprindu-se la prima u din dreapta mea.
Pe semnul de pe u, n alb i rou, scrie Numai pentru depozitare. Tipul
atinge ua cu mna liber i d la iveal o ncpere mai mare dect biroul meu.
Cu un ultim brnci, mi d drumul la guler i m arunc nuntru ca pe un sac de
gunoi.
Pantofii mi alunec pe podea, ncerc s m redresez, moment n care
localizez alte dou perechi de pantofi negri, i-mi dau seama c nu sunt singur.
E-al vostru, strig Cravat Verde, apoi aud cum ua se trntete n spatele
meu.
mi recapt echilibrul i m lovesc cu cotul de un raft metalic pentru utiliti.
Un nor de praf nete n sus.
O zi cam ncrcat, ce zici? spune brbatul cu apca US Open, stnd cu
minile ncruciate la piept.
Partenerul su se scarpin la lobul urechii acolo unde are o cresttur mic.
OShea i Micah. Agenii FBI de azi-diminea.
Ce naiba se ntmpl? ntreb.
Nico Hadrian a evadat de la St. Elizabeths acum aproape o or i jumtate.
Ceea ce vrem noi s tim este de ce-i trecut numele tu n registrul spitalului ca
fiind ultimul care l-a vizitat?

137

33.
Richmond, Virginia
Lui Nico nu-i fusese greu s ia perechea de blugi i cmaa albastr din
usctorul de la spltoria automat. La fel fusese i cu apca echipei de baseball
Baltimore Orioles pe care o luase de pe un container de gunoi. ns n Carmels
Irish Pub, trecuser fix nou minute pn cnd un brbat de culoare, mai n
vrst, care bea whisky i cruia i curgea nasul, s se duc mpleticindu-se spre
baie i s-i lase geaca decolorat de armat, atrnnd ca un cadavru, pe scaunul
de la bar. Apropiindu-se de scaun, Nico acionase cu calm calmul cu care
Domnul l binecuvnta ntotdeauna.
i acelai gnd i se nvrtea chiar acum prin minte stnd pe marginea
Autostrzii I-95 i uitndu-se dup autocamionul care trecea n vitez pe lng
el, lsnd n urm un nor de pietricele i praf de culoare ciocolatie. Aprndu-i
ochii, Nico scrut orizontul prin furtuna de praf ridicat instantaneu, n timp ce
fora suflului l fcu s se dea napoi spre dreapta. i duse o mn la cap ca s
nu-i zboare apca cu nsemnele echipei Orioles i cu mna cealalt strnse i mai
tare afiul din carton care flfia precum un zmeu n urma camionului. Pe msur
ce vehiculul disprea, i odat cu el i suflul, cartonul se pleoti, lsndu-se pe
piciorul drept al lui Nico. Calm ca ntotdeauna, Nico ridic mna i fcu cu
degetul mare semnul autostopistului. Ajunsese deja n Richmond, destul de
departe de cei cincizeci de kilometri pe care FBI-ul i Poliia din Washington
D.C. i patrulau n mod obinuit n vecintatea St. Elizabeths. Primul ofer l
luase de pe South Capitol Street. Al doilea l ajutase s parcurg autostrada I295. Iar al treilea l dusese pe autostrada I-95, pn n Richmond.
Fr ndoial, Nico tia c nu-i putea permite s stea la vedere prea mult
timp. Odat cu apropierea tirilor de noapte, fotografia sa avea s fie peste tot.
Cu toate astea, nu prea avea ce face. Din punct de vedere statistic, ansele ca un
al patrulea ofer s-l ia n urmtoarele minute erau deja sczute. Oricine
altcineva s-ar fi panicat. Nu i Nico. Ca orice altceva n via, statisticile nu
nsemnau nimic dac credeai n soart.
Vznd la distan perechea de lumini ce aducea cu nite ochi de bufni, pi
calm spre osea i i ridic nc o dat pancarta scris cu litere mari de tipar, de
culoare neagr: LUAI I UN BIET CRETIN.
Linitea nopii fu strpuns de un scrnet zgomotos de roi n momentul n
care oferul unui trailer clc frnele, iar toate cele zece roi se blocar i
patinar pe gheaa de pe marginea drumului. Chiar i acum, cnd huruitul se opri
138

la patruzeci i cinci de metri n dreapta sa, Nico savur fsiturile, scriturile


roilor i uierturile lumii de afar. Fusese inut nchis prea mult vreme.
Lundu-i cartonul la subsuoar, se ndrept agale spre marginea cabinei exact
cnd ua de lng scaunul pasagerului se deschise larg, iar din cabin se revrs
o lumina difuz.
Dumnezeu s te binecuvnteze c-ai oprit, strig Nico.
n buzunar, i pipi cu degetul trgaciul armei. Ca s fie sigur, n caz de ceva.
Unde trebuie s ajungi? l ntreb brbatul cu musta i barb blonde.
Florida, rspunse Nico, repetndu-i n minte versetul 13:1 din Apocalips:
i am vzut ridicndu-se din mare o fiar
Toate ncepeau s-i vin n minte. S in seama de Carte. S aduc la
ndeplinire dorina Domnului. S termine cu Wes, iar n sngele su, avea s
gseasc Fiara.
Palm Beach, ca s fiu mai exact.
Te-ai sturat de frig, eh? E bine n Tallahassee?
Nico nu rosti niciun cuvnt n timp ce se uita fix la mtniile din lemn de
mslin i crucea de argint care atrnau de oglinda retrovizoare.
Ar fi perfect, spuse Nico. Se prinse de mnerul de la portier i urc n
cabin.
Cu o smucitur i alte fsituri de la transmisie, imensul camion i relu
huruind drumul pe autostrada I-95.
Aadar, familia ta este n Florida? ntreb oferul schimbnd vitezele.
Nu spuse Nico, cu ochii nc aintii asupra crucii de lemn, care se
blngnea ca un leagn de copii. Merg doar s-i fac o vizit unui vechi prieten.

139

34.
Ce naiba spunei acolo? ntreb ngrijorat.

Numele tu, Wes. Este trecut n


Cnd a fugit de-acolo?
Aici e problema. Credem c-a avut
-i acum l cutai? A plecat sau suntei siguri c a plecat?
Simt un junghi n stomac i-mi vine s m chircesc de durere. Fcusem apte
luni de terapie numai ca s pot auzi numele lui Nico fr s simt cum mi
transpir palmele i tlpile. Mai fcusem nc un an i jumtate ca s pot dormi
noaptea fr s-mi bntuie visele. Nico Hadrian nu-mi luase viaa. ns-mi luase
viaa pe care o triam. Iar acum n situaia asta cu el n libertate putea cu
uurin s-mi ia i restul.
N-avea paznici? ntreb. Cum de-au cum de s-a putut ntmpla aa ceva?
OShea las ntrebrile mele fr rspuns, continundu-i propria anchet.
Numele tu, Wes. Era n registrul de la spital, insist el. n conformitate cu
nscrisurile lor, ai fost acolo.
Unde? n Washington? M-ai vzut aici, pe plaja, azi-diminea!
Te-am vzut cnd ai plecat de la Four Seasons pe la nou treizeci. Din
spusele secretarei de la tine de la birou, nu te-ai ntors la serviciu pn la ora trei.
E suficient s fi fost plecat.
Am fost cu priete cu avocatul meu toat dimineaa. O s v confirme.
Sunai-l chiar acum, Andrew Rogozinski.
Micah rde uor.
i presupun c, dac mai este i colegul tu de liceu i actualul coleg de
apartament, asta nseamn c nu minte niciodat ca s te protejeze? Ai fost plecat
aproximativ ase ore, Wes. Asta-i mai mult dect suficient ca s
S ce? S sar n avionul meu privat, s zbor dou ore i jumtate pn la
Washington, s m duc s-l eliberez pe Nico cel care, o da, a ncercat odat s
m omoare dup care s zbor napoi la serviciu, spernd c nimeni n-a bgat de
seam c-am fost plecat? Da, sta da plan genial! S m duc s-l vd pe individul
care nc-mi mai d comaruri, s fiu suficient de tmpit s-mi folosesc numele
real n registrul de eviden a vizitatorilor i s-l las s scape, ca s m poat
urmri pn n pnzele albe
Cine spune c te urmrete? ntreab OShea.
Cum adic?
Gata cu prostiile, Wes. tii bine c Nico e doar un glon. Chiar i dac dm
timpul napoi, altcineva a apsat pe trgaci.
140

Altcineva? Ce vrea s nsemne asta?


Ai vorbit astzi cu Boyle? l ntrerupe OShea.
ncerc s-mi muc buza de sus, uitnd momentan de nervul afectat care face
imposibil acest lucru.
N-am venit aici s-i facem ru, Wes. Nu trebuie dect s fii sincer cu noi:
l urmreti sau l ajui? adaug Micah.
Apuc coada unui mop din apropiere, aruncndu-l dintr-o mn n alta, dup
care repet operaiunea, asemenea tic-tacului unui metronom.
tii bine c nu eu l-am eliberat pe Nico, le spun.
Nu asta era ntrebarea.
i nici n-am vorbit cu Boyle, ripostez.
Eti sigur? ntreab OShea.
Doar ce v-am zis
Ai vorbit cu el, da sau nu? Te ntreb n calitate de ofier care face o
anchet.
Mopul lui Micah se tot plimb, ba n stnga, ba n dreapta. Se comport ca i
cum ar ti rspunsul, ns dac ar fi aa, acum a avea ctue n loc s m aflu
ntr-o debara cu materiale de ntreinere. M uit impasibil n ochii lor.
Nu.
OShea d din cap dezaprobator.
Astzi la amiaz, un brbat neidentificat s-a dus la St. Elizabeths solicitnd
o vizit privat la Nico, identificndu-se ca fiind membru al Secret Service,
identificare la care s-au adugat o insign i o legitimaie cu fotografie, tu
personal avnd acces la ambele. Acum, sunt gata s accept c numai un tmpit iar folosi propriul nume i, de asemenea, sunt pregtit s-i in numele departe de
gura presei fr niciun alt motiv dect din respect fa de eful tu ns n
situaia n care susii c nu tii nimic, m uimete faptul c numai numele tu
apare ntruna n povestea asta.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c, atunci cnd erai n Malaysia, Boyle era acolo c atunci
cnd numele tu e trecut ntr-un registru de vizite de la Washington, Nico
evadeaz. Nu-i un cod prea greu de descifrat. Te-ai prins cam cum stau lucrurile?
N-am fost la Washington!
i nici n-ai vzut un om despre care se crede c e mort n Malaysia. i nici
n-ai fost trimis n culise de ctre preedinte, care voia ca tu s preiei mesajul de
la Boyle, am dreptate? Sau a fost ceva inventat de noi doar ca s ne simim mai
bine tii, ceva precum vechile tale obsesii privind ncuiatul uilor i aprinderea
i stingerea luminilor? Sau i mai bine, rugciunile repetate care
Doar fiindc apelasem la un consilier
Consilier? Era un psihiatru.
Era specialist n recuperare dup incidente critice
141

Am cercetat problema, Wes. Era psiholog specializat n simptome clinice


care te-a tratat cu medicamente cea mai mare parte a anului. Alprazolam pentru
disfunciile i dereglrile datorate anxietii, la care se adug nite olanzapine
foarte puternic, pentru toate strile compulsive. Medicament recomandat
mpotriva psihozelor. Plus notiele sale, n care constat c, ntr-un fel oarecum
ciudat, se prea c de fapt tu te bucurai de cicatricele tale c vedeai durerea ca
pe o compensaie a faptului c-l bgasei pe Boyle n limuzina aia. Asta nu spune
prea multe despre forma n care erai la nceputul tratamentului.
Tipul sta mi-a spulberat faa!
Ceea ce explic de ce ai avut cel mai bun motiv i cel mai prost alibi
ndeosebi n Malaysia. F-mi o favoare n zilele urmtoare, dac nu pleci pe
undeva mpreun cu preedintele, rmi pe loc. Cel puin pn cnd aflm ce se
ntmpla.
Ce, acum sunt sub arest la domiciliu? Nu putei face asta.
Wes, un schizofrenic paranoic cu porniri criminale e acum n libertate. n
dou ore o s simt nite nepturi neobinuite n partea dreapt a creierului, pe
msur ce efectele medicamentelor care-i ineau sub control psihoza o s nceap
ncet-ncet s se diminueze. A mpucat deja doi supraveghetori i un paznic pe
toi trei n inim i, ca i n cazul lui Boyle, le-a aplicat stigmatul n mini i
asta cnd nc era sub medicaie. Aa c, nu numai c pot s fac ce vreau, dar te
avertizez chiar acum c, dac ncerci s faci orice alt cltorie n afara oraului
sau aflu c te implici n acest caz ncercnd s-l contactezi pe Boyle, pe Nico
sau chiar pe tipul care vindea popcorn n tribunele circuitului de curse din ziua
aceea o s te acuz de obstrucionarea justiiei i o s te distrug complet, mai
repede dect a fcut-o nebunul la.
Asta n afar de cazul n care vrei s ne spui ce mesaj i aducea Boyle
preedintelui n Malaysia, intervine Micah, care continu s se joace cu coada
mopului. Haide, Wes, e evident c ncercau s se ntlneasc n noaptea aia i
ncercau s ntrein toat mizeria asta pe care credeau c au ascuns-o de minune
pn n momentul de fa. Acum, tu eti mpreun cu el zi de zi. Tot ceea ce vrem
s tim este cnd se vor ntlni din nou.
Ca i de diminea, asemenea oricror ageni FBI care ncearc s-i fac o
reputaie i chiar s devin celebri, tot ceea ce vor de fapt este s pun mna pe
Manning, care fr ndoial avusese un rol important ajutndu-l pe Boyle s se
ascund i minind o ar ntreag. S-l dau n gt, iar ei s m scape de toat
nebunia asta. Problema este c nici mcar nu tiu ce s le spun. i chiar dac
ncerc s sap mai adnc Dac e s revin la discuia de pe plaj, pomeniser
ceva n legtur cu capacitatea lui Boyle de a exploata slbiciunile oamenilor. Ei
bine, care erau slbiciunile lui Manning? Ceva din trecutul lor comun? Sau poate
c sta-i punctul la care Romanul i Cei Trei intraser n scen. Indiferent de
motiv, n-o s-mi dau seama despre ce-i vorba dect dac mai ctig nite timp.
142

Lsai-m doar lsai-m s m gndesc la asta un pic, OK? ntreb.


OShea d din cap aprobator, tiind c-i fcuse datoria.
M ntorc s ies din debara, ns m opresc brusc la u.
Dar Nico? Avei idee ncotro se ndreapt? adaug.
Simind c degetele de la mn ncep s-mi tremure, le bag n buzunarele de
la pantaloni nainte s observe cineva.
OShea m studiaz cu atenie. E cel mai potrivit moment pentru el dac vrea
s se dea mare. i rearanjeaz apca cu US Open pe cap i spune:
Poliia din D.C. i-a gsit hainele ntr-o spltorie automat la aproximativ
un kilometru i jumtate distana de St. Elizabeths. Conform celor spuse de
doctorii si, Nico nu a mai vorbit despre Manning de ani de zile, ns Secret
Service nc-i mai asigur paz dubl doar ca s fie n siguran.
Dau din cap aprobator, dar tot nu-mi scot minile din buzunare.
Mulumesc.
Micah e ct pe ce s-i fac numrul cu poliistul bun, ns OShea i pune o
mn pe piept, oprindu-l.
Nu eti singur, Wes, adaug OShea. Nu, n afar de cazul n care vrei s
fii.
Este o ofert perfect prezentat n modul cel mai binevoitor posibil. ns asta
nu mbuntete cu nimic situaia. S stau la taclale cu FBI-ul s lupt
mpotriva lui Manning toate astea dau startul unui joc de domino care n cele
din urm o s m fac s pierd controlul i-o s m doboare. Din asta reiese c
singura modalitate sigur de a iei din nebunia asta este s aflu adevrul i s m
pun la adpostul lui. E singura vest antiglon viabil n cazul meu.
n buzunar, telefonul ncepe s-mi vibreze. l scot i vd numele lui Lisbeth pe
ecran. Am srit din lac n pu.
E maic-mea, i spun lui OShea. Ar trebui s plec. Probabil c-a auzit de
Nico la tiri.
Ai grij ce-i spui, strig Micah.
N-am nicio ndoial cu privire la asta. Cu toate astea, nc e o alegere simpl.
Mergnd pe mna FBI-ului nseamn c ei o s m foloseasc pentru a lovi n
Manning. ns nainte de a-i nfige Cezarului un cuit n spate, trebuie s m
asigur c am n vizor inta potrivit. Cu ajutorul lui Lisbeth, o s ctig timp ca s
aflu ce se ntmpl de fapt.
Gndete-te la asta, Wes. Nu eti singur, strig OShea n timp ce ies din
debara.
Odat ajuns napoi pe hol, atept pn cnd sun i a treia oara doar ca s m
asigur c nu mai pot fi auzit.
Wes la telefon, rspund eu.
Unde eti? ntreab Lisbeth. Eti OK? i-au spus c Nico?
143

Ascult, o ntrerup eu. Ceea ce ai spus mai devreme n legtur cu aflarea


adevrului vorbeai serios?
Sesizez o scurt pauz la cellalt capt al firului, dup care aud:
Mai serios dect un Pulitzer.
Eti sigur? Adic vreau s spun, dac tot te bagi singur n asta eti
convins c eti pregtit s-i asumi consecinele?
Acum tcerea dureaz i mai mult. Aici nu-i vorba de o favoare care s
necesite cincizeci de vorbe laudative la adresa noii rochii a primei-doamne.
Indiferent de cum fac ei asta Boyle, Manning, Secret Service nu te nhami la
aa ceva fr ajutor din partea celor mai nalte foruri guvernamentale i a
oamenilor legii. Asta-i lupta n care se bag. Chiar mai ru, cnd o s ias totul la
iveal, ei o s-i foloseasc toat puterea ca s ne fac s prem nite bezmetici
care-au vzut o fantom. i cel mai ru e c, avnd n vedere c Boyle e n via,
Nico are cel mai bun motiv dintre toate s se ntoarc aici i s termine ce-a
nceput.
La captul coridorului, dau cu oldul n zvorul metalic al uii, care se
deschide spre holul pustiu. Din sal se aude ecoul continuu al hohotelor de rs.
Poate c cei din Secret Service miun prin ncperile din spate, ns, dup
zgomot, preedintele se afl nc pe scen. n dreapta, o femeie cu pr alb vinde
o sticl de ap de patru dolari unui brbat n costum n dungi. Doi ageni ai
Secret Service intr grbii n hol ca s-l verifice din nou. ns ceea ce-mi atrage
privirea este rocata uor plinu care se afl n faa cldirii teatrului, n dreptul
uilor nalte de sticl. E cu spatele la mine i, n timp ce pete uor n lumina
lptoas a lunii i-i ine telefonul lipit la ureche, Lisbeth n-are nici cea mai vag
idee c sunt acolo.
De-asta m-am fcut reporter, Wes, mi spune ea la telefon, cu o voce la fel
de sigur, ca de obicei. Am ateptat toat viaa o astfel de oportunitate.
Iar sta e un discurs foarte frumos, i spune eu, nc uitndu-m la ea din
spate. ns chiar tii cu cine te pui?
Se oprete din mers i se aaz pe marginea unuia dintre ghivecele imense de
beton care servesc pe post de barier mpotriva oricrui fel de atac cu maina
asupra Kravis Center. De cnd Manning se mutase n ora, acestea apruser
peste tot. ns n timp ce Lisbeth se las pe spate, corpul i se prbuete. De-abia
mai poate s-i in capul i brbia i cade n jos, lipindu-i-se de gt. Cu mna
dreapt nc-i mai ine telefonul, ns stnga i alunec precum un arpe n jurul
taliei, practic mbrindu-se de una singur. Ghivecele din beton sunt construite
ca s reziste la un impact cu un camion uor de aproape dou tone i jumtate,
care ruleaz la o vitez de peste aptezeci de kilometri pe or. Dar asta nu
nseamn c ele i ofer vreo protecie mpotriva dezgusttoarei recunoateri a
faptului c ai ndoieli cu privire la propriile fore.
144

Lisbeth spunea c ateptase toat viaa ei o astfel de ocazie. O cred. ns n


timp ce se uit la mulimea de maini negre ale Secret Service, cu avariile
pornite, ce mprtie umbre roietice pe faada cldirii, e clar c se ntreab daci st n putere s fac asta. Se ghemuiete uor n timp ce-i cuprinde mijlocul cu
ambele brae, chiar mai strns ca nainte. Nu-i nimic mai deprimant dect s-i
vezi aspiraiile retezate de propriile slbiciuni i limite.
Stnd singur n holul de la intrare, nu spun nimic. Acum opt ani, Nico Hadrian
mi artase propriile limite, acolo n public. Aa c n timp ce m uit cum Lisbeth
se scufund i mai mult n ghiveciul la imens, tiu exact cum se simte
M bag, spune ea pe nersuflate.
Lisbeth
O s-o fac M bag. Conteaz pe mine, spune ea cu fermitate,
ndreptndu-i umerii.
Ieind din micul hu n care se cufundase, se uit n jur.
Oricum, unde eti?
Se oprete automat cnd ajunge cu privirea n dreptul uilor de sticl.
Instinctul mi dicteaz s m ntorc. Vine n mar forat spre mine, deja
surescitat. Prul ei rocat i flutur n spate.
Nu spune nu, Wes. Pot s te ajut chiar pot.
Nici mcar nu m mai deranjez s-o contrazic.

145

35.
St. Pauls, Carolina de Nord
Nico i pusese n gnd s nu ntrebe de hri. Nu ntreba de ele, nu vorbi de
ele, nu le aduce n discuie. ns pe msur ce sttea ghemuit ca indienii n
cabina camionului cu remorc neacoperit pe msur ce mtniile din lemn de
mslin, atrnate de oglinda retrovizoare, se legnau nu putu s se abin i s
nu ocheasc marginea tocit a hrtiei ce ieea din torpedou. Asemenea crucilor
pe care le vedea pe fiecare stlp de telefon sau stlp de iluminat ce strjuiau n
ntunericul autostrzii, era mai bine ca unele lucruri s rmn nespuse.
Concentrndu-i atenia asupra parbrizului din fa, se uita cum liniile de
demarcaie ale benzilor autostrzii, vopsite n galben aprins, dispreau una cte
una sub roile camionului.
N-ai niciun fel de hart, nu-i aa? ntreb Nico.
n scaunul oferului, lng el, Edmund Waylon, un r de om aplecat n fa ca
o parantez, inea strns volanul, cu palmele n lateral.
Uit-te n torpedou, spuse Edmund n timp ce-i lingea sarea rmas pe
vrfurile mustii sale blonde, de la chipsurile de cartofi cu arom de ceap i
smntn.
Renunnd s priveasc zgrieturile lsate de unghiile lui Edmund n husa
neagr de cauciuc ce mbrca volanul, Nico deschise larg capacul de la torpedou.
nuntru erau un pachet de erveele, patru pixuri fr capac, o minilantern, i
ntre un manual gros de folosire al camionului i o grmad de erveele de
diferite mrimi adunate din restaurantele tip fast-food o hart cu colurile
ndoite.
ntorcnd-o, se desfcu i czu precum un acordeon stricat, i Nico vzu
cuvntul Michigan tiprit la legenda hrii.
Mai ai i altele? ntreb el, n mod evident dezamgit.
S-ar putea s mai fie aici, ntre scaune, adug Edmund, artndu-i consola
de plastic dintre scaunul su i cel al lui Nico. Deci ce spuneai despre mama ta
c a murit atunci cnd erai mic?
Cnd aveam zece ani.
Studiind legnatul mtniilor ca s-i ngroape imaginea din minte, Nico se
ls spre stnga n scaun i-i ls mna s alunece printre suportul de pahare,
ctre buzunarul de plas ataat n spatele consolei. Simind luciul hrtiei, scoase
cel puin o duzin de hri diferite din buzunarul de plas mpletit.
146

Omule, s-i pierzi mama la zece ani asta te d peste cap ru de tot. Dar
taic-tu? ntreb Edmund. A murit i el?
Toi, cu excepia surorii mele, rspunse Nico, cutnd prin grmada de
hri.
Carolina de Nord, Massachusetts, Maine Trecuser aproape dousprezece
ore de cnd i luase ultima oar medicamentele. Nu se simise mai bine de cnd
se tia.
Nici mcar nu pot s-mi imaginez cum ar fi, spuse Edmund, cu ochii la
drum. Tatl meu este un nemernic obinuia s ne pocneasc pe noi toi i pe
surorile mele cu pumnul ca la box, direct n nas , ns n ziua n care o s
trebuiasc s-l ngropm cnd un brbat i pierde tatl, se rupe ceva n el.
Nico nu-i btu capul s rspund. Georgia, Louisiana, Tennessee, Indiana
i totui, ce caui? ntreb Edmund lingndu-i repede mustaa.
Nu-i spune de Washington, i porunci Nico n gnd.
Washington, spuse Nico, aranjnd hrile una peste alta cu grij.
Care statul sau D.C.?
Spune-i de stat. Dac aude altceva dac vede dovada pcatelor
masonilor i cuibul lor Se apropie ora cea din urm. Fiara e deja eliberat
comunicnd, corupndu-l pe Wes.
Statul, spuse Nico ntinzdu-se peste consol i bgnd hrile napoi n
buzunraul lor de plas. Statul Washington.
Mda, nu mai e n drumul meu. Eu o iau prin coridorul nord-estic i la est
de Mississippi.
Acoperindu-i mustaa cu palma i strngndu-i nasul ntre degetul mare i
arttor, Edmund i ls mna uor n jos, ncercnd fr succes s-i nbue un
cscat pe care-l tot amnase.
Scuze, spuse el, scuturndu-i violent capul ca s rmn treaz.
Nico arunc o privire scurt la ceasul digital n form de minge de fotbal lipit
de bord. Era aproape ora dou dimineaa.
tii ce, dac tot mai ai nevoie de hart, spuse Edmund, chiar dup ce
trecem de autostrada I-20 din Florence, o s gsim o benzinrie Circlen Stations
unde exist un stand pentru reviste au hari, ghiduri de cltorie, i jur c parcam vzut i un atlas sau dou. Dac vrei, putem s-o considerm urmtoarea
oprire.
Nico ntreb vocile ce credeau cu privire la asta. Nici c-ar fi putut fi mai
entuziasmate.
Edmund, eti un bun cretin, spuse Nico, uitndu-se fix la stlpul de
telegraf pe lng care treceau. n cele din urm, rsplata ta va fi una pe msur.

147

36.
Chiar cnd opresc n parcarea de la captul blocului n care locuiesc, simt cmi vibreaz telefonul i m uit n jos la identitatea apelantului. La dracu! New
York Times.
Surprins c le luase att de mult timp, aps pe butonul de primire apeluri i
trag adnc aer n piept.
Wes la telefon.
Bun, Wes, aici Caleb Cohen. De la Times, m anun el cu atitudinea
forat familiar a fiecrui reporter.
Caleb era ziaristul care relata despre activitatea lui Manning pe durata
mandatului acestuia la Casa Alba, prin urmare, suna zilnic. Acum ns, aprea
prin rotaie cu ali foti preedini, ceea ce nsemna c nu ni se acorda prea mult
atenie. Pn acum.
Ai vreo declaraie de fcut cu privire la evadare? ntreab Caleb.
tii c nu facem niciodat comentarii cu privire la Nico, i spun, apelnd la
experiena anilor de protocol. Ultimul lucru de care avem nevoie este s dm o
declaraie despre fugar care s-l nfurie i mai tare pe acest cine turbat.
Nu, nu m refer la Manning, m ntrerupe Caleb, ci la tine. Tu eti cel cu
cicatricele. Nu eti ngrijorat c acum e-n libertate, gata s te loveasc cu ceva
mai tare dect un ricoeu?
O spune ca s m enerveze, spernd c o reacionez i o s-i dau un rspuns
rapid. Asta inuse odat, cu cei de la Newsweek, chiar dup accident. Acum gata,
nu mai am douzeci i trei de ani.
Mi-a fcut plcere s discut cu tine, Caleb. Iar dac vrei s mai stm de
vorb, nu publica niciun No comment din partea noastr. Spune doar c n-am
putut fi contactai.
Trntesc clapeta telefonului, ns, odat cu dispariia lui Caleb de pe fir, sunt
nghiit de tcerea apstoare din parcarea n aer liber, situat chiar n spatele
blocului meu. E aproape miezul nopii ntr-o zi de joi. Cel puin cincizeci de
maini se afl n jurul meu, ns nu se vede nici ipenie de om. Trecnd printre
dou Honde identice, aps pe butonul de blocare a uilor de la alarma ataat la
setul de chei doar ca s-i aud zgomotul. Alarma se stinge n deprtare, prea
repede, lsndu-m singur cu realitatea dur a ntrebrii lui Caleb: Dac Nico
este acum n libertate, ce-l mpiedic s vin din nou ca s-i termine treaba?
Uitndu-m prin parcarea goal, nu gsesc niciun rspuns. ns n timp ce
privesc cu atenie umbrele lunguiee dintre arbutii nali de trei metri i jumtate
care nconjoar parcarea, m copleete brusc senzaia aceea ciudat, c nu sunt
148

singur. Ignornd ramurile scheletice, scrutez ntunericul dintre arbutii nali,


inndu-mi respiraia ca s aud i mai bine. Nu aud ns dect ritul continuu al
greierilor luptndu-se parc s acopere bzitul curentului electric n stlpii de
iluminat. inndu-mi respiraia, fac civa pai.
Acesta e momentul n care aud un zngnit uor, metalic. Ca monedele ce-i
zornie n buzunar. Sau ca i cum cineva ar lovi un gard din plas de srm. M
ntorc uor, uitndu-m printre arbuti la gardul care nconjoar parcarea.
E timpul s intru. ntorcndu-m cu faa spre cldire, m ndrept grbit spre
copertina cu dungi galbene, de deasupra uii de la intrare. n stnga mea, la
distan, greierii tac. Se aude un fonet lng plcul de arbuti ce blocheaz
vederea spre zona piscinei. Nu-i dect vntul, mi spun, mrind pasul spre
copertina aproape complet cufundat n ntuneric.
n spatele meu, fonetul ce se aude din direcia arbutilor devine i mai
puternic. Te rog, Doamne, las-m doar s
Telefonul mi vibreaz n mn i vd pe ecran un prefix cu 334. Washington
Post. Anul trecut, Manning, asemenea lui LBJ naintea sa, consultase n secret un
actuar ca s vad ct de mult mai are de trit. Dup cum decurg lucrurile, nu pot
s nu m ntreb i eu acelai lucru. Iar cnd sunt tentat s rspund la telefon doar
ca s am un fel de martor audio, mi dau seama c ultimul lucru de care am
nevoie chiar acum este s vorbesc cu cineva care s-mi aduc aminte c Nico e
undeva n libertate, ateptndu-m.
Trecnd de la pasul grbit la alergare uoar, mi bag mna n geanta de pe
umr i-mi caut cheile de-acas. M uit peste umr n timp ce frunzele continu
s freamte. Ajung s alerg n toat regula. Sub copertin, piciorul mi alunec pe
asfalt. Vr cheia n broasc i-o rsucesc spre dreapta. Ua metalic se deschide,
iar eu m strecor nuntru, lovindu-m de cruciorul pe care oamenii din bloc l
folosesc ca s-i care cumprturile. M lovesc cu genunchiul de colul
cruciorului, l dau la o parte i merg inndu-m de genunchi pe holul ngust de
culoare bej ce d n zona de ateptare a lifturilor.
M sprijin de pereii liftului acoperii cu lambriuri maro, aps pe butonul ce
indic etajul cinci, apoi lovesc cu putere butonul de nchidere a uilor ca ntr-un
sac de box. Uile liftului sunt nc deschise. Pe hol, un tub fluorescent defect
plpie la jumtate din putere, aruncnd o lumin galben pe podea i pe perei.
nchid ochii ca s m calmez, ns cum i deschid din nou, lumea mi apare iari
zugrvit n alb i negru. La deprtare, o femeie ip n Mi minor n timp ce uile
de la ambulana lui Boyle se nchid cu putere. Nu, asta nu-i Clipesc din nou
i revin la realitate. Nu ip nimeni aici. Cnd n cele din urm uile liftului se
nchid, mi ating urechea n timp ce mna-mi tremur incontrolabil. Haide,
Wes controleaz-te
149

M lipesc cu spatele de col ca s nu m prbuesc, strng din dini ca s-mi


ncetinesc respiraia. Liftul ncepe s urce cu o micare brusc, iar eu m uit fix
la luminile indicatorului de sus. Etajul doi etajul trei
Pn ajung la etajul cinci, broboanele de sudoare mi coboar de-a lungul
cutiei toracice. Nelsnd nimic la ntmplare, verific partea stng a holului
nainte s ies n grab i s-o iau la dreapta.
Urmnd numerotaia uilor, m ndrept rapid spre apartamentul 527, vr cheia
n broasc i acionez mnerul cilindric ct pot de repede. nuntru, aprind
fiecare lumin pe care-o gsesc n drum lumina din holul de la intrare din
camera de zi lampa de lucru de la captul biroului pn i spoturile de la
debaraua de pe hol. Nu mai bine s-o las stins. O aprind, dup care o sting. O
aprind, o sting. O aprind, dup care o sting. nceteaz Dndu-m napoi i
lovindu-m de perete, nchid ochii, mi las capul n jos, i optesc:
Mulumescu-i ie, Doamne, c ai avut grij ca familia mea s fie n
siguran nceteaz Pentru c ai avut grij ca eu s fiu n siguran i
preedintele Gsete un punct focal, mi spun nsumi, auzind n urechi vocea
consilierului ce-mi bntuie n cap i eu Gsete un punct focal.
Dndu-mi cteva palme peste ureche, m mic cu destul greutate,
mpiedicndu-m i aproape prvlindu-m peste scunelul pentru picioare al
canapelei rabatabile din piele, fosta canapea a prinilor mei, aflat n camera de
zi.
Gsete-l. O iau la fug prin holul care duce n partea din spate a
apartamentului, trec de bncua de picnic, luat din hala de vechituri, pe care o
pusesem n sufragerie, trec de camera lui Rogo i de teancul de ziare necitite din
faa uii lui, trec de posterul din carton, n mrime natural, al preedintelui
Manning cu mesajul scris de mn, ntr-o bul care spune: Nu-mi amintesc cum
s conduc o main, dar iubesc acest site downwithtickets.com! i, n cele din
urm, fac brusc dreapta la mine-n dormitor.
Sar peste un morman de cmi aruncate pe podea, m reped la colivia
metalic, n form cubic, aflat deasupra comodei mele. n timp ce uile se
lovesc de perete, Lolo se d n spate, fluturndu-i larg aripile de culoare bej i
agitndu-i capul galben dintr-o parte n alta. Urmrindu-i reacia, mi stpnesc
propriile triri i-mi regsesc rapid calmul. Lolo face la fel, lsndu-i aripile n
jos i mestecnd ceva n cioc. Capul i se balanseaz uor n timp ce-mi recapt
respiraia. Doar vznd-o i deja
Buna, Melissa, ce faci? ntreab papagalul meu vorbitor cu penele din
coad de culoarea scorioarei.
Are cte un cerc de culoare portocalie pe fiecare aa-zis obraz i o creast
galben pe cretetul care i se curbeaz n fa asemenea unui val pufos de maree.
Melissa, ce faci?
150

Gluma asta e prea veche ca s m mai fac s rd Lolo m strig dup


numele fostei sale proprietare de acum aproape apte ani , ns cel ce m
consiliase avusese dreptate. Punctele focale sunt bune. Dei vocile familiare sunt
i mai bune.
Hai, f caca, i spun lui Lolo, care nu se tie cum fusese nvat s-i dea
drumul la comanda asta.
Exact dup cum m ateptam, trei bobie de gina se ndrept n vitez spre
fundul coliviei pe ziarul de acolo, pe care-l nlocuiesc rapid, pe lng apa i
mncarea proaspt.
Pasrea fusese ideea lui taic-meu. Asta la ase luni dup accident, cnd
aprinderea i stingerea luminilor i rugciunile repetate la nesfrit ncepuser s
m copleeasc. Auzise de la unul dintre studenii si de povestea asta cu
animalele, anume cum prinii victimei unui viol i cumpraser acesteia un
cine, astfel nct s nu se mai simt singur atunci cnd venea seara acas. mi
ddusem ochii peste cap. i asta nu numai fiindc sunt alergic la cini.
Cu toate astea, oamenii n-au neles niciodat. Nu fusese niciodat vorba
numai de pasre n sine. Fusese nevoia. Nevoia de a m simi necesar.
Deschid ua de la colivie i-i ofer degetul arttor stng ca suport pe care s se
poat cocoa. Lolo sare imediat, iar eu o ridic i mi-o pun direct pe umr, la locul
obinuit. mi ntorc faa spre ea, iar ea ncearc s m ciupeasc de obraz, ceea ce
nseamn c vrea s fie scrpinat. M las n jos pe podeaua acoperit cu
mochet cafenie i m aez turcete. Simt cum stresul de peste zi ncepe s
dispar. Lolo se apropie i mai mult i-i lipete ciocul de mine, penele ei
gdilndu-mi uor urmele neregulate de pe fa. Cu tot vzul lor att de ludat,
psrile nu vd cicatricele.
i mai reduce strnsoarea ghearelor pe umrul meu i-i las creasta n jos,
aducnd-o de la stilul nfoiat la stilul Elvis. n mai puin de un minut, este calm
i, n cele mai multe nopi, asta e suficient s m fac s m simt la fel. ns nu i
n seara asta.
n buzunar, telefonul celular mi vibreaz din nou. n timp ce verific cine m
sun, vd c am mai primit i dou mesaje noi n timp ce urcam cu liftul.
Cutnd n jos la apelurile primite, vd toate numerele vechi. Apelul curent este
de la L.A. Times. Mesajele sunt de la CNN i Fox. De, canalele de tiri. Nici
robotul telefonic de-acas nu st mai bine. Nousprezece mesaje noi. Familia,
prietenii i civa reporteri destul de detepi s-mi gseasc adresa de acas. Vor
cu toii acelai lucru. O bucat de tire incitant o bucat din povestea asta o
bucat din mine.
Ua de la intrare se deschide larg.
Wes, eti treaz? strig Rogo. Vocea lui se aude i mai tare cnd d colul.
Lumina de la tine e aprins, aa c, dac eti cu mna-n chiloi, acum e
momentul s te opreti!
151

Lolo i nfige ghearele mai adnc n umrul meu. tiu exact cum se simte.
Ultimul lucru de care am nevoie este o alt persoan care s-mi aduc aminte de
Nico, de Manning i Boyle i de oricare alt bomb cu ceas ce-mi ticie n via.
Ce mai faci? Cum te simi? Cum reziti? De-ajuns cu nenorocita asta de
Ua de la dormitor se deschise uor, cci dup atta timp Rogo tie c, dac o
deschide brusc, o face pe Lolo s se agite.
M uit n sus, de-acolo de jos, de pe mochet, ateptnd cavalcada de
ntrebri.
Rogo i scarpin capul su chel i-i sprijin trupul bondoc de cadrul uii.
Uite uh, am nchiriat Purple Rain, spune el, scond filmul din rucsacul
rou cruia i spune serviet. M-am gndit c-am putea nu tiu s comandm
nite pizza, poate doar s intrm n atmosfer i dup aia, bineneles, s punem
de mai multe ori partea aia n care Apollonia sare dezbrcat n ru.
Pentru moment, rmn acolo nemicat, cumpnind oferta.
Bun, Melissa ce mai faci? crie Lolo.
Tac-i fleanca, pasre, nu vorbeam cu tine, rspunde Rogo amenintor.
Un zmbet micu mi face obrazul stng s se ridice n sus.
Apollonia se dezbrac? Eti sigur? ntreb.
Wes, cnd aveam aisprezece ani, mi doream ca prima mea main s fie o
motociclet purpurie. Acum, cine-i gata pentru nite pizza proast i pentru
Prince care face chestia greoas cu buzele? Haide, Melissa, e timpul s petrecem
ca i cum ar fi 1999!
i nete pe hol, nainte s apuc s-i mulumesc.

152

37.
Florence, Carolina de Sud
Nico tia c au hri.
Avei hri? ntreb Nico, intrnd n micul magazin al benzinriei, innd n
mn harta Michigan-ului pe care o luase din camionul lui Edmund.
n spate, n stnga, spuse vnztorul cu coad de cal i nite perciuni mari
pufoi, fr s-i ridice privirea de la televizorul mic din spatele tejghelei.
nainte ca Nico s poat mcar face un pas n fa, se auzi un zgomot puternic
cnd trecu prin dreptul ochiului electric al soneriei automate de la u. Tresri,
nefiind nc obinuit s fie n libertate, ns faptul c inima-i btea cu putere, gata
s-i sar din piept, nu-l fcu deloc s renune.
Numrnd trei camere de supraveghere una lng vnztor, dou pe
culoarele dintre rafturi Nico o ls mai moale i ncetini pasul ndreptndu-se
spre raftul rotativ cu hari din fundul magazinului. Trebuia s respecte vechile
sale reguli: Nu te grbi. Nu te uita n jur. Pierde-te printre ceilali.
Citise ce scria pe majoritatea harilor de la jumtatea culoarului de acces.
California, Colorado, Connecticut, Delaware
Era semn bun. ns nici pe jumtate la fel de bun ca atunci cnd se apropie i
vzu c partea central a suportului rotativ era fcut din zeci de cruci metalice
care se intersectau. Rsufl uurat. n sinea lui, Nico rse.
Bineneles c harta lui avea s fie acolo. Exact ca i Wes. Ca i n Carte,
voina Domnului fusese ntotdeauna clar.
Punnd harta cu Michigan la subsuoar, nvrti cu putere suportul rotativ,
mergnd direct la captul acestuia. Era destul de sigur de el. O gsi. Pe rndul al
doilea de sus. Chiar ntre Virginia de Vest i Statul Washington, era Washington,
D.C.
Adrenalina i fulger prin picioare. i acoperi gura, iar ochii i se umplur cu
lacrimi de bucurie. Chiar dac nu avusese niciodat ndoieli n sfrit s-o vad,
dup ce i fusese refuzat att de mult. Cuibul cuibul diavolului pe care
masonii l-au ngropat cu att de mult timp n urm. Iar acum dovada a revenit.
Mulumescu-i ie, Doamne, opti Nico.
Fr s ezite, trase harta Washington, D.C., de pe turnul metalic, nlocuind-o
cu cea a Michigan-ului, pe care o adusese de la camion. Un schimb cinstit.
tergndu-i ochii cu podul palmei, sttu un moment ca s-i trag respiraia.
ndreptndu-se calm spre u, i atinse uor cozorocul epcii de baseball nspre
vnztor.
153

Mulumesc pentru ajutor.


n timp ce dangtul soneriei automate sun iari, vnztorul ddu din cap
fr ca mcar s se uite n sus.
Afar, nghiitura lacom din aerul rece al Carolinei de Sud i nghe
plmnii lui Nico, ns nu reui s-i nghee emoia din ce n ce mai mare ce-i
clocotea n piept. Vzndu-l pe Edmund c alimenteaz cu motorin n partea din
spate a trailerului, Nico se ndrept glon spre partea din fa. n timp ce se lsa
pe vine n spaiul strmt dintre masca radiatorului camionului lui Edmund i bara
din spate a camionului din faa lor, Nico vrs alte lacrimi. Timp de opt ani la St.
Elizabeths, fusese singurul lucru despre care nu vorbise niciodat. Acel adevr pe
care ei nu l-ar fi putut nelege vreodat. Sigur, i dduser seama de cruci,
pentru c-l puseser sub observaie, i de optitul n barb la care apelase n
primii ani petrecui acolo. ns asta aa cum l nvase Numrul Trei Unele
secrete nu erau menite s fie mprtite cu alii. Iar cnd venea vorba de cuib
Deschide-o! i porunci el, dnd din cap.
Asemenea unui copil care terpelete o bomboan din borcanul de dulciuri,
Nico i inu umerii aplecai n timp ce studia pagina din fa a hrii. nchiznd
ochii, i ndrept nc o dat atenia spre ce era n jur: zumzetul metalic al
motorului care mergea la ralanti ssitul furtunului de la pompe pn i
hritul sec de gheare pe beton al unui raton ce se strecura tiptil spre coul de
gunoi din spate.
Mulumescu-i ie, Doamne, opti Nico, inndu-i ochii nchii n timp
ce desfcea harta i o lsa desfcut n faa sa.
i legn capul n sus i n jos de aisprezece ori n timp ce-i murmura
rugciunea final. Amin.
Ochii i se deschiser larg, holbndu-se direct la caroiajul familiar, colorat n
bleu i negru, al strzilor din D.C. Orientndu-se dup spaiile larg deschise ale
Tidal Basin i National Mall, gsi rapid reperul ce marca Washington Monument.
De aici, urmri cu degetul n sus spre Dupont Circle, unde
D.C.? se mir Edmund, punnd o mn pe umrul lui Nico i uitndu-se pe
furi la hart. Credeam c voiai una cu statul Washington.
Fr s se ntoarc, Nico se ridic, n timp ce picioarele, braele i tot corpul i
nepeni. Dac n-ar fi fost vorba de antrenamentul la care fusese supus ca s
devin lunetist, n mod sigur i-ar fi tremurat minile. Cu toate astea, i simea
vena dintre sprncene. Vena care i se mrise i se umpluse cu snge, atunci cnd
i luaser vioara atunci cnd tatl su i spusese c mama sa murise atunci
cnd Cei Trei i spuseser adevrul.
Doar ca s se in pe picioare, i strnse degetele de la picioare ca pe nite
pumni mai mici cu care se priponi n pmnt direct prin pantofii cu care era
nclat. Vena l durea din ce n ce mai tare. i-i pulsa din ce n ce mai repede.
Lund parc vitez. Printe, n-o lsa s plesneasc i atunci cum Nico i
154

inea buzele lipite strns i chiar i respiraia, concentrndu-se total asupra reelei
de vene ce-i zvcneau n zona sinusurilor, totul dispru.
ntorcndu-i numai capul, Nico l privi peste umr pe Edmund.
Eti OK? ntreb Edmund, dndu-se uor napoi i artnd spre faa lui
Nico. La nas i curge snge din nas ca la curve, frate.
tiu, spuse Nico, lsnd harta s-i cad din mn, ntinzndu-se i btndul pe Edmund pe umr. Sngele Mntuitorului nostru.

155

38.
Aeroportul Naional Reagan
Washington, D.C.
i cu asta ai terminat, domnule Benoit, i spuse angajatul linei aeriene la
poarta de mbarcare.
Minunat, replic Romanul, avnd grij s-i in capul puin aplecat spre
stnga.
Nu fusese necesar s se ascund. Sau s-i foloseasc numele fals. ntr-adevr,
singurul avantaj al evadrii lui Nico fusese c i oferise Romanului pretextul
perfect ca s-i justifice cltoria pe care o fcea n Sud, n calitate de director
adjunct, cci acesta era funcia sa. Cu toate astea i lsase capul n jos. tia unde
erau ascunse camerele de supraveghere. N-avea nevoie s-i anune sosirea.
Dup ce se ndreptase spre geamul din faa ghieului liniei aeriene i se
aezase la captul mai ndeprtat al irului de scaune, din sala de ateptare,
Romanul form un numr la telefon, ignornd discuiile celorlali pasageri, i-i
concentr atenia asupra cerului ntunecat, de dinaintea mijirii zorilor.
Aa-ai idee ct e ceasul? ntreb o voce obosit i confuz, la captul
cellalt al firului.
Aproape ase, replic Romanul, uitndu-se pe geam afar.
Era nc prea devreme ca sa vad cum achiile de culoare portocalie
strpungeau orizontul ca un prolog la sosirea soarelui. Dar asta nu nsemna c
trebuia s rmn n ntuneric.
N-ai primit nc noul program? ntreb Romanul.
i-am spus asear, cu Nico hlduind acum n libertate, ntreaga zi a lui
Manning este n continu schimbare iar dintre toi, voi ar trebui s tii cel mai
bine asta.
Uitndu-se la propria reflexie n geam, Romanul ddu aprobator din cap. n
spatele su, un agent narmat, ntr-o geac cu nsemnele Security trecu prin zona
n care se putea servi masa, cercetnd mulimea. ntorcndu-se cu privirea la
detectoarele de obiecte metalice, mai numr nc trei ageni care fceau acelai
lucru iar asta nu-i includea pe cei ali doisprezece, care operau n haine civile
ca s nu fie remarcai. FBI-ul l voia pe Nico i n mintea lor, cea mai bun
modalitate de a-l prinde era s umple cu fore de paz fiecare aeroport, fiecare
gar i fiecare punct central din care se putea cltori n mai multe direcii. Era
un plan bun, n concordan cu anii de procedur obinuit, tipic FBI-ului. ns
156

Nico era departe de a fi un evadat obinuit. i, innd cont de asta, avea toate
ansele s fie departe de-aici.
Dar de Wes ce tii? Cnd o s primeasc o copie dup program? ntreb
Romanul.
Nu mai e ca la Casa Alb. Indiferent de ct de apropiat i este lui Manning,
o primete i el la fel ca noi, restul la prima or a dimineii.
Ei bine, atunci cnd o s-o primeasc
O s-o ai i tu, spuse asociata sa. Dei tot nu neleg de ce. Ai deja
microfonul
Trimite-o! zbier Romanul.
n dreapta sa, civa pasageri se ntoarser s vad ce se ntmpl. Refuznd
s mai aud i restul, nchise telefonul i l strecur calm napoi n buzunarul de
la pardesiu. Pn cnd nu-i desclet pumnul nu vzu pata mic de snge care i
ieise uor prin tifonul de la mna.

157

39.
O reporter? se mir Rogo cu un accent sudic nazal perfect, n timp ce ne
croim drum prin traficul de diminea de pe Okeechobee Boulevard. Eti pe cale
s descoperi cel mai mare scandal politic de la Boss Tweed 15 i Teapot Dome16
ncoace, iar tu i-l arunci n poal unei reportere?
n primul rnd, Boss Tweed n-a avut nimic de-a face cu Teapot Dome.
ntre cele dou a existat o diferen de cincizeci de ani, i spun. n al doilea rnd,
ce s-a ntmplat cu toat linitea i calmul de dup Purple Rain de-asear?
ncercam s te fac s te simi mai bine! ns povestea asta I-ai aruncat-o
n poal unei reportere?
N-aveam nicio ans, Rogo. Ne-a auzit vorbind.
Chiar sub torpedou, picioarele sale abia ating covoraul Yosemite Sam pe care
scria cu litere albe gigantice Back Off! l cumprase cu ocazia zilei mele de
natere cu civa ani n urm pentru a-mi da o lecie de via. Dup expresia
ntiprit pe faa lui, nc mai crede c am nevoie de lecii.
Dac voia, ar fi putut s dea publicitii povestea nc de azi, adaug.
i asta-i tipa? De la n spatele cortinei? ntreab el, frunzrind ziarul
deschis i ntorcndu-se la rubrica lui Lisbeth din seciunea de divertisment.
n titlu scrie mare Prima-doamn continu s eclipseze pe toat lumea.
Articolul ncepe cu o descriere n termeni elogioi a costumului galben-verzui al
doamnei Manning, creaie Narciso Rodriguez, i a broei din aur n form de
vultur, pe care Lisbeth o catalogheaz ca fiind simbolul eleganei americane.
Spre cinstea ei, nici mcar n-aduce vorba despre evadarea lui Nico.
Vezi, se descurc bine, subliniez eu.
Asta doar aa, ca s nu observi c face ce vrea cu tine i te aduce exact n
centrul intei. Gndete-te puin.
Ia mai scutete-m, tiu foarte bine ce vrea Lisbeth.
Cu toate astea ignori faptul c n cele din urm va renuna la a mai scrie
despre costumul primei-doamne i, n loc de asta, se va folosi de numele tu ca
s promoveze. La dracu cu rubrica de mondeniti, Wes, o s aib toat pagina
nti numai pentru ea.

15 William M. Boss Tweed infractor american condamnat la nchisoare fiind acuzat de furtul a milioane
de dolari din bugetul New York City prin diverse acte de corupie politic. (n.tr.).

16 Scandal de corupie legat de drepturile asupra unui cmp petrolier din statul Wyoming n timpul
administraiei Preedintelui SUA, Warren G. Harding. (n.tr.).

158

Poate s-o aib chiar acum! Nu nelegi? A auzit totul asear. C Boyle e n
via, c noi n-avem ncredere n Manning ns ca i mine, tie c, dac face
totul public acum, o s atrag un val uria de rahat care o s ne mproate pe toi.
n realitate, n-o s-i distrug dect pe Manning i pe Boyle. tii i tu, cei
care de fapt au provocat toat trenia asta!
Mcar asculi ce spun, Rogo? Indiferent ce s-a ntmplat n ziua aia, totul a
fost pus la cale de cei mai puternici oameni, inclusiv dac e s le dm crezare
agenilor FBI de fostul preedinte al Statelor Unite, care mi-a fost ca un tat
timp de aproape zece ani
Uite unde am ajuns fiindc ntotdeauna te-ai temut s nu-l rneti pe Tati.
Nu m tem s rnesc pe cineva cu att mai puin pe cel care mi-a fcut
asta, spun eu, artndu-i obrazul. i care-i soluia ta? Vrei ca eu chiar nainte de
a ti ce se ntmpl s urlu n gura mare i s m duc s dau totul n vileag?
N-am spus asta.
Exact asta ai spus. ns dac scap asta de sub control, Rogo dac m duc
i fac public toat afacerea n-o s mai pot da napoi. Iar tu tii c din
momentul n care voi deschide gura, toi oamenii tia nite oameni care au
fost suficient de puternici i de coereni ca s conving milioane de ali oameni
c iluzia pe care au vzut-o era adevrat o s-i ndrepte toate resursele i
energia s m fac s art ca un nebun care jur c a vzut un om mort. Aa c,
dac apa rupe zgazurile, dup ce dinamitez eu barajul, i-mi spulber orice
legtur i relaie profesional pentru tot restul vieii, vreau s fiu absolut sigur
c nu m nel.
Fr ndoial, spune Rogo calm. i sta-i motivul pentru care, dac ai
merge pe mna FBI-ului
Ce s fac? S m salvez? N-am nimic de oferit FBI-ului. Ei tiu deja c
Boyle e n via. Nu m vor dect ca s poat pune mna pe Manning i s
aprind dinamita cu mna lor. Cel puin, pe cont propriu, eu sunt cel care deine
controlul, i n plus o s primim i nite informaii, ceea ce-i mai mult dect am
primi de la aa-ziii oameni ai legii.
Se strduiesc i ei cum pot mai bine. Nu sunt dect
nite poliiti de monitorizarea traficului. Am neles. i apreciez faptul
c ncerci s m-ajui. ns avnd n vedere toat povestea cu Romanul i Cei Trei,
aveam nevoie de nite rspunsuri pe bune.
Asta nu nseamn c trebuie s te sacrifici. Lisbeth tot o s te ard pe rug la
final.
innd strns de volan, accelerez i trec n vitez pe galben. Maina se
nclin, dup care se redreseaz, pe msur ce urcm pe Royal Park Bridge.
aizeci i nou de dolari amend i trei puncte penalizare, m avertizeaz
Rogo n timp ce lumina galben se transform ntr-una roie chiar deasupra
159

noastr. Dei bnuiesc c nimic nu se compar cu posibilitatea de a-i distruge


viaa cu o reporter extrem de nerbdtoare.
Rogo, tii de ce nimeni n-a aflat cine era Gur-Spart n toi anii ia?
Fiindc a avut controlul asupra povetii.
i sta-i planul tu cel grandios? S fii Gur-Spart?
Nu, marele plan este s obin toate informaiile necesare, s-l strng de gt
pe Boyle i s aflu de ce mama naibii s-au ntmplat toate astea!
Nu-mi mai duc mna sugestiv spre obraz, ns Rogo tie despre ce vorbesc.
Este singurul lucru asupra cruia n-o s se contrazic.
Rogo revine la rubrica lui Lisbeth, care se ncheie cu menionarea vizitei lui
Dreidel. Prietenii vechi nc se mai viziteaz, n conformitate cu ultimul
subtitlu al rubricii. Este modul lui Lisbeth de a ne reaminti c ar fi putut cu
uurin s pomeneasc de micul dejun pe care-l luasem cu Dreidel.
Dreidel a fost acolo asear? ntreab Rogo. Credeam c e la o strngere de
fonduri sau ceva de genul acesta.
A fost, dup care a trecut pe-acolo ca s-l salute pe Manning.
Rogo se scarpin pe capul su pleuv, prima oar ntr-o parte, dup care din
nou dup ureche. tiu modul sta de a se scrpina. Tace n timp ce maina ajunge
la vrful podului. Trei, doi, unu
Nu i se pare ciudat? ntreab el.
Ce, c lui Dreidel i place s se dea pe lng Manning?
Nu, c dup ziua n care l-ai vzut pe Boyle, s-a ntmplat ca Dreidel s fie
n Palm Beach, s-a ntmplat s te bage n beleaua asta cu presa i c, tot aa, s-a
ntmplat s adune bani n Florida, dei candideaz pentru Congres n Illinois.
Asta nu-i miroase-a ceva dubios?
Dau din cap n semn c nu, chiar cnd scpm de zdrngnitul metalic al
podului i ne ncadrm pe Royal Palm Way care este pavat perfect. Pe ambele
pri ale oselei mrginite de palmierii nali i maiestuoi se afl bncile private
i firmele de investiii care jongleaz cu cele mai mari conturi din ora.
tii cum merge treaba cu strnsul fondurilor, i spun lui Rogo. Palm Beach
a fost, este i va fi ntotdeauna capitala Manninglandului. Dac Dreidel vrea s
fac rost de bani de la cunotinele sale mai vechi, aici e locul n care trebuie s
vin i s le srute inelele.
Rogo se scarpin din nou n cap. E tentat s m contrazic, ns dup ce
vzuse n ce hal fusesem noaptea trecut tie c nu trebuie s mai insiste. Pierdut
n tcere, ncepe s bat uor cu ncheietura degetului arttor n geamul din
dreapta pe ritmul melodiei Hail to the Chief. Singurul alt sunet ce se aude n
main provine de la clinchetul celor dou fee prezideniale care se blngne pe
insigna prins la reverul hainei costumului meu bleumarin.
160

Aici sper c ai dreptate, accept Rogo uitndu-se n jos la Yosemite Sam.


Cci, fr suprare, frioare, ultimul lucru de care ai nevoie acum este un alt
duman.

161

40.
Ce scrie? ntreb Micah, apucnd strns volanul i ncercnd s citeasc
ziarul pe care OShea l avea n poal.
La patru maini n fa, Toyota lui Wes pendula n stnga i-n dreapta n trafic.
Nu tiu ce tmpenii despre costumul primei-doamne, spuse OShea, de pe
scaunul din dreapta, citind n continuare articolul lui Lisbeth. ns a reuit s-l
aminteasc n treact i pe Dreidel.
Crezi c Wes i-a spus tipei ce se ntmpl?
N-am nici cea mai vag idee dei i-ai vzut asear. Toate ezitrile alea
abia dac se uita n ochii ei. Iar dac nu i-a spus nimic, precis se gndete s-o
fac. Artnd n fa spre Toyota, OShea adug: Nu aa aproape stai puin
mai n urm.
Dar s se duc la pres ncepu Micah, clcnd frna i rmnnd n urma
ctorva maini. E imposibil, e mai n siguran cu noi.
Dar el nu vede aa lucrurile. Nu uita, putiul a fost fcut praf de cei mai
buni, i ntr-un fel st n expectativ. n adncul sufletului, tie cum merg
treburile astea. Pn cnd nu face rost de ceva mai viabil cu care s negocieze, n
mintea lui, crede c nu e n siguran cu nimeni.
Vezi, de-asta ar fi trebuit s fim mai drgui cu el. OK, Wes, data viitoare
cnd o s ai veti de la Boyle, spune-i c Manning vrea s se ntlneasc cu el i
s-i dea o or i locul de ntlnire. Dup care ne suni, iar noi o s ne ocupm de
restul. tiu c faci ochii mari, OShea, ns dac n final nu reuim s punem
mna pe Boyle
mi dau seama c eti nelinitit, Micah, ns ai ncredere n mine, dac
rmnem pe urmele lui Wes o s dm i de Boyle.
Nu i dac Wes crede c avem de gnd s ripostm la rndul nostru.
Ascult la mine, las promisiunile vagi ofer-i o nelegere clar.
Nu-i nevoie, spuse OShea, tiind c Micah opteaz ntotdeauna pentru
soluia cea mai convenabil. Wes tie ce vrem. i avnd n vedere prin ce a trecut
dup aa-zisa moarte a lui Boyle, l vrea cu mai mult ardoare dect oricare
dintre noi.
Nu mai mult dect mine, insist Micah. Dup ce el i Manning au pus la
Trebuie s treci i tu! Vezi c trece pe rou!
Micah clc acceleraia ns era deja prea trziu. Cu scrnet de roi, maina
din faa lor frn brusc, obligndu-i s fac la fel. La distan, Toyota lui Wes
urc pe pod i dispru din cmpul lor vizual.
i-am spus eu
162

Relaxeaz-te, l sftui Micah. Nu face altceva dect s se duc la serviciu.


Nu moare nimeni c l-am pierdut pentru dou minute.

163

41.
Woodbine, Georgia
ns asta-i problema cnd ascunzi o comoar, spuse Nico n timp ce
soarele de diminea ncepea s apar prin norii de ploaie de deasupra Georgiei.
Dac nu-i alegi locul cum trebuie, orice strin poate s vin s sape i s-o scoat
la suprafa.
ns s spui c au ascuns-o ntr-o hart
La naiba, Edmund, nu-i nicio diferen fa de-atunci cnd o ascunzi ntrun careu de cuvinte ncruciate sau
Nico se ntrerupse brusc, apuc strns volanul i se ntoarse ctre prietenul su
din scaunul pasagerului. Era mai greu dect crezuse. ncrederea n oameni nu
vine niciodat de la sine. ns Nico nelegea puterea Domnului. Puterea care i-l
trimisese pe Edmund de partea sa. Agat de oglinda retrovizoare, mtniile de
lemn se nvrteau uor n cerc, asemenea unei pietricele cu cteva secunde
nainte de a cdea ntr-un canal. Edmund fusese trimis cu un scop anume. Iar
Nico tia c nu trebuia s ignore niciodat semnele. Chiar dac asta nsemna s-i
expun propria slbiciune.
Nu sunt nebun, spuse Nico, cu o voce calm i suav.
N-am crezut niciodat c-ai fi. Apropo, eti sigur c poi s conduci?
Mi-e bine, ns vreau s tii c, dac vrei s te ajut, trebuie s nelegi c
btlia asta n-a nceput acum opt ani. A nceput n 91.
1991!?
1791! preciz Nico, urmrind reacia lui Edmund. Anul n care au trasat
liniile btliei trasnd liniile oraului, explic el, apsnd cu degetul pe harta
ce era desfcut i ntins pe consola dintre ei.
Liniile crui ora? Washington, D.C.?
Asta-i ceea ce desenau ei modul n care urma s arate capitala naiunii
americane. nsui preedintele George Washington a ales un maior din armata
SUA pentru treaba asta: arhitectul nscut n Frana, Pierre Charles LEnfant. Iar
cnd te uii la planurile sale timpurii observi c a pus temelia a tot ce-i azi aici,
spuse Nico, artndu-i din nou lui Edmund harta.
Aadar, franuzoiul sta a proiectat oraul
Nu! spuse categoric Nico. Trebuie s te debarasezi de minciunile istoriei.
LEnfant este unul dintre cei creditai cel mai adesea cu trasarea planurilor
oraului, ns dup ce a fost angajat de preedintele Washington, un cunoscut
francmason, a mai fost cineva care l-a ajutat s realizeze n detaliu planurile
164

oraului. Acesta este cel care a desenat i a marcat clar calea de acces i s-a
folosit de priceperea i miestria masonilor ca s construiasc ua diavolului.
E cineva cunoscut sau alt franuzoi?
Trezete-te odat, Edmund! Ai auzit vreodat de Thomas Jefferson?

165

42.
Legitimaia dumneavoastr, v rog, insist brbatul de culoare, masiv, care
asigur paza, n timp ce trec de uile de sticl i pesc pe marmura gri a cldirii
noastre.
n majoritatea dimineilor trec pe-acolo fr s fie nevoie de nimic mai mult
dect semnul pe care i-l fac cu mna Normei, femeia hispanic, puin cam
durdulie, care lucreaz n schimbul de diminea de trei ani ncoace. Astzi,
Norma lipsete. Cu o privire rapid aruncat spre mna noului paznic surprind
microfonul de culoare bej pe care-l ine strns n palm. Pe epoletul de pe umrul
lui scrie Flamingo Security Corp. ns mi-e foarte uor s-i recunosc pe cei din
Secret Service.
Cu Nico n libertate, nimeni nu-i asum niciun fel de riscuri.
La fel se ntmpl i cnd cobor din lift la etajul patru. Pe lng agentul
obinuit mbrcat la cravat i costum, care st de paz lng drapelele din zona
noastr de primire, mai e un agent i n exterior, n faa uilor antiglon, plus un
al treilea chiar lng biroul personal al preedintelui de la captul holului. Cu
toate astea, nimic din ceea ce vd nu m surprinde mai mult dect vocea
familiar pe care o aud la cteva ui mai ncolo n momentul n care intru la
mine-n birou.
Eti sigur c-i OK? ntreab vocea din biroul efei staffului.
Absolut, spune Claudia n timp ce ies amndoi afar pe hol. De fapt, dac
n-ai fi sunat chiar te-a fi omort. i el ar fi fcut la fel, adaug ea, referindu-se
la preedinte.
Se oprete puin chiar n faa uii mele.
Wes, ia ghici cine o s lucreze mpreun cu noi sptmna viitoare?
ntreab ea, pind nuntru i dnd din mini ctre u ca asistenta unui
scamator.
H-hei, amice, spune Dreidel intrnd n biroul meu, cu un biblioraft gros
lipit de old.
Bat din palme, prefcndu-m amuzat.
Ce mai faci? ntreb eu, aruncndu-i o privire rapid.
Cei de la firma mea m-au ntrebat dac a
N-au ntrebat, se bag Claudia n vorb, deinnd deja controlul. Au avut o
reprogramare de ultim or asupra unei depoziii i, cum el era deja aici, i-au
spus s rmn. ns nu putem s-l lsm s se milogeasc pentru un spaiu prin
nu tiu ce sediu de birouri, corect? Nu atta timp ct avem attea spaii aici.
Nu-i vorba dect de-o sptmn, spune Dreidel, intuindu-mi deja reacia.
166

Wes, tu te simi bine? ntreab Claudia. Am considerat cu toat nebunia


asta cu Nico c ar fi bine s ai pe cineva cunoscut cu Se oprete singur
dndu-i seama ce-a spus. Nico. O, cum am putut s fiu att de stupid Wes,
mi pare ru nici mcar nu m-am gndit c tu i Nico
Face un pas apsndu-i cocul cu minile ca i cum ar vrea s se ngroape sub
el. De aici, apare rapid i sentimentul de mil.
Cum te descurci? Dac vrei s te duci acas
Sunt bine, insist eu.
Dup toi anii tia, nici mcar nici mcar nu m gndesc la tine ca la
Nu spune cuvntul, dar eu totui l aud. Un handicapat. Unul cu faa plin de
cicatrice.
O victim, clarific Dreidel situaia i timp ce Claudia i mulumete, dnd
sugestiv din cap.
Exact. O victim, repet ea, ncercnd s m pcleasc. Asta am vrut s
spun. Doar c tu tu nu eti o victim, Wes. Nici acum i niciodat, insist ea ca
i cum cu asta ar drege-o.
Ca orice politician de carier, nu insist cu scuzele prea mult.
ntre timp, Dreidel, las-m s-i art camera din spate, destinat celor care
se ofer s ne sprijine n mod voluntar are un calculator i-un telefon n care
o s stai sptmna viitoare. Wes, doar ca titlu informativ, am vorbit cu cei din
Secret Service azi-diminea, i mi-au spus c nu se ateapt la niciun fel de
incidente, aa c, dac nu intervine nimic, programul rmne n mare parte
acelai.
n mare parte?
O s-l fac s stea mai mult acas tii, doar ca s fie n siguran, spune
ea, n sperana c se va relaxa. Problema este c ultima oar cnd Manning i-a
modificat programul a fost acum civa ani, atunci cnd au crezut c are cancer
rectal. Problem de via i de moarte. Aa c uit de vreun anun public, adaug
ea repede, ndreptndu-se spre u. Cu toate astea tot va avea nevoie de tine
disear, pentru chestia aia cu Madame Tussaud de la el de-acas.
nainte s pot spune ceva, mi sun telefonul de pe birou.
Dac-i presa spune Claudia.
O scrutez rapid cu privirea.
mi pare ru, adaug ea. Vreau s spun, dac ai ti cte telefoane am primit
asear
Crede-m, am spus nu comentez toat dimineaa, i mrturisesc eu n
timp ce-mi face semn cu mna i se ndeprteaz.
Las telefonul s sune, ateptnd ca Dreidel s plece imediat dup ea. ns el
rmne nemicat.
Claudia, vin ntr-o secund, strig el, stnd n picioare lng mine, la birou.
M holbez la el ca i cum nu-mi vine a crede c nc mai este acolo.
167

Ce mama naibii faci aici? l ntreb eu n oapt.


Se uit la mine la fel de nencreztor.
Glumeti? Sunt aici s te ajut.
Telefonul sun din nou i m uit rapid s vd cine sun, cu ecranul dispus ntrun unghi astfel nct Dreidel s nu poat citi i el de pe partea sa a biroului.
Biblioteca Prezidenial.
Ar putea fi tipa de la arhiv, spune Dreidel, aplecndu-se ca s trag cu
ochiul. Poate c are deja pregtite hrtiile cu privire la Boyle.
Telefonul sun din nou.
Ce-i, acum nu mai vrei hrtiile alea? se mir el.
mi dau ochii peste cap, dar nu pot s-i ignor logica. Apucnd cu putere
receptorul, rspund.
Wes la telefon.
Dreidel se duce rapid la u i scoate capul pe hol ca s se asigure c suntem
singuri.
Salutare, Wes, spune o voce amabil n telefon. Gerald Lang de la biroul
custodelui bibliotecii? M ntrebam dac nu cumva ai vreun moment disponibil
s stm de vorb despre expoziia aceea privindu-i pe consilierii prezideniali?
n timp ce Dreidel i scoate capul pe hol, pe fa i apare un zmbet fals. n
mod clar, e cineva acolo.
Heeei! anun el, chemndu-i n birou.
Dreidel, nu! uier eu printre dini dezaprobator, acoperind receptorul, n-am
nevoie de circul sta
Dreidel? ntreab Lang la telefon, auzind ce vorbisem. Tocmai ncercam s
dau de el. A fost consilierul lui Manning la Casa Alb, nu-i aa?
n faa mea, Bev i Oren l mbrieaz pe Dreidel cu cldur. Bev l strnge
att de tare n brae, nct snii ei fali practic strivesc scrisoarea personalizat a
lui Manning pe care o are la purttor. S-a ntors fiul risipitor. ns n timp ce m
uit la ei cum se bucur simt n stomac o durere seac. Nu e gelozie. Nici invidie.
N-am nevoie ca i ei s m ntrebe de Nico sau cum m descurc, n-am nevoie i
de mila lor. ns chiar am nevoie s tiu de ce Dreidel, n mijlocul mbririi
continu s se uite peste umr, studiindu-m n timp ce vorbesc la telefon. Ochii
i sunt obosii, cearcnele de dedesubt trdndu-i lipsa de somn de azi-noapte.
Indiferent ce l-a fcut s rmn treaz, l-a fcut s rmn treaz pn trziu.
Wes, mai eti la telefon? ntreab Lang la cellalt capt al firului.
Da, nu sunt aici, i rspund eu, trecnd de partea cealalt a biroului, cea
unde am scaunul. Las-m doar pot s m mai gndesc puin la asta? Cu toat
nebunia asta cu Nico, lucrurile au cam luat-o razna.
nchiznd telefonul, m uit din nou la prietenul meu. Prietenul care mi-a fcut
rost de slujba asta. i care m-a nvat tot ce tiu. i m-a vizitat atunci cnd, cnd
168

numai prinii mei i Rogo m mai vizitau. Nu-mi pas de ce spune Rogo. Dac
Dreidel e aici, sigur are un motiv bun.
Btndu-l amical cu palma pe spate pe Oren i srutnd-o pe obraz pe Bev,
Dreidel i expediaz i se ntoarce la mine n birou. M aez pe scaunul de la
birou i-i studiez zmbetul de pe fa. Nu m ndoiesc de el ctui de puin. E aici
ca s m ajute.
Deci tot nu i-ai spus i tipei de la arhiv, hm? ntreab el. Dar cum a rmas
cu Lisbeth? La ce or ne ntlnim cu ea?
i fiindc nu-i rspund imediat, adaug:
Ieri-sear eram acolo, Wes. Ai spus c va ntlnii n seara asta.
Aa e, ns
Atunci, hai s nu fim tmpii. Se ndreapt spre u i-o trntete ca s
avem intimitate. n loc s ne aruncm cu capul nainte ca nite imbecili, hai s ne
asigurm c mcar de data asta suntem pregtii. Vzndu-mi reacia, adaug:
Ce? Vrei s vin i eu, nu-i aa?
Nu bineneles c nu, m blbi eu, lsndu-m uor n scaun. De ce-a
vrea una ca asta?

169

43.
Kingsland, Georgia
Thomas Jefferson?
O teret nu vezi? ntreba Nico, cu ambele mini la baza volanului, n
dreptul orei ase. Fcndu-i semn lui Edmund spre harta pus pe consola dintre
ei, adug: Washington, Jefferson, LEnfant. Cei Trei n varianta original.
Cei Trei ce?
Cei Trei, Edmund. nc de la nceputuri, au fost dintotdeauna Cei Trei. Cei
Trei care s-au nscut s distrug iar astzi, Cei Trei care sunt aici ca s ne
salveze.
Aadar, Cei Trei sunt pe urmele Celor Trei un fel de cerc
Exact! Exact un cerc, spuse Nico, deja surescitat, ntinzndu-se ctre
parasolarul de deasupra scaunului su i scond un pix. Aa au ales ei simbolul!
innd volanul i aplecndu-se nspre consola dintre ei, Nico schi frenetic
simbolul pe colul harii.

Un cerc cu o stea?
O stea n cinci coluri, cunoscut i ca pentagram simbolul religios cel
mai des folosit n istorie vital tuturor culturilor, de la mayai la egipteni i pn
la chinezi.
Iar Washington i Jefferson au scos ntr-un fel sau altul asta la iveal?
Nu, nu, nu ascult Washington a fost francmason iar despre Jefferson
au existat zvonuri c-ar fi fost i el unul de-ai lor. Chiar crezi c nu tiau ce fac?
Asta n-au descoperit ei singuri. Asta au fost nvai. Cinci coluri la o stea,
corect? n Grecia antic, cinci era numrul omului. i numrul elementelor: foc,
ap, aer, pmnt i psihicul omului. Pn i Biserica a adoptat pentagrama uitte la ea cele cinci rni ale lui Isus, spuse Nico, aruncnd o privire rapid la
mtniile din lemn de la oglinda retrovizoare. ns atunci cnd simbolul este
inversat ntors cu fundul n sus devine opusul acestuia. Un semn adoptat de
vrjitoare, de sataniti i de
170

francmasoni.
l vezi, nu-i aa? tiam c o s-l vezi, Edmund! Au invocat simbolul acesta
de secole ntregi amplasndu-l pe propriile cldiri deasupra arcadelor
chiar i aici, spuse Nico, apsnd cu degetul arttor pe hart, insistnd asupra
celei mai cunoscute cldiri de pe Pennsylvania Avenue.

Casa Alb?
Au tot ncercat asta de secole n toat lumea. Fortreele din Spania,
castelele din Irlanda, pn i n vechile biserici de piatr din Chicago. ns pentru
ca poarta s se deschid, aveau nevoie de ceva mai mult dect simbolurile i
incantaiile potrivite
Aveau nevoie de putere.
Puterea suprem. Asta a fost lecia de pe vremea piramidelor i a
Templelor lui Solomon centre de putere pn n zilele noastre, cci
francmasonii nc spun c Solomon a fost primul lor mare maestru! De-asta au
adunat ei toi liderii de-a lungul istoriei. Accesul la putere! tiam c o s nelegi!
Slav ie! Doar uitndu-se la reacia lui Edmund, Nico abia dac putu s se
abin: tiam c o s nelegi!
ns cum de nimeni de la Casa Alb n-a ajuns s observe c exista o u cu
o pentagram pe ea?
U? Uile pot fi mutate i nlocuite, Edmund. Casa Alb chiar a luat foc i
a fost renovat. Nu, pentru asta, masonii au marcat ceva cu un caracter mult mai
persistent Nico se ntoarse din nou la hart. Urmrete punctele de reper,
explic el, ncercuind deja fiecare punct de pe hart. Unu Dupont Circle doi
Logan Circle trei Washington Circle patru Mount Vernon Square i
cinci nl creionul i-l apas cu putere pe ultimul punct: Pennsylvania Avenue
nr. 1600.

171

Cldirile reprezint poarta de acces. Chiar n faa noastr de mai bine de


dou sute de ani, adug el, n timp ce unea punctele. Exact cum fcuser Cei
Trei pentru el.

Oh, Doamne!
Dumnezeu n-a avut nimic de-a face cu asta, Edmund. Ci montrii, insist
Nico. Cu ei ne luptm noi. Ca s marcheze teritoriul, Jefferson a mers pn ntracolo nct l-a nsemnat cu emblema lor.
Nico ncepu s deseneze din nou pe marginea hrii. Spre propria surprindere,
ochii i se umflau la fiecare mzglitur pe hrtie. Era acel simbol pe care n-avea
s-l uite vreodat.

172

Nico, te simi bine?


Nico ddu din cap n semn c da, strngnd din dini i refuznd s se mai uite
n jos la simbol compasul i echerul. Amintete-i leciile. Nu lacrimi, doar
victorie.
Cu ochii aintii la drum, i ddu coordonatele pe care le nvase n toi anii
aceia din urma.
Pornete de la Capitoliu i mergi cu degetul n jos pe Pennsylvania Avenue,
pn la Casa Alba, i explic Nico, simind cum i crete presiunea n cap.
Lupt-te. Lupt-te cu monstrul. Acum f la fel de la Capitoliu n jos pe
Maryland Avenue i ine-o tot drumul spre Jefferson Memorial propriul
sanctuar! Acum mergi la Union Station i traseaz o linie pe Louisiana Avenue,
dup care prin partea de sud a Capitoliului, trage nc una prin Washington
Avenue. Liniile se vor uni n faa Capitoliului

De asta data, Edmund rmase tcut.


Compasul i echerul. Cel mai sacru simbol masonic
ndreptndu-se direct spre poarta Casei Albe toat puterea aia ntr-un
singur loc. De ce ar fi? Ce fac, ncearc s preia controlul asupra lumii?
Nu, spuse Nico cu rceal. ncearc s-o distrug. Deja uitnd de durerea
din cretet, adug: Bine ai venit, Edmund, bine ai venit n braele adevrului.
Nu nu pot s cred asta.
Acestea au fost i cuvintele mele i gndurile mele.
Dar s faci asta fr s tie cineva
Au fcut-o la vedere! Pe 13 octombrie 1792, Loja Masonic Numrul 9 din
Maryland punea piatra de temelie a Casei Albe ntr-o ceremonie plin de ritualuri
francmasonice. Uit-te acolo e-adevrat. Inscripia de pe placa de bronz a
temeliei spune c aceasta a fost turnat pe doisprezece, ns orice carte de istorie
respectabil spune c a fost turnat pe treisprezece.
Treisprezece. Numrul Fiarei.
173

La treisprezece cvartale nord de Casa Alb este locul n care au construit


Templul, cartierul general naional al francmasonilor!
Din nou treisprezece!
Acum le-ai neles trdarea. Au ateptat secole ntregi! Acum apte sute de
ani credeam c era vorba de mpratul Roman cel Sfnt cel pe care Biserica l
etichetase ca fiind dumanul numrul unu. ns masonii au tiut s atepte. S
atepte semnele. S atepte s apar adevrata putere a lumii. S se pregteasc.
Dup care s vin sfritul lumii.
Aadar, poarta pe care ncercau s-o deschid
e poarta Iadului.
Desigur! ncercau s elibereze Creaturile s nceap micrile! Nico, ai
idee spre ce te ndrepi? Scriptura o prezice! ncepe cu sosirea celor Dou
Fiare
ce vin prin oameni care-i gzduiesc! Mai nti, un discipol un om al
pcatului
sta-i Boyle, nu-i aa? Omul pcatului!
Dup care Conductorul un om al puterii
Manning!
Prin el, Cel ntunecat adevrata Fiar se va ridica, formnd cea mai
puternic mprie dintre toate!
Aadar, Fiara pe care ncercau s-o elibereze
Antihristul, Edmund. Ei l vor pe Antihrist! Dac n-ar fi fost Cei Trei,
acesta ar fi venit deja! Spune-mi c nelegi! Fr Cei Trei, realegerea lui
Manning era iminent! Puterea suprem era ntruchipat de Manning! Un om al
pcatului era ntruchipat de Boyle! mpreun, ei erau cheile cu care s deschid
poarta!
Cei Trei n varianta original se dedicaser naterii sale Cei Trei n varianta
final i-au dedicat viaa distrugerii sale! Alpha i Omega! Destinul lor era
mplinit!
Da, da destinul soarta lor exact ca n Scriptur! Fiii mei vine
Antihristul. E deja n lume ip Nico mprocnd cu saliv tot parbrizul.
Aadar, motivul pentru care l-ai mpucat pe Boyle n locul lui Manning
Pe un stadion plin de admiratori? nconjurat de adepii si? Influena lui
Manning era la apogeu! Dar dac asta ar fi fost catalizatorul pentru trezirea sa la
via? Nu aa cum au spus Cei Trei era mai bine s acionez asupra lui
Boyle, care era era era Nu nelegi? url el, dnd cu pumnul n volan.
Fr Boyle, ar fi fost numai o singur Fiar! O cheie n loc de dou! Cu doar
una, poarta n-ar fi putut fi deschis!
Continu s se uite la Edmund, dup care napoi la osea. Respiraia i era
rapid i necontrolat, tot corpul i tremura. Dup ce tcuse atta amar de
174

vreme ca s ajung n sfrit s spun totul acum abia dac-i mai putea ine
respiraia.
O o omul pcatului exact ca tatl meu a fost ntotdeauna semnul!
N-ai auzit n-ai auzit de pcatul lui Boyle? strig Nico.
Gfia ntre respiraiile precipitate n timp ce un uvoi neateptat de lacrimi l
fcea s vad drumul prin cea. Se aplec n fa, inndu-se strns de volan i
simi un junghi n stomac.
Ce-a fcut el cu propria? i mai apoi cu a mea? i duse un deget la
ochi, tergndu-i hotrt lacrimile.
Acestea i se rostogoleau pe fa, adunndu-i-se ca nite picturi de ploaie n
brbie.
Nu te mai opune, i spuse. Fii recunosctor c te eliberezi i lai s ias din
tine Ascult Cartea Mulumesc, mam Mulumesc
n nelegi? l ntreb rugtor pe Edmund, cu vocea schimbat i cu un
accent de Wisconsin pe care-l ngropase cu ani n urm. Oamenii nu tiu nimic,
Edmund. Profesor i student. Maestru i ucenic, Manning i Boyle, continu el,
lsndu-se i mai n fa pe volan. Precum tatl i fiul. De-asta am fost eu ales.
De-asta mi-a fost luat mama. Sa m pun la ncercare s-l opresc pe taicmeu s nchid poarta diavolului. S in poarta nchis i s mpiedic Marele
ntuneric s ne cuprind.
Lng el, n scaunul pasagerului, Edmund nu spunea niciun cuvnt.
Te te rog, Edmund te rog spune-mi c nelegi
nc o dat, Edmund rmase tcut. La fel de tcut cum fusese n ultimele cinci
ore de cnd ieiser din benzinria din Carolina de Sud.
Cu centura de siguran ce-i cuprindea strns pieptul pe diagonal, Edmund se
lsase uor spre dreapta, apsnd cu umrul pe portiera din dreptul su. Braele i
atrnau pe lng corp i avea mna stng ndoit n poal.
n timp ce trailerul, zdruncinndu-se, intr pe segmentul de drum suspendat
deasupra altui drum, dup care travers rul St. Marys, un dmb de beton ieit n
afara carosabilului i arunc lui Edmund capul spre dreapta, lovindu-i fruntea
uor de geamul lateral. La fiecare nou mbinare metalic a podului, din asfalt,
trailerul se zdruncina. La fiecare zdruncintur, capul lui Edmund se lovea ritmic
de geamul pasagerului.
tiam ca o s nelegi, Edmund, spuse Nico surescitat. Mulumesc.
Mulumesc pentru c ai crezut
Bang bang bang. Asemenea unui ciocan care bate ntr-un cui, capul lui
Edmund se lovea ntruna de geam. Zgomotul, ca nite bti de tobe, era
ngrozitor. Nico nu-l bg de seam. Exact aa cum nu bga de seam zgomotul
pe care degetele pline de snge ale lui Edmund l scoteau cnd se lipeau i se
dezlipeau de scaunul de vinilin ale camionului. i nici balta de snge uscat care-i
175

cursese pe piept lui Edmund din locul de unde Nico i tiase gtul cu cheile de la
main.
tiu, ns m bucur c nelegi, spuse Nico, inndu-i respiraia i
tergndu-i lacrimile din ochi.
Cu nc o zdruncintur, cea final, camionul iei de pe podul suspendat
deasupra rului St. Marys i trecu oficial grania statului Georgia. Pe partea
dreapt, lsar n urm un semn de autostrad portocaliu decolorat cu verde.
Bine ai venit n Florida ara Soarelui.

176

44.
O or i jumtate mai trziu, trag pe dreapta n curba din fa de la First of
America Bank, acolo unde se afl birourile lui Rogo, la etajul doi. Chiar cnd
opresc maina, Rogo iese ctinel din cldire, ndreptndu-se spre portiera
dreapta, fa. nc-i suprat c m ntlnesc cu Lisbeth. ns nici pe jumtate pe
ct e de suprat c-l vede pe Dreidel stnd pe locul su din main.
Cum e lumea amenzilor de circulaie? strig Dreidel cobornd geamul.
La fel ca politica din Chicago, i rspunde Rogo, aruncndu-mi o privire
aprig n momentul n care deschide portiera din spate. Complet corupt.
Nu fusese mai bine nici atunci cnd se ntlniser pentru prima oar, cu ani n
urm. Amndoi avocai, amndoi cu idei fixe, amndoi prea ncpnai s vad
altceva dect greelile altora.
Tot restul drumului, Rogo rmne mbufnat n spate n timp ce trecem n
vitez pe lng magazinele vechi de familie ce se ntind de-a lungul South Dixie
Highway. Periodic se uit atent n spate ca s se asigure c nu suntem urmrii.
Eu folosesc oglinda lateral exact pentru acelai lucru.
Acolo mi-arat Dreidel ca i cum n-a fi fost aici de-o mie de ori.
Frnez, o iau brusc la dreapta spre spaiul din faa destinaiei noastre: cldirea
de birouri ntins, zugrvit n alb, care ocup cea mai mare parte a ansamblului.
Chiar n faa cldirii se afl o piaet cu o statuie reprezentnd o estoas
mbrcat ntr-un costum negru i cu ochelari de soare, care cnt la o chitar
electric. Ar trebui s fie comic. Niciunul dintre noi nu rde.
Parcheaz jos, spune Rogo, artnd spre parcarea din beton cu dou
niveluri care face legtura cu cldirea. Cu ct sunt mai puini cei care ne vd, cuatt mai bine.
Se uit la mine n oglinda retrovizoare. Nu trebuie s fii un geniu ca s
nelegi mesajul. E destul de ru c am venit aici. E i mai ru c l-am adus pe
Dreidel.
Cu toate astea, Dreidel nu pare s bage de seam suprarea lui Rogo. Uitnduse afar pe fereastr, e mult prea concentrat asupra semnului imens pe fundal
maroniu, parial obturat de coloanele false din ciment ale cldirii: Palm Beach
Post.
Eti sigur c-i o micare neleapt? ntreab Dreidel n timp ce soarele
dispare, iar noi ne croim drum spre al doilea nivel al parcrii subterane, deja
cufundat n ntuneric.
Ai tu un loc mai bun? l zgndresc eu.
177

i asta-i i ideea. Indiferent unde ne-am duce, e foarte uor s fim ascultai n
secret. ns aici, n inima nu-mi pas ct de puternici sunt ei Manning, FBIul pn i Secret Service niciunul dintre ei nu-i permite s se lupte cu presa.
Care-i planul de rezerv n cazul n care tipa ne-o trage? ntreab Rogo n
timp ce ne ndreptm spre intrarea din fa a cldirii i trecem de o main veche
de tiprit, pind pe marmura de pe jos, o combinaie de roz cu negru.
Este ultima sa ncercare de a ne face s ne ntoarcem. Dreidel d aprobator din
cap, ns nu ncetinete pasul. Ca i mine, joac totul pe o singur carte. i,
bazndu-m pe ceea ce vzusem n camera lui de hotel, nu vrea s-i dea lui
Lisbeth un alt motiv de a-i aprea numele n ziar cu majuscule ngroate.
Telefoanele celulare i pagerele, ne anun un paznic de culoare cu prul
crunt cnd ne apropiem de detectorul de metale i dispozitivul cu raze X.
mi pun geanta de umr n co, alturi de telefon. ns atunci cnd trec prin
detectorul cu raze X, ecoul unui bip puternic umple sala nalt de marmur.
M pipi n sus pe la piept, verificnd dac am vreun stilou sau
Insigna, mi spune paznicul, artndu-mi reverul cu degetul.
Dndu-mi ochii peste cap i trecnd iar prin dispozitivul cu raze X, mi scot
grbit haina i-o pun pe banda rulant a aparatului.
Ar trebui s arunci insigna aia nenorocit, spune Dreidel, venind imediat
dup mine. Capetele alea miniaturale prinse unul de cellalt i dau fiori i
Hei, biei, ne ntrerupe agentul de paz, dnd din cap n timp ce studiaz
monitorul video al aparatului cu raze X.
Bate uor cu degetul pe ecran strmbnd din nas.
Cred c ai vrea s aruncai o privire aici

178

45.
Doamnelor i domnilor, bine ai venit pe Aeroportul Internaional Palm
Beach, anun stewardesa prin interfonul din avion. V rog s rmnei la
locurile dumneavoastr cu centurile de siguran puse pn cnd avionul se va
opri complet, iar comandantul aeronavei va stinge semnul ce marcheaz
obligativitatea de a purta centura de siguran.
Desfcndu-i rapid catarama metalic a centurii de siguran, Romanul se
ntinse pn la scaunul din fa, de unde scoase o geant groas de aluminiu, tip
diplomat, cu logoul Secret Service pe ea. i flex podul palmei la ambele mini,
trgnd de ncuietorile servietei. Din interior, dintr-o carcas de protecie gri,
cauciucat, scoase un minireceptor care-i amintea de vechile tranzistoare radio
pe care bunicul lui obinuia s le colecioneze. Desfcnd firul negru din jurul
receptorului, i bg casca n urechea dreapt i aps pe butonul Pornit dispus
pe partea lateral a receptorului.
insigna aia nenorocit, spuse Dreidel, vocea sa fiind mult mai nbuit
ca nainte. Capetele alea miniaturale prinse unul de cellalt i dau fiori i
Verificnd recepia pe ecranul electronic ptros, Romanul vzu ntre patru i
cinci liniue digitale. Nu era diferit de un telefon celular cu o baterie mult mai
puternic i mai eficient, de uz militar.
Hei, biei, ntrerupe discuia o voce nou. Cred c ai vrea s aruncai o
privire aici
Romanul i bg un deget n cealalt ureche i nvrti de poteniometrul de
volum ca s aud mai bine. n schimb, nu urm dect tcere.
Undeva deasupra, se auzi un sunet puternic ca un clopoel, n timp ce simfonia
metalic produs de desfacerea simultan a centurilor de siguran umplu cabina
avionului. Rmnnd perfect calm, Romanul ddu volumul i mai tare. Tot
nimic. O secund parc, surprinse ceva nedesluit, ns fr s poat distinge
nimic concret.
La ce etaj? ntreb Rogo, intrnd pe fir, tare i clar.
Etajul doi, i rspunse Wes.
F-mi i mie o favoare, adug Rogo. Cnd discutm cu Lisbeth, hai s
ncercm s fim biei detepi, bine?
nchizndu-i servieta i urmndu-i pe ceilali pasageri pe culoar, Romanul
ddu din cap pe deplin satisfcut. S-i lase s-o fac pe detepii fusese exact ce
plnuise.

179

46.
Trebuie s-i recunoti meritele biatului, spuse Micah, nvrtindu-se prin
parcare n timp ce Wes, Rogo i Dreidel dispreau n interiorul cldirii Palm
Beach Post.
Cui, lui Wes? ntreb OShea, uitndu-se din scaunul din dreapta al Chevyului lor nchiriat de guvern. De ce, pentru c alearg dup ajutor?
Vezi, aici l subestimezi. Nu cred c alearg. De ndat ce pete n
cldirea aia, intr de bunvoie ntr-un cmp de for pe care tie c noi n-o s-l
strpungem.
Fie asta, fie n-are alternativ.
Poate, spuse Micah, innd volanul i uitndu-se fix la partenerul su. ns
cnd l-am urmrit ieri-diminea, fiecare persoan cu care s-a ntlnit s-a holbat
la faa lui. Valetul, uierul, oaspeii pe lng care a trecut prin hol dac poate
s se descurce cu asta zilnic, poate s ncaseze mai muli pumni dect crezi tu.
i asta se presupune c-ar trebui s m impresioneze?
Nu spun dect c un obiectiv neclintit e la fel de fatal ca i fora noastr de
nestvilit.
Da, ns fora de nestvilit este cea de care se tem oamenii. Iar pn cnd o
s-i prindem fundul lui Boyle, eu asta a prefera s fie.
deoarece ne-a slujit att de bine pn acum, spuse Micah.
i scap esenialul. Pn i Boyle tie c i noi cutm
ceea ce caut i el. i-o tie de ani de zile.
ns ceea ce nu tie este c Wes a devenit deodat cel mai bun zhrel pe
care s-l agm de b, pe post de momeal. ntoarce acolo, adug OShea,
artnd spre intrarea n parcarea subteran.
Lund curba la limit i croindu-i drum spre al doilea nivel, nu le lu mult s
ajung lng Toyota neagr i cam ruginit, a lui Wes. Imediat ce ddu cu ochii
de ea, Micah frn.
Trage chiar n spate, acolo, spuse OShea, artnd spre un loc de parcare
liber dispus pe diagonal fa de Toyota.
Accelernd uor, Micah intr cu grij n locul indicat. Prin lunet, vedea
perfect maina lui Wes.
Avem zhrelul, spuse OShea. Iar cnd ii strns de el, calul n-are cum s
nu te urmeze.

180

47.
ngrmdindu-ne cu toii n jurul micului monitor TV al dispozitivului cu raze
X, nepenim cnd paznicul ne arat ceva pe ecran. Conturul rectangular al
insignei mele apare pe ecran pe un fundal gri ntunecat. Chiar sub ea, cele dou
capete sculptate arat ca dou lacrimi identice de culoare gri. ns de departe
mult mai interesante sunt bucile micue de metal care arat aproape ca nite
cioburi ascuite de sticl ce strlucesc acolo, n centrul conturului gri.
Ne chiorm cu toii, chinuindu-ne s ne dm seama ce se afl acolo, pn n
momentul n care paznicul apas pe un buton de pe tastatur i mrete imaginea.
Pe ecran, componentele ne apar brusc n faa ochilor o anten spiralat, un
microcip n miniatur i o baterie i mai mic, care s faciliteze ascultarea.
Ca ntotdeauna, Rogo deschide primul gura:
Nemernicul dra
l ciupesc de cot i-i arunc o privire.
Nu-i dect sta-i reportofonul meu totalmente digital tii, ca s-mi
salvez ideile bune, optesc eu, ncercnd s sune ct se poate de firesc, n ciuda
vocii-mi gtuite.
Bestial! Nu-i aa?
Le fac i mai mici dect casetele alea mici, adaug Rogo, prinzndu-se
rapid.
Uite, dac vrei poi s-l ncerci, merg eu la cacealma cu paznicul n timp ce
banda rulant mi returneaz haina.
ndoind-o peste bra i ndreptnd-o spre el, scot insigna ca s-l las s se uite
mai de aproape. mi face semn de la revedere, satisfcut de ofert.
ndreptndu-ne rapid spre lifturi, afim nite zmbete false ca i cum totul ar
fi perfect. Dup modul n care privete Dreidel n stnga i n dreapta, este clar
c-i panicat total. Nu-l acuz. Indiferent cine ne ascult tie ce fcea el n camera
aceea de hotel. ns acum nu-i momentul s discutm despre asta. M uit la
paznic care ne urmrete cu privirea, dup care m uit n jos la insigna cu Casa
Alb de la rever, care probabil emite nc.
Ateapt, i fac semn lui Dreidel cu o palma deschis ndreptat spre el.
Ochii i joac i mai repede n cap. Cnd ne suim n lift, i roade unghia de la
degetul mare, fr s se poat controla, ns chiar cnd d s-mi rspund n
oapt, Rogo l apuc strns de biceps.
Ce etaj? ntreab Rogo, aplecndu-se i micndu-i n fa brbia.
n colul liftului, o camer de supraveghere este ndreptat n jos, spre noi.
Doi, rspund eu ca de obicei, ct pot de neutru.
181

F-mi i mie o favoare, adaug Rogo. Cnd discutm cu Lisbeth, hai s


ncercm s fim biei detepi, OK?
Nimeni nu spune nimic altceva pn cnd uile se deschid la etajul doi. O iau
de dou ori la stnga, urmnd mocheta gri din holul principal. De-a lungul
peretelui stng sunt ui de sticl nchise i birourile private ale editorilor de top ai
ziarului. Ne ducem direct spre micile separeuri din spate formate prin
compartimentare cu perei despritori.
Asta-i o prostie, optete Dreidel n timp ce-mi duc mna la rever i acopr
insigna. Ar trebui s ieim de-aici. Scap de haina aia i hai s renunm.
De data asta Rogo este i el de acord.
Ia-o ca pe un semn, Wes. Dup toate probabilitile, ea n-o s fac dect s
mearg totul i mai prost.
N-ai de unde s tii asta, i optesc.
Hei, strig Lisbeth, scondu-i capul din micul ei birou chiar cnd ne
apropiem. i d seama imediat c e ceva n neregul. Ce s-a ntm?
mi pun sugestiv un deget pe buze i-o fac s tac. Ridicndu-mi haina, i art
insigna i spun doar din buze cuvntul microfon.
Mulumim din nou c ne primeti, adaug eu n timp ce ea rspunde la
pantomim i-mi indic propria ureche.
Pot s ne aud? ntreab prin semne.
Dau din cap n semn c da i-mi pun haina pe sptarul scaunului ei.
mi pare ru, e din cauza aerului condiionat, adaug ea, deja cu un pas
naintea noastr n timp ce apuc un biblioraft gros de pe masa de lucru. Dac
vrei, lsai-v hainele aici
nainte s putem mcar s reacionam, iese din biroua i se ndreapt glon
spre hol, cu prul rocat fluturndu-i pe umeri i cu braele micndu-se pe lng
corp. Cum mnecile cmii ei albe scrobite sunt suflecate pn la cot, pot s-i
vd pistruii deschii la culoare, care-i umplu cea mai mare parte a antebraului.
Mergnd n spatele ei, Rogo i vede i el, ns nu spune nimic. Fie o urte, fie o
iubete. Ca ntotdeauna n cazul lui, e greu s spui care variant e cea adevrat.
Eu sunt Rogo, spune el, ntinzndu-i o mn i alergnd s-o prind din
urm.
Aici, spune ea, ignorndu-l i deschiznd ua de la o sal de conferine
nsorit, cu trei perei de sticl, fiecare avnd jaluzelele verticale ridicate.
Pe rnd, Lisbeth face nconjurul camerei i trage de cordeluele de acionare,
nchiznd jaluzelele. Face acelai lucru i cu jaluzelele de la geamul care d
nspre parcarea din fa. n trei secunde, lumina soarelui e nlocuit de bzitul
abia perceptibil al tuburilor de neon.
Eti sigur c nu ne poate auzi nimeni?
182

Comitetul editorial se ntlnete aici n fiecare diminea ca s hotrasc ce


viei s mai fac praf n fiecare zi. Se zvonete c aici se caut microfoane cel
puin o dat pe sptmn.
Spre deosebire de Dreidel, de Rogo sau chiar de mine nsumi, Lisbeth nu pare
nici mcar puin afectat sau intimidat. Probabil c noi ne ieiserm din form i
nu mai eram pregtii de lupt din ziua n care prsiserm Casa Alb. Ea are
parte zilnic de frmntrile publice i de dificulti de tot soiul. i n mod clar le
face fa cu brio.
Deci, cine i-a dat insigna? ntreab Lisbeth cnd ne aezm n jurul
imensei mese ovale de edina.
Claudia, spun eu pe nersuflate, fcnd referire la efa staffului nostru,
dnd din greeal cu scaunul n spate peste blatul negru dispus pe peretele din
spate. O primete oricine ntrzie
Crezi c ea e cea care a pus microfonul acolo? ntreab Dreidel.
N-n-am nici cea mai vag idee, spun, derulnd n minte filmul ntlnirii de
ieri. Oren Bev chiar i B.B. Ar fi putut fi oricine. Nu era necesar dect s
aib acces la ea.
Cine a purtat-o ultima oar? ntreab Lisbeth.
Nu tiu poate Bev? Oren n-o poart niciodat. Poate B.B.? ns la
sfritul sptmnii lumea i-o mai las pe birou, adic, n-a fi bgat de seam
dac ar fi intrat cineva n birou i ar fi scos-o de la hain
ns s reueti s bagi un microfon fr fir n ceva att de mic spune
Dreidel. Nu vi se pare c-i puin cam mult tehnologie de vrf pentru fr
suprare, Wes ns pentru cineva nensemnat din fosta echip a Casei Albe?
Ce vrei s spui? ntreb eu, ignorndu-i snobismul.
Poate c au fost ajutai de cineva, spune Dreidel.
De cine? De Secret Service?
Sau de FBI, sugereaz Rogo.
Sau de cineva care se pricepe s afle tot felul de secrete, adaug Lisbeth,
un pic prea entuziast.
Din modul n care-i trece vrful degetului pe marginea biblioraftului, n mod
clar are ceva de spus.
Ai gsit pe cineva care s se potriveasc descrierii tale? ntreab Dreidel
sceptic.
Tu s-mi spui asta, spune ea, deschiznd biblioraftul i frunzrindu-l. Cine
vrea s aud adevrata poveste a Romanului?

183

48.
n mare parte, era precum zumzitul unui lift sau al unei benzi rulante din
aeroport. Linititor la nceput, dup care, pe msur ce zgomotul se repeta iar i
iar, ajungea s te nnebuneasc.
Pentru Roman, trecuse aproape jumtate de or de cnd auzise n cti vocea
lui Wes, care parc-i zgriase auzul. Dac avea noroc, n-avea s mai dureze mult.
ns dup ce i lu n primire maina nchiriat i se zbtu s ias din traficul de
pe aeroport i s ajung n Southern Boulevard, n afar de bzitul din casc nu
mai auzi nimic. De fiecare dat cnd trecea cineva pe lng biroul lui Lisbeth
prindea frnturile unei discuii de la distan. Dup care din nou bzitul.
Apucnd ferm volanul n timp ce maina alb nchiriat urca pe Southern
Boulevard Bridge, ncerc s se calmeze admirnd privelitea acvamarin a
Intracoastal Waterway. Ca de obicei, fcu aceeai mecherie, care-i amintea de
ultima oar cnd venise aici: n ultimul an de mandat al lui Manning, cnd fusese
la Lacul Okeechobee i pescuise numai exemplare mai mari de patru kilograme.
Fr ndoial, bibanul era mai mare n Florida dac te gndeti c n D.C. un
pete de dou kilograme i jumtate era considerat imens , dar asta nu-l fcea
mai uor de prins. Nu era imposibil ns dac ineai neaprat i aveai rbdare.
Aruncnd o privire rapid la servieta sa argintie larg deschis pe scaunul din
dreapta, Romanul verific de dou ori puterea semnalului dispozitivului de
ascultare i-i rearanj casca n ureche. Dup ce fcu o ntoarcere brusc la
stnga pe Ocean Boulevard, curnd vzu partea de sus a cldirii de birouri din
sticl, late, dar nu prea nalte, ce se iea dintre frunzele verzi ale smochinilor
indieni care fuseser plantai aici ca s protejeze cldirea de privirea marelui
public. Cnd ntoarse la stnga pe aleea principal din fa, vzu c aveau i fore
de securitate. Ce nu tia era c mai aveau i dou maini de poliie, dou Chevy
fr nsemne pe ele i o ambulan chiar lng intrarea n cldire. Era clar c
ncepuser s intre n panic.
Romanul ntoarse i intr ntr-un loc de parcare din vecintate, nchise servieta
i-i scoase casca din ureche. Wes era mai detept dect crezuser. N-avea s-i
mai aud prea curnd vocea. ns sta fusese motivul pentru care plecase la drum
fr s mai stea pe gnduri. Rbdarea era bun la pescuit. ns dup cum
mergeau lucrurile, unele probleme necesitau o abordare mult mai dinamic, o
implicare direct.
De pe fundul servietei Romanul i scoase revolverul SIG de 9 mm, l arm,
dup care l bg n tocul de piele al hamului purtat pe sub haina neagr de la
costum. Trntind cu putere ua mainii, se ndrept spre intrarea n cldire.
184

Domnule, trebuie s v vd legitimaia, strig un ofier n uniform de erif


fornind pe nas cu un uor accent din nordul Floridei.
Romanul se opri, ridicnd din sprncene. Atingndu-i cu vrful limbii buza
de sus, i baga mna n hain
Minile la vedere!
ncetior, ncetior, rspunse Romanul scondu-i un portofel negru
subire din piele de ipar. Suntem de-aceeai parte a baricadei.
Deschiznd portofelul, ls s se vad legitimaia cu fotografie la care era
ataat insigna aurie cu bine cunoscuta stea n cinci coluri.
Director adjunct Egen, spuse Romanul. Secret Service.
La naiba, omule, de n-ai spus aa din prima? ntreb eriful rznd n timp
ce-i reasigura curelua de la tocul armei. Era gata s bag cteva boabe n tine.
Nu-i nevoie, nu-i nevoie, spuse Romanul, studiindu-i propria imagine
reflectat n uile de sticl de la intrare. Mai ales ntr-o zi att de minunat.
nuntru, se apropie de biroul la care te nregistrai la sosire i arunc o privire
la bustul sculptat, din bronz, situat n colul holului de la intrare. N-avea nevoie
s citeasc placa gravat de sub el ca s identifice restul.
Bine ai venit la birourile lui Leland F. Manning, fostul preedinte al Statelor
Unite.

185

49.
Romanul e un erou, ncepe Lisbeth, citind de pe carneelul ei ngust de
reporter pe care-l scoate din dosar. Sau un narcisist care-i urmrete asiduu
interesele personale, depinde de cum l privii n funcie de afilierea voastr
politic.
Republican versus democrat? ntreab Dreidel.
Mai ru, clarific Lisbeth lucrurile. Oameni rezonabili versus nebuni
nemiloi.
Nu neleg, i spun eu.
Romanul este un I.C. informator confidenial. Anul trecut, CIA i-a pltit
70 000 de dolari pentru o informaie cu privire la locul unde doi iranieni ncercau
s construiasc o bomb chimic n Weybridge, undeva lng Londra. Acum doi
ani, i-au pltit alte 120 000 de dolari ca s-i ajute s localizeze un grup alZarqawi presupus ca fcnd trafic ilegal cu gaz VX prin Siria. ns perioada sa
de prosperitate maxim a fost acum aproape zece ani, cnd l-au pltit n mod
regulat cu 150 000 de dolari de fiecare dat pentru informaii cu privire la
toate activitile teroriste puse la cale n interiorul Sudanului. La asta se pricepea
cel mai bine. Vnzrile de arme locaiile teroritilor strngerea de arme. tia
ce valoare are moneda american.
Nu sunt sigur c am prins ideea, spune Rogo.
Bani, soldai, arme toate vechile uniti de msur destinate ctigrii
unui rzboi sunt depite, adaug Lisbeth. n lumea de azi, cel mai important
lucru de care au nevoie militarii i rareori au parte de aa ceva sunt
informaiile bune, solide, credibile. Informaia e la putere. i este exact chestia
pe care, ntr-un fel sau altul, Romanul o avea ntotdeauna la timp, n avantajul
su.
Cine spune asta? ntreab Dreidel, din nou sceptic.
Dup tot timpul petrecut n Biroul Oval, tie c veridicitatea unei istorii
depinde de munca de cercetare care st n spatele ei.
Unul dintre reporterii notri a lucrat la L.A. Times, i scria despre CIA, se
rstete Lisbeth. Sau sta nu-i un ziar destul de prestigios pentru tine?
Stai, zic, deci Romanul e de partea noastr?
Lisbeth clatin din cap.
Informatorii nu sunt de partea nimnui ei nu fac altceva dect s-i ofere
serviciile celui care ofer mai mult.
Aadar, e un informator bun? ntreb.
186

Bun ar fi tipul care i-a deconspirat pe teroritii asiatici care aveau ca int
Philadelphia, acum civa ani. Romanul e tare.
Ct de tare? ntreab Rogo.
Lisbeth ntoarce o nou fil din carneelul ei.
Suficient de tare ca sa cear plata a ase milioane de dolari pentru un
singur pont. Dei, aparent, n-a primit nimic. n cele din urm, CIA a spus nu.
Asta nseamn o grmad de bani, spune Rogo, aplecndu-se i citind din
carneelul ei.
Tocmai asta-i ideea, l aprob Lisbeth. Suma medie pentru un informator
este mic: 10 000 de dolari sau aa ceva. Poate i dau ntre 25 000 de dolari i 50
000 de dolari dac le eti de un real folos dup care dau pn la 500 000 de
dolari dac le dai informaii specifice despre o celul terorist activ, ns ase
milioane? Ca s zic aa, ar trebui s fii destul de-aproape de surs, nct s tii
pn i ce gusturi are Bin Laden n materie de past de dini. Aa c, dac
Romanul a ajuns s cear atta bnet
Probabil c deinea un secret mare ct un elefant, spun eu, completndu-i
gndul.
Poate c le vnduse pontul despre faptul c Boyle avea s fie mpucat,
adaug Rogo.
Sau circumstanele care-au dus la asta, spune Lisbeth. Se pare c cererea a
fost fcut cam cu un an nainte de mpucturi.
Dar ai zis c CIA n-a pltit, o contreaz Dreidel.
Au vrut s-o fac. ns, aparent, n-au putut s primeasc aprobarea de sus,
explic Lisbeth.
De sus? ntreb eu. Ct de sus?
Dreidel tie ncotro vreau s ajung.
Ce, crezi c Manning i-a refuzat Romanului cupa de aur
Habar n-am, i rspund.
ns are sens, ne ntrerupe Rogo. Cci eu, unul, dac-a fi pe punctul de a da
lovitura i de a pune mna pe ase milioane de dolari, a nfca puca lui taicmeu ca s trag nite focuri de arm la ntmplare.
Lisbeth se uit fix la el.
Tu te duci s vezi filmele de aciune chiar de la premier, nu-i aa?
Putem s nu deviem de la subiect? i rog eu, dup care o ntreb: A mai zis
prietenul tu, reporterul, i altceva din care s reias despre ce era vorba n cazul
pontului stuia de ase milioane de dolari?
Nu tie nimeni. De fapt, era mult mai fascinat de modul n care Romanul
continua s scoat iepuri albi din joben an dup an. Cel mai adesea, aprea din
neant, lansa o bomb despre o celul terorist din Sudan sau despre un grup care
a capturat nite ostatici, apoi disprea pn la urmtoarea situaie de urgen.
Ca Superman, spune Rogo.
187

Mda, cu deosebirea faptului c Superman nu te pune s-i dai cteva sute de


mii de dolari nainte s-i salveze viaa. Cred c pot s afirm fr teama de a grei
c Romanul e absolut necrutor. Dac CIA nu-i pltea preul, era la fel de fericit
s se dea deoparte i s lase un ostatic s fie decapitat. De-asta primea sumele
alea impresionante n bani ghea. Nu-i psa. i s-ar prea c nici acum nu-i
pas.
i nc mai e n Sudan? ntreb.
Nu tie nimeni. Unii spun c s-ar putea s fie n State. Alii se ntreab
dac nu cumva i face rost de informaii direct de la surs, dinuntrul sistemului.
Vrei s spui c ar avea pe cineva n CIA? se mir Rogo.
Sau n FBI. Sau n NSA. Sau chiar n Secret Service. Toate serviciile astea
adun informaii.
Se ntmpl tot timpul, e de acord i Dreidel. Nu tiu ce agent de nivel
mediu se satur de salariul lui tot de nivel mediu i-ntr-o bun zi se hotrte c
n loc s bat la main nu tiu ce raport despre Criminalul X, l d mai departe
unui aa-zis informator, care mai apoi vinde informaia i mparte banii cu el.
Sau i creeaz o identitate fals poate c-i alege un nume ridicol, cum
ar fi Romanul dup care i paseaz informaia lui nsui sub noul nume. Aa
primete o recompens imens pentru ceea ce ar fi fcut de altfel n cadrul slujbei
sale pe mai nimic, spun eu.
Oricare dintre variantele astea e adevrat, probabil c Romanul a spat
att de adnc, nct intermediarii si au trebuit s pun la cale un ntreg sistem de
comunicaii, la fel de ridicol, doar pentru a intra n contact cu el. tii, ca i cum
ai citi la fiecare a cincea liter din nu tiu ce rubric de anunuri i mic
publicitate
Sau amestecnd literele dintr-un careu de cuvinte ncruciate, bolborosete
Dreidel, ridicndu-se deodat n picioare. ntorcndu-se spre mine, adaug: Dmi s vd careul la
Din buzunarul de la pantaloni, scot faxul pe care e imprimat careul cu pricina
i-l ntind cu palma pe mas. Eu i Dreidel ne aplecm deasupra lui dintr-o parte.
Rogo i Lisbeth o fac din partea cealalt. Dei amndoi auziser asear toat
povestea, asta e prima dat cnd Rogo i Lisbeth l vd.
Studiind careul, se concentreaz cu toii asupra ptrelelor completate, ns
nu vd nimic n afar de o grmad de rspunsuri i nite mzgleli fcute la
ntmplare pe margini.
Ce-i cu numele alea de pe cealalt foaie? ntreab Lisbeth, cutnd n foile
de sub careul de cuvinte ncruciate i dnd la iveal prima pagin a faxului, cea
cu benzile desenate cu Beetle Bailey i Blondie. Chiar deasupra capului lui
Beetle Bailey, scrise de mna preedintelui, apar cuvintele Guv. Roche M.
Heatson Gazd Mary Angel.
188

M-am uitat peste ele noaptea trecuta, spun eu. Careul e datat 25 februarie,
chiar la nceputul administraiei. n noaptea aceea, guvernatorul Tom Roche l-a
prezentat pe preedinte la un eveniment literar din New York. Printre remarcile
sale din deschidere, Manning i-a mulumit principalului organizator, Michael
Heatson, i gazdei sale pentru eveniment, o femeie pe nume Mary Angel.
Deci numele acelea nu erau dect nite notie? ntreab Lisbeth.
Aa face tot timpul, spune Dreidel.
Tot timpul, sunt i eu acord. i nmnez un discurs, iar n timp ce se afl pe
podium face singur nite scurte adnotri, adugnd cteva persoane, ca s le
mulumeasc persoane care obinuiesc s doneze sume mari de bani i pe care
le vede pe primul rnd un vechi prieten al crui nume abia i l-a amintit
Acestea s-au ntmplat s fie pe spatele unui rebus.
Nu m mir dect faptul c i-au pstrat careurile de cuvinte ncruciate,
spune Lisbeth.
Aici i-aici. n general n-o fac, i spun eu. i crede-m, obinuiam s
pstrm totul: adnotrile scrise neglijent pe post-it-uri un rnd adugat la un
discurs pe care-l scrisese pe un erveel de la un cocktail. Toate astea sunt
produse ale muncii sale. Cuvintele ncruciate nu sunt, motiv pentru care erau
printre puinele lucruri pe care aveam voie s le aruncm.
i-atunci, de ce acesta a fost pstrat? ntreab Lisbeth.
Deoarece sta face parte dintr-un discurs, i rspunde Dreidel, btnd cu
palma n mas exact peste faa lui Beetle Bailey. Guv. Roche M. Heatson
Gazd Mary Angel. Odat ce a scris cuvintele astea, foaia a devenit la fel de
valoroas ca i cnd ar fi fost scris n chihlimbar. Trebuia s-l pstrm.
Aadar, de opt ani de zile Boyle este pe undeva, la mare distan, solicitnd
mii de documente, cutnd naiba tie ce, spune Lisbeth. i cu o sptmn n
urm, primete paginile astea i, deodat, iese din ascunztoare.
St pe scaun dreapt, cu un picior sub fund. Pot s-i percep nerbdarea din
voce. tie c n careul de cuvinte ncruciate e cheia ntregii istorii.
Las-m s mai m uit o dat la rebusul la, spune ea.
Ca i nainte, ne ngrmdim toi patru n jurul acestuia, studiindu-l cu i mai
mult atenie.
Al cui este cellalt scris de mn de lng cel al lui Manning? ntreab
Lisbeth, artnd spre scrisul aplecat, meticulos.
Al lui Albright, fostul ef al staffului prezidenial, rspunde Dreidel.
A murit acum civa ani, corect?
h la fel am crezut i despre Boyle, spun eu, aplecndu-m n fa att de
mult, nct masa aproape mi intr n stomac.
Lisbeth nc mai examineaz cu atenie careul. Din cte-mi dau seama, toate
rspunsurile par a fi corecte.
189

Dar ce zici de chestia aia de acolo? ntreab Rogo, atingnd uor


mzglelile i literele scrise aleatoriu de pe marginea dreapt a careului.
Primul cuvnt e amble vezi la 7 orizontal? ntreb eu. Spaiile rmase
sunt pentru literele L i E. Dreidel spunea c i mama sa face acelai lucru cnd
dezleag rebusuri.

Scrie diferite variante ca s vad ce se potrivete, explic Dreidel.


Tatl meu obinuia s fac la fel, cade de acord i Lisbeth.
Rogo d din cap, ns nu-i ia ochii de pe bucata de hrtie.
Poate c rspunsul este n soluiile prezumtive de pe margine, sugereaz
Lisbeth.
Ce, de parc Romanul avea legtur cu autorul careului? ntreab Dreidel,
dnd din cap dezaprobator.
Adic ideea asta e mai nebuneasc dect aceea c rspunsul ar fi ascuns n
rezolvare?
Cum l chema pe tipul de la Casa Alb cu flcile ca de veveri? intervine
Rogo, cu ochii nc aintii asupra careului.
Rosenman, spun eu i Dreidel n acelai timp.
i pe fostul tip de la securitatea naional? ntreab Rogo.
Carl Moss, spunem din nou eu i Dreidel ntr-o sincronizare perfect.
Nu-mi iau ochii de la Rogo. Ori de cte ori tace tiu c, probabil, coace el
ceva.
Vezi ceva? l ntreb.
Uitndu-se uor n sus, Rogo zmbete larg precum un cine cruia i arunci
un os.
Ce-i? Spune odat, se rstete Dreidel.
Rogo apuc marginea careului i-l trage rapid peste mas asemenea unui disc
Frisbee.
Dup cte se pare aici sunt ascunse numele tuturor membrilor staffului
vostru.
190

50.
n holul de la intrare, Romanul nu ezit s-i treac numele n registru. Chiar
sttu puin de vorb cu agentul din spatele mesei despre misiunile astea de tot
rahatul. La lifturi, aps pe butonul de chemare fr s-i fac probleme n
privina amprentelor lsate. La fel fcu i-atunci cnd uile liftului se deschiser
i aps butonul pentru etajul patru.
Era exact motivul pentru care ei se organizaser n felul acesta. Cheia oricrui
rzboi o reprezentau informaiile. i, dup cum nvaser n toi anii ia din
urm din careul acela de cuvinte ncruciate, cele mai bune informaii vin cnd ai
pe cineva nuntru.
Un sunet strident strpunse aerul, n momentul n care uile liftului se
deschiser.
Legitimaia, v rog, i cere un agent n costum cu cravat nainte ca
Romanul s poat mcar cobor din lift i s peasc pe holul acoperit cu
mochet bej.
Egen, rspunse Romanul, artndu-i nc o dat legitimaia i insigna.
Da desigur mi pare ru, domnule, spuse agentul, dndu-se napoi n
momentul n care citi funcia de pe legitimaia Romanului.
Fluturnd din mn, Romanul fcu o figur prietenoas ca s-l calmeze.
Dac nu v supr ntrebarea, care-i starea de spirit n cartierul general?
ntreb agentul.
Ghici.
Directorul e extrem de nervos, nu-i aa?
Nu-i dect nnebunit de faptul c o s-i petreac urmtoarele ase luni
ncercnd s limiteze efectele negative create de acest eveniment. Nimic nu se
compar cu o porie zilnic de talk-show-uri i audieri n faa celor din Congres,
n care s explice de ce Nico Hadrian a disprut din camera sa de spital.
Congresmenilor lora chiar le place s-i vad faa la TV, nu?
Nu-i valabil pentru toat lumea? ntreb Romanul, uitndu-se la camera de
supraveghere i ndreptndu-se spre uile negre, antiglon de la biroul
preedintelui.
Deschide ua, Paulie, strig agentul n costum i cravat ctre un alt agent
care sttea n interiorul birourilor Secret Service, din partea dreapt a holului.
n stnga, se auzi un trncnit nu foarte puternic, n timp ce ncuietoarea
magnetic se descuia.
Mulumesc, fiule, spuse Romanul.
Deschise ua fr ca mcar s se uite napoi.
191

Bun, spuse o recepioner hispanic cu o voce piigiat n timp ce ua


grea se nchidea cu putere n urma Romanului. Cu ce v pot fi de folos?
Pind peste sigiliul prezidenial de pe covor, Romanul se uit atent spre
peretele din stnga, cutndu-l din priviri pe agentul care n mod normal fcea de
paz lng drapelul american. Agentul nu era acolo, ceea ce nsemna c nici
preedintele nu era. O alt veste bun o reprezenta bileelul galben lipit pe partea
lateral a monitorului de la calculatorul femeii de la recepie. Cu litere de mn
rotunjite scria: Dreidel Int. 6/Biroul din spate.
Dreidel nu-i aici, nu? ntreb Romanul.
Nu, e plecat mpreun cu Wes, rspunse recepionera. Iar dumneavoastr
suntei?
Romanul i prezent iari legitimaia i insigna.
De fapt, am venit s m ntlnesc cu domnioara Lapin
Sigur bineneles, rosti femeia, fcndu-i semn Romanului spre stnga.
Dorii s o sun sau
Nu, nu-i nevoie, insist Romanul, mergnd calm de-a lungul holului. Deja
m ateapt.
Pe partea dreapt a holului, Romanul trecu rapid pe lng aproape o duzin de
casete cu capac de sticl n care erau puse la loc de cinste medaliile de onoare din
fiecare ar important, Marea Cruce a Ordinului Poloniei, Colierul
Independenei Quatarului, pn i Ordinul Bath al Regatului Unit al Marii
Britanii. Romanul nu se uit la ele nici mcar n treact, deja concentrat pe ua
deschis din stnga sa.
De partea cealalt a holului, privi spre biroul pe a crui u era prins o
etichet: efa Staffului Prezidenial. Luminile erau stinse, iar biroul gol.
Claudia plecase deja s ia masa de prnz. Bun. Cu ct erau mai puine
persoane n jur, cu-att era mai bine.
Lund-o la stnga, intr n biroul bine luminat care mirosea a popcorn
proaspt i a lumnare pe jumtate ars cu arom de vanilie i ment. Din
unghiul su, uitndu-se la biroul ei, avea o privelite perfect a puloverului rou
mulat, cu un decolteu ce abia reuea s-i in n fru implanturile mamare vechi
de zece ani.
Chiar nainte ca ea s poat mcar reaciona, Romanul apuc mnerul uii,
nchiznd-o uor n urma sa.
M bucur s te revd, Bev, rosti el n momentul n care ua se nchise de
tot. Se pare c-i priete aerul de Florida.

192

51.
Uite aici, spune Rogo, artnd spre coloana de litere de pe marginea
dreapt a careului. n spaiul liber
Verific din nou coloana vertical de mzglituri i litere ce par puse la
ntmplare.

AMB? JABR? FRF? ntreab Dreidel. Habar n-am de la ce pot veni


iniialele astea.
Nu citi de la stnga la dreapta. Ci de sus n jos
Rogo ncercuiete cu pixul su coloana de sus pn jos.
M, A, R, J, M, K, L, B, spune Rogo, fcndu-m s tresar. Ia completai
iniialele: Manning, Albright, Rosenman

Jeffer, adaug.
Cine-i Jeffer? ne ntrerupe Lisbeth.
193

Eu, spune Dreidel.


Moss, Kutz, Lemonick, adaug eu, continund cu restul. Iar B
E de la Boyle, spune Rogo cu mndrie. Opt persoane, toate cu acces direct
la Biroul Oval.
Lisbeth d din cap n semn c da, nc studiind rebusul.
ns la ce i-ar folosi preedintelui o list cu numele celor mai importani
oameni din stafful su?
Ne uitm cu toii la Dreidel.
N-am vzut-o n viaa mea, spune el rznd. ns din tremurul vocii sale, e
singura dat cnd nu e fericit c e inclus pe o list exclusivist.
Deja impacientat, Rogo se ridic de pe scaun, ducndu-se spre capul mesei.
Manning a pus pe hrtie numele a opt oameni, dup care le-a camuflat cu
nite mzglituri, astfel nct s nu observe nimeni c sunt scrise acolo. Nu c-a
vrea s m joc de-a Nancy Drew, ns ntrebarea este ce au ei cu toii n comun?
Lisbeth trage hrtia napoi spre central mesei. M uit n jos la lista cu nume.
Lemonick era consilier pe probleme juridice la Casa Alb, Rosenman era
secretarul de pres, Carl Moss era consultant pe probleme de securitate naional.
Combinate cu Manning, Albright i Boyle, acestea erau cele mai mari nume pe
care aveam cavalerii mesei noastre rotunde.
n mod clar, e o list a puterii.
Exceptndu-l pe Dreidel, subliniaz Rogo. Fr suprare, adaug el,
ntorcndu-se spre Dreidel.
Erai cu toii implicai n vreun proiect n perioada aia? ntreab Lisbeth.
Cnd era, n luna februarie a primului an de mandat?
Nu eram acolo nici de-o lun, spune Dreidel.
ns pe msur ce nelege ct de nalte erau poziiile celor de pe list, i pot
deja percepe schimbarea din voce.
Poate c sunt cei pe care preedintele voia s-i aib la ntlnirile de
diminea pentru PDB. Citind confuzia de pe feele lui Lisbeth i a lui Rogo,
explic: n fiecare diminea la ora ase un curier narmat vine de la cartierul
general al CIA la Casa Alb cu o geant-diplomat oficial, prins la ncheietura
mnii cu ctue. nuntru are Presidents Daily Brief17 raportul sumar al celor
mai importante tiri secrete, legate de ceea ce se ntmpl prin lume. Micrile
trupelor din Coreea de Nord reelele de spionaj din Albania absolut orice
este nevoie s tie preedintele, afl la prima ntlnire a zilei, el i ali civa,
atent selectai.
Da, ns cu toii tiau cine era invitat la ntlnirile astea, subliniez eu.

17 Informarea zilnic a preedintelui. (n.tr.).


194

Au tiut n cele din urm, spune Dreidel. ns, pe timpul acelor prime
sptmni, crezi c Rosenman i Lemonick n-au dat din coate s poat s intre i
ei?
Nu tiu ce s zic, intervine Lisbeth, uitndu-se uor ncruntat la list. Dar
dac au scris doar iniialele, de ce ar fi fost att de secretoi?
Oamenii sunt secretoi cnd au motiv s-o fac, spune Dreidel. i pare
destul de clar c nu voiau s vad i altcineva ce scriau.
OK, bine i-atunci care sunt lucrurile pe care ai putea s le scrii despre
oameni ti de la vrf, din staff sau aa ceva, pe care n-ai dori s le vad nimeni
altcineva? ntreab Lisbeth. Nu-i plac persoanele respective nu vrei s le ai
acolo te temi de ele
i iat unde am ajuns la esena antajului, spune Rogo. Poate c vreunul
dintre ei avea vreun secret
Sau tia un secret, adaug Dreidel.
Vrei s spui un secret despre preedinte? ntreb eu.
Despre oricine, e i Lisbeth de acord.
Nu tiu, spun eu. La nivelul celor despre care vorbim sta-i grupul de
oameni despre care se presupunea c nu trebuie s ne facem griji c nu-i vor
ine gura.
n afar de cazul n care unul dintre ei te face s te ngrijorezi c nu-i
poate ine gura, completeaz Dreidel fr s se mai gndeasc.
Vrei s spui ca o list a ncrederii? ntreab Lisbeth.
Bnuiesc c da da sigur, rspunde Dreidel. Asta-i ceea ce a vrea s tiu
dac a avea un staff nou.
Pentru prima oar se oprete i nu-i mai roade unghiile de la mna sa
ngrijit, cu manichiura fcut.
Nu-s sigur c-am prins ideea, i spun.
Gndete-te la ceea ce s-a ntmplat n primele sptmni n care am fost la
Casa Alb. La autobuzul la cu bomb din Frana i la toate dezbaterile din ar
care ncercau s stabileasc dac, prin reacia sa, preedintele luase incidentul
destul de n serios. Dup care am avut parte de toate bobrnacele alea provocate
de redecorarea Biroului Oval
mi aduc aminte, spune Lisbeth. A fost i articolul la din Newsweek despre
covorul n dungi roii cum au spus c-l numise prima-doamn?
Gum de mestecat n dungi, spune Dreidel sec. Explozia bombei i covorul
la nepotrivit astea au fost nite tmpenii legate de nenelegerile interne. Vai,
vai, cpitanul nu-i poate crmi noua sa corabie ns singurul motiv pentru
care lucrurile astea au rsuflat n exterior a fost din cauz c un gur-spart din
staff s-a hotrt s le fac publice.
Lisbeth d din cap aprobator, tiind asta mult prea bine.
Aa c ceea ce-l ngrijora cu-adevrat pe Manning la momentul acela
195

era s afle cine era rspunztor pentru toate scurgerile de informaii din
interior, completeaz Dreidel. Cnd ai att de muli membri ai staffului luai de
valul noii puteri, se gsete ntotdeauna cineva care vrea s dea fuga i s se
laude n faa prietenilor. Sau a presei. Sau a prietenilor care se ntmpl s
lucreze n pres. Iar pn cnd reueti s opreti scurgerile, povestioarele astea
i pun n umbr ntreaga agend de lucru.
OK, spun eu. Ceea ce nseamn c atunci cnd a fost fcut lista asta
Manning i vna pe acei membri ai staffului din cauza crora apreau scurgeri de
informaii ctre pres?
Nu pe oricine din staff, precizeaz Dreidel. Articolele alea conineau
informaii pe care le puteau ti doar persoane de la nivelurile superioare ale
staffului. Acesta era motivul pentru care Manning era att de nnebunit. Una e
cnd un stagiar spune c preedintele poart ciorapi desperecheai. i cu totul
alta s deschizi Washington Post i s citeti pe prima pagin, cuvnt cu cuvnt,
tot ce ai discutat pe timpul unei ntrevederi cu cinci dintre cei mai de ncredere
consilieri ai ti.
Dac despre asta era vorba, atunci de ce s-ar fi inclus i pe el pe list?
ntreab Rogo, n timp ce noi toi ne uitm din nou la careul de cuvinte
ncruciate.
Poate c era lista celor care au fost la o ntlnire anume Manning,
Albright, Boyle, etc. dup care n-au fcut altceva dect s ncerce sa reduc
numrul celor care lsaser s se scurg o informaie cu caracter privat, spun eu.
Asta ar explica de ce m aflu i eu pe list, adaug Dreidel. Dei poate c
nu era vorba doar de scurgerile ctre pres.
Atunci ctre cine? ntreab Lisbeth.
Gndete-te din nou la ce ne-ai spus despre Roman i despre recompensa
de ase milioane de dolari pe care ei nu i-ar fi aprobat-o. i aceste propuneri de
plat a informatorilor se regsesc n PDB.
Dau din cap aprobator, amintindu-mi de vechile ntlniri de genul acesta.
Nu-i o presupunere rea. Persoana care transmitea informaii presei ar fi
putut s-i spun i Romanului cine era responsabil de anularea plii sale.
i tu crezi c de-asta a fost Boyle mpucat? ntreab Lisbeth. Pentru c s-a
opus ca Romanul s fie pltit?
Eu, unul, a crede asta, spune Rogo. ase milioane de dolari sunt o
grmad de bani.
Fr ndoial, admite Dreidel. ns mi se pare destul de clar c, dac vrei
s tii cine e persoana de pe list n care nu se putea avea ncredere, aceea nu
poate fi dect omul pe care, pn de curnd, l-am crezut mort. tii voi, cel pe
urmele cruia se afl FBI-ul cel ce rimeaz cu Doyle
sta-i motivul pentru care am solicitat s ne fie transmise de la Biblioteca
Prezidenial dosarele lui Boyle, spun eu. Au totul acolo, tot programul su,
196

chestiunile de care era preocupat i la ce lucra, chiar i dosarul de personal,


ntocmit de FBI. O s avem fiecare foaie de hrtie care s-a aflat vreodat pe
biroul lui Boyle sau care s-a scris despre el.
Asta-i bine deci doi dintre noi putem s mergem la bibliotec, spune
Lisbeth. ns tot nu ne lmurete de ce o list secret pe care a fcut-o Manning
n primul su an de mandat ar avea vreo legtur cu mpucarea peste trei ani a
lui Boyle.
Poate c pe Boyle l ngrijora faptul c preedintele n-avea ncredere n el,
spune Rogo.
Nu, l contrazice Dreidel. Potrivit celor spuse de amicii lui Wes din FBI,
indiferent ce puneau la cale Boyle i Manning, erau amndoi bgai n asta.
Ceea ce trebuie s fie adevrat, subliniez eu. Ambulana cu grupa
sangvin pregtit cum altfel ar fi putut Boyle s reueasc s fac asta fr
ajutor din partea lui Manning i a Secret Service?
Deci ce vrei s spui? C n-aveau ncredere n nimeni altcineva de pe list?
ntreab Lisbeth, cu ochii deja aintii asupra lui Dreidel.
Dau din cap n semn c nu.
Nu spun altceva dect c preedintele Manning i Albright i-au petrecut
una dintre primele lor zile la post ncropind o list cu numele a opt persoane cu
care mpreau accesul zilnic la cele mai bine pzite secrete din lume. Mai mult,
prin pstrarea acelei liste ntr-un careu cu cuvinte ncruciate, au gsit o
modalitate de a crea imposibilul: un document prezidenial care putea s conin
cele mai intime gnduri ale lui Manning, dar care n-avea s fie inspectat,
catalogat, studiat sau vzut de oricine altcineva din anturajul su.
Dac nu cumva, desigur, din neglijen a uitat c a fcut cteva adnotri pe
spate, spune Rogo.
Ideea e c lista nc mai trebuie restrns, afirm. i, din cte tiu eu, pe
lng preedinte, singurele persoane de pe list care au fost pe pista de curse au
fost Boyle i Albright iar Albright e mort.
Eti sigur c doar ei doi au fost acolo? ntreab Lisbeth.
Ce vrei s spui?
Te-ai uitat vreodat la vreo filmare de arhiv din ziua aceea? Poate ar
trebui s arunci o privire s vezi dac tot ceea ce crezi c-i aduci aminte c s-a
ntmplat se potrivete cu realitatea?
Dau din cap n semn c nu. La o sptmn dup mpucturi, cnd nc mai
eram n spital, am surprins o secven a unei filmri n timp ce butonam
telecomanda. Fusese nevoie de trei asistente ca s m calmeze n noaptea aceea.
N-am vzut niciun fel de filmare, nici mcar o secund, i spun.
Da, am neles c sta nu-i exact filmul tu favorit pe care s vrei s-l vezi
acas. ns dac ntr-adevr vrei s tii ce s-a ntmplat, trebuie s ncepi
investigaiile de la locul crimei.
197

nainte s pot reaciona n vreun fel, se ntinde spre biblioraftul gros i scoate
o caset video neagr.
Spre norocul tu, am relaii la staiile TV locale.
n momentul n care se ridic de pe scaun i se ndreapt spre consola neagr
unde se afla videorecorderul i televizorul, simt cum mi se pune un nod n gt i
minile mi se umplu de transpiraie.
Deja pot s spun c nu-i o idee prea bun.

198

52.
Ce-i cu Claudia? ntreb Romanul calm, ducndu-se spre geamul lui Bev i
uitndu-se n jos cum agenii, eriful i echipajul de pe ambulan se adunaser n
rondoul din faa cldirii.
Mi-ai spus s nu c era o investigaie intern, spuse Bev privindu-l fix
pe Roman de la biroul ei i ridicnd ngrijorat o pung desfcut de popcorn
fcut la microunde.
i Oren?
Doar ce i-am spus
Mai spune-mi o dat! insist Romanul, ntorcndu-se de la fereastr, pielea
palid i prul negru strlucindu-i n soarele amiezii.
Bev rmase tcut, cu mna nepenit n punga de popcorn.
Romanul tia c-o speriase, ns n-avea de gnd s-i cear scuze. Nu pn
cnd avea s obin ceea ce voia.
Mi-ai zis s nu spun la nimeni i n-am spus la nimeni, l asigur Bev ntrun final. Nici lui B.B., nici preedintelui nimnui. Atingndu-i vrfurile
prului ei negru vopsit, adug: n plus, nc nu-mi dau seama cum poate ceva
din toate astea s-l ajute pe Wes.
Romanul se ntoarse napoi spre fereastr, fcnd o pauz ca s-i aleag
cuvintele. Bev l cunotea pe Wes nc din primele lui zile la Casa Alb. Ca orice
printe protector, n-avea s se ntoarc mpotriva aa-zisului ei copil dect dac
era pentru binele lui.
Ceea ce-l ajut pe Wes este faptul ca astfel descoper peste cine a dat n
noaptea aceea n Malaysia, explic Romanul. Dac ceea ce a scris n raport este
corect c nu a fost vorba dect de un beiv care cuta toaleta atunci nu-i
nimic care s ne ngrijoreze.
Dar s m faci s-i pun un microfon n insigna aia i s ascund acest
lucru de toi cei din staff. De ce nu poi pur i simplu s-mi spui de cine crezi c
s-a apropiat el atunci?
Bev, i-am spus din start, asta face parte dintr-o anchet pe termen lung n
care credem i sperm c-i aa c Wes a nimerit n mod accidental. Credem, vrem s-l protejm la fel de mult ca tine, i de-asta
Are vreo legtur cu Nico? De-aia a evadat?
N-are nimic de-a face cu Nico, insist Romanul.
Credeam doar c vzndu-i mna spuse ea, fcnd semn spre
bandajul alb din jurul palmei sale.
199

Romanul tia c acesta era riscul de a veni la birou. ns odat ce microfonul


amuise, iar Boyle nu era de gsit unele lucruri trebuiau rezolvate fa n fa.
Stnd pe marginea biroului lui Bev, Romanul i cuprinse minile ntre palmele
sale.
Bev, tiu c nu m cunoti. i mai tiu c e ciudat s primeti deodat un
telefon de la un agent n legtur cu o investigaie despre care nu tii nimic, ns
i jur, asta n-are nimic de-a face cu Nico. nelegi? Nimic. Tot ce i-am cerut
este numai n interesul securitii naionale i n beneficiul lui Wes, adug el, cu
ochii si bleu aintii asupra ei. Eu apreciez modul n care ai grij de el tim cu
toii ct de mil i-a
Nu-i vorba de mil. E un biat aa bun
care ar fi trebuit s prseasc slujba asta cu ani n urm, ns n-a fcuto din cauz c e prea ngrozit s ias de sub mantia de siguran, cldu, dar
totodat duntoare n care l-ai nvelit cu toii. Gndete-te la asta, Bev! Dac i
pas chiar att de mult de el, acesta este momentul n care are nevoie de tine. Aa
c, gndete-te, mai e altcineva pe care s-ar fi putut s-l fi omis? Vechile sale
contacte de la Casa Alb? Contactele actuale din interior? Alt persoan la care
crezi c s-ar duce dac ar avea probleme?
Dndu-se napoi cu tot cu scaunul de birou pe rotile, Bev rmase tcut n faa
cavalcadei de ntrebri. Pentru un moment, ochii i rmseser aintii n cei ai
Romanului. ns cu ct el o presa mai mult, cu-att ea se uita mai mult n jur. La
tastatur. La bucata de piele folosit ca sugativ. Pn i la fotografia neclar de
25x15 cm, de sub monitorul de la computer, fcut la petrecerea de la birou cu
ocazia zilei ei de natere, cu civa ani n urm. n fotografie, ntregul staff rdea
n timp ce preedintele stingea lumnrile de pe tortul lui Bev. Era genul acela de
fotografie pe care nu-l vedeai niciodat la Casa Alb, dar care decora aproape
fiecare birou de-aici. Puin descentrat, puin amuzant i puin cam neclar. Nu
era o fotografie profesional fcut de un fotograf de la Casa Alb. Ci o poz de
familie fcut de unul dintre ei.
mi pare ru, spuse Bev, trgndu-i mna i uitndu-se n jos la
pansamentul de la mna Romanului. Nu m pot gndi la nimeni.

200

53.
lor i domnilor, preedintele Statelor Unite! anun crainicul n timp ce
caseta ncepe s se deruleze, iar strlucitorul Cadillac One, de culoare neagr,
intr pe pista de curse.
Dup unghiul larg de filmare prezentnd jumtate din coloana prezidenial
din profil bnuiesc c nregistrarea provine de la o camer de luat vederi de sus
de pe stadion, din cabina destinat presei.
Uite i ambulana cu sngele lui Boyle, exclam Dreidel, micndu-se
rapid n jurul mesei ca s poat ajunge mai aproape de TV.
Se oprete chiar lng Lisbeth, care st n stnga ecranului. n dreapta mea, la
distan, Rogo este cu spatele la captul mesei ovale. ns n loc s se duc spre
ecran, face un ocol prin spate. Spre mine.
Nu trebuie s spun nimic. i mpinge brbia uor n faa i se ncrunt spre
stnga, lsndu-i sprncenele n jos.
Eti OK?
Strng din dini i dau din cap n semn c da, sigur pe mine. Rogo mi-e
prieten nc dinainte s am permis de conducere. tie care-i adevrul.
Lisbeth, strig el. Poate c-ar trebui
Las-o n pace sunt OK, insist eu.
n momentul n care limuzina iese din ultima curb i se ndreapt spre linia
de sosire, camera de luat vederi parc se retrage pentru a surprinde ntreaga
coloan oficial, care acum se ndreapt spre noi. Obinuiam s-o numesc
procesiune funerar. N-aveam nicio idee despre ce avea s se ntmple.
Pe ecran, camera se concentreaz ncetior pe Cadillac One. Pot s jur c simt
mirosul scaunelor de piele ale mainii, mirosul cremei cu care Manning i
lustruiete zilnic pantofii i izul dulceag al combustibilului de la standurile
echipelor.
OK, aici se termin prima parte, spune Lisbeth.
Imaginea aparatului video sare la un unghi nou al camerei de filmat de la
nivelul pistei acum suntem undeva la nivelul ochilor. Din scaunul dreapta fa,
agentul-ef din Secret Service coboar din limuzin i se repede s deschid ua
din spate. Ali doi ageni se posteaz rapid n poziie, mpiedicnd pe oricine din
mulime s fac vreo fotografie clar. Picioarele mi se arcuiesc i degetele
ncearc parc s-mi treac prin tlpile pantofilor. tiu ce urmeaz. ns exact
cnd se deschid uile, imaginea ncremenete.
O pui cu ncetinitorul? ntreab Dreidel.
201

E singura modalitate de a vedea ce se ntmpl n fundal, explic Lisbeth,


studiind colul de sus din stnga al televizorului.
Dreidel trece de partea cealalt i face acelai lucru cu colul din dreapta.
Amndoi stau aplecai. Nu vor s piard nimic.
De partea cealalt a mesei de conferine, m rsucesc n scaun. Ali doi ageni
ai Secret Service se strecoar ncet pe fundal, lng ua deschis care d nspre
mulimea din jur.
i i cunoatei pe toi tipii tia? ntreab Lisbeth, fcnd un cerc mare n
jurul celor cinci ageni de pe ecran, mbrcai n costum i cravat.
Geoff, Judd, Greg, Allan i Dreidel face pauz la ultimul.
Eddie, strig eu, fr s-mi dezlipesc ochii de pe ecran.
O s se termine ntr-o secund, promite Dreidel ca i cum asta ar trebui s
m fac s m simt mai bine.
Se ntoarce la fix spre televizor, ca s vad vrful a cinci degete aprnd ca
nite viermiori rozalii deasupra plafonului limuzinei. Degetele de la picioare mi
sap i mai adnc, practic gurindu-mi pantofii. nchid ochii timp de o secund i
jur c pot s simt miros de popcorn i de bere sttut.
Ia uite-l, optete Dreidel n timp ce Manning iese ncet din main, cu o
mn deja sus, fluturnd-o n semn de salut.
n spatele lui, prima-doamna face acelai lucru.
Acum uitai-v aici la preedinte, spune Lisbeth pe msur ce fiecare cadru
se deruleaz, iar el se ntoarce ncet spre camera, pentru prima oar.
Pe ecran, zmbetul lui Manning e att de larg, nct i se vede gingia de sus. La
fel este i zmbetul primei-doamne, care-l ine de mn. Categoric, amndoi se
bucur de baia de mulime.
Nu arat chiar ca unul care tie c urmeaz s se trag focuri de arm, nu-i
aa? constat Lisbeth n timp ce Manning continu s fac din mn, geaca lui
neagr umflndu-se ca un balon cu heliu.
V spun eu, nu tia ce avea s urmeze, e de acord i Dreidel. Adic,
indiferent pentru ce erau pregtii sau ct de mult snge din grupa sangvin a lui
Boyle aveau n ambulan, Manning, Secret Service sau oricine altcineva n-ar fi
riscat n niciun caz o mpuctur n cap.
nc presupui c inta lor era Manning, spune Lisbeth n timp ce Albright
apare pe ecran, ieind din limuzin n ritmul unei estoase. Cred c Nico a lovit
exact pe cine voia s loveasc. Uitate doar la evadarea sa din spital de azi-noapte.
Amndoi supraveghetorii mpucai n inim i-n palma minii drepte. i sun
cumva cunoscut?
La televizor, n mijlocul unei cli de pr grizonant, o pat mic de chelie se
ridic deasupra plafonului mainii. E Boyle.
Pe de alt parte, el este ngrijorat, spune Lisbeth, btnd uor pe faa
acestuia de pe ecranul TV.
202

A fost ntotdeauna un mizerabil. Chiar i n prima zi, afirm Dreidel.


nghit cu greu n timp ce profilul lui Boyle se contureaz pe ecran. Pielea
mslinie e la fel, ns nasul i e mult mai subire i mai ascuit dect atunci cnd
l vzusem cu dou zile n urm. Acum flcile i sunt czute. Nici chiar chirurgia
plastic nu poate opri procesul de mbtrnire.
Vezi, nu se uit n jur, adaug Dreidel n timp ce Boyle merge n spatele
preedintelui. Niciunul din ei n-are idee ce-o s urmeze.
Uit-te i pe tine, spune Dreidel, btnd uor cu degetul n colul din
dreapta, mai ndeprtat, al imaginii ecranului, acolo unde abia-abia m vd din
profil.
Cnd cobor din main, camera se mic spre stnga ndeprtndu-se de
mine pe msur ce ncearc s rmn fixat asupra preedintelui. ns cum
sunt cu numai civa pai n urm, exist o secven scurt cu mine, uitndu-m
la mulimea din fundal.
Omule, erai un copil, spune Lisbeth.
Imaginea video se mic, iar capul mi se ntoarce spre camer precum al unui
robot stricat. Este prima oar n care prindem cu toii o imagine clar. La mna
dreapt, degetul mijlociu i inelarul mi se strng rapid, apsndu-mi cu putere n
podul palmei. Ochii mi lcrimeaz doar uitndu-m. Faa mea Dumnezeule, a
trecut atta timp , ns uite, acolo m vd pe mine, cel adevrat.
Pe ecran, preedintele Manning i ridic minile pentru a-l saluta pe
preedintele executiv al NASCAR i pe acum faimoasa lui soie. Prima-doamn
i aranjeaz colierul cu safire de la gt, iar buzele i se alungesc ntr-un bun
foarte lung. Albright i bag minile n buzunare. Boyle i strnge cravata. Iar
eu i urmez, cu pasul eapn, cu geanta cu minuni blngnindu-mi-se pe umr i
cu privirea ncreztoare.
tiu ce se va ntmpla n continuare.
Poc, poc, poc.
Unghiul camerei se mic brusc n sus n momentul n care se aud
mpucturile, oferind o imagine neclar a oamenilor din tribune. Cerul albastru
umple ecranul. ns pentru mine, imaginea este deja din ce n ce mai tears, n
alb i negru. Un biat mbrcat n tricoul echipei Dolphins strig dup maic-sa.
Boyle cade la pmnt, cu faa n jos, n propria vom. Iar o neptura ca de
albin mi strpunge obrazul. Capul mi alunec pe spate doar la acest gnd.
Camera se mic din nou brusc, imaginea ncepnd s revin spre pmnt,
trecnd de mulimea de oameni care alearg, url i se mbulzesc haotic ca s
ias din tribune. Pe partea stng a ecranului, Cadillac One demareaz n tromb.
Preedintele i prima-doamn sunt deja nuntru. Deja n siguran.
n timp ce maina prsete pista, camera se mic nainte i napoi, cutnd
efectele atacului, analiznd acest balet al haosului derulat cu ncetinitorul: agenii
Secret Service zbiernd din rsputeri cei aflai accidental n zona n care se
203

trsese zbughind-o n toate direciile iar n marginea de sus a ecranului, n


dreapta, chiar n momentul n care limuzina se pune n micare, un puti palid i
slab care-i ine strns faa cu mna prbuindu-se la pmnt, ncovrigndu-se de
durere asemenea unui vierme pe beton.
Lacrimile mi curg pe obraji. Degetele de la mn mi apas att de puternic n
podul palmei, nct mi simt pulsul. mi spun n gnd s-mi mut privirea s m
ridic i s aprind luminile, ns nu m pot mica.
Pe ecran, doi ageni n costum i cravat l scot pe Boyle de pe cmpul de
btaie i-l car spre ambulan. Din cauza faptului c sunt cu spatele la noi este
imposibil s-i vd. ns n norul de praf rmas n urma limuzinei, nc zac pe
spate, apsndu-mi faa att de tare, nct ai zice c o s-mi intre ceafa n asfalt.
i n timp ce la televizor imaginile sunt n culori, eu vd totul n alb i negru.
Bliul unui aparat foto produce o lumin orbitoare. Cu vrfurile degetelor de la
mn scormonesc cutnd bucile ascuite de metal nfipte n fa. Uile de la
ambulana lui Boyle se nchid, trntite cu putere.
Wes, mai eti cu noi? optete Rogo.
De ce nu termin cu trntitul uilor?
Wes continu Rogo s opteasc.
O spune din nou, i-mi dau seama c nu-i o oapt. Ci c vorbete cu voce
tare. Ca i cum ar ipa.
Cineva m apuc de umrul drept, scuturndu-m.
Wes! strig Rogo n timp ce clipesc i revin la realitate, contientiznd c
m ine cu mna sa dolofan de cma.
Nu, nu h sunt bine, insist eu, trgndu-m napoi ca s-mi eliberez
umrul din strnsoare.
Pn n momentul n care m uit n jurul mesei de conferine nu-mi dau seama
c s-a oprit i caseta video. n col, Lisbeth aprinde luminile, uitndu-se n spate
ca s vad ce se ntmpl.
E bine, insist Rogo, ncercnd s-i blocheze cmpul vizual. Nu-i dect
lsai-l doar o secund, OK?
ntorcndu-se de la comutator, Lisbeth nc mai continu s se holbeze, ns
dac vede ce se ntmpl are suficient tact nct s nu comenteze.
Deci, n esen, cu asta n-am ajuns la niciun rezultat, aa-i? ntreab
Dreidel, evident nc suprat c veniserm aici. Vreau s spun, n afar de faptul
ca i-am provocat lui Wes alte comaruri crora s trebuiasc s le fac fa.
Nu-i adevrat, spune Lisbeth, ndreptndu-se din nou spre partea opus a
mesei. n loc s se aeze lng Dreidel, se hotrte s stea n picioare. A trebuit
s-i vedem pe agenii care l-au crat pe Boyle.
Ceea ce nu nseamn nimic cci nu le putem vedea feele. Oricum, avnd
n vedere c toi cei din Secret Service sunt implicai n trenia asta, eu,
personal, nu cred c ar fi indicat s cerem ajutorul vreunuia dintre ageni.
204

Am fi vzut mai multe dac nu s-ar fi micat camera ca atunci cnd


filmeaz maic-mea pe-acas, subliniaz Lisbeth.
Aa-i, cameramanul la a fost un adevrat nemernic c s-a lsat n jos
ncercnd s-i apere viaa, o contreaz Dreidel.
Dreidel, l ntrerup.
Nu m lua cu Dreidel, Wes.
i ce dac te ia cu Dreidel? spune Rogo amenintor.
i ce dac o s stai jos i o s-l lai pe biatul sta s-i duc propria lupt
o dat n via? replic dur Dreidel. Wes, fr suprare, ns asta a fost o
tmpenie. n afara faptului c Doamna Specialist n Brfe o s-i scrie cel mai
bun articol de pn acum, n-a existat niciun motiv ntemeiat ca s venim aici. Ar
fi putut pur i simplu s ne trimit informaia de care aveam nevoie.
ncercam s v fiu de ajutor, explic Lisbeth.
Asta a fost de ajutor? Am rmas cu o mie de ntrebri fr rspuns, o
jumtate de duzin de teorii absurde, iar tu vrei s-i petreci ziua uitndu-te la
caseta aia video pe care Congresul, publicul larg i orice obsedat de teoria
conspiraiei din lumea ntreag au luat-o la puricat i tot n-au gsit nimic care s
le trezeasc suspiciuni? Nici mcar nu ne-a oferit o imagine bun a lui Nico s
vedem dac mai e ceva ce-ar fi putut s ne scape.
Dau din cap n semn c nu sunt de acord.
Asta nu-i
Are dreptate, admite Lisbeth din spatele lui Dreidel, care trebuie s se
ntoarc s-o vad.
Sta cu spatele la noi n faa geamului mare de sticl, tip vitrin.
Nici mcar n-am avut nite imagini ca lumea. ntorcndu-se cu faa spre
noi cu acelai zmbet uor pe care-l afiase asear, cnd ne prinsese pe picior
greit, adaug: Din fericire, tiu exact cum s schimb asta.

205

54.
tii c-i o intrare i prin spate, spuse Micah, din maina parcat pe locul pe
care scria: Numai pentru autoturisme i verificnd oglinda retrovizoare pentru
a treia oar n ultimul minut.
n spatele lor, pe diagonal, n parcarea subteran, Toyota goal a lui Wes nu
se clintise din loc.
Pot s arunc rapid o privire i s
Nu-i nevoie, spuse OShea de pe scaunul pasagerului, sprijinindu-se cu
cotul de pe marginea geamului deschis, n timp ce rezolva cuvinte ncruciate.
Aici eti n Florida n-o s plece nicieri fr main.
Asta dac nu pleac cu altcineva. i-aduci aminte de femeia aia din Siria?
n Siria era altceva. Aveam nevoie ca ea s fug.
De ce? Ca s ai un pretext bun s-o prinzi i s-o reii?
Tipa te-ar fi omort, Micah. i tu tii asta.
ncercam s-o ademenesc.
Asta crezi tu, tun OShea. ns dac ncerci s mai faci ceva fr s
gndeti, aa cum ai fcut n Siria, i promit chiar acum c eu o s fiu cel care o
s-i pun arma la cap.
Refuznd s-i ridice privirea de la rebus, OShea i art peste umr cu
captul stiloului acoperit cu capac.
Vezi Subaru la vechi, acolo jos pe diagonal cu abibildurile alea cu
Grateful Dead? Am vzut-o asear. E a lui Lisbeth. Asta de-aici de sus e a lui
Wes. Rogo nc este n cldire. Nimeni nu pleac nicieri.
Nu prea convins, Micah verific pentru a patra oar n oglinda retrovizoare,
dup care-i arunc privirea la cotul lui OShea.
Ar trebui s ridici fereastra aia, spuse el, fcnd semn spre geam. n cazul
n care vine
Micah, aici sunt douzeci i dou de grade Celsius n decembrie. tii ct
de frig era n Frana? Las-m s m bucur de cldura asta.
ns Wes ar putea
Totul e sub control.
Mda, la fel ca sta, spuse Micah apsnd cu degetul pe poza lui Nico de pe
prima pagin a ziarului care zcea pe cotiera dintre ei.
Ce? nc mai crezi c-a fost Romanul? ntreb OShea.
Cine altcineva? Boyle e descoperit Nico scap a dracului coinciden,
nu crezi?
206

OShea ddu din cap aprobator, ridicndu-i ntr-un final privirea din careul
de cuvinte ncruciate.
ns dac a folosit numele lui Wes ca s intre
Bine c-ai scos asta din raportul oficial. Dac rsufla chestia asta, ntreaga
lume ar fi dat nval la Wes acas, iar noi am fi pierdut cel mai bun
Pssstt! uier OShea, fcndu-l pe Micah s tac.
n spatele lor, dinspre pereii garajului, se auzea ecoul unei voci cunoscute.
Ar trebui s sun la birou, spunea Wes n timp ce Dreidel l urma pe
drumul n pant, din beton.
De ce, doar ca s-i faci s intre n panic? ntreba Dreidel.
Studiindu-i fiecare oglinda lateral, OShea i Micah urmreau scena care se
petrecea n spate, pe diagonal fa de ei. Din locul unde se aflau n garaj, aveau
o privelite perfect a prii din dreapta a Toyotei lui Wes. i nu dur prea mult
ca s-i dea seama c Rogo lipsea.
Unde-i putiul la gras? opti Micah.
Crezi c-o vrjete pe fat? i ddu OShea cu prerea.
Chiar cnd Wes ocoli maina i se duse spre ua oferului s descuie, i
scpar din mn cheile de la main. Rsucindu-se s le prind, se ntoarse spre
Micah i OShea, care nu se clintir. Din unghiul n care erau dispui n garaj,
erau aproape imposibil de localizat. Se auzi un clinchet puternic n momentul
cnd cheile lovir caldarmul. Pentru o fraciune de secund, OShea l vzu pe
Wes cum se ntoarce i se uit rapid spre el. OShea tot nu se mic. Nicio ans
ca Wes s fie aa de bun.
Ce s-a ntmplat? strig Dreidel spre prietenul su.
OShea se uit n oglinda retrovizoare i rmase nemicat. Lng el, uitnduse n oglinda retrovizoare, Micah fcu acelai lucru. Erau n bran de prea mult
timp ca s intre n panic.
Ai auzit ceva? ntreb Wes.
Nu deveni paranoic, l avertiz Dreidel.
n partea de jos a oglinzii, OShea i vzu ceafa lui Wes n timp ce acesta se
ntoarse spre Toyota, i lua cheile de jos i se urca n main.
Nu, ai dreptate, i rspunse Wes.
n cteva secunde, motorul Toyotei se trezi la via, iar roile scrir pe
beton.
Ca de obicei n astfel de situaii, Micah nu porni imediat motorul. Atept
pn auzi troncnitul metalic al Toyotei lui Wes trecnd peste denivelrile pentru
reducerea vitezei, de la ieirea din garaj.
Pn n momentul n care Micah i OShea ajunseser i ei n acelai loc,
Toyota lui Wes intrase deja n trafic, cotind brusc la stnga spre South Dixie.
Ai idee ncotro se ndreapt?
Bnuiesc c spre birou
207

Mai ghicete o dat, spuse OShea cnd Toyota mai fcu o dat la stnga
dup primul semafor n direcie opus fa de birourile lui Manning.
Pstrnd cu grij distana de cel puin trei maini, Micah fcu i el brusc la
stnga chiar n momentul n care Toyota trecu pe lng un semn ce indica
autostrada I-95.
Conduce repede.
Poate se ndreapt spre autostrad, presupuse OShea pe msur ce Toyota
mrea viteza, ndeprtndu-se din ce n ce mai mult.
Calm ca ntotdeauna, Micah rmase n spatele a dou microbuze i a unei
Honde albe, fr s piard niciun moment din ochi cele dou siluete de pe
scaunele din fa ale mainii lui Wes.
Oricum, peste un minut, Toyota vir la stnga, urmnd semnele ce indicau
autostrada I-95 South i apropiindu-se de breteaua de la Belvedere Road. ns
intrnd pe autostrad, Micah i OShea fur surprini s vad c Wes nu marea
viteza. Din contr, chiar o reducea.
Acum merge cu exact nouzeci de kilometri la or, spuse Micah,
verificndu-i vitezometrul. Crezi c ncearc s scape de noi?
Artnd cu degetul cel mai apropiat semn de ieire de pe autostrad, OShea
spuse:
Poate c doar se ndreapt spre cas.
Greit, l contrazise Micah n timp ce Toyota intra pe banda din mijloc a
autostrzii. Okeechobee este n partea cealalt.
Dar ce zici de aeroport?
Greit din nou, spuse Micah n timp ce maina lui Wes trecu pe lng
refugiul de la Southern Boulevard. Vrei s ncerci i a treia oar?
Fr s-i rspund, OShea se ntinse afar peste geam i-i rearanj oglinda
lateral.
Ai vzut ceva?
E neclar, rspunse OShea, studiind mainile din spatele su. Doar s nu-l
lai s se ndeprteze prea mult.
Blocai de un trailer cu autoturisme tip SUV, OShea i Micah petrecur
urmtoarele douzeci de minute urmrind Toyota lui Wes n timp ce aceasta
continua s ruleze spre sud pe Autostrada 95. Trecur de Lake Worth, de
Lantana, de Hoynton Reach i de Detray fr s depeasc nouzeci de
kilometri la or, fr s penduleze prin trafic, fr s schimbe vreun moment
banda din mijloc. Depii pe ambele pri de maini, Wes i Dreidel preau
foarte linitii, fr a intra vreun moment n panic sau a se uita napoi peste
umr. Era aproape ca i cum nu s-ar fi grbit deloc. Sau n-ar fi avut o destinaie
precis
Calc-o, izbucni OShea.
Ce te-a apucat?
208

Hai s mergem hai s mergem acolo, insist el, btnd n bord i artnd
n fa prin parbriz. Acum.
Micah calc acceleraia, iar capul lui OShea se ddu pe spate, lovindu-se
pentru o fraciune de secunda de tetier. Maina ni din spatele trailerului plin
cu autoturisme i lui Micah nu-i lua mult s erpuiasc prin trafic i s ajung n
spatele lui Wes.
Pentru prima oar de cnd se afla pe autostrad, Wes trecu pe banda a treia,
mrind viteza suficient de mult ca s in pasul cu un Mercedes decapotabil din
dreapta lor.
Micah acceler i el i trase de volan spre stnga intrnd cu maina pe banda
de urgen, prost pavat, de la marginea interioar a drumului. Pietricele, gunoaie
i buci mici de cioburi se nvrtir sub roi, nvolburndu-se n urma mainii.
Avnd grij s pstreze distana i s nu zgrie partea lateral din stnga
vehiculului de blocurile de beton ce separau sensurile de mers, Micah ajunse din
urm Toyota lui Wes, care abia dac rula cu nouzeci i cinci de kilometri pe or.
n momentul n care ajunser n paralel, geamul lui Wes se ls repede n jos.
Ai grij cum conduci pe banda aceea este ilegal, strig Rogo din scaunul
oferului, btnd darabana cu degetele pe volan, pe cnd cele dou maini se
deplasau cu vitez pe autostrad.
Cellalt ocupant al mainii, i singurul, era Dreidel, care refuz s aib contact
vizual cu ei.
Nemernicul dra
Clcnd cu putere frna la un semn ce indica Doar pentru autovehiculele de
urgen, Micah trase violent de volan spre zona acoperit cu iarb din stnga sa,
ntoarse i o lu napoi pe drumul pe care veniser.
Era clar c Wes avea deja un avans de-o or.

209

55.
ntins pe spate sub un Audi argintiu, mi lipesc brbia de piept i m uit printre
roile din spate i toba de eapament n linitea parcrii de la Palm Beach Post.
Trecuser aproape cincisprezece minute de cnd Rogo i Dreidel plecaser n
tromb cu Toyota mea. i aproape paisprezece minute de cnd Chevy-ul albastru
al lui OShea i Micah se strecurase pe rampa din garaj i i luase urma lui Rogo.
Avnd n vedere microfonul strecurat n insigna mea de la rever, tiam c
avem de-a face cu nite profesioniti. Dreidel fusese de prere c era mna FBIlui. Trebuia s ne convingem c avea dreptate. Cnd eu i Dreidel ajunseserm la
main, eu mi-am scos cheile i am descuiat portiera. ns doar cnd am pus
mna pe mner l-am zrit. Rogo i iise capul de sub main ca un mecanic auto
i ncepu s-mi fac semne din sprncene.
mi eti dator cu un costum nou, mi optise el dintr-o pat de ulei.
Nu avusese nevoie dect de zece minute ca s se trasc pe burt pe sub
maini.
Ai avut noroc c-am ncput, spusese el.
Uitndu-m n sus la osia mainii plin de unsoare i de murdrie, aflat direct
deasupra mea, mi dau seama c avea dreptate. Exact cum avusese dreptate
atunci cnd spusese c, dac ne micm suficient de repede, nimeni n-o s bage
de seam.
A trebuit s m dau napoi ca s-i fac loc, ns din momentul acela Rogo a
acionat ca un adevrat profesionist. Am deschis portiera chiar cnd ieea de
dedesubt. Am lsat cheile s-mi scape din mn, ca s acopr zgomotul pe care-l
fcea el. Pn i eu m-am entuziasmat. Ridicndu-se n genunchi, Rogo a nceput
s numere pe degete. Unu doi
Cu o micare rapid, m-am lsat pe vine ca s-mi ridic cheile, moment n care
Rogo mi-a luat locul i s-a strecurat n main.
Nu, ai dreptate, strigasem eu de la nivelul solului ca s completez iluzia.
M-am rostogolit repede i m-am ascuns sub maina de alturi, unde am rmas
de-atunci. Houdini ar fi fost mndru de noi.
Uitndu-m din nou printre roile din spate, m ntorc pe-o parte, iar cotul mi
alunec pe suprafaa uleioas. ntre timp, Rogo ar fi trebuit s ajung cu OShea
i cu Micah pe urme pn la jumtatea drumului spre Boca Raton. Cu toate astea,
nu sunt sigur ce-i mai ru. Faptul c ne supravegheau sau faptul c am scpat de
ei. Cu Nico nc n libertate Cu FBI-ul n preajm, mcar eram n siguran.
Chiar cnd dau s ies de sub main, aud n stnga mea un zgomot slab A
zice c seamn cu scritul unor pantofi de piele. Ridicndu-mi gtul i
210

uitndu-m n jur, de sub main, scrutez dalele de beton ale garajului. Sunetul a
disprut demult. ns este nlocuit de altceva.
Cunosc senzaia de ani de zile, de cnd oamenii se holbeaz la mine. E chiar
mai ru n locurile publice la un film sau n super-market atunci cnd
ncearc s se prefac c nu observ. Nu exist niciun termen tiinific care s o
explice. ns o simt n fiecare zi. n momentul acesta probabil mi s-a acutizat. E
acel ceva ce-l simi n ceaf urletul aproape telepatic care-i cere s te ntorci.
Sentimentul acela imposibil de descris care te ncearc atunci cnd tii c eti
supravegheat.
n garaj rsun ecoul unui singur set de pai, urmat de torsul unui motor abia
pornit.
Chiar la anc.
Cauciucurile scrie, iar frnele scot un sunet strident n timp ce maina d
cu spatele n sus pe pant, ntorcnd pe jumtate n locul gol n care fusese
parcat Toyota mea. Rostogolindu-m i ieind din ascunztoare, m trezesc fa
n fa cu o bar plin de abibilduri cu Grateful Dead, care oprete brusc la doi
centimetri i jumtate de fruntea mea.
Hei, scamatorule, a sunat David Copperfield vrea s tie dac mai poi
s-l nlocuieti joia viitoare? spune Lisbeth, aplecndu-se n afar peste geamul
de la portiera oferului.
Majoritatea oamenilor ar fi rs, de fapt singurul motiv pentru care m chinui
s-i zmbesc. Nu m crede absolut deloc. Zmbetele false sunt specialitatea unei
ziariste care ine o rubric de brfe.
M ridic n picioare i-mi scutur hainele de praf.
Dac te face s te simi mai bine, Wes, tii, toat nebunia asta cu ascunsul
i rostogolitul pe sub maini? Asta a fost partea mai nfricotoare.
Se ateapt s-i dau un rspuns hotrt cum ar fi fcut nu tiu ce erou dintr-un
film de aciune.
Nici mcar nu-i adevrat, i spun eu.
Dnd din cap dezaprobator, m studiaz cu atenie.
Ce, e mpotriva legii s ncerc s-i descreesc fruntea?
nc o dat, se ateapt s-i zmbesc. i nc o dat, n-o fac.
Hai, suie-te n main, Wes. Nu putem face nimic dac nu ne micm
rapid.
Are dreptate. Srind n scaunul pasagerului, trntesc cu putere ua n timp ce
Lisbeth mi ntinde un telefon celular argintiu care are lipit un mic abibild cu o
buburuz pe el.
L-am schimbat cu o prieten care scrie pentru seciunea de grdinrit,
explic ea. Acum nu putem fi depistai.
Refuznd s celebrez evenimentul, deschid capacul rabatabil al telefonului i
tastez numrul.
211

Este o zi minunat n biroul preedintelui Manning. Cu ce v pot ajuta?


ntreab o voce de la recepie.
Jana, sunt eu, Wes. Poi s-mi faci legtura cu Oren?
Bun, Wes, bineneles c da i transfer apelul chiar acum, direct la
Oren.
Se aude un clic uor, dou rituri, dup care
Oren la telefon, rspunde colegul meu de birou.
Cum stm?
Mi-au promis c se ocup de asta chiar acum, rspunde el. E chiar mai
rapid dect credeam. Tot ce trebuie s faci e s te duci i s-l iei.
Dau din cap ctre Lisbeth, iar ea calc acceleraia. i iat-ne plecnd.

212

56.
Ai obinut tot ce aveai nevoie? ntreb secretara dup ce Romanul iei din
biroul lui Bev i pi pe covorul cu sigiliul prezidenial din zona principal de
primire.
Cred c da, rspunse Romanul, ascunzndu-i mna bandajat ca ea s nu
o vad. Dei a
Telefonul de pe biroul recepionerei sun.
O scuzai-m, spuse ea, punndu-i casca. Este o zi minunat n biroul
preedintelui Manning. Cu ce v pot ajuta?
Romanul se ndrept spre u.
Femeia de la recepie fcu din mn n semn de la revedere, acordndu-i toat
atenia celui pe care-l auzea n casc.
Bun, Wes, bineneles c da i transfer apelul chiar acum, direct la
Oren.
Romanul se opri locului, cu vrful piciorului stng lipit de capul vulturului de
pe sigiliul prezidenial. Pe fa i reveni zmbetul n timp ce pivota, ntorcndu-se
n loc.
Tastnd cteva butoane la telefonul ei, recepionera redirecion apelul i se
uit n sus la oaspetele sau.
mi pare ru ce spuneai?
Doar c am nevoie de nite indicaii, rspunse Romanul, artndu-i spre
stnga i mai apoi spre dreapta. Poi s-mi mai spui nc o dat ncotro e biroul
lui Oren?
Al doilea pe dreapta. l vedei? strig femeia de la recepie.
Romanul ddu din cap n semn c da.
Eti un nger.
Se opri n faa biroului i atept ca Oren s-i nchid telefonul. Ciocni cu
putere n u, intr i-i flutur insigna.
Oren, nu-i aa? Agentul Roland Egen, din Secret Service.
S-a ntmplat ceva? ntreb Oren, dnd s se scoale de pe scaun.
Romanul ridic din umeri.
Ai cteva minute s stm de vorb?

213

57.
Stnd n faa uilor din lemn de chiparos mediteraneean, de la intrarea n
arcada de piatr de coral, sun la butonul soneriei n form de perl i-i ofer un
zmbet camerei de securitate ndreptate ctre noi.
Cine e? ntreab o voce suav de femeie prin interfon, dei abia ce ne-am
auzit acum trei minute cnd ne-am oprit prima oar la arbutii nali de ase metri
i la porile din fier forjat care protejau proprietatea.
Doamn Sant, sunt Wes Holloway, spun eu la interfon. De la biroul
preedintelui Manning.
Cu un clic, ua de la intrare se deschide prin telecomand. La trei metri
distan o femeie tnr cu nite sprncene perfect arcuite, cu mult ruj pe buze i
un pr blond ce-i flutur exact ca ntr-o reclam la ampon se ndreapt spre noi.
Poart un pulover de camir de culoarea piersicii cu un decolteu suficient de
adnc care s justifice titlul de soie-trofeu. i la fel ca mai toate soiile-trofeu
din ora, are nite sni perfeci i adevrai, exact ca brara de diamante care-i
acoper n mare parte ncheietura.
ngrijorat c nu m vede, dau s intru. Lisbeth m trage de spatele cmii,
inndu-m pe loc. Protocolul spune c se presupune c trebuie s atept s fiu
invitat nuntru. i cnd ai att de muli bani, protocolul face legea.
Ce bine-mi pare s v revd, spune doamna Sant cu un accent australian,
chiar dac nu ne-am vzut vreodat.
Asemenea majoritii soiilor din Palm Beach, tie cel mai bine cnd s-i
ncerce norocul.
Cnd ajunge n cele din urm n pragul uii, mi studiaz faa, dup care-i
arunc privirea rapid peste umrul meu la maina rablagit a lui Lisbeth. Din
nou, atitudine tipic pentru Palm Beach. Mai nti judeci pe cineva i abia apoi te
ii de amabiliti.
Presupun c preedintele nu este cu dumneavoastr, adug ea, uitndu-se
n continuare la main.
Pn n momentul n care termin cu mine se pare c nici mcar nu a
observat-o pe Lisbeth.
Nu, de fapt o s se ntlneasc cu noi n
Domnioara Dodson? ntreab ea emoionat, apucndu-i mna lui Lisbeth
ca i cum ar fi cerut-o de nevast. Oh, ne-am cunoscut n noaptea aceea la
familia Alsop. mi pare ru, adug ea, punndu-i mna pe piept. Eu sunt
Cammie Sant iar soul meu este Victor, explic ea ca i cum astea sunt
214

singurele prezentri de care are nevoie. Oh, ce minunat! V citesc n fiecare zi!
Intrai, poftii, intrai
Nu tiu de ce sunt surprins. Cnd ai de-a face cu acest segment al societii, n
fia postului tu e inclus i sarcina asta neplcut de a trebui s fii amabil cu toi
fandosiii i cu toate sclifositele. ns n loc s se bucure de acest moment,
Lisbeth se face mic, ncetinind n mod contient pn cnd ajunge cu un pas n
spatele meu la intrarea n anticamera.
O, iar faptul ca ai menionat-o pe Rose DuVall ai fcut foarte bine.
tiam cu toii c soul ei fusese cel care-i trse pe copii la tribunal.
Lng mine, Lisbeth se uit ntr-o parte, chinuindu-se s nu aib contact
vizual cu gazda. La nceput, m gndesc c e vorba de modestie. ns faptul c-i
cade faa c-i scarpin nervoas pistruii de pe gt tiu foarte bine cum
arat ruinea atunci cnd o vd. Mai ales cnd vine din nemplinirea propriilor
ateptri.
O, i v rog s ignorai deranjul, adaug Cammie, conducndu-ne prin
somptuoasa camer de zi decorat n stil mediteraneean i artndu-ne
acoperitoarele albe ce atrnau peste fiecare pies de art de pe perei. Juriul o s
vin mine.
Acum doi ani, fotii proprietari ai spectaculoasei case a lui Cammie, cu
paisprezece dormitoare i ase mii de metri ptrai, fuseser ucii cu brutalitate
de singurul lor fiu. Odat prinii mori, casa i fusese vndut lui Cammie i
soului ei, unul dintre motenitorii averii Tylenol, care, dup cum se vehiculase,
fuseser att de disperai s fac vlv pe scena monden din P.B., nct se
grbiser s-o cumpere cu douzeci i apte de milioane chiar nainte ca urmele de
cret care marcau contururile cadavrelor de pe duumelele din lemn de chiparos
s fi fost curate.
Cearafurile au fost ideea lui Victor, explic Cammie. tii, cu juriul care
trebuie s treac pe la fosta scen a crimei, ne-am gndit c atunci cnd vine
vorba de colecie c n-avem nevoie s tie toat lumea cte Francis Bacon
avem.
i-i ridic o sprncean spre noi.
Dau din cap aprobator, uitndu-m la dezolantele cearafuri albe. Cltorind
alturi de preedinte, fusesem ntr-o mulime de case de milionari avnd un
Rembrandt, un Monet sau un Warhol pe perete. Unii aveau chiar dou sau trei.
ns aici pe msur ce naintam i ieim din camera de zi, lund-o prin
bibliotec, prin camera de biliard din spate, vopsit n rou-aprins, numr cel
puin treizeci de tablouri acoperite.
Bineneles. Bineneles c vrei s fii discret, spune Lisbeth, ridicndu-i
n cele din urm privirea.
ndreptndu-se brusc spre uile de sticl ce dau afar, n curtea din spate,
Cammie face stnga mprejur la auzul cuvntului discret. O femeie mai puin
215

sofisticat ar fi luat-o ca pe o ameninare. Nu-i aa. Iar Cammie nu este mai


puin la nimic. Trgnd de partea de jos a puloverului ei de culoarea piersicii, i-l
ntinde peste abdomenul plat i-i zmbete n barb. Acesta-i visul oricrei
amfitrioane, ca regina brfelor locale s-i fie datoare cu ceva.
Uitai ce e, eu una am de fcut nite comisioane ce plcere s v cunosc,
adug Cammie, din fericire scuzndu-se s plece. Tommaso este afar, n spate.
O s aib el grij de dumneavoastr.
Cu o rsucire a mnerului sferic de alam cu tem antic, uile de sticl se
deschid larg, scondu-ne afar pe o potec de piatr ce ne duce dincolo de
piscina cu ap srat, printr-o grdin plcut, cu plante i alei dispuse i aranjate
geometric, i pe lng o livad de fructe plin cu mirosul dulceag al
grapefruiturilor, mandarinelor i lmilor de Persia.
Sunt superficial dac-i ursc puin fundul perfect, ntrit la edinele de
yoga? ntreab Lisbeth n timp ce trecem pe lng un lmi. Sau ar trebui s m
mulumesc s-o dispreuiesc doar pentru faptul c acum i sunt datoare cu o
favoare?
Dac vrei s fii mai exact, de fapt i datorm dou favoruri, spun eu
artndu-i cu degetul ncotro ne ndreptm.
Dincolo de livad, dincolo de amfiteatrul de piatr, chiar i dincolo de parcela
de iarb tuns perfect, de mrimea unui teren de fotbal, ce ne conduce n jos spre
ap, st un mega-iaht de 50 de metri, curat, cu trei puni, vopsit n negru i crem,
mai nalt dect oricare alt ambarcaiune care plutete n spatele su n curenii
calmi ai Lacului Worth. Pequod, st scris cu litere aurii pe oglinda pupa a navei.
Pn cnd nu ajungem lng el, nu pot s apreciez ct de mare este iahtul sta
de la prova la pupa poi s parchezi trei autocamioane unul dup altul.
Eti sigur c-i destul de rapid? ntreab Lisbeth, dndu-i capul pe spate i
aprndu-i ochii de soare.
Nu se refer la ambarcaiune. La ct de repede trebuie s ne micm, n-avem
timp pentru o cltorie de plcere. i nici nu ne putem permite s riscm s ne
ndreptm spre aeroportul local i s fim depistai dup documentele de identitate
i biletele de avion. M dau doi pai napoi s am o imagine mai clar a intei
noastre. St acolo, pe puntea eliport dinspre pupa, cu cele trei pale ale elicei
arcuite uor n jos.
Cu maina ar fi durat mai mult de patru ore. Cu hidroavionul ar fi durat o or
i patruzeci de minute. ns ce s zicem de un elicopter construit n Frana, cu
dou turbine, unde nu pierzi timp cu mbarcarea, cu taxiul sau statul n sala de
ateptare, cci este parcat la bordul unui iaht? O s ajungem acolo cel mai
probabil ntr-o or. O grmad de timp ca s obinem ce ne trebuie i s ne
ntoarcem pentru a ajunge la timp disear la reedina lui Manning.
Art minunat, nu? ntreab cu voce tare un brbat cu un accent puternic
spaniol.
216

Scondu-i capul de undeva de deasupra balustradei, Tommaso se uit n jos


la noi de la marginea punii.
Vine i preedintele cu noi, nu?
Nu, spun eu, ridicndu-mi i mai mult capul n sus. Se va ntlni cu noi
acolo.
Tommaso d indiferent din mn. Purtnd o geac de pilot a marinei i o
cma cu dungi albe i albastre, e mbrcat ca un angajat, ceea ce nseamn c e
obinuit cu tot felul de fioi rsfai care se rzgndesc n ultimul minut.
Haide, hai s mergem, adaug el, artndu-ne cu palma n sus o scar
metalic ce duce spre puntea principal.
n cteva secunde, suntem la bord.
De-asta l sunasem pe Oren din prima. Cnd am fost n Arabia Saudit, Oren
gsise un eic care fusese fericit s-i mprumute preedintelui avionul su cu
reacie. Cnd zburasem spre Carolina de Nord n vacan, gsise un motenitor al
familiei Kentucky Fried Chicken s fac acelai lucru. Nu e vorba de snobism.
Asta-i slujba lui Oren. Ca director responsabil pe probleme de turism, e aici s
noteze numele fiecrei persoane care-i spune fraza cel mai adesea folosit cnd e
vorba de vreun fost preedinte al SUA: Anunai-m dac avei vreodat nevoie
de ceva.
n majoritatea cltoriilor, preedintele are nevoie de intimitate. Astzi i eu
am nevoie de acelai lucru.
Dup cum era de ateptat, Oren ezitase. ns cnd i spusesem c am probleme
cu respiraia c evadarea lui Nico c doar vzndu-i faa la tiri i durerea
mea din piept Te rog, Oren, tii c n-a cere niciodat aa ceva. Trebuie doar
s evadez puin de-aici ct mai repede posibil
n afar de slujba de la preedinie, cele mai puternice cri pe care le puteam
juca erau compasiunea i sentimentul de vinovie. Dup aceea, dduse un
telefon, iar donatorii mai receni, catalogai drept NBF, Victor i Cammie Sant
fuseser onorai, doar onorai, s-i ofere elicopterul personal preedintelui i
staffului acestuia. Nu fuseser puse niciun fel de ntrebri, nu trebuise completat
niciun plan de zbor, nu exista posibilitatea de a fi descoperii.
Bine ai venit la bordul lui Pequod, spune Tommaso n momentul n care
ajungem la captul scrii metalice i ne suim la bordul iahtului.
Pe puntea eliport, cu un declic, deschide ua elicopterului asortat cu restul
navei, tot de culoare negru cu crem.
Suntei gata s clrii balena alb? Turnul de control Palm Beach, aici
elicopterul cu indicativul doi-apte-nou-cinci-Juliett, gata de decolare, spune
Tommaso n staia radio.
apte-nou-cinci, rzbate prin radio o voce calm. Decolai pe propriul
dumneavoastr risc.
217

Lisbeth se uit la mine auzind dialogul prin intercom, dup care se lovete cu
genunchii de panoul de plexiglas care separ cabina unde ne aflm cu cele
patru scaune de piele de cele dou scaune din fa de lng pilot.
Pe propriul nostru risc? strig ea la Tommaso, acionnd un comutator al
sistemului intercom.
E-n regul, domnioar. Astea-s regulile, explic el, n timp ce apas pe un
buton pentru a porni primul motor.
n spate, chiar deasupra capetelor noastre, la coada elicopterului, o gur de
evacuare bubuie n timp ce ncepe s prind via. Sar n sus la zgomotul produs,
mult mai rezonant dect o mpuctur.
Peste cteva secunde, Tommaso apas pe alt buton, pornind i cel de-al doilea
motor. O a doua gur de evacuare parc explodeaz, dup care pulverizeaz un
nor neccios. Sar din nou n sus, uitndu-m peste umr, chiar dac tiu c nu-i
nimeni acolo. Clipesc ntruna din ochi.
Ia o gur de aer, spune Lisbeth, aplecndu-se spre mine i apucndu-m de
ncheietur.
Elicopterul vibreaz de ndat ce palele ncep s se nvrt. Vrrrrrr rrr
rrr asemenea unei maini de curse alergnd n jurul pistei.
ncearc s-i imaginezi c e Marine One, spune ea, referindu-se la
elicopterul cu care obinuiam s cltoresc la Casa Alb.
M ntorc spre hubloul mare din dreapta i-mi in respiraia. Nu m-ajut la
nimic. M chinuie o senzaie acut de vom.
Vrrrrr rrr rrr palele ncep s prind vitez. Lsndu-m i mai aproape
de hublou, mi lipesc fruntea de sticl. Palele se nvrt att de repede, nct dispar
undeva deasupra noastr.
Wes, i jur c nu-i nimeni acolo afar. Totul e bine.
Crede c m uit la terenurile nverzite ce duc napoi spre conacul n stil
mediteraneean al familiei Sant. ns ceea ce urmresc eu, uitndu-m la fiecare
copac, tuf i chiar la statuia greceasc de pe vremea Renaterii, e s vd dac
ne-a urmrit cineva. ns pe msur ce elicopterul se desprinde i decoleaz de
pe puntea eliport, singurul lucru pe care-l mai vd pe geam este propria reflexie.
i tu voiai s stai toat ziua ntr-un birou, mi reamintete Lisbeth, spernd
s-mi descreeasc fruntea n timp ce urcm direct n sus, spre cerul albastru, iar
iahtul familiei Sant se micoreaz sub noi, vznd cu ochii.
La revedere, bogtailor cu vieile voastre perfecte, care m facei s m
simt nensemnat i gras, gata, am plecat s ne punem pielea-n saramur!
Rmnnd tcut, mi in n continuare capul lipit de geam. La captul nisipos
al golfului Palm Beach, acolo unde Lake Worth se vars n Oceanul Atlantic, apa
de un albastru-verzui strlucitor se ntinde spre orizont, culorile sale fiind mult
mai fascinante dect coada unui pun. De-abia dac bag de seam.
218

Haide, Wes, ar trebui s zmbeti, adaug precipitat Lisbeth. Avem o pist


care s ne duc la Roman, cteva indicii legate de careul de cuvinte ncruciate,
Rogo i Dreidel sunt pe cale de a descoperi cele mai recente informaii cu privire
la Boyle, iar noi, datorit unei idei geniale de-ale tale, zburm ntr-un elicopter
de trei milioane de dolari ctre singura persoan care, aflndu-se n ziua
respectiv n cel mai bun loc posibil, ne poate lmuri ce s-a ntmplat atunci pe
pist. Nu spun c-ar trebui s faci comand de confetti i s programezi parada
victoriei, ns categoric nu poi s stai acolo bosumflat pur i simplu.
Cu capul nc lipit de geam, nchid ochii i derulez n minte nregistrarea
video. N-o s neleag niciodat.
Ascult, tiu c i-a fost greu s te uii la caseta aia
mi lipesc capul i mai tare de geam.
i s te vezi fr cicatrice.
Spre deosebire de marea majoritate a oamenilor, ea nu se d napoi
nspimntat cnd spune asta, cci pot s-o simt cum se uit i nu se holbeaz
la mine. Elicopterul se balanseaz uor cnd ntoarce, ndreptndu-se spre sud,
de-a lungul liniei coastei aurii, dup care o taie rapid spre dreapta, spre uscat,
spre sud-vest deasupra valurilor de verdeaa de la terenul de golf al clubului
exclusivist, frecventat de cei bogai. La o sut cincizeci de metri nlime, suntem
la fel de sus ca un avion care se pregtete de aterizare. Mainuele de golf
miun pe terenul de iarb ca nite furnicue albe, n timp ce gropile cu nisip apar
n peisaj asemenea unei mulimi bej de mini-piscine rotunde pentru copii. n
cteva minute, casele din Palm Beach cu faada spre plaj i iahturile ce-i taie
respiraia fac loc mlatinilor maronii, acoperite cu muchi i pline de nari din
Everglades. Peisajul se schimb al dracului de repede.
Nu spun dect c, adaug ea, indiferent prin ce-ai trecut eti acelai om.
Uitndu-m afar pe geam, vd cum firele de stuf ies n eviden, rzlee, i se
leagn deasupra apelor maronii i nu prea adnci din Everglades.
Nu-i vorba de faa mea, izbucnesc eu.
Ignorndu-mi chipul reflectat n geam i trgndu-m uor napoi, m folosesc
de reflexia din geam ca s m uit peste umr. Lng mine, Lisbeth nu se mic,
continund s m priveasc cu atenie, fr ezitare, studiindu-mi faa.
Ai vzut caseta, adaug eu. Felul n care m-am dat jos din limuzina aia
fcnd cu mna mulimii legnatul acela din umeri, plin de mndrie
Eti mai bine aa, fr. Artai ca Dreidel.
Vezi, tocmai asta-i ideea. Cnd am vzut caseta cnd m-am vzut pe
mine aa cum eram nainte nu-mi lipsete numai faa mea de-atunci. Ceea cemi lipsete ceea ce m ntristeaz este fosta mea via. Asta-i ceea ce mi-au
luat, Lisbeth. Poi s vezi asta pe caset: un puti infatuat, n vrst de douzeci
i trei de ani, mergnd ano aa cum poate s-o fac numai un puti infatuat de
douzeci i trei de ani. Dac m ntorc n timp, atunci cnd mi imaginam
219

viitorul, de la Casa Alb ncolo gndul mi zbura att de repede i de departe,


nct nici mcar nu puteam s-mi aleg urmtoarele coordonate. Mi se prea
posibil orice pe lumea asta. Vreau s spun c asta i propui, corect? i alergi,
alergi i iar alergi n aceast curs dup care, ntr-o zi stupid, cu un ricoeu
stupid Brbia ncepe s-mi tremure, ns dup toi aceti ani tiu exact cum s
strng din dini ca s-mi ascund tremuratul S descopr c n-o s ajung
niciodat mai departe de-de-de de jumtatea drumului. Tremurul a disprut.
Nu prea aduce cu o victorie. Asta-i viaa mea. Undeva la jumtatea drumului.
n reflexia din geam, Lisbeth i bag o uvi crlionat din prul ei rocat
dup ureche.
Ai ajuns mai departe de jumtatea drumului, Wes.
De ce, fiindc-i cumpr preedintelui Coca-Cola dietetic i tiu pe care
dintre prietenii si i urte? Rogo mi-o spune de ani de zile, ns nu l-am
ascultat. Ar fi trebuit s fie doar o ramp de lansare. ntr-un fel sau altul, a
devenit o destinaie. Oare poi s nelegi ct de patetic trebuie s fii s lai s se
ntmple una ca asta?
Probabil la fel de patetic ca atunci cnd accepi o slujb n care scrii la
rubrica monden, dei n realitate visul tu era s provoci lumea cu subiecte noi,
s fii reporter de investigaie.
Pentru prima dat de la decolare, mi desprind privirea de la geam i m uit la
Lisbeth.
Asta-i cu totul altceva, i spun eu.
Nu, nu e, mi rspunde ea aproape strignd. Mi-ai vzut biroul toate
scrisorile alea de pe perei
Cele scrise tatlui tu.
Nu lui. Ci despre el. Acele scrisori sunt dovada, Wes. Sunt dovada c poi
s foloseti slujba asta ca s schimbi cuiva viaa n bine. Sunt dovada c exist o
putere n a relata lucrurile. i ce fac eu cu puterea aia? mi petrec fiecare zi n
parte ncercnd s gsesc subiecte de doi bani legate de divorurile locale, de
reputaia celor care frecventeaz cluburile exclusiviste i de tot felul de situaii
jenante, de genul cine a czut sub mas la Morions? Cnd am acceptat slujba
asta, mi-am promis mie nsmi c o s fie pentru un an sau doi, doar atta ct s
pot s-mi hrnesc pisicile. Asta era acum apte ani, Wes, spune ea mai serioas
ca niciodat. i tii care-i partea cea mai proast?
C ai renunat la visul tu?
D din cap n semn c nu.
C pot s plec n orice moment.
n timp ce o studiez, i scarpin pistruii de pe obraz.
i totui, e cu totul altceva, insist eu, ntorcndu-m iar cu faa la geam.
elul meu este s merg pe strad i s trec neobservat. Cel puin tu eti aceeai
persoan care a fost dintotdeauna.
220

i schimb poziia n scaun, iar pielea scaunului scrie sub ea.


Tatl meu obinuia s spun c Dumnezeu face crpturi n toate cele. i
c sta-i modul n care rzbate lumina.
Da, tatl tu a furat zicala asta dintr-un cntec vechi al lui Leonard Cohen.
Asta n-o face mai puin adevrat.
M uit pe fereastr la marea de iarb, o combinaie de verde cu fire maro
ncolcite i rsucite prin ap ca un cap cu prul ud. La aproape treizeci de metri
mai jos, cerul e brzdat de un stol mic de pasri albe.
ia-s btlani? ntreab Lisbeth, aruncndu-i privirea pe geamul de lng
ea.
Egrete, i rspund eu. Au ciocurile mai negre i mai ascuite.
Uitndu-m n jos, m gndesc la pasrea mea, Lolo, i la ct de mult s-ar fi
bucurat de privelite. Dup care-mi amintesc c nu poate zbura. Nu atta timp ct
are aripile tiate.
Pentru a doua oar, m ntorc de la fereastr i m uit peste umr la Lisbeth.
Gtul ei e plin de pistrui.
i displace chiar att de mult slujba asta a ta? o ntreb eu.
Luna trecut nu m-am dus la ntlnirea de zece ani de la terminarea liceului
din cauz c la mica biografie din program, n dreptul meu, au trecut regina
brfelor. tiu c sun a clasa a aptea, ns n-am n-am putut s-mi art faa
pe-acolo.
Imagineaz-i cum e cu astea, o necjesc eu, ntorcndu-mi capul astfel
nct s aib o imagine clar a cicatricelor mele.
Oh, Doamne, Wes, tii c n-am
tiu, i spun eu, afind cel mai bun zmbet pe care pot s i-l ofer.
Ca de obicei, jumtatea din dreapta a gurii mele nu se mic. ns numai de
data asta, n timp ce partea stng a feei se ridic spre plafonul habitaclului
elicopterului, mi se pare c-i suficient i-att.

221

58.
Cum stm cu nregistrarea apelurilor telefonice? ntreb OShea, de pe
locul din dreapta, n timp ce Micah ncerca s rzbat prin traficul de la ora
prnzului care blocase Autostrada I-95.
N-avem absolut nimic, i rspunse la telefon lui OShea Paul Kessiminan,
cu un accent puternic de Chicago.
Ca student la matematici aplicate i dup ce renunase la cursurile Academiei
Navale a SUA, Paul nu era un savant. n calitate de asociat senior n cadrul
Diviziei de Tehnologie de Investigare a FBI, era un geniu. i rareori greea.
Putiul n-a mai sunat de pe telefonul mobil de azi-noapte.
Cri de credit, ceva?
Am luat la mn totul carduri, retrageri de la bancomate, rezervri la
liniile aeriene, pn i cardul su Blockbuster. Indiferent cine-i biatul sta Wes,
nu-i tmpit. Putiul se mic mai tiptil dect o omid.
Atunci localizeaz-i pur i simplu telefonul, spuse OShea la telefon n
timp ce Chevy-ul lor se oprea n umbra unei camionete negre.
Btnd uor cu degetul n bord, fcu semn spre marginea din stnga a oselei,
mimnd n mod sugestiv spre Micah ca s continue s mearg.
Ar trebui s fie detectat n vecintatea vreunei antene de telefonie mobil
n timp ce vorbim.
Pe bune? Uitasem complet cum funcioneaz sistemul GPS i chiar i cum
mi fac eu treaba, spuse Paul.
OShea nu rse.
Nu te pune cu mine, Paul, mai ales n cazul sta.
Hei, hei mai uor cu limbuia. Nu mi-ai spus c e att de important.
E foarte important. Deci, l-ai detectat sau nu?
Ar trebui, ncepu Paul n timp ce OShea auzea pcnitul tastelor
computerului prin telefon. ns dac are telefonul de la biroul lui Manning aa
cum apare aici pe ecran funcia GPS e indisponibil la toate telefoanele lor,
astfel nct fostul preedinte s aib parte de puin intimitate.
i poi s-i dai de urm?
Bineneles c putem s-i dm de urm. Chiar crezi c-i lsm pe bieii
tia s zburde fr pic de protecie? Partea mai suprtoare este c nu gsesc
ceva pe care s pot s-l urmresc.
De ce? i-a nchis telefonul?

222

Chiar dac e nchis, GPS-ul tot ar trebui s transmit, i explic Paul n


timp ce Micah intr napoi n trafic, gsind o portia pe banda central. Ceea ce
nseamn ca e n aer, sub pmnt sau oriunde altundeva unde nu poate fi detectat.
E-n aer, i spuse OShea lui Micah, artndu-i breteaua de ieire pentru
Aeroportul din Palm Beach. Iei pe-acolo!
Fr ca mcar s ezite, Micah schimb brusc direcia i trecu cu Chevy-ul
albastru peste dou benzi de trafic, grbindu-se spre ieire. oferii mainilor din
spate claxonar nervoi.
Poate c Wes folosete telefonul altcuiva, spuse Micah, cu ochii aintii
asupra drumului. Spune-i s urmreasc apelurile lui Dreidel.
Paul, f-mi un serviciu i urmrete i celelalte trei nume cei doi biei i
fata, spuse OShea n timp ce se ncadrau pe curba prelungit a bretelei. Te sun
napoi ntr-un minut.
Ce faci? ntreb Micah n timp ce OShea nchidea telefonul. Avem nevoie
de informaia asta acum.
i tocmai de-aia fac rost de ea, spuse OShea, tastnd deja un numr nou
de telefon. Dac Wes nu-i folosete crile de credit sau propria carte de
identitate, n-are cum s ajung ntr-un avion fr ajutor din partea cuiva cu
greutate.
E o zi minunat n biroul preedintelui Manning, rosti femeia de la recepie
la telefon. Cu ce v pot ajuta?
Alo, sunt agentul OShea de la FBI. Derulm o investigaie n cazul Nico.
Pot s vorbesc cu persoana care se ocup de transporturile preedintelui? Trebuie
s ne asigurm c e la curent cu cele mai recente msuri de prevedere i c Secret
Service le-a pus n aplicare.
Desigur, rspunse recepionera. Dai-mi voie s v transfer apelul ctre
Oren.
Se auzi un clic scurt urmat de dou rituri ascuite.
Oren la telefon.
Oren, sunt agentul OShea de la
Uau, devin din ce n ce mai popular doi ntr-o singur zi, l ntrerupse
Oren.
Poftim?
Suni de la Secret Service, corect? Doar ce-am vorbit cu unul dintre amicii
ti a plecat de-aici acum un minut.
Absolut, spuse OShea fr ca mcar s se blbie. Aadar, ai vorbit deja
cu agentul
Egen Roland Egen? I-am spus numele corect?
El este, rspunse OShea, strngndu-i cu putere telefonul n mn. Un
brbat alb cu prul negru, nu-i aa?
Micah tresri auzind descrierea, aproape atingnd volanul cu brbia.
223

Ia stai, s-a dus?


OShea ridic mna, ntrerupndu-l pe Micah.
Aadar, i-ai dat ultimele informaii despre Wes?
Bineneles. Dei n-am avut alt informaie dect privitor la zborul spre
Key West, explic Oren. Cu toate astea, apreciem c avei grij de el. Vreau s
spun, a fost ntotdeauna puin mai, tii, mai nervos de cnd cu accidentul, ns
de cnd Nico se afl n libertate, mi-am dat seama dup voce c prea foarte
ngrijorat.
Cine ar putea s-l nvinoveasc? ntreb OShea, nerbdtor s nchid.
Oren, ne-ai scos dintr-o mare ncurctur. Mulumesc pentru ajutor.
n timp ce OShea i nchidea telefonul, Micah chiar vzu expresia de pe faa
partenerului su.
Mama m
Te rog, spune-mi c Romanul era la el n birou, i ceru Micah.
Gata, spuse OShea. Fie am ctigat marele pot, fie ne-am aruncat cu capul
nainte ntr-un cmp minat.
Dnd din cap aprobator, Micah clc acceleraia i-i indic din sprncene un
panou ce oferea informaii despre cursele charter zilnice spre Key West. OShea
deja forma un numr de telefon.
Bun ziua. A vrea s nchiriez un hidroavion al companiei dumneavoastr,
spuse el la telefon. Credei c ai putea s-l pregtii de decolare n cinci minute?

224

59.
Eti sigur c n-a sunat? ntreb Dreidel de pe scaunul pasagerului n timp ce
maina atepta s intre acolo unde traficul se gtuia n mod obinuit la intrarea pe
US-1 n Miami. F-mi o favoare i mai verific-i o dat telefonul.
Btnd cu degetele n volan, Rogo nu se deranj s-i verifice telefonul.
N-a sunat.
Dar dac s-a ntmplat ceva dac n-a ajuns n Key West
Wes e biat detept tie c o s-l depisteze dac-l sunm. Dac a avut
vreo problem, o s aflm.
Mai puin dac a fost vreo problem i n-am tiut, insist Dreidel. La
naiba, de ce n-am aflat un minim de informaii: numele tipului cu elicopterul
de unde au plecat nici mcar n-avem adresa la care e acum n Key
nainte ca Dreidel s termine, telefonul i vibr n buzunar. Scondu-l rapid,
deschise clapeta plin de ngrijorare i verific identitatea apelantului. Rogo
arunc o scurt privire de pe scaunul su, exact ct s vad prefixul cu 202. De
Washington, D.C.
Alo? rspunse Dreidel. Se ntoarse ntr-o parte. Uite ce-i, sunt n mijlocul a
ceva important. Putem s vorbim mai trziu? Mda, o s da, o s te Pa.
ntorcndu-se spre Rogo n timp ce-i nchidea telefonul, Dreidel adug:
Nevast-mea.
Cu numr de telefon de Washington? se mir Rogo, ncetnd s mai bat
cu degetele n volan. Credeam c locuieti la Chicago.
E vechiul meu celular. Am pstrat numrul din D.C., explic Dreidel.
Maina acceler, dup care ncetini din nou, iar n final se opri complet,
blocat n trafic. Rogo nu spuse nimic.
Ce-i, crezi c mint? izbucni Dreidel.
N-am spus nimic. Gata, de-ajuns cu vntoarea de vrjitoare.
Foindu-se n scaun, Dreidel se uit peste umr i verific banda de lng ei.
Pe dreapta-i liber.
Apucnd strns volanul, Rogo nu fcu nicio micare.
Rogo, ai auzit ce-am?
Traficul e destul de varz. Nu-mi spune tu cum s conduc.
Pe banda din mijloc, maina trecu uor de un camion cu lumini galbene de
avertizare care ncrca un Cadillac maroniu pe partea stng a drumului i care
provocase ambuteiajul.
Nu sunt imbecil, Rogo. tiu ce crezi despre mine.
Dreidel
225

i se citete pe fa iar modul n care, atunci cnd ne-am desprit,


modul rapid n care ai intervenit ca s nu merg cu Wes Nu-mi spune c n-am
dreptate. Mai bine las-m s spun asta ct pot de bine: n-a face niciodat ceva
care s-l rneasc. Niciodat.
Sunt sigur c n-ai face, rosti Rogo.
Nu susin c sunt cel mai bun so din lume, OK? ns mai sunt nc un
prieten al naibii de bun. Nu uita, eu sunt cel care i-a obinut slujba asta lui Wes.
N-am uitat niciodat chestia asta.
Oh, i-acum i asta-i din vina mea? ntreb Dreidel. Am pus la cale un plan
genial ca, dup ce ocup fosta mea slujb, un glon ricoat s-l loveasc direct n
fa?
Nu asta am vrut s spun.
Atunci fii clar mcar o dat, n loc s afiezi atitudinea asta
superprotectoare fa de Wes, de parc ar fi o ppu de porelan chinezesc. tiu
de ce-o faci, Rogo, cunosc o grmad de-alde de-tia care n-au dat lovitura i
care ador s se fac utili.
Exact cum cunosc i eu o grmad de de-alde de-tia care ncearc din
rsputeri s aib succes, care de-abia ateapt s-i abandoneze pe cei de lng ei
imediat ce nu mai au nevoie de ei. Gata cu rescrierea istoriei. Am fost acolo, cu
el, n sptmna n care i-au scos bandajele i cnd reporterul la de la Times a
publicat pe prima pagin faptul c are faa distrus i cnd, n cele din urm,
Wes s-a hotrt s se priveasc el nsui n oglind doar pentru a spune c-i
dorea s fi murit el n locul lui Boyle. ns asta-i problema, Dreidel de opt ani
de zile, Wes a fost cel mort. Tu i restul echipei de la Casa Alb ai putut s
continuai s aprei la TV i n ziare, ns Wes a fost cel care n-a mai reuit
niciodat s aib o via. Acum c are ansa asta, n-o s las pe nimeni s i-o ia.
sta-i un discurs nemaipomenit, Rogo, ns f-mi o favoare: dac n-ai
ncredere n mine, ai curajul s-mi spui asta i s m lai s cobor chiar aici.
Dac n-a fi avut ncredere n tine, Dreidel, te-a fi lsat n Palm Beach.
Nici mcar asta nu-i adevrat, l provoc Dreidel. M-ai adus aici, fiindc
voiai s-i vezi dosarele lui Boyle i tii c sunt singurul care te poate bga acolo.
Cu o micare brusc a manetei de semnalizare, Rogo trecu pe banda din
dreapta. Uitndu-se la scaunul pasagerului, rmase tcut.
Dreidel ddu din cap i-i muc pe interior buza de jos.
S te ia dracu i pe tine, Rogo.
Btnd cu degetele mari pe volan, Rogo fcu strns la dreapta pe Stanford
Drive i se ndrept spre poarta nconjurat de o pajite de la intrarea principal
n campus. n dreapta lor, pe un perete de beton se nla un semn metalic verde
cu litere aurii pe care se putea citi:
BINE AI VENIT LA UNIVERSITATEA DIN MIAMI
226

LCAUL CE ADPOSTETE BIBLIOTECA PREZIDENIAL


LELAND F. MANNING.
Nu-i mai adresar niciun cuvnt pn cnd ajunser nuntru.

227

60.
Jacksonville, Florida
Nico, poate ar trebui s ne oprim.
Nu e nevoie.
Dar dac nu te odihneti
M odihnesc de opt ani, Edmund. A sosit momentul, spuse Nico de pe
scaunul oferului att de aplecat n fa nct aproape atingea cu pieptul volanul
trailerului.
Chiar n spatele lui, pe sptarul scaunului, se afla jacheta de armat pe care o
furase de la Irish Pub. Cu soarele arztor al Floridei deasupra capului lui, iarna
prea departe. Nu avea nevoie de jachet. i nici de sngele lui Edmund mbibat
n ea.
Vrei s-mi spui c nu eti obosit?
Nico arunc o privire spre cadavrul lui Edmund prvlit pe scaunul de lng
el. Prietenul lui l cunotea foarte bine.
Conduci de peste zece ore, Nico. N-o s se ntmple nimic dac faci o pauz
de fapt chiar ar trebui s-o faci, biete. Mai ales dac vrem s ne pierdem urma.
Nico tia la ce se referea.
Deci tu tot crezi c
Nico, nu-mi pas ct de prudent conduci dac o s treci cu un trailer de
patruzeci de tone pe strzile luxoase din Palm Beach, tot o s atragi atenia
cuiva.
Cu privirea aintit pe rozariul ce atrna de oglinda retrovizoare, Nico i ddu
seama c Edmund avea dreptate. Pn acum avuseser noroc, ns dac erau trai
pe dreapta de vreun poliist dac erau dui la secie Nu, la urma urmei,
cauza lor era prea important. i mai ales cnd ajunseser att de aproape de
Wes de Boyle de a ndeplini voia Domnului i de a rscumpra pcatele
mamei sale Nu, n niciun caz nu trebuia s rite.
Spune-mi, cum crezi c e mai bine s fac, rosti el uitndu-se la Edmund.
Orict de dificil i s-ar prea, trebuie s scpm de camion i s facem rost de
ceva care s atrag mai puin atenia n trafic.
Foarte bine, dar cum o s procedm?
Cum procedm ntotdeauna, Nico?
Camionul trecu printr-o groap i trupul lui Edmund slt nainte i napoi,
lovindu-se de tetier i expunnd vederii tietura neagr de la gt.
Priveti pe fereastr i caui o ocazie.
228

Urmnd privirea lui Edmund drept n fa, prin parbriz, Nico ncerc s vad
n zare, descoperind n cele din urm punctul care-i atrsese atenia lui Edmund.
n momentul cnd ochii i se oprir asupra lui, un zmbet larg i apru pe figur.
Crezi c ar trebui s
Sigur c ar trebui, Nico. Adu-i aminte de Carte. Altfel de ce i-ar fi pus
Dumnezeu acolo?
Dnd din cap, Nico aps pe frn, iar camionul, scrnind i zngnind, se
opri n cele din urm chiar n spatele unui Pontiac maro aflat pe marginea
autostrzii. Pe partea din dreapta a mainii, o femeie cu prul scurt i negru
privea cum prietenul ei n maiou se lupta din greu s schimbe roata dezumflat a
mainii.
Avei nevoie de ajutor? ntreb Nico srind din cabin.
Eti de la Triple A? ntreb femeia.
Nu. Pur i simplu mi s-a prut c avei nevoie de ajutor, aa c ne-am
gndit s ne oprim.
Cred c am terminat, spuse prietenul femeii, strngnd ultima piuli.
Exact ca Bunul Samaritean, spuse femeia n glum.
Amuzant, rspunse Nico, apropiindu-se de femeie. Dei, eu personal,
prefer termenul nger pzitor.
Femeia se ddu napoi. ns nici pe departe suficient de repede.

229

61.
Key West, Florida
Am ajuns, spune oferul n momentul n care oprete taxiul vopsit ntr-un
roz strlucitor.
Are nasul uns cu un strat gros de crem alb de protecie solar i o ptur de
plaj Shrek, zdrenuit, ntins pe sptarul scaunului, pe care scrie Can I Get a
Whoop Whoop.
Numrul 327, William Street.
Glumeti? Abia dac am parcurs trei cvartale, se roiete Lisbeth de pe
bancheta din spate unde ne aflm. De ce nu ne-ai spus c putem merge i pe jos?
V-ai suit n taxi, spune oferul, total nepstor n timp ce nvrte butonul
radioului pentru a prinde postul care transmitea emisiunea Paul & Ron.
Key West-ul e inconfundabil e soare peste tot.
V cost doi dolari, adaug el, apsnd un buton pe aparatul de marcat.
N-ar trebui s-i dau nici mcar
Mulumesc c ne-ai adus, o ntrerup eu, ntinznd trei dolari spre scaunul
din fa.
Cnd am aterizat cu elicopterul pe un alt iaht privat n portul istoric Key West,
am hotrt c pe tot restul cltoriei s ncercm s trecem ct mai neobservai cu
putin. oferul se zgiete la faa mea prin oglinda retrovizoare i-mi dau seama
c deocamdat suntem departe de a ndeplini acest deziderat. Din fericire, mai
cunoatem cteva mecherii.
Deschidem portiera i srim afar, apoi privim cum taxiul se ndeprteaz pe
strdua ngrijit, dar ngust. Ne aflm n faa unei case modeste cu dou etaje
pe William Street, la numrul 327, ns n momentul n care taxiul d colul la
captul cvartalului, traversm i cutam cu privirea numrul pe care l cutm de
fapt: o csu ce pare de turt dulce, de culoarea piersicii, cu obloane albe, de la
numrul 324.
Apucnd portia de metal care se deschide imediat ce se mpinge n ea,
Lisbeth se repede pe veranda veche ca i cum ar fi la ea acas. ns chiar nainte
de a ajunge la ua de la intrare, i sun telefonul. Adic telefonul colegei ei,
fiindc schimbaser aparatele n redacie.
Stai s vd ce e, spune Lisbeth scond telefonul din geant.
O rugase pe prietena ei s-o sune numai dac e o chestiune de via i de
moarte. M uit peste umrul ei n timp ce ea verific cine o sun. Este numrul
de la redacia lui Lisbeth. n mod clar, e o chestiune de moarte.
230

Eve, rspunde Lisbeth.


Slav Domnului, spune colega ei de la rubrica de grdinrit, suficient de
tare nct pot s-o aud i eu. Stai puin c-i fac legtura cu ea imediat.
Ce? Cu cine mi faci legtura?
A sunat pe telefonul tu. tiu c mi-ai spus s nu rspund, ns cnd am
vzut cine era i dai seama c-mi era imposibil s refuz un apel de la Lenore
Manning.
Stai puin ce-ai spus? Prima-doamn?
A cerut s vorbeasc cu tine. A zis c are s-i spun ceva n legtur cu
articolul tu de azi-diminea.
Dau din cap ctre ea c e n regul i, cu un clic, Eve o anun:
Doctor Manning, avei legtura cu Lisbeth.
Bun, spune prima-doamn, la fel de familiar ca ntotdeauna.
B-bun, doctor Manning.
Vai de mine cred c te-am ntrerupt din ceva, spune prima- doamn,
articulnd perfect cuvintele, ca ntotdeauna. Ascult, nu vreau s te in prea mult
voiam doar s-i mulumesc pentru faptul c ai vorbit despre evenimentul
organizat de societatea de fibroz chistic. A fost foarte frumos din partea ta.
Lui Lisbeth nu-i vine s-i cread urechilor. ns pentru Lenore Manning
procedura e una obinuit. Fcea acelai lucru i cnd se afla la Casa Alb de
fiecare dat cnd aprea un articol despre ei, indiferent dac era de bine sau de
ru, suna sau trimitea o scrisoare de mulumire reporterului. Nu din buntate. Era
o mecherie folosit de aproape toi preedinii. Odat ce un reporter afl c la
captul cellalt al firului exist o persoan real, i este de dou ori mai greu s te
distrug.
Nu-i nicio problem. M bucur c am putut fi de folos, spune Lisbeth cu
onestitate.
ntreab-o dac Manning a intrat n birou, i optesc eu lui Lisbeth n
ureche.
Doamn, pot i eu s
Te las acum s te ntorci la treburile tale, spune prima-doamn, evitnd-o
cu atta graie, nct Lisbeth abia dac-i d seama c nici mcar n-a apucat s
pun ntrebarea. Cu un clic, doctor Manning dispare de pe fir.
Lisbeth se ntoarce ctre mine i nchide telefonul.
Extraordinar, nu rateaz nicio ocazie, nu-i aa?
Probabil c e mulumit c ai numit-o un simbol.
Crezi c ntr-adevr i pas de?
S-i spun ceva: n zile ca astea, cnd toate posturile sunt pline de tiri
despre evadarea lui Nico i sunt difuzate imagini peste imagini din timpul
administraiei Manning, chestiile astea i lipsesc mai mult dect oricui.
231

Lisbeth traverseaz napoi veranda btut de soare spre ua de la intrare pe


care se afl un crab de lemn, pictat de mn, nfipt ntr-un afi pe care scrie
Morocnos nu numai lunea. Trage de ua cu plas i se ntinde s apese pe
sonerie.
E deschis, se aude dinuntru o voce gjit de fumtor, trezindu-mi un ir
de amintiri.
M ntind peste umrul lui Lisbeth i mping ua. nuntru, m izbete
instantaneu un miros acru de chimicale.
mi cer scuze, am aerisit camera obscur, ne ntmpin un brbat mic de
statur, cu o barb nspicat i un pr crunt, rar, pieptnat pe spate.
tergndu-se pe mini cu un erveel umed, i suflec mnecile cmii
mototolite pe care o poart i se apropie foarte tare de Lisbeth. Asta-i problema
dintotdeauna cu fotografii de la Casa Alb ntotdeauna depesc limitele.
Nu eti Wes, i spune lui Lisbeth fr umbr de ironie.
Tu trebuie s fii Kenny, i rspunde ea, strngndu-i mna i fcnd o
jumtate de pas napoi. Lisbeth. De la biblioteca preedintelui.
Nici nu se uit la ea. E prea preocupat s se uite la mine n timp ce intru
nuntru. Niciodat nu poate s-i ia ochii de la inta sa.
Tnrul Rege, zice el, folosind vechea mea porecl.
Popeye Fotograful, i rspund eu, folosind-o pe a sa.
Duce degetul arttor la ridurile de la ochiul stng. Dup ani ntregi n care a
privit prin obiectiv cu ochiul drept, ochiul stng al lui Kenny se micoreaz puin
cte puin, dar ntr-un ritm constant.
Vino, Bluto, srut-m, m tachineaz el, mbrindu-m ca pe un vechi
prieten din copilrie o mbriare strns care-mi trezete un val de amintiri.
Ari fantastic, spune el, din toat inima.
n timpul cltoriilor cu Air Force One, Kenny conducea partidele de poker
ale ziaritilor aflai n spate. Chiar de la intrare, ncearc deja s descifreze deja
ceva pe figura mea.
Nu poi s te dezvei de chestia asta, nu? ntreab el, urmrindu-mi privirea
pe care o arunc spre exemplarul din New York Times aflat pe masa buctriei sale
frumos mobilate i decorate.
Pe prima pagin se afl o fotografie uria a preedintelui n funcie, Ted
Hartson, vorbind de la pupitrul su, cu minile aezate chiar n spatele
microfonului.
Cine a fcut fotografia asta? Kahan? ntreb eu.
Minile lsate n jos nicio micare nicio reacie sigur c a fcut-o
Kahan. Preedintele ar putea fi la fel de bine un simplu cadavru, judecnd dup
poza asta.
n lumea podiumurilor i a fotografilor de la Casa Alb, singurele imagini de
valoare sunt considerate cele n care preedintele este surprins n micare. Un
232

gest al minii. O ridicare din sprncene. Acela e momentul n care armata de


fotografi apas butoanele aparatelor. Dac ratezi momentul, ratezi fotografia.
Kenny rareori rata o fotografie. n special cnd conta. ns dup treizeci i
cinci de ani de deplasri din ora n ora i din ar n ar, i dduse seama c,
dac asta nu era o treab de om tnr, nu era niciuna de om btrn. Kenny nu se
suprase. Chiar i cele mai bune garnituri ajung n cele din urm s fie trecute pe
linie moart.
Deci, cum sunt anii btrneii? glumesc eu, dei tiu c de-abia se apropie
de aizeci de ani.
Fcndu-mi cu ochiul su de Popeye, ne poftete n sufragerie, care n mod
clar servete mai degrab drept un fel de anticamer pentru studioul su. Centrat
n jurul unei mese de cocktail, din lemn de pin, nconjurat de patru fotolii
simple i solide, camera este acoperit aproape pn la tavan cu zeci de fotografii
alb-negru, toate nrmate elegant pe un fundal alb n rame negre, ca la muzeu. Pe
msur ce m apropii de ele, mi dau seama cu surprindere c, dei majoritatea
fotografiilor sunt realizate n stilul jurnalistic direct pentru care sunt faimoi
fotoreporterii de la Casa Alb, toate nfieaz tinere mirese aruncnd buchetul
sau miri falnici mucnd din tortul miresei.
Te ocupi de nuni? ntreb eu.
ase preedini diferii, patruzeci i doi de regi, nenumrai ambasadori
i alaiul de nunt al lui Miriam Mendelsohn, completat de o poz de la
rentlnirea friei din care fcea parte, Pi Phi, zice Kenny, plin de entuziasm i
fr pic de jen.
Vorbeti serios?
Nu rde, Wes lucrez dou zile pe lun i pe urm m duc s navighez o
sptmn ntreag. Treaba mea e s-i fac s semene cu membrii familiei
Kennedy.
Sunt foarte frumoase, spune Lisbeth studiind fotografiile.
Aa i trebuie, rspunde Kenny, ndreptnd una dintre rame. Le sunt
dedicat trup i suflet. Vreau s spun c nu toate plcerile vieii se gsesc la Casa
Alb, nu-i aa?
Dau din cap fr s m gndesc. La fel ca i Lisbeth care se ridic pe vrfuri
i ndreapt i ea una dintre rame. Chiar peste umrul ei, pe o msu din
apropiere, vd una dintre cele mai faimoase fotografii ale lui Manning: un
instantaneu simplu, n alb i negru, al preedintelui n buctria de la Casa Alb,
potrivindu-i cravata ntr-o caraf de argint plin cu ap, chiar nainte de prima
lui cin oficial. ntorcndu-m la peretele plin cu mirese, vd o frumoas blond
care se privete peste umr n oglind admirndu-i coada mpletit n spic.
Fotografia mai nou este la fel de bun. Poate chiar mai bun.
Deci ce mai face Petele-cel-Mare? adaug Kenny, referindu-se la
Manning. Mai e suprat pe mine c i-am fcut poza aia?
233

Nu e suprat pe tine, Popeye.


Pe bune? I-ai spus c vii s m vezi?
Ai nnebunit? ntreb. Ai idee mcar ct de suprat e pe tine?
Kenny rde, pe deplin contient de opinia general despre el n casa Manning.
Unele reguli nu se schimb niciodat, spune el, lund n mn un biblioraft
gros de pe msua cu poza lui Manning. Mainile second-hand albe se vnd cel
mai bine cluburile de striptease se nchid numai dac izbucnete vreun
incendiu i preedintele Leland Manning nu-l va ierta niciodat pe omul care ia dat asta
Deschiznd biblioraftul, Kenny scoate la iveal o copie veche, plastifiat, a
celei mai celebre fotografii prezideniale de la cea n care Truman inea ridicat
sloganul Dewey l nvinge pe Truman: fotografia alb-negru a Leului La
Manning pe punctul de a ipa n momentul atentatului, nconjurat i protejat n
timp ce soia preedintelui executiv devine scutul su uman.
Doamne, mi aduc aminte ca am vzut poza asta pe prima pagin a ziarului
a doua zi, spune Lisbeth, aezndu-se pe unul dintre fotolii n timp ce el i pune
biblioraftul n brae. Este este o adevrat bucat de istorie
Ce ziar? ntreab Kenny.
Palm Beach Post, rspunde Lisbeth privind n sus.
Da, asta era poza. Alte cteva mii de dolari pe care n-o s-i vd vreodat.
Citind expresia de uimire de pe faa lui Lisbeth, i explic:
Cum Kenny lucra pentru AP la momentul respectiv, i scoteau banii din
vnzarea drepturilor de preluare a fotografiei.
Sute de ziare i patruzeci de coperte de reviste toate pe degeaba, spune
Kenny. ntre timp, putiul la de colegiu pe care NASCAR l-a angajat s fac
nite fotografii pentru pagina lor de web, ce credei? Lucra pe cont propriu, al
dracului bftos. A ctigat opt sute de mii de dolari opt sute de mii i a ratat
fotografia!
Da, dar cine a luat premiul Pulitzer pentru ntreaga secven? i atrag
atenia.
Pulitzer? Asta a fost aa, de mil, ntrerupse Kenny. Nu am apsat pe
declanator n mijlocul unui val de mpucturi. Pur i simplu am intrat n panic
din cauza zgomotului i am apsat butonul din greeal. Manning este n numai
trei dintre fotografiile fcute. ntorcndu-se spre Lisbeth, adug: S-a ntmplat
att de repede, nct, dac priveam puin n alt parte i pe urm-mi ntorceam
privirea la loc, ratam momentul.
Nu mi se pare c ai ratat ceva, spune Lisbeth n timp ce el ddea prima
pagin pentru a dezvlui dou foi pline cu vreo aizeci de cadre alb-negru,
niciuna mai mare dect un timbru.
Dac mai dai paginile o s mai vezi ase foi pline cu instantanee n total
opt filme, inclusiv mpucturile de rspuns, spune Kenny. Pe majoritatea le am
234

la dimensiunile 20 x 25, dar ai spus c biblioteca e n cutare de poze din noi


unghiuri aa c
Scoase din buzunar o lup de fotograf i i-o ddu lui Lisbeth.
O fraciune de secund aceasta nu realiz c se prezentase ca fcnd parte din
personalul bibliotecii.
Nu nu, e foarte bine, spune ea. Avnd n vedere c se apropie
aniversarea a 10 ani de la eveniment, vrem s facem o expoziie care s fie
altceva dect o simpl retiprire a vechilor fotografii.
Desigur, e de neles, spune Kenny rece, ngustndu-i ochiul de Popeye n
timp ce m fixeaz calm cu privirea. nainte cu doi ani de momentul respectiv, e
mult mai indicat din partea voastr s batei drumul pn n Key West, n loc smi cerei s fac cteva copii i s vi le trimit la bibliotec.
Lisbeth nghe. Eu la fel. Ochiul de Popeye e doar o fant.
Acuma pe bune, Wes. Chestia asta e pentru tine sau pentru el, ntreab
Kenny.
Rostete el cu tonul pe care oamenii l folosesc de obicei cnd vorbesc despre
Dumnezeu. Noi toi foloseam acelai ton cnd eram la Casa Alb.
Pentru mine, spun eu simind cum mi se usuc gura.
Nu-mi rspunde.
Jur, Kenny. Pe mama.
Nimic.
Kenny, te rog
Ascult, mi sun telefonul, m ntrerupe el, dei n cas nu se aude nici
musca. M duc s rspund. Sunt sus dac avei nevoie de mine. Ai neles?
Dau din cap cu respiraia ntretiat. Kenny m mngie pe cicatricele de pe
obraz ca un na i dispare pe scri fr s priveasc n urm. Abia cnd aud
nchizndu-se ua de sus a dormitorului reuesc s expir.
Lisbeth desface inelele biblioraftului cu un zgomot metalic.
Ia tu lupa i iau eu pozele 20 x 25, spune ea scond prima dintre cele opt
foi i mpingndu-le spre mine.
ngenunchind lng masa de cocktail, pun lupa deasupra primei fotografii i
m aplec deasupra ei ca un bijutier ce studiaz un diamant.
Primul instantaneu este un prim-plan al limuzinei chiar n momentul n care
intrm pe pist. Spre deosebire de imaginile filmate din biroul lui Lisbeth, aici
fundalul este clar i curat. ns obiectivul este att de apropiat de main nct nu
pot s vd dect cefele ctorva piloi NASCAR i primul rnd de oameni din
tribune.
Am vzut o poz mai avem 287

235

62.
O cutm pe Kara Lipof, spuse Rogo, intrnd n camera dezordonat, la fel
de lung i de larg ct dou piste de bowling puse cap la cap.
Al doilea birou pe dreapta, rostete un arhivar artndu-i direcia cu o
mn pe care avea scris un numr de telefon.
Adpostind opt arhivari ntr-un spaiu comun fr nimic altceva n afara unui
fiet de metal care s separe fiecare birou de cel de lng el, camera era plin
ochi de hrtii mprtiate pe fiecare birou, raft, scaun, monitor de computer,
minifrigider i pervaz. Din fericire pentru Rogo, hrtiile nu acoper i plcua de
plastic cu numele de pe biroul Karei.
Kara? ntreb Rogo cu cldur n glas, contnd ca ntotdeauna pe farmecul
su.
Din spatele biroului ei, o femeie de vreo treizeci de ani, cu prul castaniu i
bluz modern cu imprimeu floral, privi n sus de dup ecranul computerului.
V pot ajuta cu ceva?
Sper, rspunse Rogo zmbind. Sunt Wes Holloway de la biroul personal.
Am vorbit ieri la telefon despre dosarele lui Ron Boyle.
nainte ca ea s poat sesiza diferenele dintre vocea lui Wes i vocea sa, Rogo
adug ceva ce nu putea s nu-i atrag atenia.
Preedintele voia sa tie dac ai reuit s faci rost de ele.
Da desigur, spuse Kara ncercnd s se descurce n mulimea de dosare
de pe birou. ns nu mi-am dat seama c urma s venii s le luai.
Ai spus c sunt 36 000 de pagini de copiat, adug Rogo, continund s
zmbeasc n timp ce repeta amnuntele pe care i le dduse Wes. Ne-am gndit
c, dac venim aici i ne uitm noi prin ele mai nti, putem economisi o
grmad din banii pentru toner i hrtie.
Kara izbucni n rs. La fel i Dreidel, pentru atmosfer.
N-ai idee ct de mult m ajui cu chestia asta, adug Rogo. Mulumit ie
chiar voi ajunge s-mi srbtoresc mplinirea celor douzeci i trei de ani.
Bine celor douzeci i cinci. Fie, maximum douzeci i nou.
Nu-mi mulumi nc, spuse Kara, scond un dosar subire cu coperte de
carton maro. S-i trimit prin fax un careu de cuvinte ncruciate a fost o chestie
ns dac vrei s ai acces la ntregul dosar al lui Boyle, am nevoie de o cerere
oficial FOIA, plus o autorizaie care s ateste c
Vezi, asta e problema, o ntrerupse Dreidel, punnd o mn pe umrul lui
Rogo i ncercnd s-l fac s se dea la o parte. Rogo nu se clinti. Dac
preedintele face o cerere oficial, oamenii vor observa asta. Vor ncepe s
236

cread c s-a ntmplat ceva. C au aprut nouti n legtur cu cazul Boyle.


Imediat familia lui Boyle va dori s afle ce are de ascuns guvernul. Noi nu
spunem nimic, ei spun totul i aa iau natere conspiraiile. Aa c, ce-ar fi s
scutim toat btaia asta de cap i s considerm asta o cerere neoficial. Ct
despre autorizaie, nu am nimic mpotriv s o semnez eu.
mi cer scuze v cunosc de?
Gavin Jeffer, rspunse Dreidel nainte ca ea s poat termina ntrebarea.
tii tu de aici
Artnd cu degetul spre biroul ei, Dreidel indic o foaie cu antetul bibliotecii
chiar pe marginea stng, acolo unde aprea numele lui.
Era cea mai mare realizare a lui Dreidel de pn atunci. Pentru a ridica
Biblioteca Manning, fusese nfiinat o fundaie separat cu un consiliu director
format din prietenii cei mai apropiai ai preedintelui, cei mai importani sponsori
i membrii cei mai devotai ai staffului su. Acest grup select le includea pe
fiicele lui Manning, pe fostul su secretar de stat, pe fostul preedinte executiv de
la General Motors i spre surprinderea tuturor pe Dreidel. Fuseser necesare
o mulime de telefoane i se trseser o mulime de sfori, ns toate astea se
numraser ntotdeauna printre atuurile lui Dreidel.
Deci, mi dai dosarele? o ntreb pe femeie.
Kara se uit la Rogo i apoi din nou la Dreidel. Din modul n care se juca cu
degetul cu coperta de carton a dosarului era clar c nc mai avea ndoieli.
Kara, dac vrei poi suna la biroul preedintelui, adug Dreidel. tii
numrul Claudiei.
Nu la asta m
Nici mcar nu e vorba despre un membru al NSC, continu Dreidel s
argumenteze referindu-se la Consiliul Naional de Securitate. Boyle e unul de-ai
notri.
i e mort, aminti Rogo, ridicndu-se pe vrfuri pentru a-i menine
entuziasmul. Fii serioas, ce s-ar putea ntmpla n cel mai ru caz? O s se
trezeasc la via?
Pentru a doua oar Kara izbucni n rs. Pentru a doua oar Dreidel se prefcu
c face acelai lucru.
i o s semnai pentru el? l ntreb pe Dreidel.
D-mi formularul i nu-i nicio problema. i dac te face s te simi mai
bine, o s-l rog pe preedintele Manning s-i trimit personal o scrisoare de
mulumire.
Cltinnd din cap, ea se ridic de pe scaun.
Sper c din cauza asta nu o s fiu conce
Lui Rogo i sun mobilul n buzunar.
Scuze, spuse el scondu-l din pantaloni i deschizndu-l.
Pe ecran scria Bir. er. PB. Biroul erifului din Palm Beach.
237

V ajung din urm imediat, le spuse lui Dreidel i Karei, care se ndreptau
spre u. ntorcndu-se la mobil, rspunse: Rogo la telefon.
Hei, grsuule, ne-ai lipsit azi la tribunal, spuse pe un ton glume un brbat
cu o voce puternic i un accent de New York de neconfundat.
Rogo l recunoscu imediat. Ajutorul de erif Terry Mechaber. Cel mai zelos
agent din districtul Palm Beach la aplicarea de amenzi pentru ntoarcerea n
locurile nepermise i cel mai vechi prieten al lui Rogo n rndul aprtorilor
legii.
Da, secretara mea a fost bolnav, aa c a trebuit s stau n pat i s m pup
n fund singur n dimineaa asta, rspunse Rogo.
Ciudat, fiindc tocmai am vorbit cu secretara ta. Mi s-a prut c buzele ei
sunt ntr-o stare foarte bun n special cnd mi-a spus c eti plecat nc de
diminea.
Un moment, Rogo nu mai spuse nimic.
Ascult, Terry
Nu vreau s tiu, nu vreau s aud, nu vreau s citesc despre chestia asta n
ziarul de mine, spuse Terry. i bazndu-se pe btaia pe care ai s-o ncasezi, nu
vreau nici mcar s vd filmul prost care se va face cu scena n care i spun
chestia asta.
Ce, ce spui?
Cei Trei tii tu, tipii pe care mi-ai spus s-i caut n baza de date pe care o
avem aici
Stai puin, ai gsit ceva?
Da, aici n DMV Florida, avem informaii despre toi bieii ri din lume.
Nu, am vorbit cu cumnatul surorii partenerului meu care lucreaz de civa ani
nite chestii pe computer de care habar n-am pentru DOD.
D O D?
Department of Defense18, rspunse Terry de data asta rar i serios. i cnd
a cutat acolo date despre Cei Trei, ei bine, i aminteti cnd tirul acela cu
optsprezece roi s-a rsturnat cu toat ncrctura pe autostrada I-95, aruncnd n
aer sulie de metal i rnind aproape pe toi cei aflai n cele zece maini din
spatele lui?
Da
E i mai groaznic.

18 Departamentul Aprrii.
238

63.
Bine ai venit la Key West, spuse pilotul, trecndu-i mna prin prul blond
i des.
Urmndu-l pe ua hidroavionului i pe scar spre pontonul plutitor alb ce
servea ca punct de sprijin pentru avionul alb cu portocaliu, OShea i Micah abia
ateptau c avionul s fie legat de doc.
Ct stai? ntreb pilotul.
Nu prea mult, rspunse OShea, de data asta atent s peasc exact unde
trebuia.
Ateptnd ca valurile provocate de hidroavion s se liniteasc, sri de pe
marginea pontonului plutitor i ateriz fr nicio problem pe chei.
Ai grij ns
Nu v facei griji, strig pilotul. i cunosc pe toi docherii de aici. Imediat
ce leg pontonul m ocup de chestia asta n-o s afle nimeni de prezena noastr
n aceste locuri.
Ar trebui s sunm din nou la biroul lui Wes, spuse Micah, civa pai n
urma lui. Poate c a luat legtura cu ei.
Nu a luat nicio legtur.
Urmrind labirintul de scnduri de pe lng zecile de brci i de iahturi care
se legnau legate de chei, OShea nu ncetini pn ce ajunse la captul William
Street. Cnd Micah se opri lng el, dintr-un bar aflat undeva la dreapta lor, n
deprtare, ncepu s rzbat sunetul muzicii folk-rock acustice. OShea miji ochii
ncercnd s disting ceva n mulimea de turiti care luau cu asalt magazinaele
dispuse de-a lungul cheiului. De pe strzile laterale, un ir nentrerupt de maini
i taxiuri nconjurau zona, aducnd n permanen ali i ali turiti.
La ce te?
Toate taxiurile sunt roz, izbucni OShea. Taxi!
n dreapta lor, un taxi roz strlucitor se opri scrnind din frne. Deschiznd
portiera din spate, OShea se strecur nuntru.
Avei i radio n mainile astea?
oferul de taxi negru i pricjit privi peste umr la costumul bleumarin al lui
OShea i apoi la Micah, a crui cravat se legn n timp ce acesta se aplecase
n cadrul uii.
Nu-mi spunei, v-ai pierdut portofelul ntr-un taxi roz.
De fapt, mi-am pierdut prietenul, rse OShea binevoitor. Din fericire e
destul de greu s treac neobservat are o grmad de cicatrice pe o parte a feei.
n plus, mai umbl i cu o rocat. Deci, ce zici, adug el vrnd o bancnot de
239

douzeci de dolari ntre cele dou scaune din fa? Crezi c m poi ajuta s dau
de ei?
oferul rnji.
La dracu, omule, de ce n-ai spus aa de la nceput?
Dup o scurt descriere fcut n emitor, o voce rar i nceat se auzi prin
radio:
Da, i-am vzut eu, Rogers. Biatul cu cicatricele I-am lsat acum
douzeci de minute. Pe William Street la numrul 327.
E departe de aici? ntreb OShea n timp ce oferul se zgia la el n
oglinda retrovizoare.
Putei merge pe jos dac vrei.
Micah sri nuntru trntind portiera.
Mergem cu maina, spuse OShea ndesnd o alt bancnot de douzeci
printre scaune. Ct poi de repede.
Ca i cum ar fi o chestiune de via i de moarte, adug Micah.

240

64.
Cu genunchii lipii de covor, pieptul strivit de msu i toat greutatea feei
lsat pe lupa fotografului, studiez un instantaneu alb-negru fcut din profil
preedintelui i primei-doamne prsind Cadillac One, cu brbiile ridicate ctre
mulimea uimit. La fel ca n cele mai bune fotografii de la Casa Alb, este
surprins amestecul acela ntre fastul instituiei prezideniale i caracterul profund
uman al actorilor implicai.
Manning i sprijin mna pe mijlocul soiei sale, conducnd-o uor afar din
main, spre lumea lui. n momentul n care coboar din main, cu un picior
deja pe asfaltul pistei, e gata s clipeasc, nepenit de contrastul dintre linitea
reconfortant a limuzinei i vuietul mulimii. Pentru a se sprijini, prima-doamn
apuc mna pe care i-o ntinde preedintele. ns chiar i n acest moment cnd
sunt mn n mn i el i atinge talia sentimentul de tandree care exist ntre
so i soie este anihilat de faptul c n loc s se uite unul la altul, amndoi
zmbesc ctre admiratorii din tribune.
Nu-mi vine s cred ce vd, spune Lisbeth rsfoind foile pline cu imagini 20
x 25 pe care le ine n poal.
Arunc o privire spre ea s vd la ce se uit. E cam la zece secunde nainte de
secvena mea, la cteva momente dup ultima mpuctur i dup ce Manning a
fost tras la o parte de roiul de piloi, invitai i ageni ai Secret Service. n
fotografia ei, oamenii din tribune url i se npustesc unii peste alii, la
ntmplare, cu prul vlvoi.
n poza mea sunt ca vrjii i calmi, complet nemicai n scaunele lor. n a lui
Lisbeth aud ipete. n a mea aud murmurul ce plutete n aer cnd dau cu ochii
prima oar de preedinte i de soia sa. Iat-l Uite-l Uite-i
Un interval de zece secunde. Un interval de zece secunde care a schimbat
totul Nu. Nu a schimbat totul. M-a schimbat pe mine.
Un sunet electronic mi ntrerupe gndurile i imediat mi dau seama c este
sunetul telefonului mobil pe care l-am mprumutat de la colega lui Lisbeth de la
ziar. Scondu-l din buzunarul jachetei vd c pe ecran scrie Biblioteca Pre.
Manning. Mcar este suficient de detept s nu sune de pe al
Sunt toi implicai n chestia asta, rostete el nainte s am ocazia de a-l
saluta. Aa au reuit s o fac.
Despre ce?
Exact cum am spus noi, Wes, e imposibil s faci aa ceva fr ajutor.
Stai puin despre cine vorbeti?
Cei Trei aa le spunea Boyle. ns nu sunt ceea ce tu
241

De unde ai scos-o? De la Dreidel sau de la altcineva?


De la
Sau mcar Dreidel tie de chestia asta?
Vrei s taci dracului din gur odat i s m lai s vorbesc!? url Rogo n
telefon.
M ntorc s vd dac Lisbeth aude, ns e prea adncit n studierea pozelor.
ncercnd s-i trag sufletul, Rogo ncepe n oapt. Indiferent unde se afl, e
evident c nu e singur.
Au nceput ca ntr-un mit, Wes. Ca ntr-o poveste de demult cu fantome n
cutarea dreptii. Ai auzit-o ani de-a rndul: politicieni plngndu-se i
vocifernd ntruna c sistemele de siguran i aprare a legii pe care le avem nu
lucreaz bine mpreun c FBI nu e dispus s mprteasc informaii cu CIA,
care nu e dispus s mprteasc informaii cu Secret Service. Rezultatul este
c jumtate dintre agenii se plng ca sunt inute n ntuneric. Dar sunt i unii
care susin desigur, nu n public c lipsa de coordonare nu este la urma urmei
chiar att de rea. Cu ct rivalitatea dintre ele este mai mare, cu att fiecare
agenie este mai nclinat s le verifice pe celelalte. Dac CIA face o fapt de
corupie, FBI-ul este acolo ca s o descopere. Dar dac s-ar alia toi i i-ar uni
forele mpotriva noastr ai idee cam ct putere ar avea?
Stai puin, vrei s spui c cineva a convins mii dintre cei mai buni ageni ai
notri s treac brusc de o anumit parte a baricadei?
Nu mii, spune Rogo n continuare n oapt. Numai trei.
Ridicndu-m din genunchi, m aez pe canapea. Lng mine, Lisbeth
examineaz cu atenie una dintre poze.
Hei fii atent Wes, spune ea artndu-mi o poz.
i fac semn cu degetul arttor s atepte un minut i rmn concentrat asupra
a ceea ce aud.
Trei membri, adaug Rogo. Unul de la FBI, unul de la CIA, unul de la
Secret Service. De unul singur, fiecare poate face numai anumite lucruri. Dar
dac sunt mpreun, pe deplin contieni de toate trucurile din bran, inclusiv
cele prin care pot fi prostite trei dintre cele mai puternice agenii ale noastre?
Sunt n stare s rstoarne pmntul.
Wes, cred c trebuie s te uii la asta, spune Lisbeth.
nc o dat i fac semn s atepte un minut.
Aparent era vorba despre marele mit urban al instituirii domniei legii asta
pn acum opt ani, cnd a fost deschis prima anchet internaional oficial,
spune Rogo. Sursa mea spune c exist un memoriu ct toate zilele naintat de
Boyle preedintelui prin care l avertiza s cerceteze situaia.
Prin urmare, Manning i Boyle ncercau s-i vneze pe Cei Trei?
Sau Cei Trei ncercau s-i vneze pe ei din ce se tie se pare c se ddea
o lupt pentru acelai ciolan corupt, rspunde Rogo.
242

i crezi c cei trei tipi au putut s-i pstreze slujbele i s rmn ascuni
atta amar de vreme?
Glumeti? Robert Hanssen a petrecut douzeci de ani vnznd secrete din
interiorul FBI-ului nainte s se prind cineva. Cei Trei sunt nite adevrai
profesioniti n cadrul ageniilor lor. i prin felul n care se susin unul pe altul,
efectele sunt de trei ori mai dezastruoase. A, i ca s-i stric de tot ziua: ultimul
i de fapt singurul loc n care a fost vzut vreunul dintre tipii tia a fost
minunatul col de rai terorist cunoscut drept Sudan.
Sudan? Adic singura ar despre care Romanul tie totul?
Wes, vorbesc serios, spune Lisbeth deschiznd inelele metalice care in
foile la un loc n dosar.
Stai o secund, i spun. Nu glumesc, Rogo, spun n telefon. Crezi c
Romanul primete informaii de la Cei Trei?
Sau le procur informaii Celor Trei. La urma urmei, nu tim dac
Romanul nu este chiar unul dintre Cei Trei, dei cred ca ar putea fi oricine
lucreaz n Secret Service.
Lng mine, Lisbeth scoate o fotografie din dosar, apoi o duce att de aproape
de ochi, nct aproape c-i atinge vrful nasului.
Vrei s spui c face parte din CIA sau din FBI? l ntreb pe Rogo.
Nu, e de la Secret Service, spune Rogo un pic cam prea sigur pe el.
i cunosc tonul asta.
Rogo, nu te mai juca cu mine. Spune odat ce ai de spus.
Wes, oprete-te o secund s te uii la asta, spune Lisbeth, deja suprat c
o ignor.
De fapt, lui Dreidel i-a venit ideea asta, spune Rogo. Imediat ce a auzit
cuvntul FBI, l-a ntrebat pe omul meu dac i poate cerceta pe agenii ti
preferai, OShea i Micah. Din dosarul lui reiese c OShea a nceput s lucreze
pentru Birou n iulie 1986. Exact n acelai an ca i Micah.
i care e problema?
Wes bzie Lisbeth.
Problema este, spune Rogo refuznd s se dea btut, c Micah nu lucreaz
pentru Birou. Din cte se pare, lucreaz ca ofier care monitorizeaz agenii care
lucreaz la un caz. Pentru CIA.
Uit-te odat! adaug Lisbeth ndesndu-mi fotografia n poal.
Rmn cu rsuflarea tiat ca i cum cineva mi-a tras o sgeat n plmni.
Cnd m uit nc o dat la fotografia pe care o in pe genunchi, mi se face i mai
ru. Este o fotografie alb-negru fcut la cteva minute dup mpucturi. Spre
deosebire de celelalte, aceasta nfieaz partea interioar a pistei unde piloii,
mecanicii i personalul NASCAR se mbrieaz, ncearc s se mbrbteze i
s-i explice unii altora ce s-a ntmplat n faa ochilor lor. Cei mai muli sunt
nc n stare de oc. Civa par furioi. i unul unul singur, aflat n dreapta, n
243

planul ndeprtat al fotografiei, privind peste umr n timp ce se ndeprteaz


arat extrem de ciudat.
La o prima vedere se pierde n peisaj datorit salopetei de curse pe care o
poart. Dar prul pieptnat cu grij i vrful urechii care i lipsete l fac
imposibil de confundat. Cu opt ani n urm eu am fost mpucat n fa, Boyle se
presupune c a fost omort, iar administraia Manning a fost pus la pmnt.
Micah a fost acolo ca s vad toate astea.
El e, nu? ntreab Lisbeth. E Micah
Secret Service are datoria s-l apere pe preedinte. FBI-ul s-a ocupat de
anchetarea lui Nico.
Ce mama dracului cuta CIA acolo? izbucnesc eu.
Wes, nu-i rspunde, l aud pe Rogo n telefon.
Ce zici?
Gndete-te puin, mi spune. ntotdeauna ai fost singur cnd te-au ncolit
OShea i Micah, nu-i aa? Aa c, dac Lisbeth nu l-a ntlnit niciodat pe
Micah, cum mama dracului poate s-l identifice ntr-o fotografie?
M uit la Lisbeth care se afl nc lng mine, pe canapea.
Ce s-a ntmplat? m ntreab ea ntinzndu-se s ia fotografia.
Mi-o smulge din mini nainte s pot reaciona.
Te sun eu imediat, i spun lui Rogo i nchid telefonul.

244

65.
mi pare ru c nu v-am putut fi mai mult de ajutor, spuse o negres n
vrst cu o brar de mrgele n timp ce-l conducea pe OShea spre ua csuei
ei modeste de la numrul 327 pe William Street. Sper din toat inima c-l vei
gsi.
Sunt sigur c-o s-l gsim, rspunse OShea ieind afar i ndesndu-i
insigna la loc n buzunarul jachetei. Oricum, v mulumesc c ne-ai ngduit s
aruncm o privire pe aici.
La civa pai n urma lui, Micah i inea telefonul lipit de ureche, ncercnd
din rsputeri s nu par frustrat. Nu rosti niciun cuvnt pn ce femeia nu nchise
ua n urma lor.
V-am spus c putiul e detept, spuse Romanul prin telefon, lui Micah.
i ne-a ajutat foarte mult, i replic Micah. Aproape la fel de mult ca atunci
cnd ai aprut n Florida i ai intrat n biroul lui Manning fr s spui nimnui.
tii foarte bine regulile, spuse Romanul calm. Fr niciun contact, n afar
de cazul n care
Vrei s spui c sta nu e un caz de extrem urgen? explod Micah. Wes
i vr nasul peste tot, habar n-avem pe unde umbl Boyle, iar tu te duci n
singurul loc n care toat lumea o s se ntrebe ce mama dracului caui acolo?
Cnd aveai de gnd s ne pui i pe noi la curent cu ce se ntmpl nainte sau
dup ce ncep s se holbeze la tine i s pun ntrebri la cartierul general?
La fel ca i mai devreme, Romanul rmase calm.
Dar te-am sunat, Micah. De asta vorbim acum. i ca s te simi mai bine,
s tii c nimeni nu pune ntrebri despre mine la cartierul general. Sunt aici
fiindc asta este slujba mea, ceea ce nu se poate spune despre tine i despre
duzina de oameni crora li te-ai prezentat ca fiind agent FBI. Agenia te nva s
fii aa de idiot sau pur i simplu intrasei n panic gndindu-te c OShea o s te
ia la btaie dac nu stai aproape de el?
Am spus la cartierul general c tata e bolnav. OShea a spus c se duce la
ceremonia de absolvire a nepoatei lui. Crezi c nu ne-am luat toate msurile de
precauie nainte s venim aici?
i ce te face s crezi c v putei ine de mn n public n felul sta?
Folosindu-v numele adevrate, nici mai mult, nici mai puin? OShea e de
neles pentru cazul n care Wes sun la Birou ca s se intereseze despre el. Dar
tu!? Ai uitat cum am reuit s ajungem att de departe?
Nu am uitat absolut nimic, i replic Micah. De aceea cnd am nceput s
simt flcrile de la Infernul din zgrie-nori l-am sunat pe OShea n loc s te sun
245

pe tine. Aa c nu uita tu, deteptule, n FBI, OShea este consilier juridic, adic
el coordoneaz resursele pentru anchete din afara rii. Ceea ce nseamn c este
autorizat la dracu, este chiar ncurajat s aib de-a face cu tipi ca mine, din
Agenie. Asta e slujba lui! Aa c, nu te supra, atta vreme ct mi-am pus fundul
la btaie, am de gnd s lupt prin toate mijloacele s-l salvez!
Un moment, Romanul rmase fr replic.
Fr niciun contact, spuse el n cele din urm. Niciodat.
Micah se ntoarse ctre OShea, pe buzele cruia putu citi: nchide. Dup
aproape zece ani de cnd lucrau mpreun, tiau amndoi c nu avea niciun rost
s continue. Cnd Romanul voia ceva, ntotdeauna se implica el nsui. Acelai
lucru era valabil pentru toi. Ambiia personal fusese ceea ce i fcuse s se
ntlneasc cu toii cu ani n urm la Colegiul de Rzboi. Nu era nicio
coinciden faptul c fiecare dintre ei fusese invitat s ia parte la una dintre
prestigioasele conferine ale armatei asupra conducerii, unde oficialitile
militare i reprezentanii la vrf ai Departamentului de Stat, CIA, FBI, DIA,
Serviciul Vamal i Secret Service petreceau dou sptmni studiind probleme de
aprare naional i interaciuni militare. Acolo ascultaser diverse studii de
tactic militar. Acolo nvaser principiile conducerii strategice. i acolo,
fiecare n parte realizase ct de mult oferise guvernului i ct de puin primise
napoi de la acest guvern. Acolo luase natere grupul Celor Trei.
Fr ndoial, ambiia personal i fcuse s aib succes de-a lungul timpului.
i ajutase s se descurce n sistem i s-i pstreze slujbele pn n ziua de azi,
fr ca vreunul dintre colegii lor s-i dea seama. tiau ns c ambiia personal
avea s-i duc la pierzanie ntr-o bun zi. Boyle le spunea Cei Trei, ns chiar i
cnd lucrurile mergeau cel mai bine, fiecare dintre ei ncerca s se impun ca
Numrul Unu.
Gsii-l pe Wes este singurul pe care l-a contactat Boyle, ceea ce
nseamn c Boyle va ncerca din nou s intre n legtur cu el, adug Romanul.
i chiar i cu adresa fals pe care i-a dat-o Wes oferului de taxi, tot ar trebui s
putei
Cu un clic, Micah nchise telefonul.
Nu-mi vine s cred ce tupeu are, i spuse rstit lui OShea. Mai nti face
numai ce-l taie capul fr s ne spun nimic i acum vrea s lucreze n echip.
E pur i simplu ngrijorat, rspunse OShea. Iar eu, personal, nu-l
nvinovesc pentru asta.
Dar s-i dea drumul lui Nico
A fost un accident
L-ai crezut cnd i-a spus chestia asta?
Micah, Romanul este un ticlos, ns nu este un imbecil. tie foarte bine c
Nico poate oricnd s explodeze i de-asta a vrut s vad dac Boyle luase
246

legtura cu el. Dar d-mi voie s-i spun chiar acum, dac nu-l gsim rapid pe
Wes i pe Boyle eu ies din afacere. Fr glum. M-am sturat.
Vrei s termini cu ultimatumurile astea?
Nu e un ultimatum, insist OShea. Simplul fapt c suntem aici bgndune nasul n chestia asta i dndu-i putiului stuia ocazia s fac cercetri n ceea
ce ne privete ai idee ct de mult riscm?
Facem foarte bine.
Nu, am face foarte bine dac am pune capt acum ntregii situaii i am fi
recunosctori c am ctigat ceva bani de pe urma ei i c a inut atta timp.
Nu sunt de acord, nu cnd mai sunt atia bani pe care i-am putea ctiga n
continuare. Romanul a spus c luna viitoare n India o s fie
Sigur, n India. i acum opt luni a fost ceva n Argentina i acum opt ani a
fost ceva n Daytona. Destul, Micah. Da, e adevrat, am pus ceva bani deoparte,
dar marea lovitur? N-o s vin niciodat.
Te neli.
Nu, am dreptate.
Te neli, insist Micah dnd din cap i deranjndu-i firele de pr atent
pieptnate.
OShea se opri la colul strzii, dndu-i seama c nu avea niciun rost s
continue s discute n contradictoriu. Oricum nu conta luase decizia n
momentul n care primise telefonul cu o zi nainte: dac puteau s ncheie
afacerea asta rapid, cu att mai bine. Dac nu, ei bine, de-aia economisise toi
banii ia i-i cumprase casa din Rio. Uitndu-se la Micah, tia c, dac totul se
prbuea i cineva trebuia artat cu degetul, nu-i va fi greu s rup i el cteva
degete.
S-a ntmplat ceva? ntreb Micah.
OShea cltin din cap, n colul strzii, amndoi examinnd fiecare cas de
pe strada ngust i luxoas. OShea se uita la ferestre i la ui, urmrind orice
umbra i perdele trase n grab. Micah cerceta verandele i potecile ce duceau la
case, cutnd urme de pai pe stratul fin de nisip adus n permanen de vnt pe
trotuarele din Key West. Niciunul dintre ei nu gsi nimic. Pn cnd
Acolo, spuse OShea, traversnd strada n diagonal i ndreptndu-se
direct spre csua de culoarea piersicii, parc de turt dulce, cu obloane albe.
Unde? ntreb Micah, uitndu-se n continuare dup indicii.
Maina.
La civa pai n spatele lui OShea, Micah vzu un Mustang rou vechi
parcat pe alee la numrul 324 pe William Street. Plcu de nmatriculare din
Florida. Rovignetele lipite pe ea la zi. Nimic neobinuit. n afar de abibildul
deteriorat, splat de ploi, cu Washington Redskins, aflat pe bara din spate n
stnga.
Hai Skins, opti Micah stpnindu-i cu greu un zmbet.
247

Mri pasul i-l ajunse din urm pe partenerul su la treptele aflate n faa uii
pe care se gsea un crab de lemn pictat.
Un moment, adaug Micah bgndu-i mna n hain i scond sigurana
pistolului. Dnd din cap ctre OShea c era gata, se ddu napoi o jumtate de
pas n caz ca trebuiau s sparg ua.
OShea aps cu degetul pe sonerie i-i verific i el pistolul.
Imediat, se auzi o voce dinuntru.
Micah se uit n urma lor pe strad. Nu se vedea nimeni.
Mnerul uii se mic scrind i ua se deschise larg.
Bun ziua, spuse OShea nescondu-i intenionat insigna de FBI. Suntem
nite prieteni ai lui Wes Holloway i am venit s vedem dac e totul n regul.
Da, totul e minunat, spuse Kenny, blocnd cadrul uii, dei n spatele lui nu
se vedeau altceva dect buctria i sufrageria goale, ns mi pare ru s v spun
c a plecat de ceva timp.
Lungindu-i gtul ca s priveasc peste umrul lui Kenny, Micah ignor
buctria i sufrageria, concentrndu-se n schimb asupra peretelui cel mai
ndeprtat unde o u pictat ddea nspre curtea din spate.
Da, ne-am gndit i noi c s-ar putea s fi plecat, spuse OShea. Chiar i
aa, v deranjeaz dac intrm i v punem cteva ntrebri?

248

66.
Prin urmare, ai mai fost la rafturi, nu-i aa? ntreb Kara imediat ce uile
liftului se deschiser, lsnd s se vad un hol de beton, avnd dispuse n fiecare
parte nite ferestre nguste, la fel de atrgtor ca incinta unei nchisori.
Sigur c da, rspunse Rogo, pstrndu-i vocea sczut i capul lsat n
timp ce trecea prin faa celor dou camere de securitate prinse pe perete.
La doi pai n faa lui, lng Kara, Dreidel se juca nervos cu cravata, fcnd
exact acelai lucru.
Cnd un preedinte i nfiineaz o bibliotec are ansa s rescrie istoria. n
biblioteca LBJ gseti o mulime de motive care s justifice de ce Statele Unite
au trebuit s mearg n Vietnam. n biblioteca lui Manning, singura meniune
despre Leul cel La se afla undeva pe aceste rafturi.
Mulumim mult c ne ajui s rezolvm problema noastr att de repede,
spuse Dreidel.
Asta-i meseria noastr, rspunse Kara n timp ce se apropiau de o u de
oel aproape la fel de groas ca o u de banc. Sper ns c nu suferii de
claustrofobie
Nu, mai degrab nu ne place soarele, spuse Rogo. Nenorocita aia de
vitamin D m scoate din srite!
Aruncnd o privire peste umr, Kara rse din nou uor. De data asta, Dreidel
nu i se altur.
Arat-ne care sunt dosarele i plecm imediat, zise el.
Kara btu un cod de cinci cifre pe tastatura de deasupra mnerului uii.
Voi ai vrut-o, spuse ea n timp ce ua metalic se deschidea lsnd s ias
un miros dulceag de cri vechi.
n faa lor, ntr-o camer de mrimea unui teren de baschet se aterneau
nenumrate rnduri de rafturi metalice. ns n loc s fie pline de cri, erau
nesate de cutii ptrate i dreptunghiulare foarte rezistente. Pe partea dreapt, n
spatele rafturilor, se afla un fel de cuc de metal care le desprea de alte zece
rafturi metalice: o msur de siguran n plus pentru depozitarea dosarelor de
interes naional. Chiar n dreptul cutii se afla un brbat hispanic slbnog, cu
ochelari, aezat n faa unuia din cele dou computere disponibile.
Dac avei vreo problem, apelai la Freddy, l sftui Kara, artnd ctre
unul dintre cei patru documentariti aflai n camer.
Freddy le fcu cu mna lui Rogo i lui Dreidel. Rogo i Dreidel i fcur i ei
cu mna. ns modul n care Kara se uit la Freddy i modul n care Freddy se
uit la Dreidel Pn i Rogo prinse ideea. Kara fusese suficient de amabil s-l
249

lase s ajung la rafturi, ns n niciun caz nu era att de proast, nct s-i lase
nesupravegheai chiar n inima arhivei.
Deci ceea ce cutm noi i ceru Dreidel.
este chiar aici, spuse Kara, artnd cu degetul spre captul unuia dintre
rafturi unde se afla un biroua ngropat sub cel puin patruzeci de cutii. Cele mici
au fost deja procesate prin FOIA, explic ea, fcnd un gest cu mna ctre vreo
zece cutii verticale nguste ct o carte de telefon. i aceste FRC-uri astea sunt
toate luate din depozitul cu dosare secrete, adug ea artnd n jur de treizeci de
cutii ptrate de mrimea unui bax de cutii cu lapte.
Astea toate au fost ale lui Boyle? se mir Rogo.
Dac ai putea s v ntoarcei n timp i s deschidei sertarele biroului lui,
asta ai gsi dosarele lui, memorandumurile, e-mailurile scoase la imprimant
i-n plus, ai cerut dosarul lui personal i cele 12 000 de pagini pe care le-a cerut
i cellalt cercettor de la voi
Carl Stewart, spuse Rogo amintindu-i instruciunile lui Wes n timp ce
Kara i nmna lista cu toate dosarele cerute de Boyle sub numele lui fals.
Avei deja careul de cuvinte ncruciate, nu? ntreb Kara.
Da, l am aici, spuse Rogo btndu-se pe buzunarul de la piept al cmii.
Kara, nu tim cum s-i mulumim, adug Dreidel, nerbdtor s scape de
ea.
nelegnd ce voia s spun, Kara se ndrept spre u. Fr a-i uita ns vreo
clip rolul de protectoare a arhivelor, strig:
Freddy, mulumesc c te ocupi tu n continuare.
Imediat ce Kara ddu colul i dispru, Dreidel i arunc un zmbet
supraveghetorului i apoi se ntoarse rapid spre Rogo.
Vrei s te ocupi tu de sertarele biroului lui Boyle i s m uit eu pe listele
cu dosarele pe care le-a solicitat?
Am o idee i mai bun, l provoc Rogo. S te uii tu n sertare i s m uit
eu pe liste.
Dreidel nu rspunse pe moment.
Bine, accept el, dup care deschise cutia cea mai apropiat.
n spatele lui, Rogo fcu acelai lucru.
Rogo scoase primul dosar, i umezi degetele i ntoarse prima pagin.
Bine, Boyle, nenorocitule, e timpul s vedem ce cutai.

250

67.
Melbourne, Florida
Nu, nu ea, spuse Nico uitndu-se prin parbrizul Pontiacului su Grand Prix,
de culoare maro, cum o femeie peruan minion se ndrepta spre maina ei
sorbindu-i cafeaua.
De ce, ce-are?
Nico pru tulburat.
Seamn cu asistenta care m-a ngrijit. Alege pe altcineva.
Ce zici de el?
Nico nici mcar nu se ntoarse s-l vad pe cel pe care l sugerase Edmund.
Din colul n care se aflau n parcarea de la bistroul Waffle House, nc o urmrea
cu privirea pe femeia care semna att de mult cu asistenta lui de noapte. Trecuse
aproape o zi ntreag de cnd nu se mai gndise la spital. Doctorii se nelau. La
fel i avocaii. Toi se nelau. De capul lui chiar i fr medicamente se
simea foarte bine. Chiar mai bine. Gndea mai limpede. Limpede de tot.
Nico, concentreaz-te. Ce zici de el?
Urmnd privirea lui Edmund, Nico l studie pe brbatul cu barb cu ochii mici
i cu transplant evident de pr.
Nu pot. Nu. Nu pot. L-am visat azi-noapte.
Bine, atunci ea mama cu cei doi biei
Biatul cel mic vrea s fac pipi uite cum se ine. Ea nu va opri. Cred c
biatul cel mare vrea bomboane M&M. Poi s-i citeti cuvintele pe buze. M
and M
Nico, n-o lua razna.
ndreptndu-i spatele, i mpinse mna imaginar a lui Edmund de pe umr.
N-o iau razna. M simt foarte bine. Pur i simplu trebuie s
Se ntrerupse i i fix privirea pe o chelneri grsu, de vrst mijlocie, cu
ochi mari i cprui, care ieise din restaurant ntr-o pauz de fumat. Pe cureaua
poetei avea prins o insign cu Ask Me About Avon19.
Uite. Ea. Ea tie ce nseamn s fii respins, spuse Nico, aplecndu-se s
deschid portiera i srind din Pontiac. Grbete-te! i strig lui Edmund n timp
ce traversa parcarea i se apropia de chelneri.

19 ntreab-m despre Avon sloganul unei campanii publicitare al bine-cunoscutei firme de cosmetice.
(n.tr.).

251

mi putei mprumuta un telefon? ntreb Nico ncetinind pasul chiar n faa


femeii. E o urgen. Mama trebuie s-o sun pe mama.
Hipnotizat de privirea lui Nico, chelneria nici mcar nu ezit.
Sigur, spuse ea, coborndu-i mna rapid ca s caute n poeta de piele
sintetic.
Spune-i c nu dureaz mult.
Nu dureaz mult, adaug Nico.
Vorbete ct ai nevoie, drguule, am o mie de minute gratuite n fiecare
lun, s-i dea Dumnezeu sntate avocatului care s-a ocupat de divorul meu.
Deschiznd clapeta telefonului, Nico se ntoarse cu spatele spre chelneri i
form un numr simplu cu trei cifre. La captul firului se auzi un sunet.
Mulumim c ai apelat numrul de informaii 411. Oraul i statul? ntreb
o centralist.
Wes Holloway, rosti Nico cobornd glasul.
Oraul i statul, repet centralista, evident enervat.
Palm Beach. Florida.
Urm o scurt pauz.
Domnule? Am gsit un Wes Holloway n West Palm Beach. Ateptai un
pic s v dau
Nu numrul de telefon, spuse Nico. Adresa.
Urm o alt pauz.
Okeechobee Boulevard 8385, apartamentul 527. Suntei sigur c nu vrei i
numrul de telefon cine tie, poate avei nevoie?
Nu, nu-mi trebuie numrul, spuse Nico fcndu-i semn lui Edmund c a
reuit. Nu, nu. Nu. E o surpriz.

252

68.
Acum ce vrei s spui, c nu m crezi? strig Lisbeth.

Haide, hai s mergem, i spun strecurndu-m printre doi turiti i trecnd


pe lng magazinul cu ngheat n drum spre chei.
Nu prea se bucurase cnd o ntrebasem dac tia cum arat Micah, ns
rspunsul ei e greu de demontat.
Wes, cnd eram la ziar, au trecut cu maina chiar pe lng mine n garaj,
insist ea. M ascunsesem lng intrare a fost ideea ta, mai ii minte? s i
ateptm s plece ca s pot s te iau pe tine. Nu-i aduci aminte de nimic din
toate astea?
Dac Rogo ar fi n locul meu, ar ntreba-o de unde tia care era Micah i care
era OShea.
Te cred, i spun srind cele dou trepte pe lemnul de pe chei.
La urma urmei, n ultimele dou zile poate c i-am descris chiar eu pe Micah
i OShea. n plus, avnd n vedere prin ce-am trecut, tot ce a vzut Dup opt
ani n care am avut de-a face cu diveri farseuri din politic tiu cnd cineva vrea
s m abureasc. Nu mi se pare ca Lisbeth ncearc s-mi fac asta. Deloc.
Wes, dac voiam s-i fac ru
tiu pur i simplu a trebuit s ntreb, bine?
Dar dac tu
Lisbeth, i jur totul e n regul, i strig, alergnd prin labirintul de
pontoane, napoi spre iahtul pe care se afl elicopterul nostru. i jur. Dac n-ar fi
totul n regul, poza aia n-ar fi acum n mna ta.
n timp ce alearg n urma mea, fotografia pe care am terpelit-o de la Kenny
flutur n vnt. E singura dovad pe care o avem c Micah a fost acolo n ziua
aceea i principalul motiv pentru care ne-am npustit afar pe ua din spate a
casei lui Kenny. n ultimele dou zile, OShea i Micah se comportaser relativ
bine spernd n zadar c-i voi ajuta s-i prind pe Boyle i pe Manning. Dar dac
afl c noi tim adevrul c unul din ei lucreaz de fapt la CIA c a fost
acolo pe pista de curse i c probabil este unul dintre Cei Trei M uit peste
umr la Lisbeth care se uit i ea peste umr la pontoanele aproape pustii.
Indiferent pe cine ncercau s mpute n ziua aceea, Micah i OShea nu s-au
temut s trag nspre cel mai puternic om din lume. Nici nu vreau s m gndesc
ct de repede ne vor terge pe noi de pe faa pmntului.
Crezi c sunt aproape? ntreab Lisbeth cu voce tremurtoare.
n momentul de fa este singura ntrebare care conteaz. Ca s rspund, m
opresc brusc n faa unei gherete de lemn, nu mai mare dect o cabin telefonic.
253

Mergi mai departe, i spun lui Lisbeth fcndu-i semn s treac. Spune-i lui
Tomasso s fie gata de plecare. Trebuie s decolm acum!
Ea ncetinete, speriat c am de gnd s scap de ea.
Pi i tu cnd?
M interesez puin de prietenii notri, insist, aruncndu-i o privire n timp
ce din gheret i face apariia un brbat cu o hain ncheiat pn la gt i cu o
plrie de paie cu boruri late.
Este cpitanul de doc i tie unde acosteaz fiecare ambarcaiune. Ceea ce
nseamn c vede fiecare persoan care vine i care pleac. Lisbeth nelege ce
vreau s spun i o ia din nou la fug.
Venii sau plecai? ntreab brbatul dndu-i pe spate plria i lsnd s
se vad tutunul pe care l mesteca.
De fapt, voiam s v ntreb dac i-ai vzut pe nite prieteni de-ai mei
probabil c tocmai au cobort dintr-un hidroavion sau un elicopter venit de la
Palm Beach.
mi pare ru, nu notm niciodat oraele de unde vin ambarcaiunile, spune
el repede.
Dar n ultima or? A sosit cineva?
Nu, a fost linite pe-aici toat dimineaa.
Suntei sigur?
Brbatul m examineaz atent uitndu-se la sacoul pe care-l port, la pantaloni,
chiar i la pantofi. Zmbete uor fcnd s-i apar dou gropie n obraji.
Absolut, ferchezuitule. N-a venit nimeni n afar de miliardarii din spate,
spune el artnd spre elicopterul negru cu bej aflat la captul cel mai ndeprtat
al cheiului.
Dau din cap n semn de mulumire i m npustesc i eu spre iaht respirnd
ct de ct uurat. Cel puin pentru moment, nimeni nu tie c suntem aici i
atta timp ct lucrurile rmn aa ct nu au habar de ceea ce am aflat
suntem cu un pas naintea lor.
Tomasso, eti gata? strig ctre puntea din spate a iahtului.
V ateptam, domnule, mi strig el fcndu-mi semn c totul e n regul.
Unde e Lisbeth?
mi arat cabina de sticl de lng el. Lisbeth e nuntru cu spatele spre
fereastr. Mi se pare normal. Mai bine s nu fie vzut deloc dect s fie vzut
de cine nu trebuie.
Srind treptele metalice cte dou o dat m reped la ua de pe puntea
principal i o dau de perete.
Veti bune! strig eu. Cred c suntem n sigu
Lisbeth se ntoarce ncercnd s ndese n grab n poet ceva ce seamn cu
un mic telefon celular.
E pentru tine sau pentru el? se aude vocea lui Kenny din telefon.
254

Pentru mine. i jur spune vocea mea. Ea apas pe un buton i


nregistrarea se oprete cu un zgomot puternic de reportofon.
Rmn cu gura cscat i simt c-mi fuge pmntul de sub picioare.
Lisbeth se uit la mine, cu ochii larg deschii cerndu-mi deja iertare.
Wes, nainte s spui ceva, ncepe ea ndesndu-i i mai adnc reportofonul
n geant.
Ne-ai nregistrat?
Nu e ceea ce cre
De cnd faci asta?
Nu am vrut dect s m ajute ulterior s
Nu asta am ntrebat.
Ascult, Wes tii tiai c vreau s scriu despre cele ntmplate. Aa
ne-a fost nelegerea.
De cnd?
Mi-ai spus c asta e nelegerea.
La dracu, Lisbeth! De cnd dracu faci asta?
Se uit la mine cu atenie, apoi se ntoarce ca s evite conflictul. Cu spatele
spre mine se uit la valurile care se ridic n Golful Mexic.
De cnd ai venit azi-diminea, optete n cele din urm.
i pe parcursul cltoriei pe care am fcut-o cu elicopterul pentru a ajunge
aici?
Brusc rmne nemicat dndu-i seama ce vreau s spun. Fiecare reporter are
o limit pe care i promite c nu o va depi niciodat. Din ceea ce citesc pe faa
ei n timp ce se ntoarce spre mine, neleg c Lisbeth tocmai i-a dat seama c a
depit-o incontient pe a ei.
N-a fi folosit niciodat chestiile alea, Wes.
mi tremur genunchii, aa c mi-e greu pn i s m in pe picioare.
tii c e adevrat, nu-i aa? m ntreab ncercnd s-mi pun mna pe
umr.
M trag napoi i simt cum m inund un val de adrenalin. Scrnesc din
dini att de puternic, nct a putea s jur c-mi simt din nou buza i nu doar
durerea aceea iluzorie.
D-mi reportofonul, m rstesc eu la ea.
Nu se mic.
D-mi nenorocitul la de reportofon!
Cu micri debusolate caut n poet i mi-l ntinde cu o privire care-mi
spune nu e nevoie s faci asta. ns nu mai am ncredere n ea. i smulg
reportofonul din mn i m npustesc napoi spre punte.
Wes, tiu c nu m crezi, dar n-am vrut niciodat s te r
Nu spune asta! izbucnesc ntorcndu-m spre ea cu degetul ridicat
amenintor. tiai foarte bine ce faci! tiai!
255

mi fac loc s ies i, ajungnd la pupa iahtului, m aplec peste balustrad,


arunc reportofonul n ap i alerg napoi spre elicopter.
Totul e-n ordine? ntreab Tommaso innd deschis ua elicopterului i
fcndu-ne semn s urcm.
Perfect, rspund n grab. Scoate-ne dracului de aici.

256

69.
Stnd turcete pe linoleum i nconjurat de grmezi nalte de cutii de arhiv,
Rogo rsfoia al patrulea dosar ntr-un interval de cincisprezece minute.
Ce nseamn aia I&A?
Cum adic I&A? ntreb Dreidel, ghemuit pe un scaun de lemn i citind
n diagonal unul dintre dosarele lui Boyle.
Nu spune. Numai I&A cu o mulime de date stai, am gsit ceva: I&A
pentru Berlin.
Indicii i Avertismente. Sau dup cum spunea generalul Bakos: toat
vorbria i posibilele semne de avertizare pe care le gsesc ofierii notri de
informaii n legtur cu anumite ameninri specifice, explic Dreidel. De ce?
Asta? Arunc o privire ctre supraveghetor i cobor vocea. Asta voia Boyle?
Toate I&A-urile existente?
E de ru?
Nu e de ru numai c indiciile i avertismentele se gsesc de obicei n
PDB.
Informarea zilnic a preedintelui. sta e raportul despre care vorbeai, cu
tipul de la CIA i servieta prins de mn cu ctue?
i locul n care s-a hotrt rsplata Romanului, adug Dreidel. Nu uita, cu
un an nainte de atentat, Romanului i s-a refuzat o mare sum de bani n
schimbul unei informaii extrem de preioase din Sudan, ceea ce, de vreme ce n
mod evident nu fuseser att de proti nct s se lase vzui n acelai loc
mpreun, ne spune care dintre ei a folosit Sudanul ca ultima i n acelai timp
singura locaie cunoscut.
Nu sunt sigur c neleg ce vrei s spui.
Cei Trei Romanul, Micah, OShea lucreaz n Secret Service, CIA i
FBI. Gndete-te doar la ct informaie au acces mpreun.
neleg unde lucreaz ns s fac toate astea s pun la cale o
asemenea schem fr suprare, dar numai pentru ase milioane de dolari?
Ce te face s crezi c au acionat n acest mod numai o dat? Din cte tim
noi, dac i-ar fi primit banii, s-ar fi ntors la cteva luni i dac ar fi cerut mai
muli bani de fiecare dat, ase milioane s-ar fi putut transforma cu uurin n
zece, iar zece milioane n aptezeci sau optzeci de milioane de dolari, pn n
final. Nu e un salariu anual de ici, de colo pe care s-l obii doar speculnd
temerile Americii.
Deci crezi c ei
257

Dar nu te concentra numai pe ei gndete-te la cine altcineva a mai avut


acces la aceleai informaii. Vreau s spun c nimic nu se ntmpl ntr-un vid.
Pentru a cere ase milioane de dolari era clar c tiau c urma s se ntmple ceva
extrem de important. Dar dac nu erau singurii care tiau asta?
Deci crezi c mai tia cineva? ntreb Rogo.
Tot timpul am crezut c Cei Trei i Boyle erau dumani. Dar dac erau
numai rivali? Dac acesta a fost motivul pentru care Cei Trei nu i-au primit
banii deoarece Casa Alb avea deja o informaie similar un indiciu i un
avertisment similar de la altcineva?
neleg ce vrei s spui pe cnd Cei Trei sau Romanul, sau, m rog, cum
i-or spune, furnizau Casei Albe cele mai importante informaii, Boyle sau cine
tie cine a fost la ntlnirea aceea a ncercat s demonstreze ct de puternic
este, punnd la cale scurgerea acelorai informaii ctre pres.
i fcnd n acelai timp ca ponturile Romanului s fie la fel de incitante
ca ziarele vechi.
Ceea ce ne aduce napoi la careul de cuvinte ncruciate dac ntr-adevr
era o list a oamenilor de ncredere dac Manning i eful su de personal
foloseau careul pentru a ncerca s-i dea seama cine furniza informaii presei,
poate c tocmai asta cuta Boyle, spuse Rogo. Singurul lucru pe care nu-l pricep
este de ce aveau nevoie Manning i eful de personal s-i treac unul altuia
notie ntr-un cod secret cnd puteau foarte bine s atepte cteva ore i s
discute ntreaga chestiune n particular?
n particular? ntr-o cldire unde odinioar au existat casete secrete cu
nregistrrile tuturor conversaiilor purtate n Biroul Oval?
E adevrat? i mai au nregistrrile alea?
Nu vezi? Tocmai asta e, Rogo. n lumea aceea, toat lumea ascult. Aa c,
dac ai de gnd s spui ceva ru despre unul dintre principalii ti aghiotani, ai
face bine s nu o spui cu voce prea tare.
Chiar i aa, la ce ne folosete asta dac vrem s ne dm seama pe cine
suspecta Manning n puzzle-ul la?
Tu s-mi spui. Ce zic dosarele? ntreb Dreidel. Mai sunt i alte nume
menionate?
Rogo se uit de jur mprejur la cele treizeci i opt de cutii i 21 500 de coli,
sute de programe i mii de briefinguri pe care le mai aveau de studiat.
Chiar crezi c putem s trecem prin toate astea nainte ca biblioteca s se
nchid?
S ne pstrm ncrederea, spuse Dreidel rsfoind un set de dosare. Ochii i
strlucir i un zmbet fugar i lumina faa. Probabil c pistolul fumegnd e chiar
n faa noastr.
Ce zici? Ai gsit ceva?
258

Numai dosarul de personal al lui Boyle, spuse Dreidel n timp ce scotea


dosarul gros de civa centimetri din cutia sa. Ceea ce nseamn c vom afla
curnd ce credea cu adevrat preedintele despre vechiul su prieten Ron Boyle.

259

70.
tii ceva, sunt cam ocupat, zise Kenny ncercnd s nchid ua n faa lui
OShea i Micah. Poate putei veni alt
OShea i bg piciorul n cadrul uii forndu-l s-o deschid. Scoase din
buzunar insigna de FBI i o introduse prin deschiztur nspre faa lui Kenny.
Acum ne convine mai mult, insist OShea.
Nu-l surprindea reacia lui Kenny. Dup familie, ntotdeauna era cel mai greu
s-i fac s vorbeasc pe vechii prieteni.
Ochiul de Popeye al lui Kenny arunc o privire rece ctre Micah i apoi din
nou ctre insigna lui OShea.
Wes este biat bun, insist el.
Nu spune nimeni c nu e, rspunse OShea intrnd nuntru mpreun cu
Micah.
OShea scan rapid buctria. Nu conta c Wes dispruse. Ceea ce conta era
ce vzuse n timp ce se afla acolo.
Eti din Key West? ntreb Micah schimbnd o privire cu partenerul su.
Micah rmase n buctrie. OShea intr n sufragerie.
Nu e nimeni din Key West, ripost Kenny, deja agasat.
Atunci de unde l cunoti pe Wes? ntreb OShea apropiindu-se de
peretele plin de fotografii de nunt alb-negru.
V deranjeaz dac-mi spunei i mie despre ce e vorba? ntreb Kenny.
Astea sunt foarte frumoase, rspunse OShea ndreptndu-se ctre o poz
n care o mireas jucu tuns scurt l muca n glum pe mire de ureche. Tu leai fcut?
Da, dar
Ai lucrat la Casa Alb cu Wes? ntrerupse Micah lundu-l prin surprindere.
Ceva de genul, rspunse Kenny. Eram acolo n calitate de
Fotograf, i-o retez OShea lund n mn fotografia nrmat a
preedintelui Manning reflectndu-se n carafa de ap la Casa Alb. mi aduc
aminte de asta. Eti un fotograf foarte cutat, nu-i aa, domnule scuze, am uitat
cum te cheam.
Nu i-am spus cum m cheam, rosti Kenny.
Ce-ar fi s-mi spui acum? ntreb OShea punnd fotografia la loc cu faa
n jos. Eu sunt agentul OShea, iar tu eti
Kenny. Kenny Quinn.
Stai puin Kenny Quinn? se mir Micah. De unde tiu numele sta?
260

Nu-l tii, spuse Kenny. Nu-l tii dac nu eti redactor sau dac nu lucrezi la
centrul de pres de la Casa Alb.
De fapt am petrecut ceva vreme n D.C., spuse Micah, plecnd din
buctrie i ndreptndu-se spre Kenny n sufragerie.
Chiar n spatele lui Kenny, OShea se uita la biblioraftul de pe msua de
cocktail.
Eti tipul care a primit premiul, nu-i aa? ntreb Micah ncercnd s-i
atrag atenia lui Kenny.
Pulitzer-ul, rspunse Kenny sec.
Deci ai fost acolo n ziua aceea? ntreb Micah.
La circuit? Eram o mulime de jurnaliti acolo.
Dar tu eti cel care a fcut fotografia, nu? Fotografia cu Leul cel La?
mi pare ru, spuse Kenny ntorcndu-se ctre OShea, dar pn nu mi
spunei ce cutai, nu cred c ar trebui
Un zgomot nfundat se auzi n aer i pe fruntea lui Kenny apru o gaur rounchis provocat de un glon. n timp ce Kenny se prbuea la pmnt fr via,
Micah se ntoarse uimit ctre OShea care avea pistolul ntr-o mn i
biblioraftul deschis n cealalt.
Ai nnebunit? explod Micah.
Te-au identificat, Micah.
Ce zici? Imposibil!
Pe bune? Atunci ce mama dracului e asta? ip OShea btnd cu pistolul
pe o folie de protecie ce atrna goal n biblioraft.
Putea s fie orice n
Nu acolo uit-te dedesubt! spuse OShea i ddu la o parte folia goal
pentru a dezvlui o imagine clar a fotografiei de pe pagina urmtoare. Vrei smi spui c nu eti tu sta? ntreb el, artnd spre mulimea din poz n care, dac
priveai cu atenie, se zrea Micah uitndu-se ntr-o parte.
Nu e Nu e posibil am cumprat toate fotografiile de acolo am vzut
toate casetele
Ei bine, se pare c au mai rmas cteva pe care Kenny s-a hotrt s le
pstreze n colecia sa! Nu nelegi, Micah? Wes tie! A prins un fir i cnd va
ncepe s trag de el ei bine, tu vei fi primul pe care-l vor avea n vizor!
Mare lucru, o s-mi pun cteva ntrebri i asta e. tii foarte bine c nu
voi spune nimic. Dar asta i dai seama ce avalan ai provocat?
Nu-i face griji, spuse OShea calm. Dac aranjez cadavrele o s par o
spargere euat.
Cadavrele? se mir Micah confuz. Ce spui? Mai sunt i altele?
OShea ridic pistolul i-l ndrept chiar spre pieptul partenerului su.
261

Pregtit de anii ntregi de antrenament, Micah se rsuci spre dreapta, apoi sri
ca o panter la OShea. Din modul n care-i inea degetul arttor i cel mijlociu
ca nite gheare era clar c se ndrepta spre ochii lui OShea.
OShea era impresionat. Fr ndoial, Micah era rapid. ns nimeni nu putea
fi chiar att de rapid.
n timp ce apsa pe trgaci, prul auriu al lui OShea strluci n soarele de
dup-amiaz din Key West.
mi pare ru, Micah.
Se auzi un ssstt uor. Apoi un geamt.
i Cei Trei devenir Cei Doi.

262

71.
Nu-mi spune c l-ai pierdut. Nu vreau s aud cuvintele astea.

Nu l-am pierdut, i spuse Lisbeth redactorului ei, strngnd n mn


celularul n timp ce intra pe ua din fa a cldirii. L-am lsat s plece.
Nu i-am zis s nu-mi spui asta? Vorbesc cu tine i nu m auzi? ntreb
Vincent. Care e Regula de Aur numrul 1?
Las-i s vorbeasc.
Bine, atunci Regula de Aur numrul 26 este: Nu-l scpa din ochi pe Wes!
Tu n-ai fost acolo, Vincent tu nu ai vzut ct de suprat a fost. Timp de
cincizeci de minute ct a durat drumul napoi singurul lucru pe care mi l-a
spus a fost Lisbeth tcu.
Lisbeth, mai eti acolo? ntreb Vincent. Nu te mai aud.
Exact! rspunse ea, fcnd semn agenilor de paz i ndreptndu-se ctre
lifturi. Cincizeci de minute de tcere mormntal! Nici nu s-a uitat la mine, nu
mi-a adresat niciun cuvnt, nici mcar nu m-a njurat. i crede-m, i-am dat
ocazia. Pur i simplu s-a uitat pe fereastr prefcndu-se c nu eram acolo. i,
cnd am ajuns, nici mcar nu mi-a spus la revedere.
Bine, deci l-ai jignit.
Vezi tu, tocmai asta este nu numai c l-am jignit. Face meseria asta de
prea mult timp ca s se mai simt jignit de un reporter, dar durerea de pe faa
lui l-am rnit.
Las-m cu sentimentalismele astea, Lisbeth, i fceai meseria. Adic, stai
puin, nu i-o fceai. Dac i-ai fi fcut-o, n momentul n care te-a lsat acas, teai fi ntors i l-ai fi urmrit.
Cu ce? Maina mea e la el.
i-a furat maina?
Lisbeth fcu o pauz.
Nu.
Vincent fcu o pauz i mai lung.
Vrei s spui c i-ai dat-o? I-ai dat maina ta? url Vincent. Regula de Aur
numrul 27: Nu te nmuia! Regula 28: Nu te ndrgosti de un vistor. i 29: Nu
las bieii triti i desfigurai s-i ajung la inim i s te fac s te simi
vinovat pentru c-s triti i desfigurai!
Nici mcar nu-l cunoti.
Numai pentru c cineva este ntr-un scaun cu rotile nu nseamn c nu te
va clca pe picioare. tii ce nseamn asta, Lisbeth, mai ales pentru tine.
i pentru tine.
263

i pentru tine, spuse el n timp ce Lisbeth intra n lift i apsa butonul


pentru etajul doi. tii cum e meseria asta: trebuie s faci pe dracu n patru, dac
vrei s te citeasc lumea. Aa c d-mi i-o veste bun pe ziua de azi i spune-mi
c mcar l-ai nregistrat.
Uile se nchiser, iar ascensorul ncepu s urce; Lisbeth se sprijini de bara de
alam, dnd uor cu capul de panoul de pal nelaminat ce tapeta peretele liftului.
Poc, poc, poc. O dat i nc o dat de peretele liftului.
Haide, haide, ai nregistrat totul, nu-i aa? ntreb Vincent.
Lisbeth i deschise geanta i scoase caseta n miniatur pe care nregistrase
ultima parte a conversaiilor lor. Sigur, i dduse lui Wes reportofonul, dar nu-i
trebuise mult s scoat caseta n timp ce el perora. Sigur c acum nu, nu chiar
acum. Chiar n timp ce fcea asta dintr-un nenorocit de instinct o alt parte a
minii ei o privea parc nencreztoare. Orice reporter are nevoie de instincte.
Dar nu i atunci cnd i copleesc idealurile.
Pentru ultima oar, Lisbeth, ai sau nu ai nregistrrile?
Liftul ajunse la etajul doi i Lisbeth continua s-i priveasc palma deschis
mngind caseta cu degetul mare.
mi pare ru, Vincent, spuse ea ndesnd-o napoi n poet. Am ncercat
s-l opresc, dar Wes a aruncat-o peste bord.
Peste bord. Pe bune?
Pe bune.
Iei din lift i o lu pe hol, spre stnga, n timp ce pe fir nu se mai auzi dect o
pauz lung. Chiar mai lung dect cea de dinainte.
Unde eti acum? ntreb Vincent rece.
Chiar n spatele tu, spuse Lisbeth n telefon.
Prin ua deschis ce ddea n holul cu mocheta gri, Vincent ncet s se mai
plimbe de colo-colo prin birou i se rsuci, trezindu-se chiar n faa ei. Cu
telefonul nc la ureche, i muc mustaa crunt.
E ora patru. Am nevoie de articolul pentru mine. Acum.
O s-l ai, dar dup cum au rmas lucrurile cu Wes, tot cred c ar trebui
s mai ateptm o zi nainte s dm drumul unei poveti care
F ce vrei, Lisbeth. Oricum asta faci ntotdeauna.
Cu o micare a braului, Vincent trnti ua, fcnd un zgomot pe care-l auzi
att n fa, ct i n celular. Ceilali angajai se ntoarser s se uite la ea, dar
Lisbeth intr grbit n micul ei separeu din apropiere. Prbuindu-se pe scaun,
ddu cu ochii de ecranul computerului i de cele trei coloane aproape goale. Pe
colul biroului, era o bucat boit de hrtie cu toate informaiile vitale despre
recenta victorie a lui Alexander John n lumea ultracompetitiv a artei la nivel de
liceu. Era att de trziu, nct nu mai avea cum s evite subiectul.
ntinznd hrtia boit cu dosul palmei, citi din nou detaliile i instinctiv aps
codul pentru serviciul de voice mail.
264

Avei apte mesaje noi, o anun vocea de femeie a robotului prin boxe.
Primele cinci erau de la nite efi de sal de la restaurantele din ora care
sperau s-i fac reclam divulgnd presei cine a luat masa cu cine. Al aselea
era nc un telefon despre premiul artistic pe care l obinuse Alexander John. i
ultimul
Acesta este mesajul pentru Lisbeth, ncepu o voce sczut, de
femeie. Numele meu este
Femeia se opri puin, fcnd-o pe Lisbeth s-i ndrepte spatele. Cele mai
bune ponturi vin ntotdeauna de la oameni care nu vor s-i decline identitatea.
Numele meu este Violet, spuse ea ntr-un final.
Un nume fals, decise Lisbeth. Mai bine.
Citeam citeam azi articolul tu i cnd am vzut numele lui, am simit un
gol n stomac nu e drept, nelegi? tiu c este un om puternic
Lisbeth trecu rapid n gnd toate persoanele menionate n articolul de azi.
Prima-doamn Manning oare se refer la Manning?
Nu e drept, nelegi. Nu dup tot ce-a fcut.
Are grij cum i vinde marfa. tie cum s trezeasc curiozitatea.
Oricum, dac poi s-mi dai un telefon
Mzglind repede numrul, Lisbeth deschise n grab celularul i ncepu s-l
formeze. Urechile deja i se nroiser cnd acesta ncepu s sune.
Haide rspunde, rspunde, rspunde, rs
Alo? spuse o voce de femeie.
Bun, sunt Lisbeth Dodson de la n spatele cortinei a vrea s vorbesc
cu Violet.
Urm o secund sau dou de tcere mormntal. Lisbeth atept. Noile surse
aveau ntotdeauna nevoie de un minut n plus s se hotrasc.
Bun, drag, stai puin, spuse femeia.
Pe fundal, Lisbeth auzi clinchetul unui clopoel i un val de aer vji n
telefon. Dac Violet se aflase ntr-un magazin, tocmai ieise ca s fie singur.
Ceea ce nsemna c era dispus s vorbeasc.
Asta nu e nu nregistrezi chestia asta, nu-i aa? ntreb n cele din urm
Violet.
Lisbeth arunc o privire ctre reportofonul digital care se afla ntotdeauna pe
biroul ei. ns nu se ntinse s-l ia.
Nu nregistrez.
i nici n-o s-mi divulgi numele? Fiindc dac soul meu
Convorbirea noastr e ct se poate de privat. Nimeni nu va ti niciodat
cine eti. i promit.
nc o dat, totul se cufund n tcere. Lisbeth tia c nu trebuie s foreze
lucrurile.
265

Vreau s-i spun de la nceput c nu sunt o turntoare, spuse Violet cu


glasul ntretiat.
Dup inflexiunile vocii i viteza cu care vorbea, Lisbeth not treizeci i cinci
de ani? pe carneel.
M nelegi, nu? Nu vreau aa ceva. Doar c el vzndu-i din nou
numele tiprit i att de fericit oamenii nu tiu c mai exist i o alt fa a
lui, total diferit i ce a fcut n noaptea aia
Ce noapte? ntreb Lisbeth. Pe ce dat?
Nu cred c este un om ru chiar nu cred , dar cnd se nfurie pur i
simplu se nfurie mpotriva celor mai buni dintre ei. i cnd e cu adevrat
furios tii cum sunt brbaii, nu?
Desigur, aprob Lisbeth. Ce-ar fi s-mi spui tot ce s-a ntmplat n noaptea
aceea?

266

72.
Nu vreau s vorbesc despre asta, insist eu.

nregistra tot timpul? ntreab Rogo la telefon, ocat nc.


Rogo, te rog, putem s nu?
Poate c nu e chiar ceea ce pare. Adic, vreau s spun c i-a dat maina i
telefonul ei, nu? Poate c ai neles greit.
Mi-am auzit vocea pe caset! Cum naiba puteam nelege altceva? urlu
ncletndu-mi mna pe volan i apsnd i mai tare pe acceleraie.
Trecnd n vitez pe lng copacii indieni dei care strjuiesc County Road,
ferind-o de soare, percep modificarea din vocea lui Rogo. La nceput a fost
surprins. Acum e doar jignit i puin derutat. Cnd vine vorba s judece pe
cineva, de obicei e un adevrat maestru.
i-am spus eu c o s ne-o trag, nu-i aa? uier Dreidel pe fundal.
Vorbete optit, ceea ce nseamn c mai e cineva cu ei.
i-a spus de ce? adaug Rogo. Adic, tiu c Lisbeth e reporter, dar
Gata, bine? De cte ori trebuie s-i spun? Nu vreau s vorbesc despre asta!
Oricum, unde eti? ntreab Rogo.
Nu te supra, dar nu vreau s spun. tii, n caz c ne ascult cineva.
Wes, vorbeti numai prostii unde mama dracului eti? insist Rogo.
Pe US-1.
Mini ai rspuns prea repede.
Nu mint.
i asta a fost prea repede. Haide, Pinocchio, tiu foarte bine cum te blbi
puin cnd mini. Spune-mi, te rog, unde eti.
Trebuie s m nelegi, Rogo, el
El? El? Maiestatea Sa? mormi el mai furios ca niciodat. Marele
revoluionar, Wes! Te duci la Manning?
M ateapt. Programul spune ca trebuie s fiu acolo la ora patru.
Programul? Omul sta te minte de opt ani ncoace n legtur cu cea mai
mare tragedie din viaa ta. Asta nu? Coboar tonul forndu-se s se calmeze.
Asta nu te face mcar o dat s-l dai dracului cu programul lui cu tot?
Se duce la Manning? ntreab Dreidel pe fundal.
Rogo, tu nu nelegi
Tocmai c neleg. Lisbeth te-a mhnit Cei Trei te-au speriat i ca
ntotdeauna, alergi la barca ta de salvare prezidenial favorit.

267

De fapt, ncerc s fac exact ce-ar fi trebuit s fac din primul moment n
care l-am vzut pe Boyle n via: s m duc la surs i s aflu ce dracu s-a
ntmplat cu adevrat n ziua aceea.
Rogo tace, ceea ce-mi spune c fierbe.
Wes, d-mi voie s te ntreb ceva, rostete n cele din urm. n prima
noapte cnd l-ai vzut pe Boyle, de ce nu te-ai dus la Manning s-i spui
adevrul? Pentru c erai ocat? Pentru c prea c Boyle fusese cumva invitat la
hotelul la de vechiul su prieten? Sau pentru c n adncul sufletului tu,
indiferent ct de raional te-ai gndit la chestiunea asta de-a lungul anilor, tii
foarte bine c nainte de a fi tat, mentor sau chiar so, Leland F. Manning este
politician unul dintre cei mai mari politicieni ai lumii i fie i numai din acest
motiv, este perfect capabil s te mint n fa timp de opt ani fr ca tu s-i dai
seama de asta.
Dar tocmai asta e, Rogo, ce-ar fi dac n-a minit? Ce-ar fi dac e la fel de
netiutor ca i mine? Vreau s spun, dac OShea i Micah, i tipul sta,
Romanul dac ei sunt cei care l-au trimis pe Nico s-l mpute pe Boyle poate
c Manning i Boyle nu sunt eroii negativi n toat istoria asta.
Adic, acum sunt victime, nu?
De ce nu?
Te rog, el este Controlndu-se i tiind c nu-l voi asculta dac ip,
Rogo adaug: Dac Boyle i Manning ar fi nite ngerai dac n-ar avea nimic
de ascuns i ar face numai fapte bune de ce nu l-au dus pur i simplu pe Boyle
la spital i n-au lsat autoritile s investigheze cazul? Haide, Wes, oamenii tia
au minit o lume ntreag i singurul motiv pentru care mint oamenii este
pentru c au ceva de ascuns. Acum nu spun c avem toate piesele puzzle-ului,
dar fie i numai prin prisma faptului c au minit e imposibil ca Manning i
Boyle s fie numai nite victime nevinovate.
Asta nu nseamn c sunt dumanii notri.
i tu chiar crezi asta?
Ceea ce cred este c Ron Boyle este n via. C Cei Trei, cu toate relaiile
lor, l-au ajutat pe Nico s se strecoare pe pist n ziua aceea. C OShea, Micah i
acest Roman, probabil Cei Trei, aveau n mod clar ceva de mprit cu Boyle. i
din acest motiv acum fac tot ce le st n putin s-l gseasc. Ct despre legtura
lui Manning cu toate astea, habar n-am.
Atunci de ce te grbeti s te ntorci la el ca o nevast btut la bruta care o
maltrateaz?
Ce alternativ am, Rogo? S m duc la FBI, acolo unde lucreaz OShea?
Sau la Serviciul Secret, unde e Romanul? Sau i mai bine, s m duc la
autoritile locale i s le spun c am vzut un mort care-i bine mersi n via? La
zece minute dup asta, crezi c OShea i potera lui n-o sa apar fluturndu-i
268

insignele federale ca s m ia n custodie i s-mi trag un glon n ceaf sub


pretextul c ncercam s evadez?
Asta nu e nici mcar
E adevrat i tu tii c e adevrat, Rogo! Oamenii tia au ncercat s-l
omoare pe unul dintre cei mai puternici oameni din Casa Alb pe un stadion plin
cu 200 000 de oameni. Crezi c ar ezita s-mi taie gtul pe o osea pustie din
Palm Beach?
Spune-i s nu-mi rosteasc numele n faa lui Manning, se aude Dreidel pe
fundal.
Dreidel vrea s
L-am auzit, ntrerup eu, trgnd brusc de volan spre stnga i intrnd pe
Via Las Brisas.
n timp ce m nvrt n jurul unui rond bine ngrijit, strada se ngusteaz i de
ambele pri i fac apariia garduri vii, care se ridic pn la o nlime de cinci
metri, ascunznd n spatele lor case de milioane de dolari.
Rogo, tiu c nu eti de acord cu mine, dar n ultimele dou zile, singurul
motiv pentru care nu m-am apropiat de Manning a fost pentru c OShea i
Micah m-au convins s n-o fac. nelegi? Omul sta a fost alturi de mine timp
de opt ani i singurul motiv pentru care m-am ndoit de el este c ei doi strini
cu insigne mi-au spus s-o fac. Nu te supra, dar dup tot timpul petrecut
mpreun cu Manning nu merit asta.
Foarte bine, Wes, dar hai s clarificm puin lucrurile: nu Manning a fost
alturi de tine timp de opt ani. Tu ai fost alturi de el.
Clatin din cap i trag pe dreapta n faa ultimei case. Din motive de securitate,
nu se permite parcarea pe alee, aa c m ndrept spre rondoul acoperit cu iarb
i parchez direct n spatele unei maini albastre nchiriate care este deja acolo.
Musafirii lui au sosit devreme ceea ce nseamn, mi dau seama srind din
main i traversnd n fug, c se pare c-am ntrziat.
Chiar nainte de a m opri n faa gardului dublu de lemn, de trei metri
nlime, interfonul ascuns printre arbuti bzie.
Cu ce v pot ajuta? ntreab o voce grav.
Salut, Harry, strig eu la agentul de serviciu. Sunt eu, Wes.
Nu e nevoie s faci asta, m implor Rogo n telefon.
Niciodat nu s-a nelat mai tare. Tocmai de asta am nevoie. Nu pentru
Manning. Pentru mine. Trebuie s tiu.
Un zgomot metalic nfundat descuie poarta de lemn care se casc ncet spre
mine.
Wes, mcar ateapt pn citim dosarul de personal al lui Boyle, insist
Rogo.
l cutai de ore ntregi ajunge. Te sun cnd termin.
Nu te ncpna.
269

La revedere, Rogo, spun nchiznd telefonul.


E att de uor pentru cineva din afara ringului s le spun lupttorilor cum s
lupte. Dar asta e lupta mea. Doar c nu mi-am dat seama de asta.
n timp ce strbat aleea, vd c nu exist niciun numr pe uile caselor i nicio
cutie potal care s dezvluie identitatea locuitorilor lor. Dar cei patru ageni de
la Secret Service cu costum i cravat care stau n faa garajului sunt un indiciu
sigur. Cu Nico n libertate, l-au inut pe Manning acas. Din fericire, gndesc eu
ridicndu-mi brbia i uitndu-m la casa bleu n stil colonial britanic, eu tiu
unde locuiete fostul preedinte.

270

73.
i nc o dat, cum l-ai cunoscut? ntreb Lisbeth innd telefonul cu o
mn i lund notie cu cealalt.
Printr-un prieten comun, rspunse Violet, cu voce tremurtoare. S-a
ntmplat acum muli ani. La momentul acela au avut loc doar prezentrile.
Prezentrile?
Trebuie s nelegi c, atunci cnd vine vorba de un brbat ca el, nu te duci
pur i simplu i te bagi n seam. n oraul acesta cu toi banii tia cu tot ce
au de pierdut oamenii tia singurul lucru de care le pas e discreia, nelegi?
De-asta l-au trimis la mine.
Sigur, spuse Lisbeth mzglind cuvntul prostituat pe carneel. Deci tu,
tu
Eu aveam doar douzeci de ani, asta era, spuse Violet repezit. Nu-i plcea
s fie judecat. Din fericire pentru mine puteam pstra un secret. De-asta am
primit eu angajamentul sta. i cu el la primele dou ntlniri nici mcar nu lam strigat pe nume. Fie i numai acest simplu fapt era o garanie c avea s m
invite i alt dat. Gladiatorii au nevoie de cuceriri, nu-i aa? ntreb ea, rznd
ncet i amar.
Lisbeth nu rse. Nu era uor s asculte durerea altcuiva.
tiu ce gndeti, adaug Violet, dar la nceput a fost bine. Era, sincer
vorbind era tandru ntotdeauna m ntreba dac m simt bine tia c
mama era bolnav i se interesa ce face. tiu, tiu este politician, dar eu aveam
douzeci de ani, iar el era
Vocea i se stinse.
Lisbeth nu spuse nimic. Dar cum tcerea continua
Violet te simi?
Sun att de pueril, dar eram pur i simplu ncntat c-i plcea de mine,
izbucni ea, ncercnd din rsputeri s-i nbue un suspin.
Din cte se prea, valul de emoii o luase i pe ea prin surprindere.
mi pare ru stai s mi pare ru
N-are de ce s-i par ru.
tiu doar c mi se prea important c lui i plcea de mine c se
ntorcea la mine, explic ea regsindu-i vocea normal. Nu-l vedeam un timp i
apoi suna telefonul i ncepeam s opi prin cas ca i cum a fi fost la liceu i
un biat m-ar fi invitat la bal. i aa au stat lucrurile pn cnd a plecat ntr-o
noapte i n-am mai auzit nimic de el aproape trei luni. Am fost ca s fiu
sincer, la nceput am fost ngrijorat. Poate c greisem eu cu ceva. Sau se
271

suprase pe mine. i apoi, cnd am auzit c e n ora, am fcut singurul lucru pe


care n-ar fi trebuit s-l fac niciodat cea mai mare prostie din lume, ceva ce
contrazicea orice urm de raiune, explic Violet acum aproape n oapt. L-am
sunat.
Lisbeth se opri brusc din scris.
A ajuns la mine n zece minute, spuse Violet, cu un alt suspin n gt. Ccnd am deschis ua, a intrat nuntru fr niciun cuvnt s-a asigurat c nu e
vzut de afar i apoi a i jur c nu mai fcuse asta niciodat nainte
Violet, nu-i nimic dac
Nici nu i-am vzut pumnul cnd m-a lovit prima oar, spuse ea izbucnind
n plns. ipa la mine ntruna: Cum ndrzneti! Cum ndrzneti! Am ncercat
s m lupt cu el am ncercat eu niciodat n-am fost neajutorat , dar m-a
apucat de pr i i m-a mpins drept n era o oglind deasupra msuei mele
de toalet.
Holbndu-se la propria reflexie din ecranul computerului, Lisbeth nu se
mic.
L-am vzut n spatele meu n oglind chiar n momentul n care am
lovit-o l-am vzut n spatele meu faa lui ochii roii. Era ca i cum i
scosese o masc i lsase s ias ca i cum eliberase ceva ce se ascundea
dedesubt, strig Violet. i i i cnd a plecat cnd ua s-a trntit i mi
curgea snge din nas, tot mi-era tiu c-o s i se par aiurea i vine s crezi
c-mi era dor de el? ntreb ea, plngnd n hohote. Vreau s spun, nici c-a
putea fi mai penibil de-att.
Lisbeth ddu din cap ncercnd din greu s rmn concentrat.
Violet, tiu c i-e greu tiu ct de chinuitor este s spui povestea, dar
trebuie s nainte s fac ceva trebuie s te ntreb: ai vreo dovad care s
probeze ce spui orice o caset video, o dovad fizic?
Nu m crezi, insist ea.
Nu, nu, nu nu e asta, dar tii cu cine lupi. Fr o dovad care s arate
c
Am o dovad, spuse Violet, evident suprat, ncercnd s-i recapete
rsuflarea. Am dovada chiar aici. Dac nu m crezi, vino i o s i-o dau.
Vin, vin chiar acum. Stai doar s stai o secund
Apsndu-i celularul pe piept i srind de pe scaun, Lisbeth smulse notiele
despre premiul artistic, iei n grab din birou i se ndrept glon spre biroul unei
reportere blonde, aflat exact de partea cealalt a holului.
Eve, poi s-mi mprumui maina ta? ntreb Lisbeth.
Prima dat telefonul pe care nc nu l-am primit napoi acum maina
Eve!
Eve se uit la prietena ei studiindu-i expresia de pe chip.
Asta e, nu-i aa?
272

Articolul este n computerul meu. Uite i ultima parte, spuse Lisbeth


ndesndu-i n mn notiele cu premiul. Poi s?
Da, spuse Eve n timp ce Lisbeth i strig mulumesc i alerg pe hol
ducndu-i din nou celularul la ureche.
Violet, am pornit, spuse ea, ncercnd din rsputeri s o fac s continue.
Regula de Aur numrul 9: Nu lsa niciodat s-i scape petele cel mare.
Deci ct timp ai fost mpreun?
Un an i dou luni, rspunse Violet, nc morocnoas. Chiar nainte de
atentat.
Lisbeth se opri din alergat.
Stai puin, asta se ntmpla cnd nc era la Casa Alb?
Sigur. Orice preedinte merge acas n vacan. n plus, nu putea face aa
ceva n Washington. Dar aici aici primeam un telefon, iar el putea
Violet, fr glum vrei s-mi spui c n ciuda tuturor msurilor de
siguran n ciuda zecilor de ageni de la Secret Service te-ai culcat cu
preedintele Statelor Unite i ai fost btut de el ct timp era nc n funcie?
Preedintele? se mir Violet. Crezi c m culcam cu Manning? Nu, nu,
nu cellalt pe care l-ai menionat cel care candideaz la Senat
Vrei s spui
Animalul care m-a rupt n btaie. Vorbeam despre Dreidel.

273

74.
Chiar crezi c-o s-o fac? ntreb Dreidel, ndreptndu-i ochelarii cu rame
subiri pe nas i continund s citeasc din dosarul de personal al lui Boyle.
Cine, Wes? Greu de spus, rspunse Rogo, aezat n continuare pe podea i
rsfoind documentele solicitate de Boyle. Spunea c-o s-l ia tare, dar tii i tu
cum se comport el cu Manning.
n mod clar, n-ai vzut niciodat cum se comport Manning n anumite
momente. Uitndu-se din nou la dosar, Dreidel adug: tiai c Boyle vorbete
limba ebraic i limba arab?
Cine spune?
Spune aici: ebraica, araba i limbajul surdomuilor. Se pare c sora lui era
surd. De-asta s-au mutat n Jersey acolo a fost una dintre primele coli pentru
cei cu deficiene de auz. Doamne, mi amintesc cnd am completat unul dintrsta, adug el, citind din Chestionarul de Securitate Naional al lui Boyle.
Potrivit stuia, a ctigat un premiu Westinghouse cnd era la liceu plus o burs
Marshall la Oxford. Tipul era extraordinar de detept, n special la stai puin,
spuse Dreidel. Ai depit vreodat 180 de zile n returnarea unei datorii. Dac
da, explic mai jos Dnd pagina, Dreidel citi foaia scris la un rnd ce fusese
capsat pe pagina respectiv: o datorie total de 230 000 de dolari
Dou sute treizeci de mii? Dar ce-a cumprat? Italia?
Nu cred c-a cumprat nimic, spuse Dreidel. Din ce scrie aici, a fost datoria
tatlui su. Se pare c Boyle s-a oferit s o preia el pentru ca tatl lui s nu
trebuiasc s se declare falimentar.
E clar, l iubete pe tati.
De fapt, l urte pe tati. Dar o iubete pe mami, spuse Dreidel citind mai
departe. Dac taic-su se declara falimentar i creditorii se npusteau asupra lui,
mama lui ar fi fost dat afar din restaurantul familiei n care lucrase de cnd
Boyle era copil.
Frumos din partea lu taic-su s rite afacerea familiei, s-i lase soia
n strad i s-i lase copilului toate datoriile.
Stai, asta e partea bun, spuse Dreidel, ajungnd la ultimele pagini ale
formularului. Fii atent: Exist ceva n viaa dumneavoastr personal care ar
putea fi folosit pentru a-l pune pe preedinte sau Casa Alb ntr-o situaie
delicat? V rugam s dai amnunte.
Dnd pagina i lsnd s se vad un alt document btut la un rnd, Dreidel
cltin din cap amintindu-i povetile pe care Boyle le dezvluise la nceputul
campaniei. Chiar de la nceput Manning fusese alturi de prietenul su.
274

tim majoritatea lucrurilor stora: taic-su a fost arestat prima oar


nainte de a se nate Boyle. Apoi a fost arestat din nou cnd Boyle avea ase ani,
apoi din nou cnd avea treisprezece ani ultima oar pentru c l-a btut pe
proprietarul unei spltorii chinezeti din State Island. Apoi a reuit s nu mai
intre n niciun bucluc pn ce Boyle a plecat la colegiu. Atunci a fost ridicat de
FBI pentru c a vndut polie de asigurri false ntr-un azil de btrni. Lista
continu importarea de scutere furate, falsificarea de cecuri pentru cteva mii
de dolari, dar ntr-un fel sau altul a scpat fr s fac prea mult pucrie.
Se potrivete cu teoriile freudiene, nu-i aa? Taic-su ncalc toate
regulile cu entuziasmul unui delincvent nvederat, n timp ce Boyle nsui se
avnt n domeniul precis al finanelor. Cum suna articolul din Time cnd taicsu a fost arestat pentru furt din magazine? Ochiul negru
de pe Casa Alb. Da, foarte iste. Aproape la fel de bun ca benzile
desenate cu subiect politic, ce-l nfiau furnd jucriile strnse pentru copiii
nevoiai.
Eu tot nu pot se ntrerupse Rogo cltinnd din cap. Tot timpul sta l-am
urmrit pe Boyle ca i cum el ar fi ntruchiparea rului, dar cnd afli toate
detaliile: o copilrie mizerabil, o sor surd, o mam italianc muncitoare i
totui, a reuit s ias din mocirl i s ajung pn la Casa Alb
Te rog, Rogo, nu-mi spune c-i pare ru pentru el.
i apoi tatl minte, fur, i pe deasupra l las pe Boyle s trag
ponoasele. Vreau s spun, dac stai s te gndeti cum naiba i poate face asta
un tat propriului fiu?
La fel cum le-a fcut i Boyle soiei i fiicei sale cnd a disprut din vieile
lor i le-a lsat n doliu. Oamenii sunt nite ticloi, Rogo, n special cnd sunt
disperai.
Da, dar tocmai asta e chestia. Dac Boyle era ntr-adevr aa de ru, de ce
i-au permis s lucreze la casa Alb? Nu-i sta scopul tuturor formularelor stora
s-i elimine pe cei ca el?
Teoretic, acesta e scopul, dar la urma urmei nu era ca i cum avea un secret
ngrozitor de ascuns. Toat lumea tia c tatl lui era o poam. El nsui obinuia
s vorbeasc despre asta l folosea pentru a atrage simpatia presei. A devenit o
problem numai atunci cnd am ctigat. Dar cnd prietenul tu cel mai bun este
preedintele Statelor Unite, vai ce surpriz! FBI-ul poate fi convins s fac o
excepie. De fapt, stai s-i art cum au aici spuse Dreidel urmrind din nou
cu degetul nite rnduri scrise n dosar. Uite, aici, adug el, scond o foaie
obinuit, n timp ce Rogo lua loc pe marginea biroului i ncepea i el s
rsfoiasc restul dosarului. Boyle avea unele date scrise codificat. nainte de a-i
spune codurile, ei trebuie s tie de partea cui eti. FBI Secret Service toate
iau o mulime. Apoi Manning vede rezultatele
275

Pe foaie era o list de litere btute la main aliniate unele sub altele, fiecare
dintre ele cu o bif:
BKD
MH
WEX
ED
REF
AC
PRL
FB
PUB
E acelai lucru cu ce scrie aici? ntreb Rogo ntorcnd o pagin n dosar i
scond la iveal o foaie aproape identic.
Exact e acelai raport.
Atunci, de ce Boyle are dou?
Una este din locul unde a nceput, cellalt este probabil de cnd i-au
rennoit dosarul. E acelai. BKD este background20 verificarea datelor
personale generale, MH este military history21, WEX este work
experience22
Atunci aici sunt toate chestiile dubioase din viaa lui Boyle? ntreb Rogo
uitndu-se la pagina acoperit cu rnduri sporadice.
Nu, aici sunt chestiile dubioase tot ce apare aici, spuse Dreidel artnd
literele AC, subliniate, aflate la jumtatea paginii.
AC?
Areas of concern23.
i toate literele de dedesubt: PRL FB PUB
PRL este istoria personal a lui Boyle, care cred c se refer la toat
mizeria aia cu tatl su. FB este situaia lui financiar; mulumesc din nou, tati.
i PUB Dreidel se ntrerupse un moment citind din copia lui n timp ce Rogo
urmrea ce scria pe cealalt. PUB se refer la problemele de percepie public,
n cazul n care trecutul lui Boyle iese la iveal, ceea ce se ntmplase deja.
Dar PI? ntreb Rogo.
20 Trecut.
21 Activitatea militar.
22 Experiena profesional.
23 Aspecte problematice.
276

Ce vrei s spui?
PI, repet Rogo, ntorcnd pagina sa ctre Dreidel. Nu e i pe lista ta
ultima meniune PI?
Dreidel se uit la pagina lui, care se ncheia cu PUB i apoi se ntoarse spre
cea din mna lui Rogo, aplecndu-se s deslueasc literele cu mesajul scris de
mn chiar lng ele:
PI not 27 mai
Dreidel se albi la fa.
Ce? ntreb Rogo. Ce nseamn asta?
Ce spune data de pe foaia ta?
Citind n susul paginii, Rogo izbuti cu greu s articuleze cuvintele.
16 iunie, spuse el. Chiar nainte de atentat.
La mine scrie 6 ianuarie cteva zile nainte s ne mutm la Casa Alb.
Tot nu neleg. Ce nseamn PI?
Paternity issues24, spuse Dreidel. Potrivit datelor de aici, chiar nainte de a
fi mpucat, Boyle a avut un copil despre care n-a tiut nimeni.

24 Probleme de paternitate.
277

75.
Ce-ai fcut? ntreb Romanul cu vocea distorsionat de convorbirea
telefonic prin satelit.
Totul e n regul. Am rezolvat problema, rspunse OShea, innd telefonul
lipit de ureche i uitndu-se lung prin geamul oval al hidroavionului nchiriat.
Ce nseamn asta? D-mi-l pe Micah la telefon!
Da ei bine va fi mai greu dect de obicei s faci asta, spuse OShea n
timp ce avionul cobora apropiindu-se de valurile verzui ale Lacului Worth.
De la nlimea la care se afla acum numai cteva sute de metri deasupra
apei curile din spate ale vilelor din Palm Beach se topeau n cea.
OShea, nu-mi spune Ce i-ai fcut?
Nu-mi ine predici, bine? N-am avut de ales.
L-ai omort?
OShea se uit pe fereastr n timp ce avionul cobora la civa metri deasupra
apei.
Gndete-te. Lucreaz sub acoperire n Direcia Operaii. Nu ar trebui s
lucreze pe pmnt american. i, dintr-un motiv sau altul, se descoper c fusese
prezent pe pist la cursa aia? De vreme ce Wes l-a identificat, l-ar fi sltat
imediat.
Dar asta nu nseamn c ar fi vorbit!
Crezi? Crezi c, dac i-ar fi oferit s fac un trg i i-ar fi spus c n-o s
peasc nimic, Micah nu ar fi artat cu toate degetele nspre noi?
Dar e agent CIA! url Romanul n telefon. Ai idee ce nebunie ai declanat?
Ai aprins un adevrat vulcan!
Crezi c mie mi-a fcut plcere? l tiam pe Micah de la Colegiul de
Rzboi. A fost i la ceremonia de cuminecare a nepoelei mele.
Da, din cte se pare nu va mai primi o invitaie i la aniversarea celor
aisprezece ani!
Cu un salt final, avionul mai cobor civa metri pentru a ameriza. n
momentul n care flotoarele atinser apa, avionul se cltin ntr-o parte i n
cealalt pn cnd se liniti, dus de curent.
Destul! strig OShea n timp ce avionul se nclina ctre pontonul plutitor
al debarcaderului Rybovich Spencer. i-aa mi-a fost foarte greu.
Chiar aa? Atunci poate ar fi trebuit s te gndeti de dou ori nainte s-i
tragi un glon n cap! Ai idee ct de greu ne va fi s gsim o alt persoan n
cadrul Ageniei?
278

Tu-mi spui mie c trebuia s m fi gndit nainte? Ai uitat motivul pentru


care am ajuns s notm n tot rahatul sta? E exact acelai aranjament de doi
bani pe care l-ai fcut cu aa-zisa noastr plat de ase milioane de dolari pentru
Blackbird. Te-ai aruncat cu capul nainte, te-ai ars i pe urm te-ai suprat pe
mine cnd a trebuit s m ocup de mizeria pe care ai lsat-o n urm.
Nu ncepe cu Blackbird a fost o decizie comun! izbucni Romanul. Am
votat pentru ea!
Nu, tu ai votat. Tu ai fost cel care a ridicat miza att de sus. i pe urm,
cnd ei au decis s nu plteasc, tu ai venit smiorcindu-te c ai nevoie de ajutor
din interior.
Adic vrei s spui c tu nu voiai cele ase milioane?
Ceea ce nu voiam era s trebuiasc s cer grmada aia de bani de dou ori.
Ne-a luat aproape zece ani s-i construim identitatea aia blestemat de Roman
toate ponturile alea pe care le-am aflat i i le-am pasat ca s par c ai o mare
surs de informaii la naiba, ei nc mai cred c Romanul este o persoan real
care furnizeaz informaii guvernului totul cu scopul de a pregti lovitura aia
de milioane de dolari. O singur dat! O singur cerere! Asta trebuia s fie tot
pn cnd au nceput s-i sclipeasc prin faa ochilor dolarii ia i ai crezut c
putem face asta n mod regulat.
Dar am fi putut s-o facem n mod regulat cincizeci, aizeci, aptezeci de
milioane, am fi putut s-o facem foarte uor. tii c ai fost i tu de acord.
Atunci ar fi trebuit s ne asculi i n primul rnd s nu-l abordezi pe
Boyle, spuse OShea mai calm ca oricnd. i, spre deosebire de data trecut, de
data asta m-am hotrt s nu mai las lucrurile la voia ntmplrii, ca s mearg
prost cnd ne e lumea mai drag. Atta timp ct Wes are fotografia aia, amndoi
suntem posibile inte.
Prin urmare, acum l-ai pus i pe Wes pe list? Am crezut c ai fost de acord
c el trebuie s fie doar o momeal.
Fr a spune nimic, OShea studie cele cteva iahturi noi pe lng care trecu
hidroavionul, iar apoi fix cu privirea pontonul plutitor.
Vezi ambarcaiunea cu pnze din faa noastr? strig pilotul scondu-i
ctile i ieind din cabin. E barca lui Jimmy Buffett. Ai vzut cum se cheam?
Chill.
OShea ddu din cap, iar pilotul deschise carlinga, cobor i arunc parma de
legare spre chei.
OShea, nainte s faci o prostie, gndete-te la aciunea de luna viitoare,
spuse Romanul n telefon. Dac se afl chestia asta n India
Tu mcar asculi ce spun eu? Nu exist luna viitoare! Nu exist India! Nici
Praga! Nici Liberia! Nici Lusaka! Ne-am adunat resursele laolalt am creat
sursa de informaii perfect i am fcut ceva bani. Dar acum am terminat,
279

prietene. Ai neles? Marele pot cele aptezeci de milioane nu m intereseaz.


Am ieit din combinaie.
Dar dac o s
Nu-mi pas, spuse OShea, ndreptndu-se spre u i ieind pe marginea
unuia dintre flotoarele avionului.
Sri uor pe chei de unde i fcu cu mna un semn de mulumire pilotului i o
lu pe poteca nspre debarcader.
Haide, OShea, nu fi catr, continu Romanul. Dac te atingi acum de
Wes
M-ai auzit? Nu. mi. Pas. Nu-mi pas ca el e momeala. Nu-mi pas c e
cea mai bun cale de a ajunge la Boyle. Nu-mi pas nici mcar de faptul c Nico
ar putea ajunge la el naintea mea. Putiul tie cum m cheam, tie cum arat i
mai ales
n telefonul lui OShea se auzi ncet un bip. Se opri cu piciorul n aer, la
jumtatea cheiului. Pe ecran scria Numr privat. Pe linia asta nu putea fi dect
o singur persoan.
OShea, ascult-m! se rsti Romanul.
mi pare ru, semnalul e foarte prost aici. Te sun mai trziu. Cu un clic
trecu pe cealalt linie. OShea la telefon.
Aici vocea contiinei nu mai face sex cu oamenii n parcri de tiruri.
Du-te la un bar e mai uor, spuse Paul Kessiminan, rznd, cu accentul lui
foarte pronunat de Chicago.
OShea nici mcar nu se obosi s mai rspund la gluma. Bieii de la Tehnic
n special cei care fceau parte din Divizia de Tehnologie de Investigare a
Biroului ntotdeauna credeau c sunt mai amuzani dect erau n realitate.
Spune-mi, te rog, c i-ai localizat telefonul lui Wes, spuse OShea.
Nu. Dar dup ce i-am ascultat sfatul i i-am urmrit pe prietenii lui, am dat
de ceva pe telefonul grsuului.
Al lui Rogo?
n ultimele ore tcere mormntal. Apoi ping, primete un apel de la un
numr nregistrat pe numele unei Eve Goldstein.
Cine-i Eve Goldstein?
De-aia am cutat-o. Ai idee cte Eve Goldstein sunt n districtul Palm
Beach? apte. Una are un magazin evreiesc, una e directoare de coal, dou
sunt pensionare
Paulie
i una ine rubrica de grdinrit la Palm Beach Post.
Au fcut schimb de telefoane.
Ooooho, eti bun. Ar trebui s-i iei o slujb la FBI.
Prin urmare, Wes e tot cu Lisbeth?
280

Nu cred. Tocmai am sunat la ziar. Se pare c vorbete pe o alt linie. Cred


c i-a dat telefonul prietenei ei lui Wes i a scpat de-al lui n avion sau ceva de
genul asta. i spun eu, putiul e iste, concluzion Paul. Din fericire pentru tine,
eu sunt i mai iste.
Dar ai reuit s faci legtura dintre noul telefon i locul unde se afl acum?
E un model vechi. Nu are GPS. Dar totui, eu pot s-i spun care este cel
mai apropiat releu, 626A. Pe County Road, cteva strdue mai la sud de Via Las
Brisas.
n mijlocul cheiului, OShea nghe.
Las Brisas? Crezi c s-a dus la?
Nu exist dect o singur cale s afli, Tonto. Dar fii atent. Cum Nico e n
libertate, cei de la cartierul general tocmai au deschis o anchet.
Dnd din cap, OShea bg mna n buzunarul din interior al jachetei i
scoase un portofel negru din piele de stru i o insign corespunztoare de CIA.
Deschizndu-l, arunc o ultim privire la permisul auto al lui Micah. Judecnd
dup frizura alandala i dinii de jos strmbi, probabil c poza fusese fcut cu
cel puin zece ani n urm. nainte ca dinii s fie reparai. nainte ca prul s fie
tuns i pieptnat cu meticulozitate pe spate. nainte ca ei s apuce s ctige nite
sume serioase.
Lui OShea nu-i plcea c trebuise s-i salte portofelul vechiului su prieten,
dar tia c astfel avea s ntrzie cu cel puin o zi identificarea cadavrului. Dei n
momentul de fa, gndi el aranjndu-i cureaua de la tocul de arm i
verificndu-i pistolul, nu avea nevoie de mai mult de o or s termine cu
povestea asta i s lase n urm viaa de pn acum.
Romanul fusese alter ego-ul lui Egen. OShea putea i el s-i gseasc o
identitate nou.
n ct timp poi fi acolo? ntreb Paul n telefon.
Zmbind, OShea scoase cardul de identitate i permisul lui Micah din
portofel i le arunc n ap. Plutir o jumtate de secund i apoi se scufundar.
Daca o in tot aa? M duc i m ntorc ct ai clipi.

281

76.
Mai ncearc o dat s dai de el, spuse Dreidel rsturnnd cutia de
depozitare i verificnd datele tiprite pe o parte: Boyle, Ron Consiliul de
Politici Interne: 15 octombrie 31 decembrie.
Am ncercat, spuse Rogo, ncercnd s se descurce n teancul din faa sa i
uitndu-se la ultimele cutii din spate. tii cum e Wes la munc n-o s rspund
dac este cu Manning.
Nu-i nimic, ar trebui totui s mai nce
i ce s-i spun? C se pare c Boyle avea un copil? C sunt cteva note
care se refer la 27 mai? Pn nu avem mai multe amnunte, nu ne folosete la
nimic.
Ne folosete pentru a-l ine pe Wes la curent n special acolo unde se afl
el acum. Ar trebui s afle c Manning tia.
Eti sigur? ntreb Rogo? Manning tia despre copilul lui Boyle?
E prietenul lui cel mai bun i mai i scrie n dosar, spuse Dreidel. Vocea i
se modific puin cnd ridic privirea de la ultimele cteva cutii. Cu siguran
Manning tia.
Rogo l privi pe Dreidel cu atenie, sesiznd modificarea n intonaia lui.
Te ndoieti de el, nu-i aa, Dreidel? Pentru prima oar i-ai dat seama c sar putea s fie o crptur n masca lui Manning.
Las asta, caut mai departe, bine? spuse Dreidel scond ultimele dou
cutii de dimensiunile unor baxuri de lapte i scannd datele.
Pe eticheta uneia scria Memorandumuri: 1 ianuarie 31 martie. Cealalt era
Audierea Congresului cu privire la SIDA 3 mai 5 mai.
La dracu, opti el punndu-le deoparte.
Nici aici nu e nimic, spuse Rogo, nchiznd ultima cutie i ridicndu-se din
genunchi. Deci, marele total este de cte cutii avem care s includ data de 27
mai?
Numai pe astea, rspunse Dreidel indicnd cele patru cutii pe care le
puseser pe birou. Plus programul pe care l-ai scos tu, nu?
Nu c ne-ar ajuta prea mult, rspunse Rogo fluturnd programul oficial al
lui Manning din data de 27 mai. Potrivit acestui document, preedintele a fost cu
soia i cu fiica lui la cabana lor din Carolina de Nord. La prnz s-a plimbat cu
bicicleta. Apoi a luat masa i a pescuit puin n lac. N-a fcut nimic altceva dect
s se relaxeze ntreaga zi.
Dintre membrii staffului cine anume l nsoea? ntreb Dreidel, contient
c preedintele nu cltorea niciodat fr a avea ceva de lucru la el.
282

Albright
Da, e normal i lua eful de personal peste tot.
i Lemonick.
Ciudat, dar nu neaprat neobinuit.
i apoi toi ia despre care ai zis c erau de la Biroul de deplasri
Westman, McCarthy, Lindelof
Dar nu i Boyle?
Potrivit programului, nu, spuse Rogo rsfoind restul foilor.
Bine, deci pe 27 mai, cu dou luni nainte de atentat, Manning se afla n
Carolina de Nord, iar Boyle se presupune c se afla n D.C. Prin urmare,
ntrebarea care se pune de fapt este ce fcea Boyle cnd pisica nu era acas?
i crezi c rspunsul e ntr-una dintre cutiile astea? ntreb Rogo trecndui mna peste cele patru cutii.
Acelea conin informaii ce includ ziua de 27 mai, spuse Dreidel. i zic eu,
adug el, scond capacul primei cutii, presimt c e de bine. Rspunsul e aici.
E imposibil s fie aici! gemu Rogo patruzeci i cinci de minute mai trziu.
Poate c ar trebui s le lum din nou la mn.
Le-am luat la mn de dou ori. Ne-am uitat la fiecare foaie, la fiecare
hrtiu cu nsemnri. Uit-te la articolele astea decupate din ziare! spuse el
ntinznd degetul arttor i mijlociul n semn de pace.
Vorbete mai ncet! uier Dreidel fcnd semn ctre supraveghetorul de
lng computere.
Rogo i arunc o privire lui Freddy care i zmbi cald i-i fcu semn.
ntorcndu-se ctre Dreidel, adug:
Bine, atunci ce facem?
Nu prea avem de ales, spuse Dreidel scannd cele treizeci i opt de cutii
care erau aezate ca nite mici piramide pe podea. Poate c au ndosariat foile
aiurea. Trebuie s ne uitm la toate hrtiile din toate cutiile s scoatem tot ce
este datat 27 mai.
Dar sunt peste 20 000 de pagini.
Da, i cu ct ncepem mai repede, cu att mai repede vom afla ntreaga
poveste, fu de prere Dreidel, ridicnd o cutie nou pe birou.
Nu tiu, spuse Rogo apucnd mnerele unei cutii vechi i jerpelite, i
trnd-o spre birou. Cnd o trnti alturi de cea a lui Dreidel, n aer se ridic un
nor de praf. Ceva mi spune c noi cutm acul ntr-un alt car cu fn dect ar
trebui.

283

77.
Port St. Lucie, Florida
Edmund murise de aproape dousprezece ore. n timpul primei ore, aa cum
Nico l prinsese cu centura pe scaunul din dreapta, n rana de la gtul brbatului
mustise un snge vscos. Nico nici nu observase, prea prins de povestirea pe care
i-o mprtea prietenului su despre Thomas Jefferson i despre Cei Trei, cei
adevrai.
Dup patru ore, corpul lui Edmund nepenise. Braele nu i se mai
blngneau. Capul, ciudat aplecat pe spate i spre dreapta, nu mai treslta la
fiecare hurducit. n loc de o ppu de crp, Edmund era acum un manechin
ngheat. Se instalase rigor mortis. Nico tot nu observ nimic.
Dup zece ore, prezena cadavrului ncepu s-i fac efectul asupra cabinei
camionului. Pe scaune pe mochet pe plasticul de pe portiera din dreapta,
sngele ncepu s se descompun, transformnd fiecare pat n picturi mai mici
i mai pronunate de un rou-nchis.
Dar chiar i dup ce lsaser totul n urm, dup ce abandonase camionul i
folosise ptura de ln a lui Edmund pentru a-l muta n Pontiacul maro curat
tot nu scpase de miros. i nu era de la cadavru. Trebuiau s treac zile bune
pentru a se descompune, chiar i n cldura din Florida. Putoarea ngrozitoare
venea de la ce era nuntru, cci relaxarea total a muchilor lui Edmund lsase
s ias totul, de la fecale la gaze, mbibndu-i hainele, pantalonii, ajungnd pn
la husa de culoare bej de pe scaun i la ptura care l acoperea pe Edmund de la
gt n jos.
Pe scaunul oferului, lng el, Nico nici c-ar fi putut fi mai fericit. n fa, n
ciuda orei de vrf, traficul se desfura ct se poate de normal. n dreapta, spre
vest, soarele prea un cerc portocaliu perfect care-i ncepea coborul. i, cel
mai important lucru, zburdnd pe lng un indicator verde de pe autostrad, Nico
i ddu seama c erau chiar mai aproape dect se ateptase.
PALM BEACH 78 KILOMETRI
n mai puin de o or suntem acolo.
Reuind cu greu s se stpneasc, Nico zmbi i trase adnc n piept
duhoarea nfiortoare din cabin.
Nu simi nimic. Nu putea mirosi nimic. Nu acum, cnd viaa era att de dulce.
284

Apsnd pe acceleraie, Nico ntinse mna s porneasc tergtoarele, cci o


ploaie cu soare stropise parbrizul. ns nainte s apuce maneta se rzgndi i le
ls aa. Ploaia era foarte uoar. Bura doar. Destul pentru a cura.
Poate c ar trebui
Da, i eu m gndeam exact la acelai lucru, spuse Nico dnd din cap.
Apsnd pe un buton din bord, deschise chepengul din capot, i smulse apca
Orioles furat i i scoase capul prin deschiztur ca s se uite la cerul cenuiu.
ine volanul, i spuse lui Edmund nchiznd ochii.
La 130 km/h, Nico lu minile de pe volan. Pontiacul vir uor spre dreapta
tindu-i faa unei oferie ntr-o Honda argintie.
Rostind o rugciune pentru sine nsui, Nico i ls capul pe spate. Vntul de
afar l izbi zburndu-i apca de pe cap. Simi picturile de ploaie, ca nite ace,
pe frunte i pe fa. Botezul ncepuse. inea strns n pumn adresa de acas a lui
Wes. Salvarea pentru Nico i mama lui se afla la mai puin de o or distan.

285

78.
Lisbeth crezuse c zona unde trebuia s ajung era un cartier amrt. ns,
trecnd pe Palm Beach Lakes Boulevard i urmnd instruciunile lui Violet pe
lng Home Depot, Best Buy i Olive Garden, pe urm la dreapta pe Village
Boulevard i ddu seama c nu avea nevoie s-i ncuie maina. ntr-adevr,
cnd trase pe dreapta la poarta ce ddea spre ansamblul de locuine Misty Lake
A Townhome Community, nu avu altceva de fcut dect s coboare geamul.
Bun, merg n vizit la numrul 326, i explic Lisbeth paznicului,
amintindu-i instruciunile lui Violet s nu-i foloseasc numele.
Sigur c era o prostie. Lisbeth avea deja adresa ei cui i psa de nume?
A dori s vd un act de identitate, v rog, spuse paznicul.
ntinzndu-i permisul de conducere, Lisbeth adug:
Adic, cred c e numrul 326 am venit la
Familia Schopf Debbie i Josh, rspunse paznicul, ntinzndu-i un permis
de parcare pentru vizitatori pe care s i-l pun pe bord.
Lisbeth ddu din cap.
Exact.
Ateptnd pn ce poarta se nchise n urma ei, mzgli pe carneel numele
Debbie Schopf, apoi urm indicatoarele i nesfritele iruri de denivelri din
carosabil menite s reduc viteza mainilor, trecu pe lng nenumrate csue roz
identice i n cele din urm parc n faa unei case nguste, cu dou etaje,
decorate cu luminie atrnate deasupra uii i un om de zpad gonflabil n
grdina verde. Crciunul n Florida la numrul 326.
ndreptndu-se spre cas pe aleea din fa, Lisbeth i ndes carneelul n
poet, ncercnd s-l fac invizibil. Violet era deja nervoas la telefon. Nu avea
niciun motiv s-i mai sporeasc
Lisbeth? auzi o voce de femeie.
Lisbeth ntoarse capul i ddu cu ochii de gtul ciocolatiu al lui Violet. Abia
cnd i ls complet capul pe spate vzu imaginea uluitoare a negresei de 1,80
care sttea n cadrul uii. Cu blugii presplai i cu tricoul cu decolteu n form
de V, Violet prea c ncercase s se mbrace ca o mmic. ns nici mcar
aceast uniform de toate zilele a cartierelor din suburbii nu-i putea ascunde
frumuseea.
Vrei vrei s intri? ntreb Violet cu voce tremurtoare, lsndu-i capul
n jos i privind ntr-o parte.
Lisbeth presupuse c de vin era timiditatea femeii. Probabil c era i
stnjenit. ns, n timp ce se apropia, observ sprnceana stng a femeii, care
286

prea tiat n dou de o cicatrice mic, alb, ce-i traversa pielea ntunecat,
altfel fr cusur.
Cicatricea e el a fcut asta? ntreb Lisbeth, dei tia rspunsul.
Violet ridic ochii i-i cambr spatele ca o pisic furioas apoi, la fel de
repede, i recpta calmul. Lui Lisbeth i se pru c Violet o fulger cu privirea.
Cu dou secunde nainte n ochii lui Violet se citise furia, apoi dispruse ct ai
clipi. ns, la fel ca n cazul unui fulger, ceea ce rmsese n urm era prea
puternic ca s dispar instantaneu. Lui Lisbeth i-ar fi fost imposibil s nu
observe. Iar n momentul acela ntrezri femeia ndrznea, ncreztoare n
forele proprii i pe deplin stpn pe sine care era Violet la douzeci i ase de
ani. i cum nu avea s mai fie niciodat.
Nu vreau s-mi apar numele n ziar. Nici poza, spuse Violet aranjndu-i
bretonul peste cicatricea alb.
Nu fac niciodat asta, promise Lisbeth, deja furioas pe ea nsi c
mpinsese lucrurile prea departe.
Judecnd dup setul de ceai minuscul din plastic roz i cruciorul de ppui
din u, se vedea c Violet avea multe de pierdut. n niciun caz Lisbeth nu putea
s afle ntreaga poveste, dac nu ndulcea puin tonul.
Adorabil, spuse Lisbeth intrnd n holul principal i admirnd fotografia
nrmat a unei fetie albe, care alerga n jurul unui aspersor ipnd.
Violet nu rspunse.
La jumtatea holului, Lisbeth trecu rapid cu privirea peste restul fotografiilor
de pe perei. Fetia cu aspersorul. Din nou fetia cu o femeie rocat la plaj. i
din nou cu rocata decornd un dovleac.
Lisbeth realiz cu surprindere c toate fotografiile erau ale unor oameni albi.
De fapt niciuna nici mcar una nu nfia un om de culoare.
Lisbeth o subapreciase. Violet sau cum o fi chemat-o nu era o novice
prostu.
Violet se opri n buctria mic i aglomerat. O mas de plastic de nlimea
unui copil era aezat lng una de nlime normal din pal. Pe ua de la frigider
erau lipite o grmad de fotografii. Din nou, toi cei pozai erau albi.
i nu te cheam Debbie Schopf, nu-i aa? adug Lisbeth.
N-o amesteca pe Debbie n chestia asta
Violet, dac este prietena ta
Pur i simplu mi face un serviciu.
Violet
Te rog, nu o tr n of, Doamne, spuse Violet acoperindu-i ochii cu
mna.
Era prima dat cnd Lisbeth ddea cu ochii de verigheta subire de aur de pe
inelarul lui Violet. Singurul detaliu pe care Lisbeth l lua drept adevrat.
287

Ascult, spuse Lisbeth, atingnd-o pe Violet pe umr. M auzi? Nu m aflu


aici ca s te prind pe picior greit sau s le fac necazuri prietenilor ti. i jur.
Trebuie s tiu ns dac ceea ce ai spus despre Dreidel
Nu am inventat nimic.
N-a spus nimeni asta.
Ai spus c nu-mi vei folosi numele. Mi-ai promis.
i o s-mi in promisiunea, Violet, o asigur Lisbeth tiind c la auzul
numelui de mprumut avea s se liniteasc. Nu tie nimeni c sunt aici. Nici
redactorul-ef, nici colegii mei, nimeni. Dar nu uita, m-ai chemat aici cu un scop.
Ceea ce i-a fcut Dreidel cnd a ridicat mna asupra
Nu a ridicat mna! Mi-a dat un pumn n fa i apoi m-a mpins n oglind!
izbucni Violet, odat ce furia i depise teama. Nenorocitul la m-a rnit att de
grav, nct a trebuit s-i spun mamei c am avut un accident de main! i m-a
crezut dup ce am spart intenionat unul din faruri ca s-o dovedesc! Dar cnd lam vzut n ziar dac el crede c am s tac atunci cnd el o face pe cel mai
nevinovat cerceta din Senatul Statelor Unite Oh, nu, nu, nu!
Am neles, Violet, am neles. Dar trebuie s nelegi i tu c nu pot face
nimic, nu pot nici mcar s te ajut, pn nu verific totul. Mi-ai spus c ai dovezi.
Ai fotografii sau?
Fotografii? O fi Dreidel cum o fi, dar nu e chiar att de prost.
Ieind din buctrie, Violet intr n camera de zi unde jaluzelele verticale bej
mpiedicau ultimele raze de soare s se strecoare prin uile de sticl glisante.
Stnd un moment s se calmeze, i duse mna la piept.
Te simi bine? ntreb Lisbeth.
Da, doar c doar c trecutul mi trezete atta ur, m nelegi?
Glumeti? Eu ursc pn i prezentul.
Era o glum de doi bani, ns era tocmai ceea ce avea nevoie Violet pentru ai trage sufletul.
Cnd ne-am ntlnit tii, cnd am nceput totul, spuse ea ngenunchind i
ntinzndu-se dup ceva sub canapeaua cu motive florale, nici mcar n-aveam
voie s-l ntreb despre munca lui. ns bieii tia de la Casa Alb nu sunt
altfel dect bieii de bani gata din Palm Beach sau Miami, sau de oriunde
altundeva toi sunt egocentrici i le place s vorbeasc despre ei, adug ea
scond un pacheel de hrtie de sub canapea. Prea un teanc de plicuri i brouri.
Violet scoase elasticul i hrtiile se mprtiar pe msua crem.
Discursul preedintelui Manning la Summitul APEC; Programul aprobat
pentru nmormntarea regelui Marocului
Frunzrind hrtiile, Violet le trecu pe rnd n revist.
Uit-te la asta cartea de vizit a proprietarului de la Miami Dolphins cu
telefonul su de acas i mobilul scrise de mn pe spate, mpreun cu cuvintele:
Domnule Preedinte, v invit la o partid de golf. Nenorocitul!
288

Nu neleg. Dreidel a lsat toate astea aici?


Le-a lsat? Mi le-a dat. Mi le-a dat cu mult mndrie. Nu tiu dac era
modalitatea lui patetic de a-mi demonstra c era tot timpul lng preedinte. De
fiecare dat cnd venea la mine mi aducea o alt hrtie din sertarul biroului
prezidenial: comenzile pentru prnz ale lui Manning scrise chiar de el, carduri
cu scorul de la jocurile lui de bridge, medalii militare, careuri de cuvinte
ncruciate, etichete pentru bagaje
Ce-ai spus?
Etichete pentru bagaje?
Careuri de cuvinte ncruciate, repet Lisbeth aezndu-se lng Violet pe
canapea i aplecndu-se ctre teancul de hrtii de pe msu.
Oh, sigur am unul, rspunse Violet, cutnd. Manning era maniac cu astea.
Dreidel spunea c putea face un careu ntreg vorbind n acelai timp la telefon cu
aha, uite, adug ea scond un ziar vechi mpturit.
Cnd Violet i-l ddu, Lisbeth simi cum i nghea braele, picioarele, ntregul
corp cnd n cele din urm se uit la careu i la rspunsurile preedintelui
scrise de mn i la literele amestecate mzglite pe marginea din stnga.
Minile ncepur s-i tremure. l citi i apoi l mai citi o dat ca s fie sigur.
Nu-mi vine s cred. Cum am putut s fim att de?
Ce e? ntreb Violet, evident derutat. Ce s-a ntmplat?
Nimic doar auzi, te pot gsi la telefonul sta, nu-i aa? Violet ddu din
cap, iar Lisbeth copie numrul scris pe telefon.
Ridicndu-se de pe canapea continu s strng n mn careul.
Ascult, a putea face o copie dup sta? i-l aduc napoi de ndat ce
termin cu el.
Sigur, dar nu neleg. Ce ai gsit, scrisul lui Dreidel?
Nu, spuse Lisbeth alergnd spre u, deschizndu-i telefonul i formnd
numrul lui Wes. Ceva mult mai important.

289

79.
De aproape douzeci i cinci de minute, Rogo sttea aplecat peste cutia pe
care o inea pe genunchi i rsfoia n tcere fiecare foaie din dosarul deschis.
Cine crezi c e mama? ntreb el ntr-un final n timp ce soarele se apropia
de apus.
Copilului lui Boyle? ntreb Dreidel uitndu-se prin dosarul lui. Habar nam.
Crezi c era o persoan important?
Ce vrei s spui prin important?
Nu tiu s-ar fi putut culca cu oricine: una dintre consiliere vreo tnr
asistent prima-doamn
Prima-doamn? Glumeti, nu? Crezi c nu am fi observat dac doamna
Manning n timp ce se afla la Casa Alb ar fi nceput s vomite, s se ngrae
i s se duc brusc la doctor ca s nu mai spunem dac ar fi aprut ntr-o zi cu
un copil care semna cu Boyle?
Poate c nu a fcut copilul. Putea foarte bine s
Probleme de paternitate nseamn c acel copil s-a nscut, insist
Dreidel trecnd de partea cealalt a mesei i lund o alt cutie. Ar fi scris ABT
dac ar fi crezut c s-a fcut avort. i chiar i aa prima-doamn? Te rog
cnd a venit vremea s plece de la Casa Alb, a fost chiar mai suprat dect
nsui preedintele. n niciun caz nu ar fi riscat un scandal pentru o aventur
stupid cu Boyle.
Pur i simplu vreau s spun c putea fi oricine, explic Rogo.
Cnd ajunse la mijlocul cutiei, ddu peste o map maro cu dou fotografii
nrmate. Scond rama de argint, se uit cu atenie la una din ele n care se afla
Boyle cu soia i cu fiica sa.
Boyle i soia lui o mbriau veseli n faa unei cascade pe fiica lor de
aisprezece ani, Lydia, care, n centrul fotografiei, prea c rde i ipa simind
stropii reci ca gheaa udndu-i spatele. Lng ea, rznd i el, Boyle avea gura
pn la urechi i, n ciuda mustii dese, se vedea ca Lydia seamn la gur cu
tatl ei. Un zmbet larg, cu toi dinii. Rogo nu-i mai putea dezlipi ochii de la ea.
O familie fericit
E doar o poz, l ntrerupse Dreidel.
Ce? ntreb Rogo privind peste umr.
n spatele lui, Dreidel se uita i el la fotografia familiei Boyle la cascad.
Asta e, e doar o poz, spuse el grav. Crede-m, chiar dac zmbesc, asta nu
nseamn c sunt fericii.
290

Rogo se uit n jos la fotografie, apoi din nou la Dreidel, care prea s strng
din dini. Rogo cunotea privirea aceea. O vedea n fiecare zi la clienii lui care
primeau amenzi pentru depirea vitezei. Fiecare avem pcatele noastre.
Aa c mama copilului lui Boyle ncepu Rogo.
poate fi oricine, aprob Dreidel, fericit s revin la chestiune. Dei,
cunoscndu-l pe Boyle, sunt convins c este cineva de care nu am auzit
niciodat.
De unde tii? ntreb Rogo.
Nu tiu doar c atunci cnd eram la Casa Alb, aa era Boyle. Cu toate
c era cel mai vechi prieten al lui Manning, nu a fcut niciodat parte cu adevrat
din echipa lui. Era mai mult dect att era aici, spuse Dreidel ridicndu-i mna
stng la nivelul ochilor. i credea c noi, toi ceilali, eram aici, adug lovind
cu palma dreapt biroul.
sta-i avantajul de a fi Primul Prieten.
Dar tocmai asta e tiu c a fost oarecum sanctificat atunci cnd a fost
mpucat, dar, din cte mi ddeam eu seama din interior, n timpul perioadei
anterioare Boyle n-a fost prea bine vzut.
Poate c atunci aflase Manning de copilul lui.
Pentru a doua oar Dreidel tcu.
Nici Rogo nu mai spuse nimic. Scond a doua fotografie din cutie, desfcu
rama neagr, mat, i o puse pe birou. nuntru se afla o fotografie fcut de
aproape, cu obrajii lipii i zmbind nspre camer. Judecnd dup desimea
mustii i a prului brbatului, fotografia era destul de veche. Doi oameni
ndrgostii.
Ce mai ai acolo n afar de fotografii? ntreb Dreidel, ntorcnd puin
cutia i citind cuvntul Diverse pe eticheta principal.
Tot felul de chestii de la birou, spuse Rogo golind cutia, scond o carte
cartonat despre istoria genocidului, una despre motenirea irlandezilor i o
copie a unui manuscris dup o carte foarte critic, intitulat Mitul Manning.
mi amintesc cnd a aprut, spuse Dreidel. ngmfatul la nenorocit nu nea cutat niciodat s verifice veridicitatea afirmaiilor sale.
Nu-mi vine s cred c mai pstreaz toate porcriile astea, spuse Rogo
scond un permis de parcare pentru Centrul Kennedy, vechi de un deceniu.
Pentru tine sunt numai nite porcrii pentru bibliotec sunt fragmente de
istorie.
S-i spun ceva chiar i pentru bibliotec, porcriile astea sunt numai
nite porcrii, spuse Rogo scond o grmada de chitane de la taxiuri, o bucat
de hrtie pe care erau scrise instruciuni pentru a ajunge la Arena Stage, o
confirmare pentru participarea la nunta cuiva, un desen mzglit cu cuvintele
Unchiul Ron scrise frumos deasupra i un carneel cu arc cu logoul echipei
Washington Redskins pe copert.
291

Ce, ce, ce, ce naiba faci? l ntrerupse Dreidel.


Cu ce, cu asta? ntreb Rogo artnd desenul.
Cu la, insist Dreidel lund carneelul cu arc cu logoul echipei de fotbal.
Nu neleg pentru ce naiba ai nevoie de programul meciurilor?
Nu e niciun program.
Deschiznd carneelul, Dreidel l ntoarse ctre Rogo, lsnd s se vad un
calendar zilnic pentru prima sptmn din ianuarie.
E agenda lui Boyle.
Rogo i arcui sprncenele i i trase o palm pe frunte.
Deci putem s vedem cu cine s-a ntlnit
Exact, spuse Dreidel, deja rsfoindu-l. ntlniri, cine, ce tot i mai ales
ce a fcut n noaptea zilei de 27 mai.

292

80.
Domnule preedinte? strig deschiznd ua.

Niciun rspuns.
Domnule, sunt eu, Wes suntei acolo? ntreb din nou, dei tiu foarte bine
rspunsul.
Dac el n-ar fi acolo, n-ar fi nici agenii de la Secret Service afar. ns chiar
dup toi anii petrecui mpreun, mi cunosc lungul nasului. Una e sa intru n
biroul lui i cu totul i cu totul altceva s-i intru n cas.
Aici, se aude o voce de brbat, prelungindu-i ecoul de-a lungul holului
central ce conduce n camera de zi.
M opresc un moment, incapabil s recunosc vocea ngrijit, cu o umbr de
accent britanic , dar intru repede i nchid ua n urma mea. Chiar dac are
musafiri, n-am de gnd s m ntorc acum.
ncercnd n continuare s identific vocea, m ndrept ctre hol i arunc o
privire ctre fotografia alb-negru nrmat, de mrimea unui afi, aezat
deasupra biroului antic i a vazei cu flori proaspete din dreapta mea. Este
fotografia preferat a lui Manning: o vedere panoramic a biroului su din Biroul
Oval, fcut de un fotograf care pur i simplu a aezat aparatul de fotografiat pe
scaunul preedintelui i a apsat pe declanator.
Rezultatul este reconstituirea exact a privelitii pe care o avea Manning din
spatele celui mai important birou din lume: fotografiile cu soia sa, stiloul pe care
i-l oferise fostul preedinte, un mesaj personal scris de fiul su, o plcu de aur
pe care este inscripionat un citat din John Lennon: E ceva s fii un erou al
clasei muncitoare, i o fotografie a lui Manning cu mama sa fcut n ziua n
care venise la Casa Alb ntia ntlnire oficial din Biroul Oval. n stnga, pe
birou, se vede telefonul lui Manning, mare ct o cutie de pantofi i att de
aproape, nct se pot citi cele cinci nume tiprite pe tastele de apelare rapid:
Lenore (soia sa), Arlen (vicepreedintele), Carl (consilierul pe probleme
de securitate naional), Warren (eful de personal) i Wes. Eu.
Era suficient s apese pe un buton i toi veneam ntr-un suflet. i opt ani mai
trziu lucrurile stteau tot la fel. Pn acum.
Lsnd n urm holul, intru n camera de zi oficial unde, n mijlocul rogojinii
tibetane, Manning st cocoat pe o cutie n timp ce un brbat blond cu o coam
de pr ce cu greu i acoper fruntea lat se nvrte n jurul lui ca un croitor care
ajusteaz un costum.
V rog, domnule preedinte, trebuie s stai drept, l implor el cu un
accent ce abia acum realizez c pare mai degrab din Africa de Sud.
293

Chiar n spatele lui Frunte Lat o femeie fotograf de douzeci i ceva de ani,
cu pr scurt i epos, i las brbia n piept i declaneaz bliul.
Abia cnd vd c Frunte Lat ine n mn un fel de ubler care arat ca o
linie cu o cheie ajustabil la un capt mi dau n sfrit seama ce se petrece.
Fotografa i mai face o poz lui Manning. Pe canapea se afl o cutie ptrat ce
poate fi cu uurin confundat cu un joc de dame; n ea se afl vreo zece iruri
de ochi de sticl, fiecare avnd o alt nuan a griului lui Manning. Manning
nsui st nemicat n timp ce instrumentul face clic-clic n jurul ncheieturii
minii lui, ecranul digital indicndu-i lui Frunte Lat o alt msur. Muzeul
Figurilor de Cear Madam Tussaud se mndrete cu acurateea siluetelor sale.
Chiar i atunci cnd vine vorba de celebriti care nu mai sunt n atenia
publicului.
Ce zici sunt mai ntunecai acum, nu-i aa? spune o negres micu i-mi
ntinde doi ochi cu privire metalic ce se holbeaz la mine.
Ceea ce e foarte ciudat e c, dei sunt suspendai n aer, arat exact ca ochii lui
Manning.
tia sunt de la silueta original pe care am fcut-o la Casa Alb manual,
bineneles , dar cred c s-au fcut mai nchis la culoare n ultimii civa ani.
Da sigur, m blbi, uitndu-m deja la ceas. Ascult, ai idee ct mai
durea?
Stai linitit, Wes, ntrerupe Manning, cu un rs exact cum n-a fi vrut s
aud.
Singura dat cnd este la fel de entuziasmat ca acum este n timpul ntlnirii
anuale a consiliului bibliotecii sale. Cu toi membrii personalului su reunii,
simte din nou c deine puterea. Dureaz n cel mai bun caz patru ore. Apoi
revine la starea de dinainte, a unui simplu fost preedinte, a crui coloan
format numai din dou maini trebuie s se opreasc la lumina roie a
semaforului. Astzi, oamenii de la Tussaud aduc cu ei atenia pe care o primise
numai n vremurile de glorie. Manning nu e dispus s renune la asta att de uor.
Programul este foarte clar, mi spune. Unde mai trebuie s ajungi?
Nicieri, domnule. Dar acum c avnd n vedere c Nico e n libertate
Parc eti Claudia.
ns cnd se ntoarce i se uit la mine, de fapt pentru prima oar de cnd am
intrat, nu mai continu. Oi ti eu s-l citesc la perfecie, dar i el tie s m
citeasc, poate chiar mai bine n special cnd e ceva legat de Nico.
Wes, spune el, fr sa fie nevoie s mai zic altceva.
Sunt bine, i rspund fr s deschid gura, doar dnd din cap. tie c mint,
dar tie i de ce. Dac am de gnd s vorbesc despre asta, n niciun caz n-o s-o
fac n prezena altcuiva. Hotrt s grbesc lucrurile, m duc drept la Frunte Lat
care pare a fi eful.
294

Declan Reese de la Muzeul Madam Tussaud. V mulumesc c ne-ai


mai primit nc o dat, mi spune Frunte Lat salutndu-m cu ublerul i
ntinzndu-mi mna. ncercm s nu facem acelai portret de dou ori, dar
popularitatea preedintelui Manning
Pur i simplu li se pare c mbtrnesc i vor s-mi potriveasc gua cum
trebuie, spune Manning, lovindu-se n glum peste pielea lsat de la gt.
Toi angajaii de la Tussaud izbucnesc n rs. n special pentru c era adevrat.
Nicio problem, spun eu, neuitnd nicio clip care-mi sunt ndatoririle.
inei minte ns
Treizeci de minute, promise Declan n timp ce bliul se declana din nou.
Nu-i face griji l-am fcut pe Rudy Giulliani n douzeci i apte de minute i
tot am reuit s-i redm buzele crpate i roeaa pumnilor.
n timp ce femeia cu ochii pregtete un material pentru a lua mulajul dinilor,
Declan m apuc de cot i m trage deoparte.
Ne ntrebam i dac putei aduce altceva de mbrcat. Ceva care s reflecte
perioada mai lejer de dup ncheierea mandatului, mi optete suficient de tare
ca s aud i Manning. Birourile lui Bush i Clinton ne-au trimis nite tricouri
pentru golf.
mi pare ru noi nu
Ce-au trimis Bush i Clinton? Tricouri de golf? strig Manning, ngrijorat
c pierde ceva din discuie.
n fiecare zi refuzm zeci de solicitri de a aprea n reclame pe seturi de ah
prezideniale, la sesiuni de autografe, chiar i la un onorariu de zece milioane de
dolari pentru un rol episodic ntr-un film. ns cnd vine vorba despre implicarea
celorlali Foti Preedini, Manning nu se poate abine.
Wes, f-mi un serviciu i trimite-le una dintre jachetele mele albastre. Dac
le dm i noi un tricou de golf o s ne mbrace ca pe Cei Trei Stooge.
Pe cnd cei din camer izbucnesc din nou n rs, arunc o privire ctre Declan
care se pare c tie foarte bine ce are de fcut. Are ochelari ca ai lui Woody Allen
i este foarte uor s scoat nite haine de la un fost preedinte.
V mulumesc mult, bunul meu domn, adaug Declan cu un accent perfect,
n timp ce ies din nou n hol i m ndrept spre scri.
ntr-o mprejurare obinuit m-a opune , dar cu ct termin mai repede, cu
att mai repede o s aflu ce e cu Boyle.
Concentrndu-m la chestia asta, m apuc de balustrad deja derulnd scena
n minte. Cnd trebuie s i se transmit nite veti proaste lui Manning, metoda
cea mai bun e cea direct. Domnule, cred c l-am vzut pe Boyle n noaptea
aceea n Malaysia. Cunosc foarte bine gesturile lui Manning cum rnjete
cnd e furios sau cum ridic brbia cnd se preface c e surprins. Simpla lui
reacie mi va spune tot ce vreau s aflu.
295

Cnd ajung n capul scrilor, simt cum mi vibreaz telefonul n buzunar. E


Lisbeth. nchid respingnd apelul. Mi-a ajuns rahatul de care am avut parte pe
ziua de azi. Ultimul lucru de care am nevoie este o alt scuz fals.
Mai suprat ca oricnd, traversez holul de la etajul nti strjuit de dou
drapele americane: unul care a fluturat deasupra Casei Albe n prima zi a
administraiei lui Manning i cellalt din ziua n care a plecat. M apropii de
dormitorul din stnga, regndindu-mi strategia de a-l aborda pe Manning. Poate
c n-ar trebui s-o spun pur i simplu. ntotdeauna reacioneaz mai bine la o
anumit diplomaie. Domnule, tiu c o s vi se par ciudat Domnule, nu sunt
sigur cum s v spun Domnule, sunt un la chiar att de mare? tiind deja
rspunsul, deschid dintr-o micare ua i
Aaaaa! strig prima-doamn, tresrind pe scaunul din faa biroului antic
din colul camerei.
Se ntoarce ctre mine att de repede, nct i sar ochelarii de la ochi i chiar
dac e complet mbrcat, cu o bluz bleu i pantaloni albi, mi acopr imediat
ochii dndu-m napoi.
V rog s m iertai, doamn. Nu mi-am dat seama c suntei
Nu-i nimic, spune ea, fcnd spre mine un gest menit s m liniteasc.
M atept s m ia serios la rost. ns se pare c a fost att de luat prin
surprindere, nct nu reacioneaz. E roie la fa i clipete des, ncercnd s se
calmeze.
Pur i simplu m-ai surprins, asta-i tot.
nc scuzndu-m, m ntind dup ochelarii ei i m reped s-i dau. Abia cnd
ajung n faa ei, mi dau seama c ascunsese ceva cu mna stng sub perna
scaunului.
Mulumesc, Wes, spune ea, lund ochelarii fr s se uite n sus la mine.
M ntorc pe clcie i m ndrept spre u nu nainte ns de a mai arunca o
privire peste umr. Doctor Lenore Manning a trecut prin dou alegeri
prezideniale, trei btlii pentru funcia de guvernator, dou nateri i patru ani de
atacuri continue mpotriva ei, a soului ei, a copiilor ei, a familiei i aproape a
tuturor prietenilor ei, incluznd un reportaj din Vanity Fair cu cele mai nereuite
poze ale ei deasupra titlului Prima-doamn doctor e aici: De ce a disprut
frumuseea i acum e la mod inteligena? n momentul de fa nu o mai ating
nici cele mai nverunate atacuri. Aa c atunci cnd o vd uitndu-se la mine
cnd ni se ntlnesc privirile i vd roeaa pe care ncearc s-o ascund cu un
zmbet i un alt mulumesc picioarele mi nepenesc. Poate s clipeasc ct
vrea. tiu cum arat cineva care a plns.
mpiedicndu-m napoi spre u, m simt din ce n ce mai ciudat. Pleac
mic-te dispari. Nu ar trebui s fiu aici. Fr a mai sta pe gnduri, m reped
pe hol i m ndrept din nou spre scri. Trebuie neaprat s ies de aici. Mintea
mi zumzie ca un motor turat la maximum, ncercnd cu disperare s proceseze
296

informaia. Nici mcar n toi anii n care am fost alturi de ei Ce


Dumnezeu att de nfiortor s-a putut ntmpla, nct s-o fac s plng?
Cutnd rspunsul, m opresc n capul scrilor i m uit din nou peste umr. n
dreapta este drapelul din ziua n care am prsit Casa Al Nu. Nu am prsit
Casa Alb. Am fost dai afar. Dai afar din cauza reaciei lui Manning din ziua
aceea. Dai afar dup ce Boyle a fost mpucat. Dai afar dup ce Boyle a murit
n ambulan.
Am urmrit funeraliile de pe patul meu de spital. Normal, n permanen
camerele de filmat au fost fixate pe preedinte i pe prima-doamn pentru a le
urmri reaciile. Ascuns sub plria neagr cu bor lat, ea i-a inut capul drept,
ncercnd s fie tare ns n momentul n care fiica lui Boyle a nceput s
vorbeasc Camera a prins micarea, pentru o fraciune de secund, fr ca
nimeni s realizeze ce se petrecea. Prima-doamn i-a ters nasul i apoi s-a
ndreptat, mai eapn ca niciodat. Asta a fost tot. i a fost singura dat cnd am
vzut-o pe prima-doamna plngnd.
Pn acum.
Uitndu-m n continuare peste umr, nu scap din ochi ua deschis de la
dormitor. Fr ndoial, ar trebui s cobor. Nu e treaba mea. Sunt nenumrate
motive pentru care ar putea plnge. Dar acum, la dou zile dup ce i-am vzut
ochii cprui cu pete bleu ai lui Boyle la o zi dup evadarea lui Nico de la St.
Elizabeth plus ceea ce prima-doamn ascundea sub scaun mi vine s-mi
trag palme numai pentru c m gndesc la asta. Ar trebui s m concedieze
pentru c m gndesc la asta. ns avnd n vedere tot ceea ce se petrece, s plec
acum s renun, s m prefac c nu s-a ntmplat nimic, s cobor scrile fr s
descopr motivul pentru care una dintre cele mai puternice femei din lume a
ajuns la disperare Nu. Nu pot. Trebuie s aflu.
ntorcndu-m napoi spre dormitor, pesc tiptil pe covorul auriu esut
manual ce acoper holul. Nu se aude niciun hohot de plns. Un ultim suspin
adnc. Cu pumnii strni i inndu-mi rsuflarea, mai fac doi pai n vrful
picioarelor. Opt ani am luptat pentru a le proteja intimitatea. Acum eu sunt cel
care o invadeaz. ns dac tie ceva ceva despre ce s-a ntmplat continui
s merg pn aproape de u. ns n loc s m duc spre dormitorul din stnga,
ntind capul, ca s m asigur c prima-doamn nu m poate vedea, i apoi m
strecor pe ua bii ce se afl n dreapta mea.
Cum afar soarele apune, n baie e aproape ntuneric. M ascund n spatele
uii cu inima btndu-mi att de nebunete n piept, nct mi simt pulsul din
tmple. Pentru a fi n siguran, nchid ua pe jumtate i m uit prin crptura
vertical dintre u i toc. Dincolo de hol, n dormitorul ei, prima-doamn st cu
spatele spre mine, aezat nc la birou. Din unghiul din care privesc i vd
numai jumtate din corp ca i cum ar fi tiat n dou pe vertical ns este
297

singura jumtate de care am nevoie, mai ales c bag mna sub perna de pe
scaun i scoate ceea ce ascunsese acolo.
mi aps nasul n deschiztur i-mi forez ochii s vd ce este. O poz? O
noti? Nicio ans. Blocheaz cu spatele tot ce face. ns n timp ce ine obiectul
n mn, aplecndu-i capul s se uite mai bine, mi e imposibil s m nel cu
privire la poziia ei. Umerii i tremur. Braul drept ncepe s se mite
necontrolat. D s-l ridice ca i cum ar ncerca s se ciupeasc de nas dar se
aude un alt suspin, urmat de un geamt aproape imperceptibil mi dau seama c
nu se ciupete de nas. Se terge la ochi. i iar pln
Aproape instantaneu nepenete i i ndreapt umerii. Ca i mai nainte,
ngroap momentul, trgndu-i nasul pentru ultima oar i pecetluind
mormntul emoiei creia i permisese s ias la suprafa pentru un moment.
Chiar acum cnd e singur, chiar dac braul continu s i tremure, soia
preedintelui refuz s accepte orice semn de slbiciune.
Cu micri grbite, ndoaie repede notia, sau poza, sau ce are i o ascunde
ntre ultimele pagini ale unei cri de pe birou. Aproape c am uitat. Manning nu
este singurul pentru care au venit cei de la Madam Tussaud. Trgnd nc o dat
adnc aer n piept, prima-doamn i netezete fusta, se terge la ochi i ridic
brbia. Masca se afl din nou la locul ei.
Se ntoarce s plece din dormitor, dar arunc o privire n hol, spre locul
ntunecat unde m aflu, oprindu-se o fraciune de secund. M trag napoi, dar ea
continu s mearg aproape la fel de repede uitndu-se n alt parte. Nu, nu se
poate. Nu avea cum s m vad. Ascuns n ntuneric, observ cum se ndreapt
spre mine i o ia la stnga cnd ajunge n capul scrilor. Cteva secunde i aud
paii pe scrile de lemn, din ce n ce mai ndeprtai. Nici mcar nu respir pn
ce nu aud paii pierzndu-se pe covorul de la baza scrilor. Chiar i atunci numr
pn la zece ca s fiu sigur. O senzaie de grea face s-mi vjie capul. Ce
mama dracului fac?
ncercnd s scap de ea, trag apa la veceu, deschid un robinet la chiuvet i ies
din baie ca i cum totul ar fi normal. M uit rapid pe hol s m asigur c nu e
nimeni aici.
Doctor Manning? spun ncet.
Niciun rspuns. Sunt singur.
Prin ua deschis a dormitorului lui Manning, biroul antic se afl la mai puin
de trei metri de mine. n toi anii pe care i-am petrecut mpreun, nu le-am nelat
nici mcar o dat ncrederea. mi spun din nou asta uitndu-m la cartea de pe
biroul ei. St pur i simplu acolo. Cu rspunsul nuntru.
Dac a fi Rogo, a face-o. Dac a fi Dreidel, a face-o. Dac a fi Lisbeth, a
fi fcut-o deja de dou minute. ns sunt eu. i asta e de fapt problema real. M
cunosc foarte bine. mi tiu limitele. i tiu c, dac intru acolo nimic, nu va mai
298

fi vreodat la fel. Eu cel de altdat nici mcar n-a fi putut concepe aa ceva.
ns nu cred c mai sunt eu cel de altdat.
Strngndu-mi pumnii, fac civa pai n dormitor pn la birou. Cartea
neagr este groas i are un titlu scris cu litere aurii pe coperta. Biblia. Nu tiu de
ce sunt surprins.
Cnd iau Biblia n mn i o rsfoiesc de la sfrit spre nceput, hrtia
mpturit cade singur. O desfac att de repede, nct aproape o rup. Credeam
c este o poz sau vreo notia oficial. Nu este. Este o scrisoare. Scris de mn
pe o hrtie obinuit, fr antet. Scrisul nu-mi este cunoscut, ns este foarte
precis litere mici, compacte, perfecte, fr vreo particularitate anume. Ca i
cum ar fi fost scrise de cineva care petrecuse ani ntregi perfecionndu-i
modaliti de a trece neobservat.
Ca s fiu sigur, ntorc foaia ca s vd semntura de pe spate. Ca tot restul, i
aici literele sunt simple, aproape obinuite. Vrful R-ului e puin mai lung dect
restul. Ron. Ron Boyle.
Drag Lenore, citesc ntorcnd-o din nou, n timp ce creierul mi lucreaz
att de repede, c nu pot dect s sar de la o fraz la alta. Te rog s m ieri nam vrut niciodat s te induc n eroare pur i simplu am crezut, pentru binele
tuturor pentru toate pcatele mele s-i protejez n sfrit pe cei pe care i
iubesc Pedeapsa mea, Lenore. Cina mea. Te rog s m nelegi, au spus c
putea fi oricine c puteai fi tu i dup ce nu a fost niciun fel de plat pentru
Blackbird, cnd am aflat ce el
El? Cine e el? m ntreb citind n continuare. i Blackbird? Aa le spuneau
ei celor ase milioane de dolari?
Hei! strig o voce de femeie n spatele meu.
Mi se taie respiraia i nghe. Simt c nu mai pot s m in pe picioare n timp
ce m ntorc s m uit la ea.
Prima-doamn st n cadrul uii cu ochii ei verzi n flcri.
Ce mama dracului faci aici?

299

81.
Glumeti.

E de ru? ntreb Rogo aplecndu-se n fa i citind peste umrul lui


Dreidel.
Pe biroul din faa lor, agenda lui Boyle era deschis la sptmna care ncepea
cu 22 mai. n spaiul pentru Luni, 23 mai e scris de mn Manning la NY.
Miercuri, pe 25, scrie Elliot la interviu pentru Morning. i joi, pe 26, scrie
Serata pentru strngere de fonduri a Senatorului Okum Wash. Hilton 7 p.m.
ns ceea ce atrsese atenia lui Rogo era spaiul dedicat zilei de 27 mai, unde
scrisul fusese acoperit cu marker negru.

Au tiat ce era scris? ntreb Rogo.


Asta-i treaba bibliotecii s citeasc toate dosarele i s judece ce poate fi
fcut public i ce nu.
neleg cum. Nu vreau dect s spun Stai puin, spuse el ntrerupndu-se
brusc i ntinzndu-se s pun mna pe pagina din dreapta a agendei. Chiar
nainte de a o atinge, Rogo putu s-i dea seama ca era fcut dintr-o hrtie ceva
mai subire i mai deschis la culoare dect restul foilor albe din agend.
Nici mcar nu e originalul, nu-i aa?
E o copie aa se fac modificrile, explic Dreidel. Nu pot distruge
originalul, aa c fac o copie, terg ce trebuie s tearg i o capseaz unde ar fi
trebuit s fie.
Bine, bine i cum facem rost de original?
Cred c aici, stai s vd, spuse Dreidel lund agenda i rsfoind-o pn
ajunse la coperta interioar.
ndoit i capsat de prima pagin aici se afla ntr-adevr o alt foaie tras la
xerox. Dreidel o desfcu, iar Rogo citi cuvintele Foaie de retragere scrise sus.
De fiecare dat face o modificare trebuie s noteze aici, spuse Dreidel n
timp ce amndoi ncepur s citeasc foaia.

300

Ce e B6? ntreb Rogo.


Uitndu-se cu atenie la caracterele minuscule, Dreidel trecu prin lista de
restricionri de la baza foii de retragere.
B1 e cnd este secret B2 este cnd o anumit agenie o interzice
i B6?
Dac este dat publicitii, ar constitui o nclcare nepermis a vieii
personale, citi Dreidel de pe foaie.
Deci este vorba despre un secret din viaa personal a lui Manning?
Sau chiar a lui nsui, spuse Dreidel. ntlnirile i programele pot fi
stabilite de Casa Alb, dar dac Boyle scrie ceva nu tiu, cum ar fi codul lui
PIN de la vreun card sau numrul de la asigurarea social atunci astea clar nau nicio legtur cu preedinia i, prin urmare, sunt i ele terse.
Rogo se ntoarse la pagina cu 27 mai.

Seamn mai mult cu nite litere dect cu un cod PIN.


Sau un numr de la asigurrile sociale, l aprob Dreidel.
Poate ar fi bine s ne ntoarcem la tipa de la arhiv i s-o presezi pn va fi
de acord s ne arate originalul.
Glumeti? Dup tot ce am spus, e deja destul de suspicioas.
Crezi c putem s-l gsim noi? E acolo? ntreb Rogo artnd spre cuca
de metal din colul ndeprtat al camerei, unde se aflau cel puin alte zece rafturi
pline de cutii pn sus.
Sigur o s cutm aa la ntmplare printre alte cinci milioane de
documente imediat ce trecem de tipul la care ne supravegheaz i ne dm
seama cum putem sparge ncuietoarea anti-explozibil care pzete toate celelalte
dosare legate de securitatea naional. Uit-te la chestia aia e ca un seif de la o
banc.
Rogo se ntoarse i se uit la cuc. Chiar de acolo de unde sttea, i ddea
seama de grosimea oelului blindat.
Atunci asta-i tot? Ne dm btui?
301

Lsndu-i brbia n jos i aruncndu-i o privire lui Rogo, Dreidel nfac


agenda i o bg sub birou.
i se pare c eu sunt Wes? ntreb el privind peste umrul lui Rogo.
Urmrind privirea lui Dreidel, Rogo se ntoarse i el ctre Freddy,
supraveghetorul, care apsa n continuare tastele calculatorului la biroul cu
computere.
Ce facei, biei, suntei gata s ncheiai? ntreb Freddy. E aproape ora
cinci.
Mai avem nevoie de cel mult zece minute, i promise Dreidel.
Afar, prin ferestrele nalte de deasupra statuii de bronz strlucitor a lui
Manning, soarele de decembrie apunea la marginea orizontului. Fr ndoial se
fcuse trziu. Aplecndu-se pe scaun pentru ca Freddy s nu-l poat vedea, i
opti lui Rogo:
D-te doi centimetri mai la stnga.
Ce fa?
Nimic, spuse Dreidel calm innd n continuare agenda sub birou fr s i
se vad minile. i cu siguran nu violez proprietatea guvernului, dac rup o
pagin din aceasta agend considerat obiect cu valoare istoric.
Lui Dreidel i se li pe fa un zmbet afectat, iar Rogo auzi un sunet nfundat
urmat de un altul i un altul de sub mas ca i cum ar fi fost ultimele boabe de
porumb care se transform n floricele sau o pagin smuls din vreo ase
capse.
Cu o ultim micare, Dreidel smulse foaia cu data de 27 mai, o mpturi i-o
ndes n buzunarul de la jachet.
i spun c nu e aici! exclam el, ridicnd vocea i punnd din nou agenda
pe birou. Hei, Freddy, poi s te uii puin la chestia asta? Cred c lipsete o foaie
din unul dintre dosare.
Srind de pe scaun, Dreidel i ntinse agenda lui Freddy i i art foaia de
retragere.
Vezi, aici scrie c a fost modificat o noti pentru data de 27 mai, dar cnd
mergi aici, explic el ntorcnd paginile pn la luna mai, nu gseti altceva dect
nceputul lui iunie.
Freddy ddu napoi la foaia de retragere, apoi din nou la iunie.
Da nu ntr-adevr lipsete pagina. Putei s ateptai pn mine?
Suntem pe punctul de a nchide i
Crede-m, i noi avem de respectat nite termene, spuse Dreidel uitndu-se
la ceas. Ascult, ne poi face un serviciu i s caui originalul? Dac nu-i ducem
datele astea lui Manning n seara asta e n stare s ne castreze. Pe bune. O s ia
un instrument tios i o s ne castreze.
Eu a vrea s v ajut, biei, dar dac documentul a fost modificat
nseamn
302

Freddy, cnd am plecat din Palm Beach de diminea, preedintele a spus


c vrea o copie complet a acestei agende pentru cartea comemorativ pe care o
face pentru familia lui Boyle, rosti Dreidel cu convingere. La urma urmei, e
vorba despre un dosar vechi de aproape zece ani despre un om mort de-atunci.
Dac e ceva ruinos n rubrica aia, dac scrie l ursc pe preedinte sau Sunt
terorist i spion, sau ceva de genul sta care ar afecta ntr-adevr securitatea
naional nu ne arta. Dar dac este doar un detaliu neimportant despre care
nu-i pas nimnui, cum ar fi ziua de natere a surorii lui, ne-ai face ntr-adevr
un mare bine.
Scrpinndu-i gropia din brbie, Freddy arunc o privire spre agend, apoi
spre Dreidel i Rogo.
Uit-te, te rog, l implor Rogo. Dac e ceva ruinos, pune-l napoi pe raft.
n picioare, Freddy art nspre biroul acoperit de dosare.
Dai-mi numerele dosarului de pe cutie. S vd ce pot face
Freddy, ncepu Rogo, cu o voce entuziast, cnd o s m nsor, prietene, o
s-mi fii domnioar de onoare!
Dosarul OA16209, strig Dreidel din faa cutiei.
Cincisprezece minute mai trziu, n colul ndeprtat al camerei, ua metalic
a cutii se deschise i Freddy iei cu o foaie n mn.
Poftim, spuse el dndu-i-o lui Dreidel. Dei cred c i-ar fi plcut mai mult
dac era ziua de natere a surorii lui.

303

82.
Eu doar

mi umblai n lucruri! explodeaz prima-doamn. Nu e nevoie s-mi


explici ce fceai, vad i singur! Tu tu dup atta amar de vreme pe care lam petrecut mpreun eti n stare s ne neli ncrederea!
Doamn, v rog, nu
Nu ncerca s m prosteti, Wes! tiu foarte bine ce am vzut. Vd chiar
acum! Dar asta nu e treaba ta! url smulgndu-mi din mn scrisoarea lui Boyle.
Fac un pas napoi tremurnd. Nici nu m gndesc c s-ar putea s m
concedieze; pentru un moment, mi-e team c ar putea s dea n mine. ns cnd
mi strig ultima replic: Asta nu e treaba ta! simt c mi se pune un nod n
stomac. mi nvlete sngele n obraji i nu m pot abine s nu clatin din cap.
Nu e adevrat, optesc fr s-mi iau ochii de la ea.
Se repede la mine indignat.
Poftim?
Nu spun nimic, uimit nc de cuvintele care mi-au ieit pe gur.
Ce-ai spus? m provoac.
C nu e adevrat, repet, ncercnd s-i prind privirea. i eu am fost pe
pista aceea este i treaba mea.
i mijete ochii. M uit pe fereastr peste umrul ei. Ca toate ferestrele din
casa asta, i aceasta este antiglon i nu se deschide. ns mi se pare c e pe
punctul de a m arunca pe una dintre ele. Fluturnd scrisoarea lui Boyle, m
ntreab:
Cine te-a pus s faci asta?
Cum?
Vreun ziarist? Te-au pltit ca s scrii asta?
Doamn, chiar credei c eu a?
Sau e doar vreo fars pe care ai fcut-o ca s-mi testezi reacia? Am o idee
grozav, spune ea imitndu-m n btaie de joc. Hai s ne amintim nc o dat de
cel mai cumplit moment din viaa doamnei doctor Manning i pe urm s vedem
dac putem s-i distrugem orice sim al realitii astfel nct pn la urm s
cedeze.
Doamn, nu e de glum
Sau i mai bine, s-l punem pe asistentul soului ei s se strecoare n
dormitorul ei
Doamn
s-l ia de pe birou
304

Doctor Manning, l-am vzut.


i n felul sta o s intre n panic, i o s nceap s se ntrebe dac a
fost sau nu adevrat.
L-am vzut pe Boyle. n Malaysia. E n via.
nghea cu mna la gur. Capul i tremur aproape insesizabil. Apoi, din ce n
ce mai puternic.
Nu nu. Oh, nu, nu!
El era, doamn. L-am vzut.
Capul i tremur n continuare n timp ce-i ia mna de la gur, o duce la
brbie i apoi la umr. ncovrigndu-se i apucndu-i strns umrul cu mna,
practic se transform ntr-un ghem pe punctul de a se prbui.
Cum a putut? Cum au putut amndoi? Of, Doamne
Se uit din nou la mine i din ochi i nesc lacrimi att de repede, nct nu
are timp s clipeasc i s le fac s dispar. Mai devreme am crezut c erau
lacrimi de remucare c poate c ascundea ceva. ns vznd-o acum groaza
care-i contorsioneaz trsturile, ocul care o face s-i tremure capul a respingere
lacrimile astea sunt lacrimi de durere.
Doctor Manning, sunt sigur c tiu c vi se pare imposibil
Dar nu, Doamne, nu sunt naiv, insist. Nu sunt naiv. Vreau s spun c
tiam c-mi ascunde diferite lucruri nu s m nele pur i simplu c aa
trebuie s fac. Asta nseamn s fii preedinte.
i gsete cu greu cuvintele, iar eu mi dau seama c nu se mai refer la
Boyle. Vorbete despre soul ei.
Exist secrete pe care trebuie s le pstreze, Wes. Poziionarea trupelor
forele capabile de monitorizare astea sunt secrete de care avem nevoie, spune
ea. ns aa ceva Doamne Dumnezeule, am fost la nmormntarea lui Ron. Am
citit un psalm!
Doamn, ce?
Am fost acas la el i am plns mpreun cu soia i cu fiica lui! M-am
rugat n genunchi pentru odihna sufletului lui! strig ea, pe msur ce tristeea i
se transform n furie. Pentru ca acum s aflu c toate astea au fost doar o
fctur prin care un nenorocit slab a scpat de propria laitate
Din nou i nesc lacrimi din ochi i se clatin gata s cad.
Of, Doamne, dac ceea ce spune Ron dac e adevrat
Prvlindu-se spre mine, se sprijin de colul comodei stil Empire din stnga
mea, aproape incapabil s se mai in pe picioare.
Doamn!
Ridic o mn ca s m in la distan. Se uit n grab prin camer. La
nceput, m gndesc c are un atac de panic. ns dup felul n care se uit de
la noptiera din stnga patului la noptiera lui Manning din dreapta, la birou, din
305

nou la comoda Empire toate sunt pline cu fotografii nrmate de toate


formele i mrimile toate nfindu-l pe Manning.
Cum a putut cum au putut face asta? ntreab uitndu-se la mine ca i
cum ar atepta un rspuns.
Nu-i pot oferi dect o privire ocat. Nici nu-mi mai simt braele. Am amorit
complet. Vrea s spun c Manning tia despre?
Cnd l-ai vzut pe Boyle, i-a spus ceva? i-a oferit vreo explicaie?
Eu doar am intrat din greeal peste el, i explic aproape fr s aud ce
spun. A plecat nainte s-mi dau seama ce se petrecea.
Primei-doamne ncepe s-i tremure din nou mna. Parc sunt eu n Malaysia.
Datorit scrisorii afl n sfrit ca prietenul ei decedat este de fapt n via. i din
ce a scris Boyle, se pare c dintr-un motiv sau altul spune c vina i aparine n
ntregime, justificndu-se prin faptul c i-a protejat familia. Copleit de
moment, doctor Manning se aaz pe scrinul pictat de la captul patului i se
holbeaz la scrisoarea scris de mna lui Boyle.
Pur i simplu nu pot
M-a sunat ieri i mi-a spus s nu m amestec, spun fr s tiu nici eu prea
bine de ce. C nu e lupta mea. Simt c m inund un val de furie. Dar este lupta
mea.
Se uit la mine absent, ca i cum a uitat c m aflu acolo. Strnge din dini i
i apas mna pe genunchi pn nu-i mai tremur. E destul de ru c e att de
distrus. E i mai ru c toate astea se ntmpl n faa mea. Imediat brbia i
ntreaga-i fiin nepenesc i instinctele politice, ascuite de ani buni n care a
ncercat s in ascunse problemele intime, o fac s-i revin.
Are dreptate, se rstete la mine.
Ce vrei s spunei?
Ascult-l pe Boyle, spune ea. Apoi, ca i cnd i-ar fi adus aminte: Te rog!
Dar, doamn
Uit c l-ai vzut, uit c te-a sunat.
Vocea i se stinge i-mi dau seama ca m-am nelat. Problema nu e c pare
vulnerabil emoional n faa mea. Problema e c de fapt are o atitudine
protectoare. i nu numai fa de soul ei sau fa de mine.
Wes, dac te retragi acum, cel puin n-o s tie c tu
Dar tiu deja. Ei tiu c l-am vzut
Ei? Care ei? spune ea ridicnd ngrijorat din sprncene.
Cei Trei, insist eu.
La auzul vorbelor mele privete n sus i-mi dau seama c tie la ce m refer.
Avuseser de-a face i cu prietenul ei normal c tie amnuntele afacerii. Dar
asta nu nseamn c e dispus s m pun i pe mine la curent.
tiu cine sunt, i spun.
Nu cred c tii, Wes.
306

Cum putei? m ntrerup cci valul de adrenalin tinde s nbue


senzaia de grea pe care o simt.
Am lsat-o s m protejeze timp de opt ani. E destul.
tiu c Cei Trei se luptau cu preedintele i cu Boyle. tiu c Blackbird,
indiferent ce-o fi fost, valora o plat imediat de ase milioane de dolari ce
trebuia livrat Romanului, aparent unul dintre cei mai importani informatori ai
guvernului. tiu c plata a fost respins de preedinte n timpul unei edine
privind securitatea naional. i tiu c faptul c au pierdut grmada aia de bani
i tot ce ar mai fi putut obine dup aceea probabil i-a nfuriat la maximum.
Singurul lucru pe care nu-l neleg este rolul lui Boyle n toat afacerea asta i ce
a fcut de i-a suprat att de tare pe Cei Trei de au fost n stare s apese pe
trgaci.
M atept s fie uurat c mai tie cineva toate astea, ns, judecnd dup
expresia de pe chipul ei, pare mai speriat ca oricnd, ceea ce m face s-mi
amintesc c scrisoarea asta a ocat-o la fel de tare pe ct m ocase pe mine s-l
vd pe Boyle. i chiar dac e vorba s-i aflu cele mai reprobabile secrete ale
familiei, indiferent ce a fcut Boyle sau soul ei, nu vrea s m vad c sufr din
cauza asta.
Cum ai aflat de Cei Trei? ntreab.
La nceput ezit s-i rspund.
De la un prieten al unui prieten care lucreaz pentru Departamentul
Aprrii.
i cine i-a spus c se luptau cu preedintele?
Asta am ghicit de unul singur.
Panicat, m privete lung cntrind posibilele mutri pe care le-ar putea face.
tie c nu sunt dumanul ei. Dar asta nu nseamn c m las s-i fiu prieten. Cu
toate astea, sunt prea aproape acum. Prea aproape s m ndeprteze.
Pot s v ajut, i spun.
Clatin din cap nencreztoare.
Doamn, ei tiu c l-am vzut pe Boyle. Dac v ngrijoreaz sigurana
mea, vreau s v spun c deja e prea trziu. V rog s-mi spunei ce-a fcut
Boyle i
Nu-i vorba despre ce-a fcut Boyle, optete ea. E vorba despre ce nu a
fcut.
i d seama ce spune i se oprete, regretnd deja c a vorbit.
Ce nu a fcut cui? Preedintelui?
Nu!
ns asta e tot ce spune. Cobornd privirea, se face iari mic.
Atunci cui? Dumneavoastr? Lui Albright? Spunei-mi despre cine era
vorba.
Nu spune nimic.
307

Doctor Manning, v rog, m cunoatei de opt ani. Am fcut vreodat ceva


care s v rneasc?
Continu s priveasc n jos i nu pot s-o condamn pentru asta. Este fosta
prim-doamn a Statelor Unite. Nu are cum s-i mprteasc temerile unui
tnr asistent. Nu-mi pas. Trebuie s aflu.
Atunci asta e? Ar trebui s plec i s las totul balt?
n continuare niciun rspuns. Fr ndoial, sper c voi reaciona ca de obicei
i voi ncerca s gsesc o cale de a evita conflictul. Acum dou zile poate a fi
fcut-o. Azi, n niciun caz.
Foarte bine, i spun ndreptndu-m spre u. Avei tot dreptul s inei
lucrurile astea pentru dumneavoastr, ns trebuie s nelegei ceva: cnd voi iei
pe ua aceea s nu v imaginai c am renunat. Glonul la m-a lovit n fa. i
pn cnd nu voi afla ce s-a ntmplat cu adevrat n ziua aceea o s continui s
caut, o s continui s rscolesc totul, o s continui s pun ntrebri fiecrei
persoane n parte care a fost
Nu nelegi? A fost o ofert.
M ntorc, ns nu sunt surprins. Indiferent ce a fcut Boyle, dac ea mi
spune adevrul, cel puin are ansa s nu-l mai afle i alii. Iar pentru cineva care
are deja arsuri de gradul trei din cauza privirii sfredelitoare a opiniei publice,
limitarea numrului celor care tiu este esenial.
O ofert pentru ce? ntreb, contient de cutia n care triete.
Dac exist un secret care nu vrea s fie descoperit, nu poate risca s m lase
s ies de aici narmat cu ntrebri delicate.
ns ezit nc.
mi pare ru c nu avei ncredere n mine, spun ndreptndu-m din nou
spre u.
Tu ai spus-o, Wes. Ca informator, Romanul a nceput prin a ne furniza
diverse ponturi.
Dar Romanul era un agent al Secret Service, nu-i aa?
Aa se crede acum. ns nimeni nu tia asta pe atunci. n vremea aceea,
ageniile erau pur i simplu foarte mulumite s afle ponturile Romanului. n
special dup Irak, un pont corect i precis despre o tabr de instrucie din
Sudan? Ai vzut cum funcioneaz rzboiul mpotriva terorismului nu avem
altceva dect indicii i avertismente. Chestia uimitoare n legtur cu Romanul
era c, dac aducea o informaie la Secret Service, legat de un posibil atentat,
cnd Secret Service o verifica prin intermediul celorlalte agenii, FBI-ul o
confirma i la fel fcea i CIA. Dac aducea o informaie FBI-ului, aceasta era
confirmat de CIA i de Secret Service iar aceast verificare era exact ceea ce
trebuia pentru ca el s-i primeasc banii ca surs.
Deci, prin intermediul acestui personaj, Romanul, Cei Trei i aduceau
informaiile n cele trei agenii separate, apoi le puneau cap la cap ntre ei
308

lsnd s se neleag c FBI-ul, CIA i Secret Service czuser de


acord. Din nefericire, se ntmpla tot timpul anul trecut, bunoar, cineva a
inventat o informaie. Diferena este c, n cele mai multe cazuri, astfel de
oameni sunt prini pentru c informaia nu corespunde cu ceea ce spun celelalte
agenii. ns atunci dac nu ar fi devenit att de lacomi, asta ar fi putut rmne
o cale foarte simpl de a-i suplimenta salariile medii de funcionari ai
guvernului.
Dar au devenit lacomi?
Toi oamenii sunt lacomi, spune prima-doamn, i ani ntregi de mnie
reprimat ies la suprafa. Ei cunoteau sistemul. tiau c ponturile mrunte
despre vreo tabr de instrucie avea s le aduc doar n jur de cincizeci de mii.
i mai tiau i c singurul mod prin care puteau face banii adevrai pe care-i
voiau era s rmn n ateptare i s-i conserve energia pentru acele ponturi
unice: Podul Golden Gate este o int depozitul de pantofi din Pakistan este n
realitate o fabric de produse chimice. Odat ce toat lumea a fost convins c
ultimele nou informaii ale Romanului au fost corecte, aveau s plteasc orict
pentru marea informaie ce avea s vin apoi chiar dac nu s-ar fi confirmat
niciodat. Dar dac FBI-ul, CIA i Secret Service o verificau i cdeau de acord
c este real? Aa, informatorul care a furnizat-o putea obine recompensa de
cteva milioane de dolari.
i atunci care a fost problema? ntreb ncercnd s par stpn pe mine.
Adrenalina nu poate dura la nesfrit. Cu fiecare amnunt pe care-l aflu
despre perioada aceea, senzaia de grea m cuprinde din nou.
Problema a fost c ofierii supraveghetori de caz din FBI i CIA nu pot
aproba pli mai mari de 200 000 de dolari. Pentru a putea obine mai multe
milioane de dolari, suma de care aveau nevoie Cei Trei pentru a putea sta linitii
pn la adnci btrnei, plata trebuia s fie aprobat de Casa Alb.
i sta a fost Blackbird-ul, nu-i aa? Tocmai ncepuser s-i ia banii
pentru primul pont important, cnd totul a fost anulat de preedinte.
D din cap aprobator i m privete impresionat.
Atunci i-au dat seama c au nevoie de cineva din interior. Atunci Boyle a
fost avertizat n legtur cu asta i s-a spus c s-ar putea s fie abordat de ei, n
special din cauza situaiei sale
Stai puin, stai puin deci Cei Trei
Nu le mai spune aa. Nu nelegi? Nimic din toate astea nu s-a ntmplat
din cauza Celor Trei. S-a ntmplat pentru c le-a venit ideea strlucit s caute
un nou membru. Cei Trei erau de domeniul trecutului. Acum era vorba despre
Cei Patru.

309

83.
Eti sigur c asta e? ntreb Rogo citind notia original din dreptul datei de
27 mai din agenda lui Boyle.
O ridic la acelai nivel cu copia modificat ca s se asigure ca era vorba
despre aceeai foaie. Sub

se aflau scrise de mn urmtoarele cuvinte:


Doctor Eng 2678 Griffin Rd. Ft. L.
sta e marele secret pe care-l ascundeau de ochii publicului? adug Rogo.
C Boyle avea o programare la doctor?
ntr-adevr este o informaie personal, spuse Freddy, apropiindu-se ncet
de ei, iar Rogo bg originalul ntr-un dosar.
Asta cam aa e, recunoscu Dreidel. ntotdeauna la Casa Alb cel puin
jumtate dintre angajai fac coad la cabinetele psihiatrilor.
Stnd n picioare la captul unuia dintre rndurile de rafturi, Rogo se ntoarse
spre prietenul lui care se sprijinea de colul unui birou din apropiere.
Dar cine-a spus c e psihiatru? ntreb Rogo.
Ce?
Doctorul Eng. De unde pn unde crezi c e psihiatru?
Nu tiu. Pur i simplu am presupus c
Auzii, biei, mi-ar plcea foarte mult s ne petrecem tot restul serii
discutnd despre cabinetul particular al lui Eng, i ntrerupse Freddy, dar aceasta
este o cldire guvernamental i, ca orice cldire guvernamental, cnd ceasul
bate ora cinci
Poi s mai caui ceva foarte repede? ntreb Rogo artnd spre
computerele bibliotecii.
Am ncercat s v ajut. Pe bune. ns hai s fim serioi biblioteca s-a
nchis.
Doar o singur informaie.
E deja
Te rog, scrie cuvintele Doctor Eng n motorul de cutare, insist Rogo.
Te rog, o s dureze mai puin de treizeci de secunde. Nu e nevoie dect s scrii
310

dou cuvinte Doctor i Eng. De ndat ce vei face asta, vom pleca att de
repede, nct o s ajungi acas la timp ca s prinzi primele tiri din seara asta.
Freddy se uit la Rogo.
O ultim cutare i asta-i tot.
Nu peste mult timp, dup ce aps cteva taste, Freddy se aplec puin ca s
vad rspunsul aprut pe ecran.
Nu s-au gsit menionri i date suplimentare.
i ai?
Am cutat peste tot: fiierul Whorm, colecia de fiiere ale personalului i
ale tuturor angajailor administraiei, e-mailurile, chiar i tot ce-a mai rmas din
vechile documente privitoare la securitatea naional, spuse Freddy deja iritat la
maximum. Biblioteca s-a nchis, adug el ridicndu-se de pe scaun i artnd
nspre u. Aa c, dac nu vrei s avei de-a face cu bodyguarzii notri bine
antrenai, v sugerez s v continuai seara n mod plcut n alt parte.
Trecnd rapid prin curtea nconjurat de ziduri de beton i crmid din faa
bibliotecii, Rogo era deja la doi metri naintea lui Dreidel n drum spre main.
O afacere particular. Da, n Fort Lauderdale, spuse Rogo n celular. Caut
numrul unui doctor Eng. E-N-G.
Am gsit un doctor Brian Eng pe Griffin Road, spuse centralista.
Numrul 267, repet Rogo citind adresa de pe hrtia pe care o copiase. i
spune i ce fel de doctor este?
mi pare ru, domnule, nu avem i informaii despre ocupaia oamenilor.
V rog s ateptai s v dau numrul.
n cteva secunde o voce feminin, uor metalic anun:
La cererea clientului nostru, numrul nu este public i nu este nscris n
fiierele noastre.
Ai nnebunit ce fel de doctor i d numrul la secret? Se ntoarse spre
Dreidel i adug: Ai gsit ceva pe internet?
Uitndu-se atent la micul ecran al telefonului su, Dreidel se lupta cu
butoanele ca un bunic cu o telecomand.
tiu c am acces la internet cu sta dar nu-mi dau seama cum s
Atunci ce naiba tot faci de cinci minute ncoace? D-mi-l mie, se rsti
Rogo smulgndu-i telefonul din mn. Cu cteva clicuri i comenzi rapide, Rogo
introduse numele doctor Brian Eng i aps pe Enter. Aproape dou minute se
plimb n sus i-n jos cu cursorul fr s spun nimic.
Ai gsit ceva? ntreb Dreidel n timp ce se strecurau printre mainile din
parcare.
Nu-mi vine s cred, gemu Rogo, apsnd n continuare butoanele
telefonului. Nu numai c are numrul la secret tipul sta a reuit s stea departe
311

de toate site-urile care apar pe cele mai importante motoare de cutare. Google
Yahoo! toate dac scriu cuvintele doctor Brian Eng nu apare nimic e dea dreptul ridicol! Dac bag cuvintele Spiridui evreieti, primesc o pagin plin
de site-uri, dar dac scriu doctor Brian Eng, ciuciu!
Apropiindu-se de portiera din stnga a Toyotei, Rogo nchise telefonul i l
arunc peste capot spre Dreidel.
Ceea ce ne duce napoi la ntrebarea ce fel de doctor este att de secretos,
nct e aproape imposibil de gsit?
Nu tiu un doctor al mafiei? presupuse Dreidel.
Sau un doctor care se ocup de avorturi, replic Rogo.
Sau ce-ai zice de-un chirurg plastician pentru cei foarte bogai care nu
vor s se afle c au apelat la aa ceva?
S-ar putea s ai dreptate. Wes a spus c se prea c Boyle i-a modificat
ceva la fa. Poate c programarea din 27 mai era prima consultaie n acest sens.
Strecurndu-se pe scaunul din dreapta, Dreidel arunc o privire la ceas. Afar
ncepea deja s se ntunece.
Putem s mergem acolo cnd deschide mine-diminea.
Glumeti, nu? spuse Rogo pornind maina. Ar trebui s mergem chiar
acum.
Probabil c a nchis.
i ce dac, n cazul n care cldirea e deschis sunt convins c informaiile
afiate n hol ne vor spune mcar ce fel de cabinet are.
Dar s mergem pn n Fort Lauderdale
Dei ieise pe jumtate din parcare, Rogo aps pe frn i bg n mararier.
Se ntoarse spre dreapta i i arunc o privire rece lui Dreidel care privea n gol
prin parbriz.
Ce e? ntreb Dreidel.
De ce nu vrei s mergem chiar acum la doctorul sta?
Ce tot spui? ncerc doar s fac cumva s economisesc timpul.
Rogo i ls brbia n piept.
Bine, spuse el bgnd din nou n viteza nti. Urmtoarea oprire, doctorul
Brian Eng.

312

84.
Stai puin, adic vrei s spunei c Boyle

L-au invitat s li se alture, explic prima-doamn cu voce tremurtoare.


De ce s fie numai trei cnd puteau face o echip mai bun din patru oameni?
i Boyle a fost de acord?
Noi n-am tiut
Se oprete, ntrebndu-se probabil dac s-mi spun tot restul, ns tie foarte
bine c, dac n-o face, voi ncepe s-o ntreb eu.
Ne-am gndit c nu a fcut-o, spune ntr-un final.
Nu neleg, i rspund cu un nod n stomac.
Crezi c i-au dat lui Ron vreo ans? Cei Trei aveau acces la aceleai
dosare ale FBI-ului ca i noi. Aflaser care era punctul lui slab copilul despre
care el credea c nu tie nimeni nimic
Un copil? A avut un?
I-am spus lui Lee c asta se va ntoarce mpotriva noastr. I-am spus,
insist mai suprat ca oricnd. I-am spus n timpul campaniei era clar nc de
atunci. Cnd ai o problem de genul sta e clar c mai devreme sau mai trziu
cineva va profita de pe urma ei.
Dau din cap tiind c trebuie s-o las s continue.
Dar ca Boyle s li se alture
N-am spus asta. Am spus c l-au abordat. Dar Cei Trei nu au neles c
Boyle chiar dac exista situaia cu copilul su cu toate greelile extrem de
grave pe care le fcuse el nu avea cum s se ntoarc mpotriva noastr.
Niciodat. Indiferent ct l-ar fi costat asta, mi mrturisete uitndu-se n sus.
neleg ce vrea s spun. Ateapt acelai lucru i din partea mea.
Doctor Manning, mi pare ru dar felul n care vorbii tiai toate
chestiile astea nc de atunci?
Wes, tu ai fost acolo cu noi. tiai care era miza. Cu cineva ca Ron cu
sabia aceea deasupra capului, care amenina s cad n orice moment chiar
crezi c FBI-ul nu-l supraveghea ndeaproape?
mi arunc o privire nimicitoare.
Stai puin vrei s spunei c FBI-ul l urmrea pe Boyle? n timpul
mandatului?
ncercau s vegheze la sigurana lui, Wes. i chiar i atunci Lee s-a luptat
cu ei urmrindu-l pe toate fronturile i-a chemat pe Barry i pe Carl s
vorbeasc cu ei personal, spune ea referindu-se la fostul director al FBI-ului i la
consilierul pe probleme de securitate naional. Dou zile mai trziu, au gsit
313

depozitul bancar. Unsprezece mii de dolari ntr-un cont deschis pe numele fiicei
lui Ron. i dai seama? S foloseasc numele fiicei lui! Au spus c probabil
aceasta era oferta de pornire a Celor Trei. S ia banii pe care i bgaser n contul
lui sau aveau s-i distrug viaa i s-i vorbeasc soiei sale despre copilul pe
care-l ascundea.
Ea continu s vorbeasc, dar de data asta eu sunt cel care simte nevoia s se
sprijine de comod.
Dar n dosare n-am vzut nimic legat de asta.
Nu toate dosarele erau pentru ochii ti, Wes.
Dar dac Cei Trei erau att de aproape, nu puteai chema?
Crezi c nu fceam tot ce ne sttea n putere? La momentul acela, nici
mcar nu aveam nite nume. tiam c aveau pe cineva din FBI, pentru c n mod
clar accesaser dosarele lui Ron. Apoi, atunci cnd au transferat banii n contul
lui Ron Secret Service se ocup de infraciunile financiare au spus c, dat
fiind modul n care fuseser trimii banii, precis foloseau pe cineva din interior.
i antajul? sta-i cel mai tipic instrument al CIA. Am alertat fiecare agenie i
am nceput s le spunem s fac cercetri n interior.
tiu doar c m opresc, avnd grij mereu s nu sar peste cal. Poate c
nu neleg eu ceva, doamn, dar dac tiai c Boyle era presat s li se alture
Celor Trei, de ce nu l-ai avertizat pe el sau mcar de ce nu i-ai spus c tiai c
este antajat?
Privind n jos la scrisoarea din poal, Lenore Manning nu spune nimic.
Ce e? ntreb. Era antajat, nu-i aa?
St pe scrinul pictat fr s scoat niciun cuvnt.
E ceva ce nu?
Trebuia s ateptam s vedem ce va face, spune n cele din urm, foarte
ncet.
Simt un fior pe ira spinrii.
l testai.
Trebuie s nelegi situaia, cnd Romanul s-a apropiat att de mult cnd
a reuit s ptrund att de adnc n cercul nostru nu mai era vorba despre
Boyle ncercam s-i prindem pe Cei Trei.
i tremur vocea ine totul n ea de prea mult vreme , de parc implor
iertare.
A fost cerina FBI-ului. Dac mitul era real, dac un grup de ageni corupi
erau ntr-adevr implicai ntr-o afacere de o asemenea anvergur, asta era
singura lor ans s i prind.
Dau din cap ca i cum a nelege. Ron Boyle era cel mai vechi i cel mai iubit
prieten al lor, dar cnd Cei Trei l mpinser nspre cursa de oareci, familia
Manning preedintele i prima-doamn a Statelor Unite sttuser deoparte
ateptnd sa vad dac va muca momeala.
314

tiu ce gndeti, Wes, dar i jur, am ncercat sa-l protejez pe Ron. Le-am
spus: Dai-i timp s demisioneze. Avei grij s
nghite n sec dnd ntruna din cap. Am vzut-o pe prima-doamn suprat,
furioas, trist, jignit, mnioas, disperat, ngrijorat, nelinitit i chiar dup
operaia pe care a suferit-o la old cu civa ani n urm suferind. ns nu am
vzut-o niciodat n halul asta. Nici mcar cnd am plecat de la Casa Alb. Se ia
n brae i i apas brbia de piept ca s-i opreasc tremuratul. Dar ca
ntotdeauna de cnd lucrez cu ei, neleg totul.
Trebuiau s aib grij de el, optete pierdut n regretele propriei
promisiuni nclcate. Mi-au au jurat c va fi n siguran.
i Boyle nu v-a spus niciodat c a fost abordat de Cei Trei?
Ateptam s o fac m rugam s ne spun. n fiecare zi primeam un
raport despre situaia lui dac a acceptat sau nu. Niciun rspuns, ni se spunea.
tiam c Ron fcea tot ce-i sttea n putin. tiam, insist strngndu-se i mai
tare n brae. Dar ne-au spus s mai ateptm ca s fim siguri. i apoi, cnd a
fost mpucat
Se uit la covor, copleit de sentimentul de vinovie care o ncerca de
aproape zece ani.
Credeam c l-am ngropat.
M uit i eu la scrisoarea din poala ei i piesele imaginare de puzzle din
mintea mea ncep s-i gseasc locul potrivit.
Deci, de fapt, adevratul motiv pentru care l-au mpucat pe Boyle a fost
nu pentru c s-a intersectat cu Cei Trei, ci pentru c a refuzat s li se alture?
Ridicndu-i capul, se uit la mine. Vocea i e n continuare optit.
Nici mcar nu tii cu cine te lupi, nu-i aa?
Ce vrei s?
Mcar ai apucat s citeti asta? m ntreab aruncndu-mi scrisoarea n
piept. n ziua n care a fost mpucat, Ron nc nu i anunase pe Cei Trei ce
hotrse!
E ceva n vocea ei. Face ochii mari. Rmne cu gura cscat. La nceput mi se
pare c e furioas, dar nu e. i este fric.
Doctor Manning, v simii bine?
Wes, ar trebui s pleci. Asta e nu pot
Ce nu putei? Nu ne
Te rog, Wes, pleac! m roag, ns deja m uit la scrisoare.
Mintea mi vjie att de tare, nct nu pot citi nimic. Dar ea a spus c, n ziua
atentatului, Boyle nu le comunicase nc Celor Trei decizia lui, prin urmare,
puteau spera c li s-ar fi putut totui altura.
M ncrunt ncercnd s prelucrez informaia. Dar dac aa stteau lucrurile
Atunci de ce s-l omoare? ntreb.
Wes, nainte s te repezi s tragi concluzii pripite
315

n afar de cazul n care tiau c Ron se rzgndise


Ai auzit ce-am spus? Nu poi
Sau poate s-au gndit c se expuseser prea mult sau i-au dat seama c
el era urmrit
Wes, de ce nu m asculi!? ip ncercnd s-mi smulg scrisoarea din
mn.
Sau poate c au gsit pe cineva mai potrivit s ocupe al patrulea loc,
izbucnesc trgnd scrisoarea spre mine.
Prima-doamn i d drumul i pagina mi atinge pieptul cu un zgomot pe carel percep ca pe un tunet. mi simt corpul greu, copleit de groaza aceea care te
amorete i te consum cnd primeti veti proaste la doctor.
Asta s-a ntmplat? ntreb.
Rspunsul ei vine mult prea ncet.
Nu.
Mi se usuc gura. mi simt limba ca pe un ghemotoc de hrtii umede.
Nu asta Ron nu a spune prima-doamn. Poate c judecata greit a lui
Ron
Boyle era adjunctul efului de personal. Nu sunt prea muli cei care s-ar
pricepe mai bine la
Nu nelegi. El e un om bun probabil c a fost pclit, continu vorbind
mai mult pentru ea.
Doamn
Nu ar fi fcut-o niciodat intenionat
Doamn, v rog
Chiar dac i-au mai promis nc patru ani
V rog s v calmai! insist eu. Pe cine puteau s pun mna care s fie
mai tare dect Boyle?
Aplecat n continuare pe scrinul de la captul patului, prima-doamn ridic
brbia i se uit drept n ochii mei. Ca i preedintele, ca toi cei cu care lucrez,
nu se uit la cicatricele de pe faa mea. Nu s-a uitat ani de-a rndul. Pn acum.
Ecoul ntrebrii se lovete de perei i-mi ptrunde n minte. Cutau un al
patrulea. Cine putea fi cel mai tare, cel care s poat juca acest rol?
M uit din nou la scrisoarea pe care o am n mn. n josul paginii, e scris cu
aceleai litere ordonate:
Dar nu am crezut niciodat ca vor putea s pun mna pe el.
Simt c-mi nghea sngele n vene. Asta a neles ea. De-asta mi-a cerut s
plec. Niciodat nu se va ntoarce mpotriva
El? ntreb. Nu se poate s fie?
316

Wes, e totul n ordine sus? strig preedintele Lee Manning de la picioarele


scrilor. Vezi c ateptm de ceva vreme jacheta aia sport!
M ntorc spre prima-doamn. Paii preedintelui bubuie n sus pe scri.

317

85.
Prima-doamn d s spun ceva, dar nu-i iese niciun sunet din gt. M dau
napoi i m izbesc de biroul cu toate fotografiile lui Manning care au nceput s
tremure. Ca mine. S-mi fac aa ceva camera se nvrte cu mine i-mi vd
ntreaga via perindndu-se prin faa ochilor. Toi anii tia s m mint n
halul sta Doamne Dumnezeule, cum a putut? Nu am timp s rspund. Dup
paii pe care-i aud din hol e clar c preedintele aproape a ajuns n capul scrilor.
Dac m vede cu ea
Wes? m strig.
Vin imediat, domnule! strig repezindu-m la dulap, apoi smulg o jachet
sport bleumarin de pe umera i arunc o ultim privire ctre prima-doamn care e
n continuare nepenit pe scrinul pictat.
Ridic sprncenele, palid ca un cadavru. Nu spune nimic, dar strigtul ei mut
de ajutor e aproape asurzitor.
El nu ar face niciodat niciodat, nu nu intenionat, optete cnd i
pun din nou scrisoarea lui Boyle n poal.
D din cap, iar i iar, ncercnd s se conving.
La urmei poate c poate c a fost pclit. Poate c a fost abordat de
Roman i nu i-a dat seama cu cine vorbete. Prea un agent ca oricare altul, nu?
Deci deci deci poate c i-au fcut griji c Ron se hotra att de greu i au
ncercat s foloseasc nite metode de manipulare i mai ingenioase care s-i
duc direct la int, n vrful ierarhiei. i apoi poate c s-a gndit c de fapt
ajut n acest mod Secret Service. Poate c poate c nici mcar nu i-a dat
seama ce face.
Dau din cap. Poate c are dreptate. Poate c nu a fost intenionat. Poate c a
fost greeala cea mai groaznic, cea mai oribil pe care Manning a fcut-o
vreodat i pe care s-a chinuit s-o ndrepte. Problema este c nc am n minte
imaginea sa, n ultima plimbare pe South Lawn, innd strns mna primeidoamne i refuznd s priveasc napoi n timp ce se ndreptau spre Marine One.
Pe vremea aceea, informaiile neoficiale provenind chiar din rndurile
personalului nostru spuneau c ea era mai devastat dect el. ns eu eram acolo.
Am vzut ct de tare i strngea degetele.
Paii preedintelui au ajuns aproape sus.
M clatin ctre u, ies n fug n hol i virez brusc la dreapta aproape
lovindu-m de preedinte.
Pof Poftii, domnule, i spun ncercnd s m opresc i ntinzndu-i
jacheta bleumarin.
318

Mai face un pas spre mine. Eu m in ferm pe poziii, ncercnd s-l mpiedic
s nainteze.
Pentru o fraciune de secund ochii lui Manning se ngusteaz, faimoasa lor
culoare gri transformndu-se n dou cristale de ghea. ns la fel de repede pe
fa i se lete un zmbet larg, cald, ridicndu-i pomeii i lsnd s se vad
dinii uor glbui.
Apropo, ai vzut perucile? m ntreab referindu-se la angajaii de la
Madame Tussaud de jos. Au adus-o pe cea de la terminarea mandatului. i spun
eu, Wes, e mai crunt dect sunt eu acum. Cred c ntineresc.
M strduiesc s rd i o iau spre scri nainte s apuce s se uite mai bine la
mine.
Ce s-a ntmplat? m ntreab, jumtate de pas n urma mea.
Ni nimic, spun ntorcnd jacheta pe toate prile i simind cum mi se
nroesc urechile. Pur i simplu am vrut s m asigur c nu le dau una dintre
jachetele mai bune.
i mulumesc c ai grij de mine, de mine cel de cear, m tachineaz
punndu-mi o mn pe umr.
Asta e micarea. O mn pe umr pentru a garanta stabilirea instantanee a
unei relaii de intimitate i de ncredere. L-am vzut fcnd gestul cu primminitri, senatori, congresmeni, chiar i cu fiul lui. Acum i cu mine.
La jumtatea scrilor mi recapt ritmul normal de mers. El e lng mine. Dei
colaborarea cu Romanul a fost o greeal, s-mi toarne minciuni sfruntate n
fiecare de-aia m-a inut lng el? Pentru c se simte vinovat i vrea s-i
rscumpere greeala?
n buzunar ncepe s-mi vibreze telefonul. l scot i verific ce scrie pe ecran. E
un mesaj:
wes, sunt lisbeth. rspunde.
am rezolvat puzzle-ul
O secund mai trziu telefonul mi vibreaz n mn.
M scuzai o secund, domnule, i spun preedintelui. E Claudia care
Alo? spun n telefon.
Trebuie s pleci de acolo, spune Lisbeth.
Bun, Claudia, aa am fcut? Bine, stai o secund.
Apropiindu-m de ultima treapta, o pun pe Lisbeth n ateptare i m ntorc
spre Manning avnd senzaia c-mi arde tot corpul.
Spune c mi-am lsat cheile de acas la ea n birou. mi cer scuze,
domnule, dar dac nu avei nimic mpotriv, m-a duce pn acolo i
Stai linitit, Wes, sunt biat mare. Rde, ia mna cu care-mi strngea
umrul i m bate prietenete pe spate ns cu o asemenea for, nct aproape c
319

m prbuesc la baza treptelor. Du-te s-i vezi de treab. M-am ocupat eu de


probleme i mai importante dect asta.
i ntind jacheta i rd i eu ndreptndu-m ctre ua de la intrare. i simt
privirea pironit n ceaf.
Apropo, Wes, f-mi un serviciu i anun-i pe cei de la Secret Service unde
te duci, spune suficient de tare pentru ca agenii de afar s aud. n caz c
trebuie s te contacteze.
Sigur, domnule, spun alergnd pe treptele de la intrare.
Eti singur? m ntreab Lisbeth n telefon.
Imediat ce ua se trntete n urma mea, cei doi ageni n costum din faa
garajului i ridic privirea.
Totul e n regul? ntreab agentul mai scund, Stevie.
S nu trezeti suspiciuni, mi spune Lisbeth la telefon. Spune-i c i-ai uitat
cheile.
Da nu chiar mi-am uitat cheile, spun, iuind pasul spre poarta de lemn
de la captul aleii, prefcndu-m teribil de ngrijorat.
mi simt inima n gt. l cunosc pe Stevie de aproape trei ani. Niciodat nu l-a
interesat cnd am venit i cnd am plecat. ns n momentul n care ajung la
poart i atept s se deschid, spre surprinderea mea nu se mic.
Deci, unde te duci, Wes? strig Stevie.
Wes, ascult-m, i d nainte Lisbeth. Mulumit nenorocitului tu de
prieten Dreidel, am gsit un alt careu. M asculi?
M ntorc ctre cei doi brbai care stau n continuare n faa garajului nchis
i a mainilor Chevrolet parcate civa metri mai ncolo. Mna lui Stevie dispare
n buzunarul de la pantaloni. Abia acum mi dau seama c n noaptea n care l-am
vzut prima oar pe Boyle n Malaysia, Stevie conducea maina din fa.
Wes, spune rece, i-am pus o
M duc napoi la birou, izbucnesc.
Rsucindu-m greoi pe clcie, m uit la gardul dublu care i mpiedic pe
trectori s priveasc nuntru. Strng telefonul n mn ca s-i opresc
tremuratul. Soarele este pe punctul de a apune pe cerul purpuriu. n spatele meu
aud un declic metalic. Inima mi se oprete o fraciune de secund.
Pe curnd, strig Stevie.
Se aude un rrrrrr zgomotos n timp ce poarta de lemn se mic spre dreapta,
deschizndu-se doar att ct s m pot strecura afar.
Am ieit, i optesc lui Lisbeth.
Bine, atunci fii atent. Ai careul vechi la tine?
mpleticindu-m, traversez strada ca s ajung la main. Nu vd n faa
ochilor dect rnjetul lui Manning i dinii lui glbui
Wes! Ai auzit ce-am spus? url ea. Scoate careul original!
320

Dau din cap, dei ea nu m poate vedea, bag mna n buzunar i scot n grab
careul original.
Vezi iniialele scrise de mn din centru? ntreab. M, A, R, J

Manning, Albright, Rosenman, Jeffer ce-i cu ei?


Are aceeai list pe un alt careu. Aceleai iniiale pe mijloc. Aceeai
ordine. Totul e identic.
Bine, i? Atunci sunt dou liste cu numele efilor personalului lui, spun
oprindu-m n faa mainii. Trebuie s m sprijin de u ca s m pot ine pe
picioare.
Nu. Fii atent, Wes. Totul e identic. Inclusiv mzglelile alea dintr-o parte.
Despre ce vorbeti?
n stnga naintea fiecrui set de iniiale: cele patru puncte formnd un
ptrat, ovalul, crucea tiat de o bar
M uit la fiecare n parte:

Mzgliturile alea?
Tocmai asta e, Wes, spune ea extrem de serioas. Nu cred c sunt nite
mzglituri. n afar de cazul n care mzgliturile lui sunt pline de-neles.

321

86.
Dar mzgliturile alea? spun studiind ce schiase Manning pe marginea
careului.
Asculi ce-i spun? mi strig Lisbeth n telefon. Aa au vrut s par
mzglituri neimportante i litere puse acolo la ntmplare ca s fac de
neobservat iniialele ascunse. Dar dac te uii la acest nou careu, exact aceleai
iniiale sunt niruite n exact aceeai ordine. Nu e nimic la ntmplare, Wes!
Cele patru puncte ovalul Manning le folosea ca pe un fel de mesaj.
Dar de ce ar?
Tu ai spus-o: orice politician are nevoie de aliai i fiecare preedinte
trebuie s-i dea seama pe cine poate conta. Poate c sta era clasamentul pe care
l-a fcut Manning celor apropiai. tii, ca o ierarhie
Dau din cap, fiind de acord cu logica ei, i m uit din nou la list adugnd
numele reale.

i, fr suprare, adaug Lisbeth, dar prietenul tu Dreidel? E un mare


ticlos. Un nemernic genul care bate prostituate i le izbete cu capul n
oglinzi.
Ea povestete ce a aflat de la Violet, iar eu m gndesc la femeia n halat de
baie pe care am vzut-o n camera de hotel a lui Dreidel. ns de la asta la
violen
Eti sigur c femeia asta, Violet, e de ncredere? ntreb.
Uit-te la list, spune Lisbeth. Este scrisul lui Manning sau nu?
Este, spun n timp ce simt c inima ncepe din nou s-mi bat cu putere.
Exact. Aa c, dac el este cel care a completat ierarhia asta, atunci
calificativele pe care le-a acordat cele patru puncte crezi c n modul lui de
evaluare asta nseamn nota 10 sau nota 4 cu felicitri?
Un zece, murmur uitndu-m la
322

Absolut, un zece. El este cifrul. De fapt, sunt convins c cele patru puncte
nseamn un mare zece cu +. Uit-te cine altcineva a mai avut norocul s
primeasc exact acelai calificativ.
Privesc lista nc o dat. E prima oar cnd realizez c Manning i Dreidel
sunt amndoi evaluai cu cele patru puncte.
Ala-bala-portocala propun s-l sunm imediat pe Dreidel, spune Lisbeth
la telefon.
Lisbeth, asta nu dovedete nimic. i ce dac a avut mai mult ncredere n
Dreidel dect n oricine altcineva?
Aa e, n afar de cazul n care ar fi avut ncredere n Dreidel s fac ceva
ce n-ar fi fcut niciunul dintre ceilali.
Adic vrei s spui c Dreidel este cel care se ocupa de treburile murdare?
Ai fost acolo, Wes. Vrei s-mi spui c preedintele nu a avut niciodat
probleme personale care trebuiau rezolvate?
Da, dar de obicei astea erau treaba spun i m opresc brusc.
Ce? Problemele astea cdeau n sarcina lui Boyle?
Da, cam cam aa ceva. Dar ce-ar fi dac tocmai asta ar fi chestia. Ce-ar
fi dac problemele astea obinuiau s fie rezolvate de Boyle
i brusc nu i-au mai intrat n atribuii?
i brusc au nceput s-i intre n atribuii lui Dreidel, spun dnd din cap.
Nimeni nu ar fi avut cum s tie c preedintele a fcut aceast schimbare, n
afar de cazul
cazul n care i vedeau calificativul pe list, m aprob Lisbeth cu
vocea ntretiat. Deci cnd Boyle a aflat asta, cnd a vzut c Dreidel i
Manning aveau acelai calificativ
a neles adevrata situaie.
Acum o or i-a fi spus lui Lisbeth c i-a pierdut minile c era imposibil ca
preedintele i Dreidel s unelteasc mpreun. Dar acum revd cu ochii minii
ultimele zece minute. Ce-a spus prima-doamn de ce l-a acuzat Boyle pe
preedinte i ce-mi confirm i Lisbeth chiar dac totul e numai pe jumtate
adevrat trag adnc n piept o gur de aer cald i umed, apoi scrnesc din
dini ncercnd s-mi domolesc respiraia. ns nu poate fi domolit. Pieptul mi
se ridic i coboar rapid. Gtul, faa sunt ude fleac.
n captul strzii, la colul cu County Road, vad o main alb cu girofarul
pornit pregtindu-se s se ndrepte spre mine.
Pleac dracului de acolo! spune Lisbeth.
Plec acum.
323

Deschid portiera n grab i caut cu nfrigurare n buzunare ca s-mi gsesc


cheile. Am venit aici s m confesez s obin ajutorul celui mai mare i mai
tare. Dar acum dac preedintele este Al Patrulea i Dreidel ne transform fr
probleme n urmtoarea mas a Leului Bjbi ncercnd s bag cheia n
contact, ns mna mi tremur att de tare, c nu nimeresc deloc locaul. ncerc
din nou. Fir-ar al dracului, de ce nu vrea? Mai ncerc o dat i vrful cheii
alunec pe metal ciupindu-mi degetul. Durerea este ascuit, ca i cum m-a fi
nepat cu un ac. Mi se umplu ochii de lacrimi, dar tiu c nu e din cauza durerii.
Sau cel puin nu din cauza acestei dureri.
M neac plnsul. mi ncletez dinii spernd c-o s-mi treac. Nu, nu face
asta nu acum m rog apsndu-mi capul ct pot de tare pe volan. Dar
avndu-l pe preedinte n faa ochilor de-a lungul tuturor acestor ani nu
numai c i-am aflat numrul de la pantofi i preferinele n materie de perne. tiu
ce gndete: cine l enerveaz, n cine are ncredere, pe cine urte, despre cine
crede c nc se folosete de el. i cunosc scopurile, temerile, visurile i
speranele i ce speram eu Nu m mai pot abine i corpul ncepe s mi se
zguduie de hohote de plns. Dup opt ani zi de zi Doamne Dumnezeule
cum de nu mi-am dat seama cum este omul sta de fapt?
Wes, eti acolo? se aude n telefon vocea lui Lisbeth.
Respirnd greoi i ncercnd n continuare s m calmez, nghit n sec, mi
ndrept spatele i n cele din urm reuesc s bag cheia n contact.
O secund, optesc n telefon.
Aps pe acceleraie i mai nti simt roile nvrtindu-se n gol pe suprafaa
acoperit cu iarb, dup care ader i maina se pune n micare. mi terg ochii
de lacrimi i observ un meniu de la un restaurant chinezesc ndesat sub
tergtorul de parbriz. innd volanul cu o mn i cobornd geamul cu cealalt,
pornesc tergtoarele, m ridic puin, ntind mna i smulg meniul exact n
momentul n care tergtorul l aduce spre mine. ns n momentul cnd l arunc
pe scaunul din dreapta observ un scris familiar pe verso. Aps pe frn brusc i
maina se oprete cam la patru metri de indicatorul STOP de la captul strzii.
Ai pit ceva? ntreab Lisbeth.
Stai puin
M ntind s iau meniul. Scrisul e inconfundabil. Litere drepte aliniate perfect.
Wes, ntoarce. Asigur-te c eti singur.
(mi cer scuze pentru melodram)
ntorcndu-m n scaun, m uit prin parbrizul din spate i-mi trag nasul.
Poarta de la vila lui Manning este nchis. Trotuarele sunt goale. Iar pe rondoul
acoperit cu iarb ce desparte strada ngust se afl numai maina bleumarin
nchiriat a celor de la Madame Tussaud.
324

Ai uitat ceva? ntreab Lisbeth.


ncercnd s citesc i restul notiei, abia reuesc s-mi opresc tremurul
minilor.
Trebuie s afli i ce altceva a mai fcut. La 7 p.m.
Fac ochii mari cnd vd locul de ntlnire. Ca mai-nainte, notia e semnat
simplu. Vrful literei R este mai lung dect restul. Ron.
Simt n partea stng a limbii un val de saliv dulce-acrioar. mi ating buza
i vd lichidul rou aprins pe care-l am pe vrful degetelor. Snge. mi mucasem
buzele att de tare, nct nici mcar n-am simit cnd mi-a crpat pielea.
Ce e, Wes? Ce s-a ntmplat? m ntreab Lisbeth nnebunit.
Sunt pe punctul de a-i spune, dar mi amintesc ce mi-a fcut.
Wes, ce s-a ntmplat?
Sunt bine, i spun recitind notia. Doar c sunt foarte emoionat.
Urmeaz un moment de linite. A fost minit de cei mai mari maetri. Eu nici
mcar nu m numr printre primii zece.
OK, ce-mi ascunzi? ntreab.
Nimic, pur i simplu
Wes, dac e din cauza casetei, vreau s-i spun c-mi pare ru. i dac a
putea cumva s repar ce-am fcut
Am putea s nu mai vorbim despre asta?
ncerc doar s-mi cer iertare. N-a fi vrut pentru nimic n lume s te rnesc.
Nu m-ai rnit, Lisbeth. Doar m-ai tratat ca pe un subiect bun.
nc o dat, tcere. O afecteaz mai mult dect a fi crezut.
Wes, ai dreptate: sta este un subiect. Este un subiect foarte important. ns
vreau s nelegi un singur lucru: asta nu nseamn c pentru mine este doar un
subiect i att.
Asta-i tot? o ntreb eu. Compui un discurs frumos, sun bine la urechi i,
gata, ar trebui s am din nou ncredere n tine?
Sigur c nu dac a fi n locul tu nu a avea ncredere n nimeni. Dar
asta nu nseamn c nu ai nevoie de ajutor. Sau de prieteni. i, dac a fi ncercat
s-i fac un ru, cnd am gsit noul careu cnd am dat peste povestea lui Violet
i Dreidel a fi putut s-l sun pe redactorul-ef, n loc s te sun pe tine.
M gndesc un moment. i m gndesc i la prima noastr cltorie, cu
elicopterul.
i-i aminteti trgul pe care l-am fcut atunci cnd mi-ai promis
exclusivitatea asupra povetii? ntreab. Las-l balt. Renun. Nu m mai
intereseaz.
Vorbeti serios?
Wes, n ultimele zece minute nu mi-am scos carneelul din geant.
325

O cred pe Lisbeth. Cred c spune adevrul. i sunt convins c ncearc s fac


ce e bine. Dar dup ziua de azi dup Manning dup Dreidel la dracu,
dup aproape toat lumea singura persoan n care m pot ncrede sunt eu
nsumi.
Cum a fost vizita la familia Manning? adaug. i-au spus ceva care s-i
foloseasc?
M holbez la notia scris de Boyle i la semntura cu R-ul prelung.
Nu doar chestiile obinuite, rspund, recitind mesajul nc o dat n gnd.
Trebuie s afli i ce altceva a mai fcut. La 7 p.m.

326

87.
Cum a fost vizita la familia Manning? spuse Lisbeth n telefon mergnd cu
pai iui prin ploaie pe strdua din faa casei unde o ntlnise pe Violet. i-au
spus ceva care s-i foloseasc?
Wes fcu o pauz aproape imperceptibil. Pentru Lisbeth era de-ajuns. Dac
ar fi vrut s mint, ar fi avut o poveste pregtit. O pauz ca asta arta c
indiferent ce-l frmnta l sfia pe dinuntru. i, spre surprinderea ei, cu ct i
ddea seama mai mult prin ce trecuse i nc mai trecea cu att mai afectat
se simea i ea. Regula de Aur numrul 10: Ataeaz-te de poveste, nu de
oamenii implicai.
Nu doar chestiile obinuite, l auzi n cele din urm pe Wes. Adug un
la revedere grbit, vrnd parc s risipeasc senzaia ciudat ce plutea n aer.
Nu reui.
Lisbeth nu-l putea nvinovi. Prin faptul c folosise reportofonul i
zdruncinase ncrederea n ea. Cu toate acestea, n momentul n care se strecur n
spatele volanului i ncepu s formeze un numr, era clar c nu avea de gnd s
stea linitit i s-i permit s o in la distan.
Palm Beach Post, rspunse o voce feminin. Eve la telefon.
Eve, sunt Lisbeth. Ai?
Nu-i face griji, articolul e gata.
Las articolul.
Am bgat pn i referirea la premiul la tmpit.
Eve!
Urm un moment de tcere la captul firului.
Te rog, spune-mi c nu mi-ai buit maina.
Vrei s m asculi? ncerc Lisbeth s-o conving uitndu-se la careul pe
care i-l dduse Violet i-l ntinsese pe volan. i aduci aminte de tipul la care
fcea benzi desenate l tii, cu ochelari oribili i cu brbia ascuit
Kassal? Tipul care ne fcea careurile de cuvinte ncruciate?
Da, la stai puin, cum adic ne fcea? Nu-mi spune c a murit.
Lisbeth, ziarul este att de ieftin nct au micorat dimensiunile
caracterelor din titluri ca s economiseasc banii pe tu. Chiar crezi c-ar mai plti
un angajat n plus cu vechime, asigurri de sntate i aa mai departe cnd pot
obine foarte uor un careu de la o firma specializat n fiecare zi pentru treizeci
de dolari? i explic Eve. L-au concediat acum doi ani. Dar ai noroc, chiar acum
am n fa o agend cu telefoanele angajailor nc de acum trei ani.
Nu i-ai fcut ordine pe birou de atta vreme?
327

Vrei numrul sau nu?


Lisbeth form cele zece cifre i duse telefonul la ureche urmrind cu privirea
picturile de ploaie care-i acopereau parbrizul. Btea cu piciorul n mocheta de
pe jos ateptnd nerbdtoare s-i rspund cineva. Te rog, fii acas, fii acas,
fii acas
Alo, rspunse un brbat n vrst cu o voce rguit i un accent scrit
din Midwest.
Bun, a vrea s vorbesc cu domnul Kassal, spuse Lisbeth.
Pentru tine, Martin. Iar tu eti
Lisbeth Dodson am lucrat mpreun la Palm Beach Post i sunt
convins c ntrebarea pe care vreau s v-o pun v va prea extrem de ciudat,
dar
Zi mai repede, drgu. Pregtesc nite cltite pentru cin i n niciun caz
n-a vrea s le ard.
Bine, un prieten foarte bun are o problem
Lisbeth trase adnc aer n piept i ddu cu ochii de cotorul metalic spiralat al
carneelului care-i ieea din geant. Nici mcar nu-i trecu prin cap s se ntind
s-l ia.
Ct de bine v pricepei s rezolvai careuri?

328

88.
n timp ce ploaia uoar intra n main prin trapa deschis, Nico vir de pe
autostrad tind calea unui Lexus alb i urmrind rampa de ieire ctre
Okeechobee Boulevard.
Edmund, mi mai spui o dat adresa? ntreb Nico, aranjnd din nou ptura
pe pieptul lui Edmund n timp ce se apropiau de lumina roie a semaforului de la
captul rampei.
Okeechobee Boulevard, numrul 8385.
Dnd din cap, Nico se aplec peste volan ca s vad mai bine strada
perpendicular din faa lui. n dreapta, cteva maini treceau pe lng o
benzinrie i un atelier de reparat maini de tuns iarba. n stnga, apa albstruie a
Clear Lake oglindea cldirea Performing Arts Center, n timp ce un indicator
verde de autostrad arta spre dealurile frumoase ce se nlau n deprtare. n
fotografia pe care o furase Nico, Wes era distrus, drmat, corupt de atingerea lui
Boyle. Nu avea nimic frumos.
nvrtind volanul spre dreapta, Nico tie faa aceluiai Lexus alb al crui ofer
l claxon furios cel puin cinci secunde. Fr s aud nimic, Nico aps pe
acceleraie i ptrunse n trafic.
Poi citi numrul la? ntreb Nico artnd spre adresa unei firme de
vnzri auto din apropiere.
O pictur de ploaie trecu prin chepeng i alunec pe obrazul lui Edmund.
2701.
Dar pe la? ntreb Nico artnd spre un magazin aflat la jumtate de
cvartal mai ncolo.
la e, stai s vd 2727.
Nico zmbi cu ochii strlucind i aps i mai tare pedala de acceleraie.
Nemaipomenit, Nico. E clar c Domnul este cu tine n aceast ncercare.
Gndind exact acelai lucru, Nico se ntinse s ia rozariul de lemn ce atrna de
oglinda retrovizoare a Pontiacului.
Te deranjeaz, Edmund?
Sunt onorat. L-ai ctigat, fiule.
Fiule. Nico i ndrept spatele cnd auzi acest cuvnt. Desigur, Edmund
tia ce nseamn i, de ndat ce-l auzi, Nico simi n nri aroma de plante i
fumul neccios al trabucurilor pe care tatl su le rula el nsui. Atunci cnd
atunci cnd s-a mbolnvit mama lui. Cnd au mers la biseric. Cnd lucrurile
stteau nc bine. Stpnindu-i cu greu un rnjet, Nico ddu din cap iar i iar,
punndu-i rozariul la gt i aruncnd o privire ctre scaunul din dreapta.
329

Ce e? Ce s-a ntmplat, Nico?


Nimic doar c Ddu din cap i mai trase o dat adnc n piept aroma
de plante. Sunt fericit, spuse el. i n cteva minute, mamei ca i tatii li se va
face n sfrit dreptate.

330

89.
Acum cinci minute am nceput s-i povestesc lui Rogo despre Cei Patru,
despre biletul de la Boyle i despre ceea ce mi-a spus Lisbeth despre Dreidel. n
alte circumstane, Rogo ar fi urlat gata s m ia la btaie i mi-ar fi mpuiat capul
cum c m avertizase, ns, ca orice bun actor, tie foarte bine s simt pulsul
audienei.
Ce spune? l aud pe Dreidel ntrebnd pe fundal.
Spune-i c familia Manning mi-a dat liber mine, i rspund n telefon, dei
furia pe care am nceput s-o resimt de curnd abia reuete s tempereze grijile
ce m frmnt.
Familia Manning i-a dat liber mine ca s se calmeze dup toat
povestea cu Nico, l minte Rogo ca un profesionist adevrat. Mie mi spune: Ai
idee de ce-a fcut-o?
Cine? Manning? Habar n-am prima-doamn a spus c poate l-au pclit.
Tot ce tiu este c, atunci cnd Cei Trei l-au recrutat pe Boyle, l antajau cu
dezvluirea povetii cu aa-zisul lui copil. Dar ca s gseti ceva cu care s-l
antajezi pe preedintele n funcie al Statelor Unite
ar trebui s fie vorba despre un secret extraordinar, e i el de acord.
Wes, va trebui s fii foarte atent.
Atent la ce? ne ntrerupe Dreidel, evident frustrat c nu aude ce spun. Ce
zice?
Rogo, l avertizez, nu-i spune
Stai linitit, bine? Vorbim despre OShea i Micah, spune Rogo foarte
stpn pe el.
Cum Dreidel nu rspunde, m ntreb dac nu cumva sunt prea aspru. Chiar
dac ceea ce spune Lisbeth este adevrat dac Manning i Dreidel au acelai
calificativ
ntreab-l pe Wes dac vrea s ne ntlnim, strig Dreidel pe fundal. Ca s
ne comparam notiele i s vedem ce-a descoperit fiecare.
Cred c e o idee foarte bun, spune Rogo.
Pentru Dreidel, tonul lui Rogo este foarte entuziast. Pentru mine, pe de alt
parte, mesajul implicit e clar: mai degrab i-ar muca degetele dect s ngduie
o astfel de ntlnire.
n timp ce Rogo continu s-i ndruge verzi i uscate, virez brusc la dreapta
ieind din traficul aglomerat de pe Okeechobee Boulevard i o tai prin parcarea
imens a supermarketului Publix. Nu e drumul meu obinuit, dar, uitndu-m n
331

oglinda retrovizoare, mi dau seama c n pustietatea aceea a putea cel mai bine
s-mi dau seama dac sunt urmrit.
Deci unde ne ntlnim? ntreab Rogo ncercnd n continuare s-l
mulumeasc pe Dreidel.
Cred c glumeti, nu? ntreb dnd napoi n parcare i lund-o pe strdua
ngust cu o band pe sens spre cldirea familiar din capt.
Aha desigur.
Bine, atunci ine-l departe, spun. Departe de mine i de Boyle.
La dracu, Rogo, ai ratat intrarea, url Dreidel pe fundal. Rampa de ieire e
acolo, n spate!
Fr s spun vreun cuvnt, tiu c Rogo nelege. Pn vor ajunge la
cabinetul doctorului Eng i apoi napoi n Palm Beach, Dreidel va fi probabil o
problem mai puin cu care s am de-a face.
Bine, n seara asta la ora opt la hotelul lui Dreidel foarte bine, Wes, spune
Rogo. Aha, da desigur, adaug el, dei eu nu spun nimic.
l aud cum trage adnc aer n piept. Coboar vocea:
Ai grij de tine, bine?
tiu tonul sta. Ultima dat cnd l-am auzit, eram pe un pat de spital.
Vorbesc serios, Wes. Ai grij.
O s am, i spun i o fac la dreapta intrnd pe aleea pavat cu crmid n
form de potcoav din faa blocului meu. Trecnd de intrarea principal, m
ndrept spre parcarea descoperit din spate. Dei cinstit vorbind, Rogo, credeam
c-o s te bucuri c n sfrit reacionez.
Da, dar data viitoare ncearc s faci cteva ture de bazin nainte sa te
hotrti s traversezi Canalul Mnecii.
Mi-am dedicat toat viaa lui, Rogo. Trebuie s o recuperez.
Mie-mi spui, Wes? Eu m lup cu toat lumea. mi place s m lupt cu toat
lumea m lupt cu biatul obraznic de la supermarket care ncearc sa m nele
dndu-mi pungi de plastic n locul celor de hrtie. Dar vreau s-i spun ceva: cu
oameni ca tia nu poi lupta. Gseti dovada, o ascunzi undeva ca s fie n
siguran i apoi te duci glon la pres la autoriti la cineva care e n msur
s-i mpiedice s te distrug. i, crede-m, cnd te vor gsi, o s riposteze foarte
violent.
Vorbii tot despre Micah i OShea? ntrerupe Dreidel pe fundal.
De cine altcineva? strig Rogo.
Rogo, l ntrerup, tiu foarte bine cum riposteaz. N-o s mai aib ocazia.
Bun asta am vrut s aud. Bine, atunci dac nu poi s te duci acas, unde
o s te ascunzi n orele urmtoare: hotelul la prost unde a stat mama sau poate
undeva mai n vzul lumii, tii, cum e holul de la Breakers sau ceva de genul
sta?
332

Deocamdat nu rspund nimic, ndreptndu-m ncet spre locul meu de


parcare din spate.
Cum adic?
Uit-te ct e ceasul, Wes mai ai nc dou ore de omort aa c,
presupunnd c nu vrei s fii acas
Din nou nu spun nimic.
Jur c-l pot auzi pe Rogo cltinnd din cap.
Acum eti acas, nu-i aa?
Nu chiar, spun n timp ce maina trece peste una din denivelrile din
carosabil menite s reduc viteza.
Nu chiar? Ce-i aia nu chiar?
E adic adic vreau s spun c sunt n parcare.
Doamne Dumnezeule! Wes, cum de i-a trecut prin cap? Pleac de
acolo!
Nu crezi c agentul de paz din fa poate s?
Nu-i niciun agent de paz. E doar un portar cu o insign!
Dar despre camerele de supraveghere, Rogo? Tocmai de asta le e team
s nu fie vzui! i nu te supra, dar dac nu i-ai fi spus nimic lui Dreidel,
probabil c n-a avea de ce s-mi fac griji.
Pleac de-acolo! Acum!
Aa crezi? ntreb intrnd ntr-un loc gol ca s pot face o ntoarcere n trei
timpi.
ntoarce odat maina i iei dracului de acolo nainte s!
Bag maina n mararier, dar nainte s nceap s se mite aud o btaie n
geamul din stnga. M ntorc i dau cu ochii de eava unui pistol lipit de sticl.
OShea ndreapt pistolul exact spre mine i duce degetul arttor la buze.
Spune-i c eti bine, zice OShea, cu vocea nbuit din cauza geamului.
M holbez la pistol.
As ascult, Rogo, sunt bine, spun n telefon.
Rogo mi rspunde ceva, dar nu-l mai aud.
Spune-i c-l suni napoi cnd gseti un loc sigur, adaug OShea.
Ezit un moment. OShea mic uor degetul pe trgaci.
Rogo, te sun napoi cnd gsesc un loc sigur.
nchid telefonul. OShea mi deschide portiera vijelios.
M bucur s te vd, spune el. Cum a fost n Key West?

333

90.
Hai s mergem, Wes. Iei, spune OShea apucndu-m de cma i
scondu-m din Subaru.
M mpleticesc pe asfaltul din parcare i-mi dau seama c maina nc mai are
motorul pornit. Lui nu-i pas. Nu crede c va dura prea mult.
Mic-te du-te la gard, adaug, la un pas n urma mea.
Nu mai are pistolul la vedere. ns i ghicesc eava ndreptat spre mine prin
materialul sacoului.
Ne ducem spre colul din spate al parcrii unde arbutii nali ce o nconjoar
se ntrerup pentru a permite intrarea pe o pist pentru cini care merge paralel cu
parcarea. Pista e ngust i nu prea lung. ns dac stm acolo, n spatele
arbutilor, nu ne va vedea nimeni.
Deci aa, ai fost n Key Wes, spune OShea, stnd n continuare n spatele
meu. Prietenul tu Kenny i transmite salutari.
Privesc peste umr exact cnd ajungem la cei doi stlpi de iluminat aflai de-o
parte i de alta a pistei pentru cini. OShea rnjete superior, dar dup felul n
care prul lui blond nisipiu i este lipit de cap mi dau seama c n-a avut o zi prea
uoar. Ploaia i-a lsat pe nasul crn nite picturi ce par broboane de sudoare.
Nu tiu la ce te referi, spun ntorcndu-m s dau ochii cu el.
Nici mcar nu se obosete s-mi rspund.
Unde-i fotografia pe care ai luat-o, Wes?
i-am spus c nu
nainte de a-mi da seama ce se petrece m lovete cu pumnul n fa
zdrobindu-mi ochiul stng i trntindu-m pe crarea plin de noroi. M trsc
pe fund n iarba ud i-mi simt ochiul zvcnind intens.
tiu c fotografia e la tine. D-mi-o i eti liber s pleci.
E e n torpedou, spun, artnd spre main cu o mn i inndu-m cu
cealalt la ochi.
Se uit napoi spre Subaru exact n momentul n care n parcare i mai fac
apariia nc dou maini. Au farurile aprinse, despicnd ntunericul ce s-a lsat
i transformnd picturile de burni n mici scntei ce plpie n aer. Ali locatari
care se ntorc acas de la serviciu. OShea mi pune un picior pe umr i studiaz
ntreaga scen ca i cum i-ar ghici cuiva n palm.
Fr s spun vreo vorba se apleac, m apuc de cma i m ridic n
picioare. Chiar nainte de a-mi recpta echilibrul m nvrte i m trezesc izbit
de cel mai apropiat copac. Scoara dur mi zgrie obrajii, fcndu-m s uit
pentru moment de durerea de la ochi.
334

n spatele meu, OShea mi desparte picioarele i ncepe s-mi scotoceasc n


buzunare aruncnd totul pe pmnt: portofelul, cheile de la cas, foaia de hrtie
mpturit cu programul zilnic al lui Manning.
Ce faci, ntreb n timp ce el m pipie pe piept i ncearc s fac acelai
lucru i la picioare. i-am spus c e n torpe
Aud c trosnete ceva i-mi dau seama c sunt degetele lui n jurul gleznei
mele.
ncerc s m opun strnsorii, dar e prea puternic. inndu-mi n continuare
glezna strns, mi ridic cracul pantalonului scond la iveal fotografia lucioas,
alb-negru, mulat pe gamb, pe jumtate bgat n oset.
Furios, OShea o smulge de acolo i m d deoparte. Furia i crete pe msur
ce studiaz fotografia lui Micah de la circuitul de curse i vd cum i mototolete
colul de care o ine ns la fel de repede i recapt calmul i-i trage
rsuflarea. Uurat c nu e i el n fotografie, se ntoarce din nou ctre mine.
Faptul c nc sunt n via demonstreaz c fotografia nu e singurul lucru pe
care-l vrea de la mine.
Unde e Lisbeth? ntreab.
Ne-am certat.
i te-a lsat n continuare s-i foloseti maina? Mi se pare extrem de
amabil.
Dac vrei s tii dac face un reportaj
Vreau s tiu unde este, Wes. i nu-mi spune nu tiu.
Dar nu t
Nu-mi spune nu tiu, url, scond pistolul i ndreptndu-l direct spre faa
mea. Cobornd tonul adaug: tiu c ai vorbit cu ea despre careu. Acum
Se aude zgomotul unor crci rupte i ceva ce seamn cu zornitul unor
clopoei de Crciun. n spatele lui OShea, prin deschiztura ce duce spre
parcare, o femeie scund ntr-un costum n carouri scutur o les metalic
conducndu-i cockerul los prin intrarea spre pista pentru cini. nainte ca
femeia s-i dea seama ce se petrece, OShea i ncrucieaz braele
ascunzndu-i pistolul sub bra.
Scuze, spune femeia, rznd nervos n timp ce se las n jos i trece printre
noi. Nu am vrut s v ntrerup.
Nicio problem, rspunde OShea, ntorcndu-se astfel nct ea s nu-i
poat vedea faa clar. Ateptam s ni se ntoarc cinii le place att de mult s
alerge pn la captul pistei!
Femeia da din cap uitndu-se n urm suficient de mult, nct s-i dea seama
c niciunul din noi nu are vreo les. ntorcndu-se rapid i fcndu-se c nu a
vzut, i urmeaz cinele spre un petic de iarb aflat la doi metri mai ncolo.
335

Sunt tentat s o iau la goan. I-a distras atenia lui OShea i n plus poate
sluji drept martor. ns acesta i las brbia n jos i ochii lui verzi ncruntai mi
transmit un mesaj ct se poate de clar. Dac m mic, o s-o ucid i pe ea.
Bravo, Murphy, bravo, pe aici, spune femeia trgnd cinele napoi printre
noi i reintrnd n parcare.
Un minut ntreg o privim din spate n timp ce traverseaz parcarea i se
ndreapt spre ua din spate a cldirii. Femeia se uit la cine, la ceas, i caut
cheile dar, din fericire pentru ea, nu se uit deloc n urm. Cu un zgomot
nfundat, ua de metal a cldirii se trntete i femeia dispare. OShea i mic
braul, iar pistolul ajunge din nou direct n faa mea.
mi pare ru, Wes, spune el, scond piedica de siguran. O s te doar.
Stai ce vrei s faci? ntreb dndu-m napoi i lovindu-m de un copac
din apropiere.
Ploaia uoar l izbete n fa, dar se pare c nici nu observ. Pielea lui
deschis la culoare strlucete n ntuneric.
OShea, dac faci asta ancheta pe care o vor deschide n-o s poi
niciodat s muamalizezi chestia asta.
OShea rnjete cu degetul pe trgaci.
Foarte drgu. Asta ni s-a spus i data trecu
Poc, poc, poc.
Sunetul se aude n aer. Simt cum mi nghea sngele n vine. Nu din cauza
durerii. Din cauza zgomotului. Poc, poc, poc un ecou din trecut ce se aude
acum.
n faa mea, OShea, pe a crui chip se citete stupoare, tremur i se ntoarce
prbuindu-se nspre stlpul de iluminat. Se lovete peste umr ca i cum ar vrea
s omoare o insect ce-l neap. ncep s-i tremure genunchii. i las capul ntro parte. Cu toate astea, abia cnd vd sngele nindu-i din umr, mi dau seama
c a fost mpucat. n lumina slab sngele care-i iroiete pe costum pare negru.
Ahhh! geme OShea lovindu-se cu capul de stlp.
Pistolul i cade n noroi. Dup cum tremur i se sprijin de stlp, mi dau
seama c urmeaz s cad i el. nainte s aud sunetul, o umbr nalt ntr-un
hanorac negru trece n fug pe lng mine ndreptndu-se spre OShea.
Mic-te, Wes! Mic! url umbra, punndu-mi un bra pe umr i
mpingndu-m din drum.
ns alunec pe iarb i, n timp ce ncerc s-mi recapt echilibrul, mi dau
seama ca vocea aceea e inconfundabil. Vocea din Malaysia vocea care m
avertizase la telefon
Boyle.

336

91.
Wes, pleac dracului de acolo! Acum! uier Boyle cu pistolul ndreptat
spre OShea.
Din eava pistolului iese un crmpei de fum.
Alunecnd n jos, cu spatele lipit de stlp, OShea se prbuete n genunchi.
ncearc disperat s se ridice, dar nu reuete. E deja n oc. Nevrnd s rite,
Boyle se repede spre el i-i lipete pistolul de cap.
Unde e Micah? ntreab el.
n genunchi, OShea scrnete din dini i e evident c durerea l copleete.
n cele din urm i-ai aflat numele, nu-i aa? I-am spus c asta se va n
Te mai ntreb o dat, amenin Boyle.
Lund pistolul de lng capul lui OShea, mpinge eava n rana lui din umr.
OShea ncearc s ipe, dar Boyle i acoper gura cu palma.
Pentru ultima oar, OShea! Unde se ascunde?
Scond sigurana, mpinge i mai adnc eava pistolului n rana lui OShea.
Corpul lui OShea tremur n timp ce face eforturi s vorbeasc. Boyle i ia
mna de la gura.
E e mort, geme OShea mai suprat ca niciodat.
Cine a fcut-o? Tu sau Romanul?
OShea ezit din nou, iar Boyle nvrte pistolul n ran.
Eu eu rage OShea cu o privire slbatic n ochi. La fel cum o s fac
i cu ti
Boyle nu-i d ansa s o fac i aps brusc pe trgaci, mpucndu-l n
aceeai ran. Se aude un zgomot nfundat i o plesnitur, i o bucat de carne
explodeaz n spatele umrului. Durerea este att de crncen, c OShea nici nu
mai apuc s ipe. i d ochii peste cap. Braele i atrn moi.
Se prbuete n fa ca un sac de crpe. n momentul n care atinge pmntul,
Boyle se apleac deasupra lui ducndu-i minile la spate i punndu-i n jurul
ncheieturilor nite ctue de plastic pe care le-a scos din buzunar.
Ce ce faci aici? ntreb recptndu-mi cu greu rsuflarea.
Cu un sunet sonor, ctuele se nchid, inndu-i minile lui OShea la spate.
Dac Boyle ar fi vrut s-l omoare, ar mai fi tras o dat. ns dup modul n care-l
leag se pare c are alte planuri n ceea ce-l privete. Mai uimitor mi se pare
modul n care se mic Boyle trgnd de corpul lui OShea, lucrnd cu atta
repeziciune dup felul n care i se ncordeaz tricepii sub hanorac mi-e clar
c s-a antrenat pentru asta.
337

Wes, i-am spus s pleci! url n cele din urm Boyle ntorcndu-se nspre
mine.
E prima oar cnd apuc s-i vd ochii. Chiar n lumina asta slab sclipesc ca
nite ochi de pisic. Cprui-deschis cu o pat albstruie.
Undeva la distan se aude o portier trntit. Boyle sare spre stnga urmrind
sunetul. Arbutii nali i blocheaz vederea, dar dup cum rmne nemicat,
aplecndu-se s asculte se ateapt s vin cineva.
Trebuie s mergem! repet nnebunit.
Culege n grab pistolul lui OShea de pe jos i-l pune n buzunar.
De unde ai tiut c-o s fiu aici?
Nu-mi rspunde i-l rostogolete pe OShea ca pe un butean ntorcndu-l cu
faa n sus.
Ajut-m s-l ridic! mi cere Boyle.
Fr ca mcar s m gndesc, m duc lng el i-l apuc pe OShea de sub
braul stng. Boyle l apuc din dreapta.
M urmreai? adaug n timp ce-l punem pe OShea pe picioare.
Boyle ignor ntrebarea, trece n faa lui OShea, se apleac i se las pe un
genunchi. OShea se prbuete peste el, iar Boyle l ia n spinare ca pe un covor
rulat.
i-am pus o ntre
Te-am auzit, Wes. D-te la o parte din calea mea.
ncearc s treac pe lng mine. Eu fac un pas ca s rmn n continuare n
faa lui.
M urmreai, deci? Asta ca s dai de ei sau?
Eti atent la ce spun, Wes? Nico poate ajunge aici din moment n moment!
M blochez la auzul acestor cuvinte. Mi se usuc gura i jur ca toate glandele
sudoripare din corpul meu ncep s intre n funciune.
Acum pleac dracului odat de aici nainte s ne omori pe amndoi!
Cltinnd din cap, Boyle trece grbit pe lng mine cu OShea pe umeri. M
ntorc i m uit la el cum alearg spre captul pistei pentru cini.
Unde-l duci?
Nu fi idiot! strig, uitndu-se nc o dat nspre mine i asigurndu-se ca
am neles ce vrea s spun. Putem s vorbim mai trziu.
De la distan, n timp ce se ndeprteaz de mine, hanoracul negru al lui
Boyle l camufleaz n ntregime, mai puin chelia. Atrnat pe umerii lui, acelai
lucru se poate spune i despre OShea al crui gt palid se blngne n jos spre
pmnt. Boyle mai strig ceva, dar nu-l aud. Imediat ce trec de linia copacilor,
dispar n noapte. Soarele a apus deja. Iar eu am rmas din nou ntr-o linite
deplin. ocat. Singur-singurel.
338

n spatele meu se aude trntindu-se o portier. n stnga mea se aude rind


un greier. Continu s plou mrunt i se aude o creang trosnind. Apoi nc una.
E mai mult dect suficient.
ntorcndu-m spre parcare, o iau la fug ct pot de repede. Se aude
nchizndu-se o alt portier. Zgomotul e mult mai slab ca i cum ar fi la
captul mai ndeprtat al parcrii. Nu e momentul s risc. Ridicndu-mi de jos
portofelul, cheile de la cas i fotografia, m reped spre stlpii de iluminat,
napoi n parcare. Trec printre dou maini i vd c nu e nimeni acolo.
Dup ce-mi ndes portofelul n buzunar i fotografia napoi n oset, sub
pantalon alerg prin parcare cercetnd pe rnd capotele tuturor mainilor.
Deasupra fiecrui plafon metalic, luminile de sus reflect circular picturile de
ploaie transformate n bltoace. n continuare nu se vede nimeni. Asta nu m face
s m simt mai n siguran. Dac Boyle m-a urmrit tot timpul sta nseamn c
oricine ar pu Nu, nu trebuie nici mcar s m gndesc la asta.
Lund-o din nou la fug, m npustesc spre maina lui Lisbeth, deschid grbit
portiera i m arunc pe scaunul oferului. Maina are n continuare motorul
pornit. Telefonul meu se afl n continuare n dreapta, sub frna de mn.
Deschiznd clapeta, formez frenetic numrul lui Rogo i bag n mararier.
ns n timp ce ascult cum sun nu m pot gndi dect la faptul c Rogo se afl
mpreun cu i la nenumratele ntrebri pe care mi le-a pus Dreidel i cum
ntr-un fel sau altul OShea tia c vorbisem cu Lisbeth. Eu i Rogo eram
convini c Dreidel nu avea cum s aud ceva din ultima noastr discuie, ns
dac ne-am nelat
Aps cu degetul mare pe tasta de ncheiere a apelului, nchid repetndu-mi n
minte cuvintele lui Boyle. Putem s vorbim mai trziu. M uit n jos la ceasul
digital de pe bord. O or i patruzeci i cinci de minute, ca s fiu mai exact.
Cu degetul mare formez un alt numr i aps pe acceleraie spunndu-mi c
asta e singura soluie. i chiar este. Indiferent ce-a fcut Boyle, chiar dac m-a
folosit ca momeal pentru Cei Trei, prin faptul c l-a capturat pe OShea i a aflat
c Micah e mort, n cele din urm ne-a pus ntr-o poziie avantajoas. Aa c, n
loc s m duc la locul cu pricina azi la ora apte n loc s m avnt n
necunoscut , trebuie s profit la maximum de aceast oportunitate. Chiar dac
asta nseamn c trebuie s-mi asum nite riscuri.
Termin de format numrul i trebuie doar s aps pe tasta de iniiere a
apelului. Cu toate astea m opresc. i nu pentru c nu am ncredere n ea. Ci
pentru ca am. Rogo mi-ar spune probabil c n-ar trebui. Dar el nu a auzit-o
cerndu-i scuze. El nu a auzit durerea din vocea ei. tia c m rnise. i asta o
rnea pe ea.
Aps tasta rugndu-m s nu ajung s regret hotrrea. Aud cum sun. i sun
din nou. Are posibilitatea de a vedea numrul celui care sun. tie cine e.
339

Telefonul sun pentru a treia oar, iar eu m ndrept spre partea din fa a
cldirii. Nu pot s-o condamn c nu rspunde. Dac o sun, nu poate fi dect pentru
c am neca
Wes? rspunde Lisbeth n cele din urm, cu o voce mai cald dect m
ateptasem. Tu eti?
Da.
Nu e greu s-i dea seama ce se ntmpl dup vocea mea.
E totul n regul? ntreab.
Nu nu cred, spun strngnd cu putere volanul.
Nu ezit nici mcar un moment.
Cum te pot ajuta?

340

92.
Conducnd pe strdua sinuoas pavat cu crmid din faa blocului lui Wes,
Nico mai verific o dat ptura de ln a lui Edmund i aps pe frn
amintindu-i c trebuie s-o ia mai ncet. Din armat pn la circuitul de curse i
mai apoi pn aici, cel mai important el al lui fusese s treac neobservat. ns
acum c era att de aproape Nico lu piciorul de pe frn i aps acceleraia.
Rozariul de lemn prea c-i arde pieptul.
Aproape ai ajuns, fiule. Nu te agita.
Nico ddu din cap, fcndu-i cu mna unuia dintre locatarii care ieea
alergnd pe ua din fa pentru o partid de jogging. n timp ce Pontiacul rula pe
drumul ce ducea spre parcarea din spate, farurile sale strpungeau nserarea ca
dou lnci de lumin.
Ai idee unde te duci?
La numrul 527, rspunse Nico, artnd cu brbia nspre numerele
apartamentelor pictate cu negru pe parapetele de beton din faa fiecrui loc de
parcare.
ntr-un minut trecu n sus i-n jos pe dou culoare.
525 526 i
Nico aps pe frna fcnd maina s se opreasc brusc. 527. Numrul
apartamentului lui Wes. ns locul de parcare era gol.
Cu toate astea poate fi sus.
Nico cltin din cap.
Nu e sus.
Atunci ar trebui s urcm i s-l ateptm.
Nu cred c e o idee bun, spuse Nico examinnd n continuare locul de
parcare.
Refuznd s renune, trecu pe culoarul urmtor. i ngust ochii i cobor
geamurile ca s vad mai bine. n urechile lui, ploaia lovindu-se de mainile din
apropiere suna ca o tob lovit cu putere de un puti de zece ani.
Trecnd ncet n sus i-n jos pe fiecare culoar, Pontiacul vir n cele din urm
spre colul mai ndeprtat al parcrii pe unde intraser.
Mcar tii ce main are?
ncetinind, Nico cltin din cap i deschise portiera din stnga.
Nu caut maina.
Dar atunci ce?
Pontiacul aproape c nu se oprise cnd Nico sri afar, travers prin faa lui
trecnd prin lumina propriilor faruri i se ghemui la pmnt. Pe asfalt, un set de
341

urme de roi paralele formau dou V-uri identice, parial suprapuse, chiar la
ieirea de pe un loc de parcare. Ca i cum cineva plecase n grab.
Ridicndu-se, Nico se uit peste umr, studiind nc o dat parcarea n
ansamblul ei. Stlp cu stlp, culoar cu culoar, trecu cu privirea peste fiecare
bucic, inclusiv peste arbutii ce nconjurau n ntregime parca Nu, nu n
ntregime. Ridicndu-i capul, Nico clipi de dou ori ca s se asigure c vedea
bine.
Era uor de srit cu vederea ascuns de maini i aproape nchis de tufiuri,
deschiztura ngust dintre arbuti disprea practic din cauza camuflajului su
natural. Din fericire pentru Nico, el avusese parte de nenumrate antrenamente
ce implicau camuflajul.
Nico, ai gsit ceva?
Nico i scoase pistolul din pantaloni, lipindu-i eava de rozariul de la piept.
ns, ndreptndu-se spre deschiztur i ptrunznd pe pista pentru cini, nu
vzu dect nite urme de pai noroioase n toate direciile i petice de iarb
culcat la pmnt. La prima vedere se prea c avusese loc o lupt, dar cu ploaia
asta noroiul din parcare la fel de bine se putea s nu fi fost absolut nimic.
Netulburat, Nico privi crengile (attea cruci), tufiurile, trunchiurile tuturor
copacilor. Dumnezeu l adusese aici. Dumnezeu avea s-i arate ceva. Se ls n
genunchi, uitndu-se pe sub arbuti, trecnd cu mna liber prin bltoacele de
ploaie. Erau urme de labe de animale i urme de pai sub cteva crengi atrnate,
ns cea mai mare parte a terenului era prea plin de noroi ca s poat descoperi
vreun indiciu.
Trndu-se prin iarba ud, Nico simi noroiul ptrunzndu-i prin blugi. Inima
i btea cu putere. Nu nelegea. Dumnezeu trebuia Dumnezeu trebuia s-i
arate ceva. ns, dei Nico cuta mai departe cu frenezie dei continua s se
trasc precum un cine prin noroi indiciul unde plecase Wes totul
dispruse.
Te rog te rog, s nu mai plou, implor Nico cerul acum total n
ntregime ntunecat.
Ploaia mrunt continua s cad din cer ca o cea lptoas.
Te rog s nu mai plou! explod Nico, aruncnd n sus un pumn de
noroi i iarb.
Ploaia nu se opri.
n patru labe, Nico i plec apoi capul, privind cum mrgelele rozariului i se
legnau la gt. Cum putea? De ce l-ar fi adus Dumnezeu att de departe? Cu
ploaia iroindu-i pe fa, Nico se ridic i o lu printre stlpii de iluminat, napoi
spre parcare.
Cnd se apropie de Pontiac nc mai avea capul plecat. Apuc strns rozariul
ncercnd sa spun o rugciune, dar nu reui s rosteasc niciun cuvnt. ncerc
s nchid ochii, dar nu se putu gndi dect la noroiul, iarba i beele care
342

acoperiser toate urmele. Pumnul i se ncord pe rozariu, trgnd mai tare, i mai
tare. Dumnezeu i promisese. El El mi-a jurat a jurat! c ua diavolului va
rmne nchis c rzbunarea morii mamei mele avea s aduc rscumprarea
pcatelor. i acum s m abandoneze astfel
Cu un zgomot ascuit, rozariul se rupse i zeci de mrgele de lemn se
mprtiar ca nite bilue de marmur pe asfaltul din parcare.
Nu Doamne iart-m iart-m! implor Nico isteric, aruncndu-se s
le culeag de jos n timp ce acestea sreau, se rostogoleau mprtiindu-se n
toate direciile.
Aplecndu-se ntr-o parte i n cealalt ca s le adune, Nico se ntinse dup o
mrgic de lemn ca un copil de cinci ani care ncearc s prind un greiere. Dar
abia cnd alunec n genunchii deja uzi abia cnd mrgica sri, sri, sri i se
rostogoli dincolo de Pontiac Nico vzu bucata de hrtie, cu reclam, ud
fleac i lipit de pmnt. Chiar n faa roii din dreapta.
Dup cum arta partea de sus perfect ntins i partea de jos mototolit i
umflat de ploaie deja se trecuse cu maina peste ea. ns chiar i n lumina
lunii, chiar cu partea de sus fluturnd i pe care se ntipriser urmele
cauciucurilor, Nico reui s citeasc numele restaurantului scris cu litere mari i
roii sus, deasupra meniului chinezesc. i, ce era mai important, rndul de jos,
scris de mn.
Trebuie s afli i ce altceva a mai fcut. La 7 p.m. Ron
Ron.
Nico citi numele din nou. i din nou. Fiara.
Ron.
Literele i se nceoar n faa ochilor. Apucnd ncet meniul de pe asfalt, deabia se putu stpni s nu-i tremure minile, s nu-i tremure la fel cum i tremura
capul mamei sale. Jumtate de meniu se rupse cnd l trase. Nu-i psa. Strngnd
hrtia ud fleac la piept, Nico privi nspre cer i srut pumnul de mrgele pe
care le strnsese n cealalt mn.
neleg, Doamne. Wes i Boyle trdtorii mpreun. O ultim
ncercare un ultim capitol, opti Nico ctre cer. ncepu s se roage. N-o s te
dezamgesc, mam!

343

93.
Ua metalic zgriat de la apartamentul vechi se deschise scrind, iar pe
Lisbeth o izbi n fa mirosul statut de tutun de pip.
Reportera, nu? ntreb un btrnel scund i ndesat cu ochelari cu lentile
fumurii, cu o brbie ascuit i proeminent, i mbrcat ntr-o cma alb cu
mneci scurte.
Nu prea c se schimbase de ultima dat cnd l vzuse cu excepia frunii,
unde o bucat oval de piele de mrimea unei insigne de campanie fusese
ndeprtat dintre locul n care ncepea s-i creasc prul alb pn la sprncene,
lsnd n urm o pat rozalie de piele nou.
Se jupoaie din cauza cancerului de piele, izbucni el. Nu e prea plcut de
privit, dar eh mcar nu mi-a ajuns la craniu, adug ridicnd din umeri i
rznd ciudat.
Eve o avertizase. La fel ca indivizii care fceau benzi desenate i ca aceia care
se ocupau de anunurile mortuare, toi creatorii de careuri de cuvinte ncruciate
ar fi avut nevoie de cteva lecii de bune maniere.
Cnd Lisbeth pi n interior, Martin Kassal o urm un pic prea aproape,
ncercnd s ascund un chioptat aproape insesizabil, conducnd-o n
sufragerie, unde toi pereii erau acoperii de rafturi cu cri. Chiar i pe biblioteci
se aflau teancuri uriae, pn la tavan, de ziare, reviste, dicionare, dicionare de
sinonime i seturi complete din Encyclopaedia Britannica, ediiile din 1959 i
1972. Chiar lng sufragerie se afla un salona cu un birou alb nglbenit de
soare, o canapelu de dou persoane ngropat n articole tiate din ziare i o
tabl mobil ncadrat de cel puin cincizeci de semne n form de romb de
genul: Bebelu la bord; Student la bord; Gemeni la bord; Fani ai echipei
Dolphins la bord; Posesor de arm la bord; Soacr n portbagaj; Ttic din
Michigan la bord; Nimeni la bord, unul roz strlucitor cu Prines la bord i,
desigur, unul alb-negru cu Iubitor de careuri ncruciate la bord, unde literele
o din iubitor i bord se intersectau.
Iunie 1992, zmbi Kassal, ridicndu-i brbia rotund. A trebuit s gsim
cuvinte dintr-o mulime de domenii pentru careul din ediia de week-end. Chestii
imposibile: o chei veche de la o cutie de suc, un card de baseball cu un juctor
care nu avea apc de baseball i astea, spuse el artnd spre colecia Bebelu la
bord. Orice n afar de BEBELU la bord.
Dnd din cap politicoas, Lisbeth trecu cu privirea peste semnele respective
i-i concentr privirea asupra tablei propriu-zise unde se afla un careu imens,
344

desenat de mn. Partea de sus era plin de cuvinte i de spaii negre; partea de
jos era aproape complet alb.
Tot de mn le desenai? ntreb ea.
n loc s le fac pe vreun computer care s fac toata treaba pentru mine?
Nu te supra, dar sunt destul de demodat i aa. Ultimul lucru de care am nevoie
e s flutur steagul alb i s m ngrop, dac nelegi ce vreau s spun.
neleg perfect, spuse Lisbeth, uitndu-se la cele dou careuri pe care le
avea n mn.
Deci alea sunt careurile despre care vorbeai? ntreb Kassal, ridicnd nasul
i uitndu-se prin jumtatea de lentile bifocale ale ochelarilor pe care o folosea
pentru citit.
Lisbeth i ddu careurile, iar el trecu rapid cu privirea peste cel de deasupra.
La numrul cincizeci i ase orizontal trebuie pus targ nu trage.
Nu careul n sine e problema, spuse Lisbeth. E vorba despre simbolurile de
pe margine.
Urmrind degetul lui Lisbeth spre marginea careului, Kassal studie fiecare
simbol scris de mn

Sigur nu sunt doar nite mzglituri?


i noi am crezut la fel pn ce am descoperit asta, explic ea, dndu-i i
careul pe care l luase de la Violet.
Aha, spuse Kassal cu rsul su tern. Ce tipi istei! Propriul mesaj.
Vedei, asta-i toat chestia. Nu cred c l-au inventat ei nii
Deja acaparat de joc, Kassal opti pentru sine:
Dac cele patru puncte reprezint litera D ca a patra liter i cele dou
puncte nseamn B Nu, nu nu e o criptogram nu sunt destule simboluri
pentru litere. Nu e nicio anagram. Privind-o pe Lisbeth pe deasupra ochelarilor
adug: Ar putea fi simboluri meteo poate semne n limba Navajo. Cine zici c
le-a fcut?
Un prieten.
Un prieten, un prieten, dar era un prieten iste, unul tmpit, unul?
Iste. Foarte iste. Cel mai iste dintre toi.
i de ce zici c-i trebuie chestia asta?
Pentru doar aa, de amuzament.
Kassal se uit lung la ea ncercnd s-o descifreze ca pe un careu de cuvinte
ncruciate.
Chestia asta n-o s m bage n vreun bucluc, nu-i aa?
345

Domnule, cei care se ocup de paginile de divertisment au spus c suntei


cel mai bun la descifrarea unor astfel de lucruri.
Acum ncerci s m flatezi, drgu.
Nu, nu asta am vrut
Bine, e n regul. Zilele astea nu mi se ntmpl prea des s fiu flatat de
rocate tinere i drgue. mi lipsete chestia asta.
Aplecndu-se peste biroul nglbenit, Kassal scoase un carnet i copie
simbolurile unul cte unul.
Deci m vei ajuta? ntreb Lisbeth.
Hai s vorbim mai puin i s lucrm mai mult, spuse el, adncit din nou n
descifrarea misterului.
Lisbeth se mic n spatele lui, ascunzndu-i cu greu entuziasmul.
Hai s ncepem cu semnul sta cu patru puncte de aici, spuse el artnd
spre

Dac tragi o linie vertical prin mijlocul lui, aa:

i o linie orizontal aa:

simbolul este acelai pe ambele pri ale liniei, ceea ce nseamn c semnul
este multiaxial simetric.
i asta de ce e important? ntreb Lisbeth.
Ai ncercat vreodat s caui un simbol n dicionar? Sintagma Patrupuncte-ntr-un-ptrat nu se gsete la litera P. Dar la fel cum fiecare puzzle
are o soluie, fiecare simbol are modul propriu de clasificare care depinde de
patru elemente. Mai nti, dac este simetric sau nu. Apoi, dac este nchis ca un
triunghi sau deschis ca acele patru puncte de aici. Al treilea: dac liniile sale sunt
drepte sau curbe. i al patrulea: dac simbolul are linii care se intersecteaz, ceea
ce deschide o nou gam de posibiliti.
i cnd rspundei la toate ntrebrile astea?
Cnd rspunzi la astea, spuse Kassal, chioptnd pn aproape de
bibliotec i scond din rafturi o grmad de cri groase, de mrimea unor cri
de telefon, te duci la referine.
346

Cu un zgomot nfundat, ls crile pe birou. Dicionarul Elsevier de


simboluri i imagini, Enciclopedia simbolurilor tradiionale, Ghidul lui Franken
pentru imagini religioase, Almanahul ritual al semnelor oculte, Manualul Passer
al simbolurilor indienilor din America
O s dureze ceva, nu-i aa? ntreb Lisbeth deschiznd o carte la o seciune
intitulat Liwi multiaxiale, nchise, intersectate.
Paginile deschise conineau patru explicaii enciclopedice pentru (inclusiv
nelesurile sale din matematic, genealogie i botanic) i ase articole de
dicionar pentru

i alte cercuri suprapuse.


Sigur c va dura, rspunse Kassal, catalognd deja celelalte simboluri din
careu. De ce? Trebuie s ajungi un?
Telefonul lui Lisbeth sun cu volumul la maximum. Deschiznd repede
clapeta, fu pe punctul de a rspunde, cnd ddu cu ochii de identitatea
apelantului.
Veti proaste? ntreb Kassal vzndu-i reacia.
Nu, doar c nu, deloc, insist ea n timp ce telefonul mai sun o dat.
Dac spui tu, rspunse Kassal ridicnd din umeri. Dei din experiena mea
pot spune c astfel de reacii sunt rezervate numai pentru dou categorii de
persoane: efi i iubii.
Da, ei bine asta e cu totul i cu totul o alt problem.
ns cnd telefonul sun a treia oar, Lisbeth nu putu s ignore faptul c, dei
carneelul i ieea din geant, nu simi niciun impuls s se ntind s-l ia. Sigur,
asta nu nsemna c-i era foarte uor. ns dup aproape zece ani n care
transformase nite poveti de doi bani n adevrate titluri incendiare de prim
pagin, ei bine existau lucruri mai importante dect prima pagina. Rspunznd
n cele din urm ntreb:
Wes, tu eti?
Da, rspunse el cu o voce i mai groaznic dect cea pe care o avusese
cnd urmriser filmul despre atentat.
E totul n regul?
Nu nu cred.
Simind durerea din glasul lui Wes, Lisbeth se ntoarse nspre Kassal.
Du-te, spuse btrnul aranjndu-i ochelarii pe nas. Te sun imediat ce aflu
ceva.
Suntei sigur?
347

Du-te, insist el ncercnd s par enervat. Oricum voi, rocatele, nu facei


altceva dect s distragei atenia omului.
Mulumindu-i din cap, Lisbeth i scrise n grab numrul de telefon pe o
fiuic i o lu la fug spre u. ntorcndu-se napoi la celular l ntreb pe Wes:
Cum te pot ajuta?
La captul cellalt al liniei Wes respir n sfrit. Lisbeth nu-i ddea seama
dac de uurare sau de emoie.
Depinde, rspunse el. Ct de repede poi ajunge la Cimitirul Woodlawn?
Cimitirul Woodlawn? De ce acolo?
Acolo mi-a cerut Boyle s m ntlnesc cu el. La ora apte p.m. La
mormntul lui.

348

94.
Dup ce se lupt pre de aproape o or cu aglomeraia din trafic, Rogo fcu la
dreapta, prsi autostrada pe la ieirea spre Griffin Road n Fort Lauderdale.
Auzi, pentru un tip care are de-a face cu amenzi pentru circulaie n fiecare
zi, spuse Dreidel apucnd-se de mnerul interior al uii ca s-i menin
echilibrul, ai crede c ai mai mult consideraie pentru ofatul preventiv.
Las, dac primim amend m ocup eu, rspunse Rogo cu rceal, apsnd
i mai tare pe pedala de acceleraie i conducnd i mai repede pe oseaua
ntunecat.
Wes avusese destul timp. Acum prioritatea principal era s afle de ce Boyle
trebuise s se ntlneasc cu doctorul Eng n Florida n sptmna de
dinaintea atentatului.
E imposibil s-l mai gsim acolo, rosti Dreidel uitndu-se la ceas. Vreau s
spun c orice doctor e imposibil de gsit dup ora cinci, adaug rznd nervos.
Nu vrei s taci? Aproape am ajuns.
Dup un viraj strns la stnga, care i duse pe sub pasarela peste I-95, Toyota
albastr o lu nspre vest pe Griffin, pe lng un ir de supermarketuri, dou
magazine cu produse second-hand i un centru de nchirieri casete pentru aduli
numit De la AAA la XXX.
Minunat cartier, observ Rogo trecnd pe lng indicatorul luminos vopsit
n mov i verde de la Fantasy Lounge.
Nu-i chiar att de c
Chiar deasupra lor se auzi un zgomot asurzitor, n timp ce un Boeing 747 alb
cu rou strbtu cerul, pregtindu-se s aterizeze la Aeroportul Fort Lauderdale,
care, judecnd dup nlimea unde se afla avionul, se situa probabil la numai un
kilometru i jumtate n spatele lor.
Poate doctorul Eng este ncntat de chiria ieftin, spuse Dreidel n timp ce
Rogo mai citea o dat adresa din agenda lui Boyle.
Dac avem noroc, vei putea s-l ntrebi personal, spuse Rogo artnd
nainte prin parbriz.
Chiar n fa, dincolo de o firm de pompe funebre, se vedea parcarea ngust
i bine luminat a unei cldiri moderne de birouri, cu patru etaje, alb i cu
ferestre i ui argintii. Cldirea era nconjurat de-a lungul jumtii superioare
de o linie orizontal ngust, strlucitoare, chiar sub acoperi.
Griffin Road numrul 2678.

349

95.
n primul an, Ron Boyle trise cu spaima n suflet. Cltorind mereu dintr-o
ar n alta operaia la nas i implanturile din obraji pn i modificarea
accentului care nu i reuise de fapt niciodat ca lumea. Cei din biroul doctorului
Eng susinuser c toate acestea aveau s-l pun la adpost de orice suspiciune,
fcndu-l imposibil de urmrit. ns asta nu-l mpiedicase s sar din pat de
fiecare dat cnd auzea o portier trntindu-se n faa motelului, vilei sau
pensiunii unde se afla. Cel mai ru fusese cnd avusese loc un foc de artificii
lng o catedral din apropiere o tradiie a nunilor din Valencia, Spania.
Desigur, Boyle bnuise c nu avea s fie prea uor s se ascund, s-i
prseasc prietenii, familia mai ales familia , ns tiuse care era miza. i, n
final, cnd avea s se ntoarc, se presupunea c avea s merite efortul. Dac
plecai de la premisa asta, era uor s duci mai departe raionamentul. Spre
deosebire de tatl su, el nfrunta direct problemele. i cnd nchidea ochii
noaptea tia c nimeni nu-l putea nvinovi pentru asta.
n al doilea an, dei se obinuise deja cu viaa din Spania, sentimentul de
izolare ajunsese s fie resimit i mai puternic dect calculase mintea lui de
contabil. Spre deosebire de vechiul lui prieten Manning, atunci cnd plecase de
la Casa Alb, pe Boyle nu-l deranjase c nu mai era o persoan public. ns
singurtatea nu neaprat dorul de soie (csnicia lui se ncheiase de fapt cu
mult vreme nainte), ci mai ales de fiica sa, aa cum se ntmplase n ziua n
care aceasta mplinise aisprezece ani i i-o imaginase frumuic, zmbind fr
aparatul dentar n poza pentru permisul de conducere nou-nou acelea erau
zilele n care avea preri de ru. Zilele pentru care se fcea vinovat Leland
Manning.
n al treilea an, se obinuise deja cu toate trucurile pe care-l nvaser
angajaii de la biroul doctorului Eng: s mearg pe strad cu capul plecat, sa
verifice uile de dou ori dup ce intra ntr-o cldire, chiar s aib grij s nu lase
baciuri prea mari ca s nu fie inut minte de chelneri sau vnztori. Se
obinuise ntr-o asemenea msur, nct comisese prima lui greeal: sttuse la
taclale cu un american stabilit n zon la un pahar de horchata ntr-o bodeg din
localitate. Dar n momentul n care brbatul comandase o porie dubl, Boyle i
dduse seama c acesta lucra pentru Agenie. Panicat, ns suficient de iste s
stea s-i termine paharul, Boyle merse direct acas, i fcu valizele i prsi
Valencia chiar n seara aceea.
n luna decembrie a aceluiai an, ziarul New Yorker public un articol de
prima pagina despre computerele Univar Blackbird deinute de guvernele din
350

Iran, Siria, Burma i Sudan. Considerate ri teroriste, nu le puteau importa din


Statele Unite, ci le cumprau de la un furnizor obscur din Orientul Mijlociu. ns
ceea ce nu tiau aceste ri era c Univar era o companie-fantom deinut de
Agenia de Securitate Naional i la ase luni dup ce computerele ajunseser n
posesia rilor teroriste, ncepur s se strice unul cte unul transmind n acelai
timp toat informaia stocat n ele direct ctre NSA de unde numele de cod
Blackbird fcnd aluzie la repeziciunea cu care dispruse.
ns dup cum se arta n articolul din New Yorker, n timpul administraiei
Manning, unul dintre computerele Blackbird din Sudan nu transmisese
informaia stocat n memoria sa ctre NSA. i cnd celelalte o fcuser, acest
Blackbird rmas a fost scos din ar ajungnd n cele din urm pe piaa neagr.
Informatorul care l deinea cerea o rscumprare de ase milioane de dolari din
partea Statelor Unite pentru a-l returna. ns cei din stafful lui Manning,
ngrijorai c era posibil s fie doar o mecherie, refuzaser s plteasc. Cu dou
sptmni nainte ca povestea din New Yorker s fie dat publicitii, Patrick
Gould, autorul acestui articol, murise din cauza unui anevrism cerebral. Autopsia
nlturase orice suspiciune privind alte cauze.
n al patrulea an, Boyle ajunsese s-i gseasc un loc bunicel ntr-un orel
de lng Londra, ntr-un apartament nghesuit la etajul unei cofetrii cu torturi
pentru nuni. i n timp ce aromele de alune proaspt prjite i vanilie l
ntmpinau n fiecare diminea, frustrarea i regretele nbuir ncetul cu
ncetul sentimentul de team al lui Boyle. Acesta l acoperise din nou numai
atunci cnd Biblioteca Prezidenial Manning nu se deschisese nici mcar la
dou luni de la expirarea termenului-limit, mpiedicndu-l s solicite diverse
hrtii, documente i alte dovezi. Asta nu nsemna ns c nu avea ce face. La
sfritul mandatului lui Manning, se scriser o mulime de articole n reviste i
ziare i chiar cri despre Nico i despre atentat. Cu fiecare dintre ele, Boyle
retria cele aizeci i trei de secunde de mpucturi de pe pista de curse, frica se
ntorcea, redeschiznd rnile din piept i din palm. Nu numai din cauza
ferocitii atacului i nici mcar din cauza eficienei aproape militare a
atentatorului, ci din cauza tupeului de care dduser dovad: totul se ntmplase
pe pista de curse, n transmisie direct la televiziune, n faa a milioane de
oameni. Dac Cei Trei l voiau mort pe Boyle, ar fi putut s-l atepte n faa casei
lui din Virginia, s-i taie gtul sau s-i provoace un anevrism cerebral. S-l
elimine la circuitul de curse, s o fac n faa tuturor martorilor de acolo un
astfel de risc merita numai dac atrgea dup sine nite avantaje enorme.
Anul al patrulea fusese i cel n care Boyle ncepuse s-i scrie scrisorile.
Fiicei sale. Prietenilor. Chiar i vechilor dumani, inclusiv celor civa care nu
participaser la nmormntarea lui. Scrisori pline de ntrebri, de poveti, orice
putea include n ele ca s simt legtura cu viaa lui adevrat, cu fosta lui via.
Preluase ideea dintr-o biografie a preedintelui Harry Truman, care obinuia s
351

scrie scrisori usturtoare detractorilor si. Ca i Truman, Boyle scrisese sute. Ca


i Truman, nu le trimisese niciodat.
n al cincilea an, soia lui Boyle se recstorise. Fiica lui intrase la facultate la
Universitatea Columbia cu o burs ce purta numele defunctului ei tat. Niciuna
din aceste veti nu-i frnsese inima lui Boyle. ns cu siguran influenar
negativ starea sa de spirit. Curnd dup aceea, aa cum se ntmplase nc din
primul an, Boyle se trezise ntr-un Internet caf verificnd cursele aeriene ctre
State. De cteva ori i fcuse rezervare. Plnuise deja de mult vreme cum avea
s intre n legtur, cum avea s-i caute fata, cum avea s dispar nelndu-le
vigilena pn i celor care l supravegheau n permanen. Atunci i ddea
seama de crunta realitate. Cei Trei Cei Patru indiferent cum i ziceau, deja
Boyle nici mcar nu se putea gndi la asta. Nu voia s rite din nou. n schimb,
de ndat ce Biblioteca Prezidenial Manning i deschisese porile, Boyle se
cufundase n studierea hrtiilor din propriul trecut, trimind cereri prin pota
electronic i cutnd cu disperare s gseasc o dovad care s-i confirme ceea
ce intuia de ani ntregi.
n anul al aselea, ajunsese deja s se ngroape n cpii xerox i vechi dosare
de la Casa Alb. Oamenii doctorului Eng se oferiser s-l ajute, ns Boyle
depise deja perioada de naivitate. n lumea lui Eng singura prioritate era Eng,
exact motivul pentru care, atunci cnd Manning l introdusese n grupul
doctorului Eng, cu atia ani n urm, Boyle le spusese despre Cei Trei i despre
oferta lor de a-l face pe el Al Patrulea i despre ameninrile care nsoiser
propunerea. ns ceea ce nu dezvluise niciodat nimnui era ceea ce furaser
deja Cei Trei. i ceea ce el, Boyle, era hotrt s recupereze cu orice pre.
Avusese n sfrit ocazia s fac asta acum unsprezece zile, ntr-o dupamiaz ceoas i ploioas din ultima lun a celui de-al aptelea an. Adpostinduse sub copertina de deasupra intrrii n oficiul potal de pe Balham High Road,
Boyle rsfoia paginile scoase la imprimant pe care tocmai le primise din dosarul
personal al lui Manning. Printre cele mai importante se numrau un mesaj ctre
guvernatorul statului Kentucky, cteva notie scrise de mn pentru un discurs
din Ohio i o bucat rupt dintr-un numr din Washington Post, pagina de
divertisment, care avea cteva nume mzglite ntr-o parte i un careu aproape
completat n partea cealalt.
La nceput, Boyle aproape c-l aruncase la o parte. Apoi i amintise c n ziua
aceea la circuit, pe bancheta din spate a limuzinei, Manning i eful lui de
personal dezlegau mpreun un careu. De fapt, dac se gndea mai bine, mai tot
timpul dezlegau cte un careu. Uitndu-se cu atenie la careu, Boyle simise
brusc o ghear n piept. ncepuse s-i mute buza de jos n timp ce studia cele
dou tipuri distincte de scris. Al lui Manning i al lui Albright. ns cnd vzuse
mzgliturile fcute la ntmplare n afara careului, i inuse respiraia
352

mucndu-i buza aproape pn la snge. n spaiul de lucru iniialele erau


oare? Boyle verificase i le rsverificase, ncercuindu-le cu un pix.

Nu erau numai cei mai importani oameni din stafful lui. Cu Dreidel, cu Moss
i cu Kutz tia erau oamenii care primeau informarea zilnic a preedintelui,
singurul document pe care i-l solicitaser Cei Trei.
Avusese nevoie de trei zile s deslueasc i restul: dou cu un specialist n
simbolistic de la Oxford University, o jumtate de zi cu un profesor de istoria
artei, apoi o consultaie de cincisprezece minute la Departamentul de studiere a
istoriei moderne, mai precis cu profesoara Jacqui Moriceau, a crei specialitate
era perioada federalist, cu precdere Thomas Jefferson.
Aceasta i dduse seama imediat despre ce era vorba. Cele patru puncte
crucea mprit chiar i liniile orizontale scurte. Acolo erau toate. Exact aa
cum intenionase Thomas Jefferson.
n timp ce profesoara Moriceau vorbea, Boyle se ateptase ca lui s i se umple
ochii de lacrimi, s-i ridice brbia cu un sentiment de uurare ca i cum i-ar fi
ndeplinit misiunea pentru care fusese trimis pe pmnt. ns innd careul n
palm dndu-i seama ce punea cu adevrat la cale Manning braele,
picioarele, chiar i degetele de la picioare i amoriser, ca i cum tot corpul nu
mai era nimic altceva dect o carcas goal i fr via. Doamne, cum putuse fi
att de orb att de ncreztor att de mult timp? Acum trebuia s-l ntlneasc
pe Manning. Trebuia s-i pun ntrebarea asta privindu-l n ochi. Sigur, dezlegase
puzzle-ul, ns nu era deloc o victorie. Dup opt ani, zeci de zile de natere
ratate, apte Crciunuri ratate, ase ri, dou operaii, un bal al bobocilor, o
absolvire a liceului i o intrare la facultate, nu mai putea fi vorba despre o
victorie.
ns asta nu nsemna c nu putea s se rzbune.
La o distan de cincisprezece minute spre sud de Palm Beach, Ron Boyle
trase pe dreapta pe autostrad i conduse vechea dubi alb spre colul
ndeprtat al popasului acum pustiu. Fr ca mcar s ezite, parc dincolo de
nite tufiuri i arbuti dei. Dup opt ani era doctor n dispariii.
353

n spatele lui, ntins pe podeaua goal de metal a camionetei, OShea tremur


i gemu i, n cele din urm, se trezi. Boyle nu era ngrijorat. Sau speriat. Sau
mcar emoionat. De fapt, de sptmni bune nu mai simise altceva n afar de
regrete.
Pe podea, cu braele legate n continuare la spate, OShea se sprijini de
genunchi, de brbie, pe coate, luptndu-se s se ridice n capul oaselor. Cu
fiecare micare umrul i zvcnea. Prul i era ud de ploaie i transpiraie.
Cmaa alb era plin de snge rou-nchis. Reuind n cele din urm s ajung
n genunchi ncerc s par puternic, ns Boyle i ddea seama dup culoarea
pmntie pe care ncepuse s o capete faa lui c durerea era groaznic. OShea
clipi de dou ori ca s-i revin.
n momentul acela OShea auzi clicul metalic.
Ghemuit n spatele camionetei, Boyle se aplec nainte, aps pistolul cu
putere n tmpla lui OShea i rosti cuvintele care-l bntuiser cea mai mare
parte a ultimilor zece ani:
Unde mama dracului e fiul meu?

354

96.
Ce dorii? se auzi o voce grav din interfon n timp ce brbatul trgea
maina aproape de poarta de lemn nchis.
Fr s rspund, brbatul i scoase legitimaia din buzunarul jachetei i o
mpinse ctre camera ascuns n tufiurile nalte.
Vocea din interfon amui. Cteva secunde mai trziu, cu un clic metalic,
ncuietoarea magnetic se debloc i poarta alunec ntr-o parte.
Apsnd ncet pe pedala de acceleraie, brbatul conduse maina pe aleea
pavat cu crmid unde se aflau trei ageni ai Secret Service care se ntoarser
s-l priveasc. Cum acetia nu se apropiar de main, i ddu seama c
primiser vestea sosirii lui prin ctile din urechi. i judecnd dup feele lor, nu
erau prea afectai de vizita lui. Nimnui nu-i place cnd vine eful n control.
ns cu Nico n libertate nu erau deloc surprini de asta.
Virnd spre stnga, i parc maina ntre cele dou Chevy Suburban, apoi i
aranj hamul de piele de pe umr asigurndu-se c pistolul era la locul lui i c
bareta de siguran care-l inea n toc nu se desfcuse. Nu era deloc un simplu
drum la birou. Cu toi efii aici trebuia s fie pregtit. i dac rapoartele erau
adevrate c un vecin deja descoperise cadavrele lui Kenny i Micah, i c
amprentele fuseser deja transmise tuturor serviciilor ei bine, acum miza era
mult mai mare dect cele aptezeci de milioane de dolari din recompense i ali
patru ani n funcie.
Fusese mult mai uor atunci cnd ncepuser. Dup Colegiul de Rzboi,
petrecuser ase luni fr s fac nimic altceva dect simulri i jocuri de lupt.
Nu era nicio grab. Era mai bine s fac totul metodic. S nu rite nimic, s nu
aib niciun fel de contacte i s se asigure c nicio urm nu ducea la ei. Desigur,
cheia ntregii poveti fusese s-l creeze pe Roman, pn la degetul cel mare furat
dintr-o morg din Tanzania pentru a-l folosi pe cardurile cu amprente necesare
efecturii plilor ctre informatori. Din momentul acela oamenii aveau s caute
o fantom. De ndat ce Romanul devenise o persoan real, adevrata munc
putea ncepe.
Micah dduse primul lovitura. n calitate de ofier CIA staionat n Khartoum,
primise un pont despre cineva din agenia de securitate sudanez care ncerca s
vnd unsprezece vize SUA originale toate curate i imposibil de urmrit
ctre al-Zaydi, o cunoscut organizaie terorist. Potrivit sursei lui Micah, alZaydi avea s plteasc n modul obinuit diamante africane n valoare de 500
000 de dolari care urmau a fi livrate n Taormina, Sicilia, pe 15 octombrie.
355

n dimineaa aceea, pentru a lua legtura cu colegii si, Micah lsase


fragmente de mesaje codificate pe forumurile de chat tiute. Apoi i ntocmise
raportul oficial care detalia numai una dintre fapte aceea c se zvonea c
agenia de securitate sudanez avea s vnd unsprezece vize. n mod intenionat
nu menionase nimic altceva. n dup-amiaza aceea, OShea n calitatea sa de
reprezentant al FBI-ului la Bruxelles nsrcinat s colaboreze cu reprezentanii
diverselor servicii de securitate din strintate profitase din plin de informaia
pe care i-o transmisese Micah despre diamante. Netiind ce s caute i
transmind informaia mai departe celorlalte agenii de securitate din alte ari,
trecuse n revist rapoartele ntocmite la vam n rile respective i n cele din
urm descoperise un membru suspect al al-Zaydi care cltorea n Italia legal
cu bijuterii n valoare de aproape 500 000 de dolari. n noaptea aceea, agentul
Roland Egen de la Secret Service ca agent rezident, ef al biroului Serviciului
din Pretoria, Africa de Sud pusese cireaa pe tort. l sunase pe superiorul lui de
la biroul din Roma i-i spusese:
Am o surs care vrea s vnd nite informaii despre vizele pentru SUA
scoase la vnzare pe piaa neagr i spune c ne poate da date privind locul i
momentul cnd se va efectua tranzacia.
Ce fel de recompens dorete? ntrebase superiorul.
Cincizeci de mii de dolari.
Urmase o scurt pauz.
Cine e sursa?
i spune Romanul, rostise Egen rnjind.
n cteva minute cei din Secret Service ncepuser s cerceteze informaiile.
n comunitatea de informaii procesul era cunoscut drept sprijin reciproc
colaborarea cu celelalte agenii pentru a corobora informaiile. Dup Irak era
absolut necesar. i dup 11 septembrie, informaia sosise rapid. Mulumit lui
OShea, FBI-ul dduse un raport similar. Mulumit lui Micah, la fel se ntmpl
i cu CIA. Toate trei sursele nfiau aceeai imagine.
Pltete-l, i spusese superiorul lui Egen.
Douzeci i patru de ore mai trziu, Micah, OShea i Romanul prin simpla
lor coordonare i mpreau cei cincizeci de mii de dolari. Nu era ru pentru o
zi de munc.
Acum civa ani, era mai uor. ns asta se ntmpla nainte s-i mai invite i
pe alii s li se alture.
Bine ai venit, domnule, spuse un agent cu prul aten dup ce brbatul
cobor din main i se ndrept spre casa de culoare albastru-deschis cu
arhitectur colonial i steagul american atrnat deasupra uii.
La jumtatea drumului, dinspre treptele din fa, un al patrulea agent n
costum cu cravat se apropie de el.
356

Cunoscnd foarte bine protocolul, brbatul i ntinse i acestuia legitimaia


ateptnd s i-o studieze la rndul su.
mi cer scuze, domnule n-am tiut Ai venit s v ntlnii cu
preedintele? ntreb agentul napoindu-i legitimaia n grab.
Da, rspunse Romanul intrnd n casa preedintelui. Cam aa ceva.

357

97.
Vrei s mai ncerci o dat senzaia? mugi Boyle n spatele dubiei
nfigndu-i i mai tare lui OShea eava pistolului n tmpl.
Poi s m ntrebi ce vrei, sta-i adevrul, spuse OShea scuipnd snge i
contorsionndu-se din cauza durerii vii din umr.
ngenuncheat n dubi, vocea i era intenionat foarte sczut. Boyle cltin
din cap tiind c era doar un truc menit s-l fac i pe el s coboare vocea.
OShea continu ridicndu-se puin:
tiu c e o problem emoional pentru tine, Boyle, dar trebuie s
Unde mama dracului e fiul meu? explod Boyle mpingnd pistolul n
capul lui OShea att de tare, nct l ddu pe spate ca pe o estoas mpins
napoi n carapace.
ns chiar dac se afla din nou n genunchi ncercnd s-i recapete echilibrul,
OShea nu ripost, nu se panic, nu se opuse. Boyle nu-i ddea seama dac era
din cauza epuizrii sau era o simpl stratagem. Singurul lucru pe care-l tia era
c, la fel ca un leopard rnit fixat nc pe prada sa, OShea nu-i mai lua ochii de
la pistolul lui Boyle.
Cu opt ani n urm lui Boyle i-ar fi tremurat minile. Astzi era complet
nemicat.
Spune-mi unde este, OShea.
De ce, ca s-l atepi n faa colii ci ani are acum, nou, zece ani? ca
s atepi n faa clasei lui de elev de-a patra ca s-i spui c vrei s ai dreptul s-l
vizitezi? Crezi c prietena ta Tawana
O cheam Tiana.
Indiferent cum o cheam, ne-a spus totul, Boyle cum ai flirtat n timpul
campaniei, cum te-a urmat la Washington
Nu i-am cerut niciodat s o fac.
dar nu i-a fost deloc greu s o ascunzi de soia i de fiica ta timp de
aproape patru ani. i apoi, cnd a rmas nsrcinat la dracu! era mai bine s
fac ceva n privina asta.
Nu i-am cerut niciodat s avorteze.
Oh, scuze nu mi-am dat seama c eti un sfnt.
n deprtare, pe autostrad, un ir de maini trecu de locul unde se aflau ei.
OShea se ncovoie i-i ls capul n jos un moment cednd n faa durerii.
Haide, Boyle, se blbi el uitndu-se din nou n sus, ai ascuns putiul de
toat lumea ai insistat ca ei s nu se apropie niciodat de tine n public i
358

acum, dintr-odat, i-a venit cheful s-l iei la picnicul pentru tai i fii de la Casa
Alb?
E tot fiul meu.
Atunci ar fi trebuit s ai grij de el.
Dar am avut grij de el.
Nu, noi am avut grij de el, insist OShea. Ce-ai fcut tu a fost doar s
trimii cincizeci de dolari pe sptmn, spernd c o s-i ajung pentru mncare,
scutece i ca s-i in gura. Noi suntem cei care i-am oferit ei i lui un viitor
adevrat.
Boyle cltin din cap, deja agitat.
Deci aa v-a prezentat lucrurile Romanul? C le facei un viitor?
Ea avea nevoie de bani; noi i-am oferit.
Sau ca s fim mai exaci: ai pltit-o ca s se ascund, apoi ai refuzat s-mi
spunei unde se afl dac nu eram de acord s devin al patrulea trdtor, rcni
Boyle. Aa c nu te preface c i-ai fcut ei un serviciu!
Apsndu-i brbia n umr, OShea ridic privirea din podea i ochii lui verzi
scnteiar n ntunericul dubiei. Un zmbet i miji ncet pe fa.
Aadar, s-ar zice c te-am lovit unde te durea mai tare, nu-i aa? Sincer s
fiu, cnd Romanul mi-a spus c i pas de ea, m-am gndit c mnnc rahat.
Boyle ndrept pistolul ctre faa lui OShea.
Unde sunt? N-o s te mai ntreb o
Lsndu-se napoi pe genunchi, OShea izbucni ntr-un hohot de rs puternic
i sonor al crui ecou reverber n toat dubia.
Hai s fim serioi, chiar crezi c mai tim unde sunt dup atta amar de
vreme? C-am ajuns s ne scriem scrisori?
Pe msur ce cuvintele ieeau de pe buzele lui OShea, Boyle simea cum
fiecare silab i strpunge mruntaiele, cioprindu-i fiecare organ din interior.
Ce ce vrei s spui?
Te-am omort, dobitocule. Sau cel puin aa am crezut. Din partea mea, din
acel moment, Tiana i micul ei bastard se puteau muta imediat napoi n
maghernia aia unde i-am gsit n Washington.
Aplecat, Boyle fcu o jumtate de pas napoi. Mna ncepu s-i tremure.
Stai oh stai rosti OShea chicotind. Vrei s spui c n tot timpul sta
pe care l-ai petrecut ncercnd s dai de noi, n-ai nu i-a trecut niciun moment
prin cap c era foarte posibil ca nici noi s nu tim unde se afl?
Pentru a doua oar, OShea se ls pe spate i izbucni ntr-un hohot de rs
extrem de sonor. Apoi, fr niciun avertisment, sri nainte ca o broasc i-l lovi
cu capul n brbie pe Boyle nainte ca acesta s-i dea seama ce se petrece. Din
cauza loviturii, capul lui Boyle zvcni napoi, lovindu-se de scaune.
Ce zici de asta?! url OShea cu ochii arznd de furie. De data asta te omor
cu mna mea.
359

Boyle cltin din cap. Mai nti ncet. Apoi din ce n ce mai repede. OShea se
arunc nainte ca un berbec ntr-o u. Boyle se avntase deja nainte cu mna
dreapt ntins. i cu pistolul care se afla nc n ea.
ntr-o secund, patul pistolului l lovi pe OShea ca o ghiulea n cap. Lovitura
primit n sprncean l trimise napoi spre peretele din spatele banchetei pentru
pasageri. Cu minile nc legate la spate era clar c nu avea nicio ans.
Pierzndu-i echilibrul, se ntoarse suficient nct s loveasc peretele metalic,
mai nti cu umrul.
Asta e pentru fiul meu, mri Boyle, plin de adrenalin.
OShea se prbui pe podeaua camionetei. Boyle nu ls s treac acest
moment propice, se repezi deasupra lui i-i lipi eava pistolului de frunte.
i asta e pentru fiica mea, ho scrbavnic ce eti!
Boyle scoase sigurana i ncepu s apese uor pe trgaci.
OShea izbucni din nou n rs.
F-o, i spuse el cu vocea ntretiat, ntins cum era pe spate.
Pieptul i se ridica i se lsa rapid n timp ce corpul i treslta pe podea. Din
cauza rnilor provocate de gloanele primite pe pista pentru cini i a czturii,
durerea era aproape insuportabil.
Cu toi pereii tia metalici d-i drumul mi-ar mi-ar plcea foarte
mult s te vd c riti s ricoeze.
Boyle se uit n jur la pereii dubiei.
N-o s ricoeze, spuse convins.
Eti sigur? gfi OShea luptndu-se s respire i lovind cu tocul de la
pantof podeaua metalic. Se auzi un zgomot nfundat. Mi se pare mi se pare c
este foarte solid.
Boyle nu rspunse. Mna i tremur uor cu degetul pe trgaci.
E o perspectiv cam sumbr, nu? ntreb OShea. Iat-te, gata s-i
distrugi i bruma de via care i-a mai rmas transformndu-te ntr-un uciga
i acum trebuie s ai grij i s nu te mputi fcnd-o.
Boyle tia c el minea. Sigur minea.
Haide, Boyle asta-i ansa ta s-mi zbori creierii. Trage!
Sfidtor, OShea se aplec nainte apsndu-i i mai tare fruntea n eava
pistolului.
Degetul lui Boyle tremur pe trgaci i un firicel de snge i se scurse din nas
spre buza de sus. Asta era. Momentul pentru care se rugase implorase
rzbunarea care-l fcuse s reziste n toi anii tia. Problema era c OShea avea
dreptate ntr-o privin: indiferent ce-i luaser, indiferent de ct de goal era
carcasa care mai rmsese din el, nu avea s fie niciodat un uciga. Dei asta nu
nsemna c nu putea s se rzbune.
Micndu-i braul spre dreapta, Boyle ndrept eava spre rana de la umrul
lui OShea din care curgea n continuare snge i aps pe trgaci. Un singur
360

glon i sfie umrul lui OShea lund cu el o alt bucat de carne nsngerat.
Pentru a mri durerea, Boyle inuse pistolul ntr-o parte spernd ca va lovi i un
os. Judecnd dup urletul lui OShea care se topi ntr-un suspin surd n
momentul n care i ddu ochii peste cap i czu leinat fusese mai mult dect
suficient pentru a-i atinge scopul.
Dndu-l pe OShea la o parte cu piciorul, Boyle ngenunche n faa bltoacei
de snge de pe podea. Sub aceasta, prin podeaua metalic a dubiei se vedea o
urma de glon. Bgndu-i un deget n gaur i simind aerul umed de afar,
Boyle cltin din cap. Sigur c nu avea cum s ricoeze. Numai limuzina
preedintelui era blindat.
Fr s mai piard vremea, Boyle se strecur n fa i se aez pe scaunul
oferului. Undeva departe, n stnga, un alt ir de maini vjiau pe autostrad.
Ceasul digital de pe bord arta 6:57 p.m. Perfect, gndi el. Aps pe acceleraie
i ntoarse brusc volanul, aruncnd n urma roilor un nor de pietricele. O ultim
oprire i totul avea s se sfreasc.

361

98.
tia n-au auzit niciodat de locuri de parcare? ntreb Rogo dup ce
trecur pe lng ua din sticl mtuit i o fcur la dreapta pe lng cldirea
alb de birouri.
Uite, i art Dreidel dup ce ddur colul.
n spatele cldirii se afla o parcare destul de ntins, unde erau vreo opt sau
zece maini.
Semn bun, ce zici? S-ar zice c oamenii sunt nc la munc, nu?
Numai dac nu sunt ale personalului care face curenie, spuse Dreidel
aruncnd o privire ctre cldire prin geamul din dreapta.
Cte femei de serviciu cunoti care au automobile Mustang nou-noue?
ntreb Rogo parcnd lng un Ford Mustang negru strlucitor. Singura chestie
pe care n-o pricep este de ce au tot spaiul la liber n faa cldirii i i-au pus
parcarea n spate.
Poate c ine de arhitectura cartierului.
Da, poate, spuse Rogo.
De ce, tu tot crezi c e genul la de doctor care lucreaz pentru mafie?
Nu tiu dect c pe strada alturat se afl Bada-Bing i sexy-shopul, chiar
lng cldirea asta este o firm de pompe funebre i Mustangul are o plcu de
nmatriculare personalizat pe care scrie Fredo.
Daniel se uit la plcua pe care scria MY STANG.
Vrei s ncetezi odat? E un cabinet medical, Rogo. Se vede de aici.
Poi s spui c sunt nebun, dar tot a prefera s vd cu ochii mei, adug
Rogo, deschiznd portiera, srind afar n ploaia domoal i alergnd nspre ua
din spate a cldirii. nainte de a parcurge jumtate din drum, privi n sus la auzul
unui iuit puternic ce se transform ntr-un zgomot asurzitor. Un alt 747 se
apropia de aeroport. Uitndu-se napoi, observ c Dreidel era la cel puin zece
pai n urma lui.
Rogo ajunse n sfrit la cele dou ui glisante din sticl, aproape identice cu
cele de la intrarea cealalt. Pind pe covoraul din fa, atept ca acestea s se
deschid automat. Nu se micar ns.
E cineva acas? strig Rogo btnd n sticl, apoi lipindu-i faa de ea,
ncercnd sa vad ceva nuntru.
n diagonal fa de locul unde se afla el, deasupra, n dreapta, o scnteiere
roie dezvlui prezena unei camere de luat vederi negre, lucioase, la fel de
ngust ca un calculator de birou i cu o lentil mic, rotund, nu mai mare dect
o moned de zece ceni. Rogo se ntoarse, dndu-i seama c nu era bine s se
362

holbeze n camer. Era imposibil ca un cabinet medical obinuit s cheltuiasc


bani pe tehnologie de ultim generaie cum era asta.
Nu privi n sus, opti Rogo cnd Dreidel ajunse lng el.
Eti sigur c nimeni nu?
Rogo ridic mna s bat din nou ns, nainte s ating geamul, uile se
deschiser i un paznic suprat cu prul srmos i cu o musta tuns scurt i
fcu apariia.
Cu ce v pot ajuta? ntreb uitndu-se la Dreidel, apoi la Rogo, apoi din
nou la Dreidel.
Da, l cutm pe doctorul Eng, spuse Rogo ncercnd s intre.
Paznicul se post n faa lui, ns Rogo nu se ddu btut i, ajutat de
constituia sa scund i robust, trecu pe sub braul paznicului i ptrunse n holul
de marmura roz.
Scuze tii plou, spuse Rogo artnd spre exterior i scuturndu-i
apa de pe mini.
Paznicul rmase n continuare tcut, uitndu-se la Dreidel. Rogo observ c
paznicul avea la centur un pistol cu calibrul de 9 mm.
n sfrit, rosti Dreidel, am venit s vorbim cu doctor Eng.
mi pare ru, a plecat deja, spuse paznicul.
Nu-i nimic mcar dac am putea vorbi cu asistenta
Doctorul Eng a plecat. S-a terminat programul la cabinetul lui.
n sus pe hol, Rogo vzu un panou unde erau afiate birourile din cldire, pe
peretele de lng lifturi.
Auzii, dac am venit prea trziu ne cerem scuze, dar v pot ruga ceva?
spuse Rogo convingtor. Conduc de mai bine de o or printr-un trafic ngrozitor.
Plecm imediat o s-l sunm mine pe doctorul Eng , dar mai nti, v rog
mult, pot s merg la toalet? Am o mare urgen.
Paznicul se uit la el fr s se mite.
V rog, spuse Rogo, bindu-se de pe un picior pe altul. Dac mai atept
puin
Toaleta pentru brbai este lng lifturi, pe stnga, explic paznicul artnd
nspre hol.
Vezica mea v e recunosctoare, spuse Rogo lund-o la goan.
Dreidel fcu un pas s se ia dup el. Paznicul l fulger cu privirea, iar Dreidel
se opri.
Bine o s atept aici, spuse Dreidel.
Bun idee, rspunse paznicul.
Fr s priveasc napoi, Rogo o lu pe holul care, la fel ca faada cldirii, era
destul de uzat i de vechi: marmur crpat pe podea, aplice ieftine pe tavan i
acuarele i picturi moderniste n stilul anilor 1980 pe perei. Trecnd pe lng ele
n grab, Rogo se concentr asupra panoului de lng lifturi.
363

Am trecut de ea? i strig paznicului i se opri n faa panoului cu ram


metalic unde erau afiate birourile.
Trecnd rapid cu privirea lista de nume ordonate alfabetic, vzu:
Dr. Brian Eng Biroul 127
ns, spre surprinderea lui Rogo, nu meniona ce fel de cabinet era. La fel
stteau lucrurile i n cazul celorlali doctori afiai. Erau ase nume i niciunul
nu avea menionat specialitatea.
Urmtoarea ua, strig paznicul. Pe stnga.
i fcu semn c-i mulumete i intr ntr-o toalet micu care-l ntmpin cu
un miros ptrunztor de clor. tiind c trebuia s ntrzie puin nuntru, Rogo se
duse la chiuvet, scoase din dispozitiv cteva prosoape de hrtie i-i terse apa
de pe fa. Se uit n oglind s se asigure c se uscase complet. Atunci ddu cu
ochii de ua de stejar din spatele lui, chiar peste umr.
ntorcndu-se, o examin cu atenie. Oricui altcuiva i s-ar fi prut doar o u
care ddea ntr-o debara. Chiar i lui ntr-o alt zi i s-ar fi prut exact la fel. ns
n seara asta dup tot ce se ntmplase Rogo se uit n stnga. Mai era o u
ngust pe care scria Oficiu.
Pind spre ua de stejar, Rogo aps pe clan. Era ncuiat.
Ct putu de repede, mai arunc nc o privire n toalet cabinele cu veceuri,
pisoarele, coul de gunoi din col cutnd acolo.
Lng chiuvet, Rogo se repezi spre dispozitivul unde se aflau prosoapele de
hrtie i trase de mner cu toate puterea. Iei un singur prosop. Perfect, gndi
Rogo, trgnd carcasa de deasupra i lsnd s se vad doar mnerul i
prosoapele. Lovi din nou mnerul de plastic gri, ns de data asta nu-i ddu
drumul i-l inu ct putu de strns cu vrful degetelor, proptindu-l cu pieptul i
lsndu-se pe el cu toat greutatea.
n cteva secunde auzi efectul. Dispozitivul ncepu s crape cu un sunet
puternic de plastic rupt. Se mai auzi nc un zgomot. Era aproape gata. Rogo nu-i
ddu drumul, scrnind din dini i ridicndu-i un picior de pe pmnt ca s
sporeasc greutatea. Nu trebuie s-i dai drumul nu nainte s Cu un salt
uor, i desprinse i cellalt picior de pe pmnt. Asta era. Plasticul se sparse cu
zgomot cnd mnerul metalic n form de bumerang scp din locaul su de pe
fundul dispozitivului. Rogo se prbui pe gresia de pe jos rnjind.
Se ridic i se uit la mnerul metalic, ntorcndu-l pe-o parte i pe alta. Clar,
era ndeajuns de subire. Apropiindu-se de ua de stejar, fr s fac zgomot,
strecur mnerul argintiu n form de bumerang n deschiztura ngust dintre
ncuietoare i tocul uii. Avea fruntea i nasul lipite de u i se uita n jos
trgnd bumerangul nspre el. Ca un copil care pescuiete monede prin grtarul
364

unui canal, i mic mna ncercnd s opun rezisten cu mnerul mpotriva


ncuietorii uii. ncet-ncet ncuietoarea ncepu s cedeze
Clic.
Cu o micare rapid, trase ua nspre el. Rogo i ndrept gtul ca s vad ce
era nuntru.
E cineva aici? opti el.
n interior era ntuneric, ns lumina din baie inundase ncperea aa c putu
s vad c nu era vorba n niciun caz despre un oficiu. Camera era mare, aproape
la fel de mare ca sufrageria lui i a lui Wes. i n momentul n care naint cnd
vzu ce se afla nuntru Rogo fcu ochii mari. Nu avea niciun sens. De ce ar
fi?
Ce dracu faci aici? se auzi o voce grav din ua de la baie.
Rogo se rsuci pe clcie la timp ca s-l vad pe paznic ndreptndu-se spre
el.

365

99.
tiu unde este mormntul lui Boyle. Am mai fost acolo.
Prima dat am fost dup cea de-a asea i ultima operaie pe care mi-au fcuto cea n care au ncercat s-mi scoat i ultimele bucele de rapnel din obraz.
Dup cincisprezece minute, doctorul hotrse c bucelele erau nfipte prea
adnc i erau mult prea mici, ca nite fire de nisip metalice aa c era mai
bine s le lase unde se gseau.
Las-le acolo, mi-a spus doctorul Levy.
Urmndu-i sfatul, am plecat din spital i am pus-o pe mama s m aduc cu
maina aici, la Woodland Cemetery. La apte luni dup ce nmormntarea lui
Boyle fusese prezentat la televiziunea naional, m-am apropiat de mormntul
lui cu mna dreapt ndesat adnc n buzunar, strngnd cu putere ultima reet
i repetnd nentrerupt n gnd mii de scuze pentru c-l pusesem s urce n
limuzin n ziua aceea. O auzeam pe mama cum suspina n spatele meu,
bocindu-m ca i cum nici mcar nu eram acolo. Vizita aceea a fost unul dintre
cele mai grele lucruri pe care a trebuit s le fac vreodat. Spre surprinderea mea,
asta mi se pare i mai grea.
Nu te mai gndi la asta, optete Lisbeth naintnd cu greu prin iarba
nalt, necosit, care ni se nfoar n jurul gleznelor.
Ne apropiem de grilajul ce slujete drept gard n spatele cimitirului i ncerc
s in umbrela deasupra amndurora, ns ea e deja cu doi pai nainte prnd a
nu lua n seam ploaia uoar. Nu o condamn c este att de agitat. Chiar dac
nu o s scrie istoria aceasta, reporterul din ea de-abia ateapt s afle adevrul.
Ai auzit ce-am spus, Wes?
Cum nu-i rspund, se oprete i se ntoarce spre mine s m vad. E pe
punctul de a spune ceva: cel mai probabil s m calmez, s-o iau uurel
tiu c e greu pentru tine, spune n schimb. mi pare ru.
Dau din cap i-i mulumesc prinzndu-i privirea.
Ca s fiu cinstit, nu m-am ateptat c o s fiu att de am crezut c o s
fiu mult mai nerbdtor
E normal s fii speriat, Wes.
Nu sunt speriat, crede-m, vreau s aud explicaiile lui Boyle ns faptul
c m aflu aici unde au ngropat unde au ngropat naiba tie ce. E ca i
cum nu e chiar cel mai confortabil loc pentru mine.
Privesc n sus, iar ea se apropie de mine, intrnd din nou sub umbrel.
M bucur c m-ai lsat s vin i eu.
Zmbesc.
366

Vino, presimt c o s fie bine, spune trgndu-m de umr i ieind nc o


dat de sub umbrel.
Apucnd marginea grilajului nalt de un metru, i bag vrful pantofului ntro deschiztur.
Nu-i bate capul, rspund ndreptndu-m spre o grmad de pmnt att
de nalt nct ngroap gardul sub ea i d chiar nuntru.
n ciuda ndemnurilor ei, ezit. Pmntul acela rmas dup sparea
mormintelor. Pe Lisbeth nu pare s-o deranjeze. Ignornd burnia care cade n
continuare, se car pe movil i trece ntr-o clip de partea cealalt a gardului.
Ai grij, i strig. Dac exist alarm
Suntem ntr-un cimitir, Wes. Nu cred c i fac griji c s-ar putea da vreo
spargere.
Dar jefuitorii de mormin?
ns, cnd trec n urma ei peste movila de pmnt, nu ne ntmpin nimic
altceva dect un cor de greieri i umbra deas i neagr a smochinilor indieni, ale
cror ramuri i rdcini aeriene se ntind n toate direciile ca nite uriae pnze
de pianjen. n stnga noastr, n diagonal, cele aproape apte hectare i
jumtate ale Cimitirului Woodlawn se desfoar ntr-un dreptunghi perfect mai
mare de aptesprezece ori dect un teren de fotbal, presrat cu siluetele unor
pietre funerare i cavouri aflate aici de sute de ani, i zeci de copaci nali i
stufoi. Cimitirul se sfrete, fr urm de ironie, n spatele unui dealer Jaguar,
aa cum probabil nu se preconizase la sfritul anilor 1800 cnd fondatorul
oraului, Henry Flagler, pusese la pmnt apte hectare jumtate de ananai
pentru a construi cel mai vechi i cel mai luxos cimitir din West Palm Beach.
M ndrept spre aleea principal pavat cu piatr. Apucnd umbrela, Lisbeth
m trage napoi i-mi face semn s-o urmez nspre stnga, n spatele unui arbust
cu coroana rotund, ca o chiftea, chiar lng gardul din spate. Ne apropiem i
dau cu ochii de un alt arbust rotund uria lng el, apoi un altul, apoi altul n
total cel puin o sut, de doi metri i jumtate nlime fiecare plantat la o
distan perfect egal fa de ceilali, formnd un ir paralel cu toat lungimea
gardului din spate. Intuiia i lucreaz perfect. Dac stm aici, n spate, nseamn
c nu ajungem pe aleea principal, ceea ce nseamn c nu suntem vizibili, deci
nimeni nu ne va vedea venind. Avnd n vedere ce ne-am pus n cap s facem ar
fi bine s riscm ct mai puin.
Ne ghemuim dup primul arbust cu coroan rotund i ne dm seama c nu e
nici pe departe o chiftea. Scobit n partea din spate i tuns n form de U, arbustul
ascunde o mulime de sticle de Gatorade i cutii de suc mprtiate pe pmnt.
Arbustul de lng acesta adpostete o bucat de gazon artificial rulat cu care se
acoper de obicei mormintele. Arbustul de lng el adpostete o prelat de
plastic ud i tone de coji de semine de floarea soarelui. Chiar dac totul e n aer
367

liber, se pare c angajaii cimitirului au nevoie totui de un loc unde s stea n


pauz.
Wes, arbutii tia sunt perfeci pentru
Fr ndoial, spun simind n sfrit c m cuprinde i pe mine
entuziasmul ei.
Asta nu nseamn c sunt dispus s risc ceva. Verificnd ca s m asigur c
suntem singuri, o iau la stnga, spre centrul zonei, unde un stlp alb este luminat
de nite reflectoare i slujete drept unic surs de lumin a cimitirului. ns de
acolo de unde ne aflm, nconjurai de copaci, n colul cel mai ndeprtat al
cimitirului, lumina sa palid nu face altceva dect s arunce umbre piezie
printre ramuri i peste alee.
Mergi cam ncet, spune ea apucnd umbrela i mpingndu-m nainte.
Lisbeth, poate c ar trebui s
Nu plec nicieri, spune ea hotrt, mrind pasul i uitndu-se spre dreapta
unde o piatr funerar militar alb poart inscripia:
CPL
TRP E
REG CAV 13
RZBOIUL SP AM
1879-1959
L-au ngropat lng cei care au czut n rzboiul spaniolo-american?
optete citind deja inscripia de pe mormntul de alturi, aflat pe o piatr dubl
pentru o pereche care a murit n 1918. Eti sigur c nu e n seciunea cea nou?
O vzusem cnd ajunsesem aici. Departe, n partea stng, dincolo de stlpul
luminat, dincolo de miile de siluete de cruci, de pietre funerare i de cavouri de
familie, se ntindea un teren cu plci memoriale. Ca majoritatea cimitirelor din
Florida, Woodlawn aflase din proprie experien ce se ntmpl cnd un uragan
lovete un cimitir. Astzi, cei care mor primesc numai placi memoriale aezate pe
pmnt. Asta, desigur, n cazul n care nu ai cunotine suficient de influente ca
s trag nite sfori.
Crede-m, nu e n seciunea cea nou, i zic.
Cu ct naintm mai mult pe alee, cu att mai clar se aude sunetul. Un murmur
nbuit sau o oapt. Zeci de oapte trec nainte i napoi ca i cum am fi
chiar n mijlocul lor. M uit n jur ncercnd s vd ceva, dar nu se vede nimic.
Ne apropiem de trunchiul unui copac i ramurile sale se ntind n sus, ncercnd
parc s cuprind cerul ntunecat.
Nu e nimeni aici, spune Lisbeth n timp ce eu m ntorc la fiecare sunet pe
care-l aud.
368

Nu se poate abine nici ea. n dreapta, chiar n spatele unei pietre funerare din
1931 cu un porumbel ciobit sculptat deasupra, se aude un fit de crengi. n
stnga noastr, n spatele unei pietre din 1926 cu un irag de mtnii din
marmura atrnnd din fa, se aude un scrnet puternic ca i cum cineva a pus o
frn brusc. M ntorc s vd cine e acolo. Pietrele funerare ne nconjoar.
Ploaia continu s ne cad din spate i s ne ude pn la piele, mirosul ei jilav
acoperindu-l pe cel de noroi. n spatele nostru, se aude un tunet puternic nu, nu
un tunet.
Este?
Tunetul se aude i mai tare, urmat de o siren puternic. M dau napoi nspre
arbutii rotunzi chiar n momentul n care se aude ding-ding-ding dinspre poart.
Ca un glon strlucitor despicnd ntunericul, se ivete un tren de marf trecnd
dinspre stnga nspre dreapta, paralel cu gardul jos ce strjuiete partea din spate
a cimitirului.
Ar trebui s mergem mai departe, url Lisbeth n urechea mea,
mpingndu-m mai departe pe alee.
Trenul continu s se zguduie pe ine n urma noastr ndeprtnd orice alt
sunet, inclusiv fonetele sau zngnitul care ne-ar avertiza c se apropie cineva.
Ce zici de locul sta? mi spune prin gesturi Lisbeth n timp ce trecem pe
lng un cavou din beton, mpodobit, cu ui duble din vitralii abia vizibile n
lumina slab. Cavoul este unul dintre cele mai mari de aici aproape la fel de
mare ca un container.
n niciun caz, spun apucnd-o de cot i prelund conducerea.
Nu-i d seama ct de aproape suntem de int. Trei morminte mai ncolo de
la cavou, aleea se nchide la poalele unui smochin indian uria, care, n timpul
zilei, ferete toate mormintele din apropiere de soarele arztor. Fie i numai prin
asta ne-am putea da seama c ne aflm n zona cea mai select a cimitirului.
Preedintele Manning sunase personal i se asigurase c va obine bucata dubl
de teren pe care se afl acum o piatr funerar din marmur neagr din import cu
partea de sus uor curbat i litere albe sculptate n marmur:
RONALD BOYLE
SO, TAT, FIU IUBIT
AL CRUI SPIRIT VA FI CU NOI DE-A PURURI
sta-i el? ntreab Lisbeth dnd cu ochii de nume i aproape izbindu-se n
mine din spate.
A fost ultimul dar al lui Manning pentru prietenul lui un loc de odihn
venic ce avea s-l in pe Boyle departe de zona cu plci memoriale i s-l
alture unui general din al Doilea Rzboi Mondial, vizavi de unul dintre cei mai
369

respectai judectori din Palm Beach n anii 1920. Chiar i dup moarte cei mari
trebuiau s stea la loc de cinste.
n spatele nostru zgomotul trenului plete i se aud din nou greierii din toate
prile. Rmn acolo uitndu-m la mormntul lui Boyle n lumina slab.
Te simi bine? ntreab Lisbeth.
Crede c mi-e team. ns acum c am ajuns aici acum c tiu c nu e
nimeni sub piatra asta i cel mai important lucru, faptul c nu l-am bgat eu
acolo mi strng pumnii recitind epitaful. Ca tot ce face parte din viaa lor este
lustruit i frumos i nu e altceva dect o bub mustind de minciuni. Timp de
opt ani, Manning eful meu, mentorul meu timp de opt ani tiuse c mncam
rahat, ns niciodat nu fcuse ceva s m opreasc. Dimpotriv, mi-l servise. n
fiecare zi. Cu un zmbet prezidenial ireproabil.
mi strng i mai tare pumnii. Apoi simt mna lui Lisbeth pe spate. Nu spune
nimic. Nici nu e nevoie.
M mai uit o dat roat prin cimitirul pustiu. Timp de opt ani mi-a fost team.
Aa se ntmpl cnd te bntuie moartea. ns acum, stnd n ploaia uoar i n
ntunericul aproape deplin, sunt gata s-mi nfrunt fantoma. i la fel i Lisbeth.
Ne aezm la locurile noastre, desprii, aa cum am convenit. Lisbeth se uit
la ceas. Nu trebuie s facem altceva dect s ateptm.

370

100.
Iei afar de acolo! Acum! url paznicul apucndu-l pe Rogo de cma.

Ia mna de pe mine! ip i Rogo, eliberndu-se din strnsoare i


repezindu-se i mai departe n camera slab luminat.
Doi pai mai ncolo, se declanar senzorii de micare i camera fu inundat
brusc de o lumin fluorescent. n stnga lui Rogo se afla un pat simplu cu o
tblie din stejar, cearafuri albe imaculate i o Biblie aezat pe o ptur de ln
verzuie i pufoas. Ca s ntregeasc decorul de motel ieftin, n ncpere mai era
o mas alb care nu se asorta cu nimic i o comod din pal pe care se aflau un
teanc de reviste vechi i un televizor vechi de zece ani cu diagonala de cincizeci
i unu de centimetri. n dreapta, nite ui duble de stejar ddeau ntr-o camer ce
aducea mai degrab cu o sal de edine, cu o mas lung de mahon i ase
scaune moderne din piele neagr. Nimic din toate astea nu avea sens. De ce oare
o toalet public ddea ntr-un dormitor sepa?
Din spate, Rogo simi cum l trage cineva puternic de cma. ncerc din nou
s se smuceasc din strnsoare, ns de data asta paznicul era pregtit i i opuse
rezisten trgndu-l napoi spre baie.
Ai idee n ce rahat m-ai bgat?! ip paznicul.
Eu doar ua era deschis i
Pe dracu era, spuse crunt paznicul trgnd de Rogo i mpingndu-l cu
faa n ua pe jumtate nchis a camerei, care se izbi de peretele acoperit cu
faian cnd Rogo ajunse dintr-un brnci n baie.
Eti nebun? url Rogo luptndu-se s se elibereze.
ns paznicul l inea strns, mpingndu-l napoi prin toaleta pentru brbai i
spre ua dinspre hol. Cu un cap mai nalt dect Rogo, l apucase pe acesta de
ncheieturi i-i inea minile la spate.
Sunt avocat, maimuoi prost. Dup ce o s te dau n judecat i o s termin
cu tine, o s fiu proprietarul acestui loc i o s-l transform ntr-un fast-food!
Rogo iei mpleticindu-se din baie n holul de marmur roz, iar paznicul
continua s-l mping nspre dreapta, napoi nspre uile albe de sticl mtuit.
Dreidel, spune-i cine eti! strig Rogo, iar ecoul cuvintelor lui se rspndi
n tot holul.
Ce ce-ai fcut? ntreb Dreidel fcnd deja o micare napoi de lng
biroul de informaii.
Nu mica! i strig paznicul lui Dreidel.
Panicat, Dreidel se ntoarse pe clcie i o lu la fug nspre uile glisante.
Nu nu face asta! strig paznicul.
371

Prea trziu.
nainte ca Dreidel s aud mcar aceste cuvinte, piciorul lui ajunse pe
covoraul cu senzori de la intrare. ns abia cnd uile ncepur s alunece, Rogo
observ umbre de partea cealalt a sticlei mtuite.
Cu un fit surd uile se deschiser larg permindu-le s vad un brbat
subire i chel cu obrajii lovii i cu o crust de snge la nas. Avea pe umr un
brbat nalt, bine legat, al crui cap se blngnea; era incontient. Avea cmaa
ud leoarc de ceva ce semna a snge.
Ghici pe cine am gsit? strig Boyle intrnd nuntru. Acum nu mai trebuie
dect s
Dnd cu ochii de Dreidel, nghe. Fr s se gndeasc mcar i ddu drumul
lui OShea care se prbui la pmnt ct era de lung pe covoraul cu senzori.
Boyle, izbucni Dreidel.
Boyle? ntreb Rogo.
Nu mica! url paznicul ctre Boyle scondu-i pistolul i mpingndu-l
pe Rogo ntr-o parte.
Las pistolul, tun Boyle.
Am spus s nu te miti! repet paznicul. ntorcndu-se spre staia radio,
strig: Biei, am nevoie de ajutor aici!
ncercnd s-i recapete echilibrul, Rogo nu putu s-i dezlipeasc ochii de la
Boyle. Era exact cum i-l descrisese Wes. Trsturile ascuite obrajii
descrnai ns n multe privine aproape la fel.
R-ron, eti bine? ntreb Dreidel n continuare ocat.
nainte ca Boyle s-i poat rspunde, ochii lui cprui-albstrui prinser
privirea lui Rogo.
Eti colegul de apartament al lui Wes, nu-i aa?
Rogo ddu din cap ncet.
De ce?
E i Wes aici? ntreb Boyle cercetnd rapid cu privirea fiecare colior al
holului.
Derutat i copleit de toate acestea, Rogo i urmri privirea lui Boyle trecnd
peste hol, lifturi, biroul de informaii, aproape ateptndu-se ca Wes s sar de
undeva.
Am am crezut c trebuie s se ntlneasc cu tine.
S se ntlneasc cu el? se mir Dreidel.
S se ntlneasc cu mine? replic Boyle.
Da, nu cu tine, strig Rogo. I-ai lsat un bilet s se ntlneasc cu
tine la ora apte. tii, la cimitir.
Holbndu-se la Rogo, Boyle cltin din cap, evident fr s aib habar de
toat trenia.
372

Nu tiu despre ce vorbeti, tinere. De ce l-a invita pe Wes s se ntlneasc


cu mine la cimitir?

373

101.
i trebuir ase secunde s metereasc la ncuietoare i s desfac vechiul
lact, i asta cu umbrela n mn. tia c nu exist nicio alarm de-asta venise
mai devreme. ntr-adevr, dup ce lactul se deschise, trase ncet de lanul de
metal ruginit i l desfcu de pe porile principale ale cimitirului fr ca mcar s
se uite dac venea cineva. Apoi mpinse puin i deschise porile doar ct s se
strecoare nuntru.
Aici i-ai? Cine dracu ar veni s se ntlneasc aici cu tine?
Ai ncredere n mine, spuse brbatul aplecnd umbrela i aruncnd o
privire spre arcada din piatr sculptat ce ncadra porile.
Epitaful spat n piatr, cu litere drepte, clasice, se afla la intrarea n cimitir
nc de cnd acesta fusese construit, n urm cu dou sute de ani: Ceea ce este
att de universal ca moartea nu poate fi dect o binecuvntare.
Ateapt aici, spuse el.
De ce? Unde te duci, ntreb persoana care-l nsoea, adpostindu-se sub o
alt umbrel i inndu-se mai la o parte. Doar n-ai de gnd s m lai ntr-un
cimitir.
Te las aici ca s nu te vad nimeni, insist brbatul tiind c Wes trebuia s
fi ajuns deja. Dac vrei s rezolv porcria asta aa cum cred i sugerez s
rmi aici pn i spun eu c poi veni.
Lsnd cealalt persoan n urm, se uit nspre stlpul cu reflectoare care
sclda n lumin intrarea principal, apoi o fcu brusc la stnga i trecu printr-un
ir de morminte. Ignornd aleile din piatr, o tie spre captul sudic al
cimitirului, cutnd s stea ct mai aproape de copaci pentru a nu fi zrit.
n spatele lui, auzea cum persoana cu care venise l urma, la destul deprtare
ct s rmn ascuns. ns continua s-l urmeze. Bun. Asta voia.
ndreptndu-se spre Wes, se opri n spatele unei coloane crpate din calcar n
colul unui cavou cu acoperi ascuit de catedral. n dreapta lui, pe partea
cealalt a cavoului, o piatr funerar mic i plumburie, din 1928, ridicat pentru
cineva pe nume J.G. Anwar era gravat cu simbolul masonic

374

i o stea cu cinci coluri. Ascuns n ntuneric, nu se putu abine s nu zmbeasc.


Ce ironie a sorii! Ct de perfect!
Ignornd n continuare persoana care nainta tiptil la cinci metri n urma lui,
se uit n jurul cavoului zgriind cu spiele umbrelei muchiul ud i moale care
i croia ncet drum spre coloana de calcar, n diagonal, la poalele unui smochin
indian uria, silueta subire a lui Wes pendula nainte i napoi, zgribulit sub
propria umbrel.
El e? opti cealalt persoan, ajungndu-l repede din urm i ascunznduse dup cavou.
i-am spus s
ns nainte s apuce s termine fraza, umbra de lng mormnt o lu spre el
i i ddu seama imediat cine era. Indiciul cel mai clar fuseser gleznele.
Brbatul strnse i mai tare mnerul umbrelei. i ngust ochii, i cnd se
aplec nainte, spiele umbrelei ntrar i mai adnc n muchiul de pe cavou.
Brusc o lu la fug nainte.
Idiotul la neno
Stai unde te?
Stai aici! uier el nspre nsoitorul su, de data asta serios i hotrt.
Tot timpul sta Tot ce-i trebuia era ca Wes s fie singur. Pe jumtate n
fug, o tie n diagonal printr-un ir de morminte. tia foarte bine c aveau s-l
aud venind.
Normal, umbra se ntoarse nspre el ridicndu-i umbrela i lsnd s se vad
un crmpei de pr rocat.
Boyle, tu eti? strig Lisbeth.
Cum nu primi niciun rspuns, i ridic puin capul ncercnd s zreasc ceva
n ntuneric.
Boyle?
La numai doi metri de ea, brbatul i bg mna cea bun mna stng n
buzunar ca s-i scoat pistolul.
Boyle, linitete-te, spuse Lisbeth dndu-se napoi n timp ce brbatul se
apropia cu faa n continuare ascuns de umbrel.
O fraciune de secund se ghemui sub o creang aplecat care-i prinse
umbrela i i-o ddu pe spate. n momentul n care Lisbeth i vzu prul negru ca
pana corbului tiu c era de ru. Din cte-i spusese Wes, Boyle era chel.
Ascult, indiferent cine eti, trebuie s-i spun c sunt aici numai ca s
Aruncndu-se nainte printr-un ir de tufiuri i ieind din ntuneric, brbatul
scoase pistolul, l ndrept nspre pieptul lui Lisbeth i se apropie de ea att de
mult, nct o for s se dea napoi drept ntr-o piatr funerar de culoarea lutului
cu o cruce celtic cioplit n vrf.
375

Nu-mi pas de ce dracu eti aici, explod Romanul, smulgndu-i umbrela


din mna. Apropiindu-se i mai mult de ea, pielea i sclipi la fel de pmntie ca i
pietrele de mormnt. Dar dac nu-mi spui unde e Wes, jur pe Dumnezeu c o s
te fac s m implori s-i zbor creierii.
ncremenit de uimire, Lisbeth se uit peste umrul Romanului unde-o zri pe
cealalt persoan pind printre tufiuri.
Reportera rmase cu gura cscat cnd ultimul membru al Celor Patru ncepu
s se apropie.

376

102.
Martin Kassal tia s citeasc de la trei ani. tia s scrie de la patru ani. i la
cinci ani sttea deja la mas cu tatl su diminea, mncndu-i stafidele i
pinea prjit n timp ce citea titlurile din ziare. ns abia la apte ani terminase
primul lui careu. Adic l terminase de conceput.
aizeci i unu de ani mai trziu, Kassal se btea gnditor peste brbia ascuit,
rsfoind o crulie veche intitulat Mituri i simboluri n arta i civilizaia
indian. Chiar cu ochelarii lui de citire fumurii pe nas, tot trebuia s se aplece
pn aproape de foaie ca s vad i s se trag puin napoi pentru a da pagina.
Era att de acaparat de simbolurile rurilor sacre, nct nici nu auzi telefonul
pn ce sun i a treia oar.
Eti Ptomaine? ntreb o voce de femeie cu un ton acuzator.
mi pare ru cine e la telefon? ntreb Kassal.
Tattarrattat este numele meu de pe net. Cunoscut i ca Mary Beth Guard
de prieteni, adug cu un rs fnos la adresa celui mai lung cuvnt ce se citete
la fel i de la cap la coad i de la coad la cap din Dicionarul Oxford, ediia a
doua. Am vzut mesajul pe care l-ai lsat pe forum despre simbolurile pe care
ncerci s le identifici cele patru puncte i crucea tiat
Sigur. Nu, sigur. i mulumesc c m-ai contactat att de repede.
Cum i-ai lsat i numrul de telefon, m-am gndit c e urgent. Apropo, mi
place numele tu de pe net. Ptomaine. Din NPR, nu? Istoric american celebru.
Punei prenumele n interiorul numelui pentru a forma un cuvnt. Ptomaine.
Tom Paine. Drgu, spuse femeia ca i cum ar fi fost n cutarea unui partener.
Da, ce s zic eh, spuse Kassal tergndu-i fruntea. Deci revenind la
simboluri
Da, desenele desigur le-am recunoscut imediat. Adic, vreau s spun c
m uit la ele n fiecare zi.
Nu cred c neleg ce vrei s spui.
Lucrez la Monticello. tii, n Virginia? Statul celui mai mare i mai
nelept preedinte al nostru, Thomas Jefferson i nu spun asta doar pentru c
sunt angajat aici.
Erau nite simboluri folosite de Jefferson?
De fapt, de Meriwether Lewis.
Vrei s spui Lewis din Lewis i Clark25?
25 Meriwether Lewis i William Clark, doi exploratori americani, din secolul al XIX-lea, cunoscui mai
ales pentru expediia lor de la rul Mississippi pn la Coasta de Vest i napoi. (n.red.).

377

Oho, da tii ceva istorie, Ptomaine, spuse ea ironic. Normal. ns ceea ce


nu-i dau seama oamenii este c principalul motiv pentru care Meriwether Lewis
a fost ales s exploreze Louisiana nainte de ncheierea tratatului Lousiana
Purchase26 poate singurul motiv pentru care i s-a ncredinat aceast misiune
a fost pentru c, cu civa ani nainte, se descurcase att de bine ca secretar
personal al lui Jefferson.
Aha, spuse Kassal, scriind deja pe un petic de hrtie pentru a folosi
informaia ntr-un careu viitor. Nu tiam c Lewis a fost asistentul lui Jefferson.
Primul asistent pe care l-a avut vreodat un preedinte. Chiar dup alegerea
lui Jefferson n 1801, una dintre primele sale msuri pe care le-a luat ca
preedinte a fost s scad numrul militarilor din armat. Rzboiul de
Independen era demult ncheiat, conflictul cu Frana era pe cale s se sting i
ncercau s micoreze numrul militarilor.
Deci, consecinele politice
Foarte bine. Nu au fost prea plcute, explic Mary Beth. Ai i tu microbul
politicii, nu? Ai fost vreodat la Monticello? Mi-ar plcea s-i art ce avem aici.
Asta era ntotdeauna problema cu forumurile. Existau multe anse s afli
rspunsul la o ntrebare, ns la fel de multe anse s trebuiasc s discui cu
diveri ciudai.
mi pare ru, m cam grbesc
OK, am neles eti cstorit. mi cer scuze. Nu m pricep prea bine s
detectez chestiile astea
Da, deci s revenim vorbeai despre Jefferson despre consecinele
politice ale concedierii militarilor
Sigur. Sigur. Manevrele politice erau neltoare ca s nu le spun altcumva,
aa c, pentru a evita s se implice pe fa i s fac vreo gaf, Jefferson i-a cerut
lui Lewis s evalueze n secret loialitatea fiecrui ofier din armat. n felul
acesta, tiau pe cine s concedieze i pe cine s pstreze alturi de ei.
Deci simbolurile alea, spuse Kassal uitndu-se n jos la

erau
sistemul codificat de clasificare inventat de Lewis i de Jefferson pentru
a se asigura c niciun ofier nu va afla vreodat care era adevrata opinie a lui
Jefferson despre el: dac era demn de ncredere, indiferent, sau un duman
politic. Aa c, atunci cnd Departamentul de Rzboi i-a oferit lui Jefferson o
list cu toi generalii cu o stea i dou cu stele, Lewis i-a luat simbolurile astea
secrete i a pus
26 Prin acest tratat, SUA au cumprat de la Frana vastul teritoriu al Louisianei n 1803. (n.tr.).
378

un semn lng fiecare nume, spuse Kassal studiind exact aceleai


simboluri, dou sute de ani mai trziu, lng careu. Pentru toi ceilali preau
simple mzglituri fcute cu stiloul
Te-ai prins din nou ns pentru Jefferson, era un ghid care-i spunea
care dintre ofieri erau de partea lui. De fapt, dac vei veni vreodat Avem
expus lista original, plus cheia pe care o folosea Jefferson pentru a descifra
codurile. E foarte frumoas vzut de aproape cu toate nfloriturile alea din
vechiul manuscris.
Sun ntr-adevr foarte tentant, spuse Kassal fcnd o fa de parc i se
strepeziser dinii. Dar Mary Beth te cheam, nu?
Mary Beth, spuse ea mndr.
Dac i-a putea cere un ultim serviciu, Mary Beth: acum c am semnele
astea cele patru puncte i crucea tiat poi s-mi citeti pur i simplu cifrul
ca s tiu ce nseamn fiecare dintre ele?

379

103.
Vrei s spui c nu i-ai trimis niciun bilet? l ntreb Rogo pe Boyle
aranjndu-i cmaa pe care paznicul i-o trsese de pe el.
Bilet? De ce i-a trimite un bilet? ntreb Boyle evident enervat
fulgerndu-i cu privirea pe Rogo i pe paznic.
Am spus s nu te miti! strig paznicul cu pistolul ndreptat spre Boyle.
Dac mai urli o dat la mine, o s-i bag pistolul ala pe gt, rcni Boyle.
Acum vreau s vorbesc cu persoana mea de contact sau mcar cu un
supraveghetor. Chiar acum.
Ce naiba se ntmpl aici? ntreb Dreidel cu minile ridicate n
continuare, dei pistolul nu era deloc n apropierea lui. Ai spus c ne ntlnim la
hotelul meu. De unde i pn unde trebuia Wes s se duc la cimitir?
Dreidel, chestia asta nu are nicio legtur cu tine, replic Rogo hotrt.
ntorcndu-se nspre paznic, adug: Ascult, tiu c nu m cunoti, ns viaa
prietenului meu este n
i viaa ta este, spuse paznicul ntorcndu-se cu pistolul nspre Rogo.
ndreptndu-i atenia spre staia radio din mna, aps pe un buton i adaug:
Rags, avem o problem trebuie s-l gseti pe Loeb.
Deci, stai puin cnd a sunat Wes m-ai minit amndoi? ntreb
Dreidel ncercnd n continuare s priceap. Acum l-ai fcut i pe Wes s n-aib
ncredere n mine?
S nu ndrzneti s-o faci pe victima, l avertiz Rogo. Lisbeth a vorbit cu
fosta ta prieten cea cu careul
La auzul acestor cuvinte, Boyle se ntoarse spre el.
Ai gsit careul?
Boyle, ine-i gura! strig paznicul.
Cum a gsit-o pe Violet? ntreb Dreidel alb ca varul la fa i lsndu-i
ncet minile n jos.
Rogo ddu din cap nspre Dreidel, ns nu-i lu ochii de la paznic care nu-i
la ochii de la Boyle. Rogo i mut greutatea de pe un picior pe altul, incapabil sa
stea nemicat. Fiecare secund pe care o pierdea nsemna c Wes Se opri
brusc. Nu te gndi la asta.
Cnd ai gsit careul? ntreb Boyle, ncercnd s-i capteze atenia lui
Rogo.
Rogo i arunc o privire mirosind c era posibil s afle ceva. Pn s ajung la
Wes, dac tot era s piard vremea pe aici mcar s se aleag cu nite rspunsuri.
Vrei s spui c-o s-mi explici ce era cu el? ntreb Rogo.
380

ns Boyle ignor ntrebarea ca i cnd nu o auzise.


Nu nu face asta, l avertiz Rogo. Nu sta dac poi s-l ajui pe Wes
dac tii ce era n careul la
Nu tiu absolut nimic.
Nu-i adevrat. Ai fost n Malaysia cu un scop.
Loeb, eti acolo? spuse paznicul n radio.
Haide, Boyle l-am auzit pe Wes vorbind despre tine. tim c tu ai
ncercat s faci ceea ce trebuia.
Boyle l privi pe paznic care cltina din cap.
Te rog, insist Rogo. Wes s-a dus acolo creznd c o s te ntlneasc.
n continuare nicio reacie din partea lui Boyle.
Cineva l-a atras ntr-o capcan, adug Rogo. Dac tii ceva i nu-mi spui,
nu faci altceva dect s-l lai pe el s-i ia locul.
Nimic.
Las-o balt, spuse Dreidel. Nu va
Unde l-a gsit? izbucni Boyle.
Ce anume? ntreb Rogo.
Biletul. Ai spus ca Wes a gsit un bilet. Ca s mearg n cimitir.
Boyle rosti paznicul amenintor.
Pe main, spuse Rogo. n faa casei lui Manning.
De unde i pn unde? ntreb Dreidel. Nu mi-ai spus asta. Nu mi-au spus
asta, zise ctre Boyle.
Boyle cltin din cap.
i Wes pur i simplu i-a imaginat ca era? Am crezut c-ai spus c-a
rezolvat careul.
Am descoperit numele toate iniialele, spuse Rogo. Manning, Albright,
Rosenman, Dreidel
Astea cu vechea criptogram a lui Jefferson, spuse Boyle scond din
buzunar o hrtie mpturit veche, nglbenit de vreme.
Deschiznd-o n grab, ls s se vad careul i codul su ascuns, plus ceea ce
scrisese el nsui.

381

sta e, spuse Rogo. ns n afar de faptul c ne-a spus c preedintele


avea ncredere n Dreidel, n-am putut s
Stai, stai puin, l ntrerupse Boyle. Ce tot spui acolo?
Boyle, tii foarte bine regulile cu privire la secrete! strig paznicul.
Vrei s m lai cu secretele astea? i strig Boyle. Spune-i lui Loeb c eu
sunt de vin. ntorcndu-se nspre Rogo, adug: i ce v-a fcut s credei c
Dreidel era demn de ncredere?
Vrei s spui c nu sunt? se roi Dreidel.
Cele patru puncte, explic Rogo artnd spre

Cum preedintele i Dreidel aveau fiecare cte patru puncte, ne-am gndit c
acela era simbolul pentru cercul celor n care avea cea mai mare ncredere.
Boyle tcu din nou.
Adic nu sta este simbolul celor din cercul de ncredere? ntreb Rogo.
la este simbolul pentru cei din cercul de ncredere, spuse Boyle artnd
spre

de lng numele efului de personal al lui Manning, omul cu care obinuia s


rezolve careurile.
Atunci ce nseamn cele patru puncte? ntreb Rogo nenelegnd nimic n
continuare.
Boyle, ajunge! strig paznicul.
Asta nu are nimic de-a face cu regulile privind secretele, i rspunse Boyle.
Cele patru puncte sunt bune, insist Dreidel. Manning avea ncredere total
n mine!
Spune-mi odat ce erau cele patru puncte, i ceru Rogo pe un ton sczut.
Boyle i arunc o privire rece lui Dreidel i apoi se ntoarse spre Rogo.
Cele patru puncte erau simbolul lui Jefferson pentru oamenii fr niciun
crez politic oportunitii care erau dispui s renune la orice pentru a avansa.
Pentru noi, era menit s-i nfieze pe cei despre care Manning i Albright
credeau c trimit pe ascuns informaii presei. ns cnd Cei Trei au gsit un
exemplar i l-au descifrat, i-au dat astfel seama pe cine trebuiau s racoleze
pentru a fi Al Patrulea.
Eu nu sunt Al Patrulea! insist Dreidel.
382

N-am spus niciodat c tu ai fi, l aprob Boyle.


Rogo se uit la vechiul careu al lui Manning, studiind cele dou nume
strjuite de cele patru puncte.

Nimic din toate astea nu avea sens. Wes jurase c scrisul acela c toate
simbolurile fuseser fcute de Manning. ns dac asta era adevrat
Pi, atunci de ce i-ar acorda preedintele lui nsui un calificativ att de
sczut?
Tocmai asta e. N-ar face-o, spuse Boyle.
Dar pe careu ai spus c cele patru puncte
Boyle i muc buza de sus.
Rogo, nu te mai gndi la ideile tale preconcepute. Cei Trei voiau pe cineva
care s fie aproape de orice decizie important i, mai ales, voiau pe cineva care
s poat influena aceste decizii de-asta m-au ales pe mine mai nti, n loc s-l
ia pe Dreidel.
Boyle, ajunge! Vorbesc serios! strig paznicul.
ns lui Boyle nu-i psa. Dup opt ani, nu mai avea nimic de pierdut.
Acum nelegi, nu-i aa? ntreb Boyle n timp ce Rogo se uita pierdut la
foaia de hrtie. Ai numele. Ai chiar i raionamentul potrivit cine tie ce ar fi
fcut pentru nc patru ani. ns te-ai gndit la un alt Manning.
Derutat, Rogo cltin din cap, nedezlipindu-i privirea de la careu.
Ce alt Manning mai es?
Brusc l strbtu un fior ca i cum cineva i-ar fi aruncat o gleat de ghea n
cap.
Fir-ar al dracului.

383

104.
Cunosc umbra aceea foarte bine. mi e mai familiar dect a mea. Am privit-o
aproape n fiecare zi timp de zece ani. Asta e slujba mea: s o urmresc de la un
metru distan, ndeajuns de aproape ca s-mi dau seama exact n momentul n
care dorete ceva, ns destul de departe ca s nu apar niciodat n fotografie.
Cnd eram la Casa Alb, chiar cnd era nconjurat de roiuri de demnitari i
jurnaliti strini i jurnaliti de-ai notri, de personal, de oameni i de ageni ai
Secret Service, iar eu rmneam n spatele ntregii hoarde, tot reueam s vd
ceva prin pdurea de picioare i s-i desluesc silueta n centru i nu numai
pentru c era singura pe tocuri.
Nici n noaptea asta nu e altfel. ntr-adevr, n timp ce m ghemuiesc n
cimitirul plin de umbre i m ascund n spatele unuia dintre arbuti, mijesc ochii
pn ce ajung ca dou lame de cuit ncercnd s vd ceva prin crcile ncurcate
i cei aproape cincizeci de metri de pietre funerare ce brzdeaz ntunericul. M
uit la aleea de piatr i recunosc imediat coapsele pline, umerii ascuii i silueta
dreapt a doamnei doctor Lenore Manning.
Simt imediat o durere crunt n piept. Nu ea n-ar face niciodat dau din
cap i simt ca inima-mi bate mai s-mi sar din piept. Cum poate? De ce-ar
face asta?
La captul aleii, aplecndu-se din cauza copacilor, i las umbrela puin n jos
i n lumina de la stlpul din deprtare vd suprarea i furia zugrvite pe faa ei
i chiar i frica. Revd cu ochii minii scena plecrii de la Casa Alb
preedintele i strngea mna n timp ce se ndreptau spre Marine One. Ea nsi
recunoscuse: ar fi fcut aproape orice ca s rmn la putere.
Se rstete la brbatul de lng ea, ns sunt prea departe ca s-o aud. Nu-i
place c e aici. Indiferent ce a fcut, e clar c acum i pare ru. M trag napoi
clipind cu putere. Dar Boyle dac prima-doamn e aici i brbatul cu mna
dreapt bandajat (are un pistol?), dac la e Romanul Simt un val de snge
inundndu-mi pieptul i urcndu-mi-se n sus, pe fa. mi pun o palm pe
obrazul care m ustur ca atunci cnd am fost mpucat.
nchiznd ochii, vd din nou ceva, un alt grupaj de imagini alb-negru ca la
televizor. Cnd fusesem acas la Manning, tia c o privesc cnd plngea,
artndu-mi scrisoarea de la Boyle i apoi biletul de pe main. De-asta se
potrivea scrisul. Ea i Romanul Doamne Dumnezeule!
M uit din nou la aleea pe care se afl Lisbeth, la fel de ocat ca i mine. A
fost ideea ei s schimbm locurile nainte s apar Boyle: eu trebuia s fiu
momeala care s-l atrag, iar ea trebuia s fie reportera prietenoas care-i oferea
384

un stimulent i mai puternic s rmn. ns Boyle nu va veni. Nici nu trebuia s


vin.
Romanul se apropie de Lisbeth care-i ndreapt spatele ncercnd s par
sigur pe ea. ns din felul n care se uit la pistolul lui i se d napoi,
lovindu-se de piatra funerar de culoarea argilei tie c e n pericol. Toi
suntem. Numai dac nu pot face
Rsucindu-m nspre gardul din spatele meu, scot telefonul din buzunar i o
iau la fug ct pot de repede. ns nainte s apuc s aps o singur tast, m
izbesc cu faa de pieptul unui brbat nalt i slab care se uit la lumina din
deprtare. Are buze subiri lipsite de orice expresie, prul negru tuns foarte scurt
i ochi mici ciocolatii care par prea apropiai Obrazul mi arde ca i cum ar fi
luat foc. l recunosc imediat. L-am vzut n toate comarurile mele.
Nico mi smulge telefonul din mn, l izbete de pmnt i l acoper cu
pmnt cu tocul pantofului. M apuc de-o ureche i mi ndeas eava pistolului
n obraz, chiar pe cicatricea pe care mi-a fcut-o cu atia ani n urm.
Ai fost corupt de Fiar, Wesley, spune el calm, aproape binevoitor. Acum
spune-mi unde este Ron Boyle sau vei cunoate din nou mnia Domnului.

385

105.
Nu tiai c ea era Al Patrulea? se mir Boyle.

Am spus ajunge! strig paznicul ncletndu-i ambele mini pe pistol.


Avea talia i faa unui rinocer, ns Rogo observ c-i tra picioarele cu o
anumit ezitare. Cu opt ani n urma, Ron Boyle fusese un contabil. Acum era n
mod clar mult mai mult.
Cine credeai ca este? Preedintele? adug Boyle.
Chiar mi-a dat un calificativ att de sczut? se mir Dreidel.
De ce crezi c-ai fost concediat? ntreb Boyle.
N-am fost concediat. Am fost avansat.
Sigur c da!
Numr pn la trei, l avertiz paznicul pe Boyle.
Ascult, te rog, spuse insistent Rogo ntorcndu-se ctre paznic. Trebuie s
chemi poliia prietenul meu e n pericol de moarte!
M-ai auzit, Boyle? ntreb paznicul.
Nu v-ai dat seama cu cine v punei? strig Boyle la Rogo. Ar fi trebuit s
chemai poliia acum cteva zile.
Dar am fcut-o! Am crezut c-am fcut-o! rspunse Rogo. Micah i OShea
au spus c erau
Unu! strig paznicul.
Sau mcar s apelai la cineva influent, adug Boyle, ntorcndu-se ctre
Dreidel.
Dreidel i ndrept privirea n alt parte fr s spun nimic. Rogo ridic o
sprncean.
Doi! continu paznicul.
Boyle i privi pe amndoi cu atenie, apoi i umezi buzele mai nervos ca
oricnd. Lucrase la Casa Alb mai bine de patru ani. Mai vzuse i-altdat
privirea aia.
Aa ai fcut, nu? l provoc Boyle.
De parc tu n-ai fcut la fel ripost Dreidel. Scutete-m cu morala ta!
Ce ce? ntreb Rogo. Te-ai dus s ceri ajutor fr s ne spui? nainte ca
Dreidel s poat rspunde, paznicul scoase sigurana pistolului.
Cu ochii int la Dreidel, Boyle continu s ignore ameninarea.
La cine ai alergat mai nti? NSA? FBI? Sau te-ai dus la Bendis la?

386

La erifi, izbucni Dreidel. M-am dus la erifii districtuali din Marshals


Service27.
La auzul acestor cuvinte, paznicul se ntoarse ctre Dreidel. i-i lu ochii de
la Boyle.
Era sfritul.
Aruncndu-se asupra lui, Boyle l izbi pe paznic din spate, punndu-i braul
stng pe dup gt i apucndu-l strns de prul epos cu mna dreapt.
Ai nnebu? D-te dracului la o parte! ip paznicul.
ncerc s se ntoarc pentru a-l apuca pe Boyle exact ceea ce atepta acesta.
Profitnd de avantaj, Boyle se arunc napoi, lundu-l i pe paznic cu el,
prbuindu-se la podea. Abia cnd fu aproape de podea, paznicul i ddu seama
ce voia el de fapt.
Boyle, nu!
Rsucindu-se n ultimul moment, Boyle se ntoarse nspre stnga, aa c, n
loc s cad pe spate, paznicul czu cu faa n jos. Drept pe podeaua de marmur
roz. n ultima secund, trgndu-l cu un zvcnet de prul aten ca s-l ghideze,
Boyle i ntoarse capul ntr-o parte, astfel nct urechea dreapt s-i vin n jos.
Da-te la o parte de pe mine, nebunu!
Cu un pleoscit, urechea paznicului de lovi de pmnt fcnd un zgomot surd,
urmat o jumtate de secund mai trziu de un zgomot mai puternic, acela
provocat de pistolul lui ce se descrca din cauza impactului. Boyle, Rogo i
Dreidel se aruncar cu toii napoi n momentul n care glonul iei pe eav,
strpungnd baza biroului de la recepie i fixndu-se n peretele de marmur.
nainte s-i dea seama mcar ce se ntmpl, capul paznicului se izbi de pmnt
lsndu-l incontient i cu sngele curgndu-i din timpanul spart.
Ce te-a apucat? Eti drogat? ntreb Dreidel n timp ce Boyle se ridica n
picioare.
Fr s rspund, Boyle se ndrept spre u.
Ar trebui s mergem. A chemat ntriri.
n continuare ocat, Rogo rmase pe loc mutndu-i privirea ntruna de la
Boyle i Dreidel la siluetele prbuite ale paznicului i ale lui OShea.
Eu nu eu nu sunt
Dreidel, acum nu locuieti aici, nu-i aa? ntreb Boyle.
Nu, dar pot s
Vreau s-mi ari drumul cel mai rapid pn la cimitir, spuse Boyle
ntorcndu-se nspre Rogo.
Rogo ddu din cap, mai nti mai ncet, apoi mai repede, fixndu-se n cele
din urm asupra lui Dreidel care se apropia rapid s liniteasc lucrurile.
27 Parte a Departamentului de Justiie, US Marshals Service (USMS) a fost nfiinat n 1969 pentru a
sprijini erifii n munca lor de ofieri nsrcinai cu aplicarea legii federale. (n.tr.).

387

Rogo, nainte s spui ceva


Ai fcut un trg, nu-i aa? izbucni Rogo.
Ascult-m puin
Ce i-au oferit erifii?
Rogo
Ce i-au oferit, parazit nemernic ce eti!? url Rogo.
Dreidel cltin din cap cu putere.
Imunitate total.
tiam eu! fcu Rogo.
Dar nu e
i care a fost trgul? C o s ne spionezi o s-i ajui s-i prind pe Cei
Trei ca o modalitate s-i dovedeti nevinovia?
Dar sunt nevinovat! se rsti Dreidel.
i Wes e nevinovat! i eu! Dar nu ne-ai vzut s ne ducem la autoriti, s
ncheiem diverse nelegeri n particular i pe urm s plvrgim vrute i
nevrute despre prietenii notri fr sa le spunem nimic!
Rogo, trebuie s plecai amndoi, repet Boyle.
Furios, dar contient de situaia n care se afla Wes, Rogo se rsuci pe clcie
i o lu spre intrarea principal, urmndu-l pe Boyle prin uile glisante i apoi n
parcare, cu Dreidel pe urmele lui.
De sus ncepur s-i bombardeze stropi dei de ploaie i curnd Dreidel i
prinse din urm; o luar la fug unul lng altul nspre camioneta lui Boyle.
N-am plvrgit vrute i nevrute despre voi, spuse Dreidel.
Vrei s spui c nu le-ai zis niciodat ce punem la cale? i strig Rogo.
N-am avut de ales, Rogo. Odat ce Wes a venit n camera mea de hotel n
prima zi aveam nevoie de ajutor. Mi-au spus c, dac stau cu ochii pe tine i pe
Wes i-i in la curent unde suntei o s fac tot ce le st n putin s ne
protejeze atta vreme ct numele lor nu vor ajunge n ziare.
i asta nu nseamn a-i spiona prietenii?
Ascult, nu te supra pe mine pentru c am fost singurul suficient de
detept s-mi dau seama c, n caz de urgen, trebuie s rupi firul i s tragi
semnalul de alarm. Haide, Rogo, gndete-te, nu-mi pot permite n timp ce se
apropiau de camioneta alba, continu: Candidez la Senat.
nconjurnd dubia ca s ajung pe partea dreapt, Rogo simi pumnii
strngndu-i-se necontrolat. Aproape c-i muc buzele pn la snge ncercnd
s-i stpneasca mnia.
S mergem deschide ua, i strig lui Boyle.
i jur, Rogo, n-am vrut s v fac niciun ru, repet Dreidel.
Cnd ncuietorile se deschiser cu un clic, Rogo trase portiera din dreapta
fa, se lsa n interior i-i ntinse braul pentru a bloca sigurana uii glisante a
dubiei.
388

Ce faci? ntreb Dreidel. Descuie!


Fr niciun cuvnt, Rogo sri pe scaunul din fa unde erau o grmad de
dosare, fotografii, ziare vechi i un aparat de fotografiat digital nou-nou.
Aplecndu-se peste portiera lui Rogo, Dreidel i strecur braul n spatele
scaunului ncercnd s desfac singur ncuietoarea. Fr s ezite, Rogo trase ua
spre el. Dreidel ncerc s-i scoat mna. Nu suficient de repede. Portiera de
treizeci de kilograme se trnti prinzndu-i sub greutatea metalic degetele cu
manichiur perfect.
Aauu! Deschide-o! Deschide-o, nenorocitu!
Oh, scuz-m, spuse Rogo mpciuitor deschiznd portiera i lsndu-l pe
Dreidel s-i trag mna pe care i-o ndesa la subsuoar. i jur, Dreidel, nici eu
nu am vrut s-i fac niciun ru.
Uitndu-se lung la el de pe scaunul din camionet, Rogo l sget cu o privire
de ghea.
Nu te mai preface c eti prietenul lui Wes, nemernicule!
Cu un zgomot brusc, dubia demar, iar Rogo trnti nc o dat portiera.
Dreidel rmase acolo, n ploaia deas.
Haide, mergem sau nu mergem? url Rogo ctre Boyle.
Nu-mi da i tu ordine, l repezi Boyle. Nu eu i-am mpucat prietenul n
fa.
Dar dac tu
Nu l-am mpucat eu, Rogo. Ei m-au mpucat pe mine. i dac ntr-adevr
a fi vrut s-i fac vreun ru lui Wes, n-a alerga acum ca s-l salvez, spuse Boyle
bgnd n mararier i apsnd pe acceleraie.
Uitndu-se drept nainte, n timp ce ieeau din parcare i se ndeprtau de
Dreidel, Rogo i mic flcile, mereu gata de ceart. ns de data asta nu gsi
niciun motiv.
Spune-mi un singur lucru, zise el n cele din urm, ntorcndu-se spre
cldirea modern echipat cu camere de supraveghere cu detector termic. Ce
mama dracului e locul la i de ce au o camer de edine cu un pat cu acces
direct la baie?
N-ai auzit cu cine a fcut trgul Dreidel?
Btnd cu mna n geamul de pe partea lui, Boyle art nspre cldirea cu
patru etaje aezat perfect la trei kilometri de aeroport.
Doctor Eng este numele care le ngduie s se ascund, dar s rmn total
la vedere. Nu conteaz ce scrie pe ua de la intrare. E de fapt un sediu secret al
WITSEC.
Wit ce?
WITSEC. Adic Witness Security28.
28 Protecia Martorilor.
389

Vrei s spui un fel de Program de Protecie a Martorilor?


Exact ca Programul de Protecie a Martorilor care, mpreun cu protecia
juridic, se desfoar numai sub coordonarea
Marshals Service, spuse Rogo cltinnd din cap i dndu-i seama n
cele din urm de ce Dreidel nu dorise s vin.
i se pare c toat afacerea ncepe s put, nu? ntreb Boyle. ns aa
funcioneaz ei. Au birouri false n fiecare ora mare din America. Singura
diferen aici este programul Protecia Martorilor 2.0. n loc s te ascund pur i
simplu, i fac pe toi s cread c eti mor
Deasupra mainii, un 747 sfie cerul nopii zumzind spre aeroport,
acoperindu-i spusele lui Boyle.
Rogo rmase cu privirea aintit asupra cldirii de sticl n timp ce efectul
adrenalinei pricinuite de cearta cu Dreidel se estompa i-l ptrundea grozvia
noii realiti n care se afla.
Aa c, atunci cnd paznicul a vorbit n radio-emitor
nu i-a chemat colegii, ncuviin Boyle trecnd prin faa cldirii. A luat
legtura cu US Marshals Service. i, dac n-o tergem rapid de aici, o s
ajungem s-i cunoatem personal.

390

106.
Lisbeth i zgrie cotul n granitul zgrunuros n momentul n care intr n
piatra de mormnt de culoare glbuie, cu crucea celtic deasupra.
Spune-mi unde se ascunde Wes, i ordon Romanul cu pistolul att de
aproape de capul ei, nct i zri propria imagine reflectat distorsionat n
captul evii.
Cum ea nu rspunse nimic, mai rosti ntrebarea o dat, ns Lisbeth abia dacl auzea. Era concentrat total asupra siluetei din spatele Romanului unde primadoamn fcuse o fa la fel de ocat ca i a lui Lisbeth.
Ud pn la piele din cauza ploii mrunte, Lisbeth ncerc s se dea i mai n
spate, ns nu putu din cauza pietrei funerare.
Wes? uier prima-doamn ca o pisic furioas ctre Roman. M-ai adus sl vd pe Wes?
V-am spus s rmnei mai n urm, doamn, spuse Romanul fr s-i ia
privirea sau pistolul de pe faa lui Lisbeth.
i eu i-am spus s nu m mai contactezi niciodat , dar asta nu te-a
mpiedicat s-i faci apariia la mine acas s intri n casa mea! Ai idee ct de
riscant? Se opri brusc cnd i ddu seama de grozvia celor spuse. Doamne
Dumnezeule! El, Wes, este acum aici? Cercet cu nfrigurare aleea, trecnd cu
privirea peste pietrele din apropiere. L-ai adus aici ca s De asta m-ai pus s-i
dau biletul la?
Romanul se uit lung la Lisbeth i apoi i arunc o privire rece primeidoamne.
Nu juca teatru pentru reportera asta, Lenore.
S joc teatru? n niciun caz De ce nu mi-ai spus? url prima-doamn
micndu-i umbrela la fiecare silab.
Romanul rse ncet i apoi rosti tios cu vocea sa uor rguit:
E la fel ca acum zece ani, nu-i aa? Adic, chiar voiai s tii?
Prima-doamn tcu i nu se mai auzi dect rpitul picturilor de ploaie pe
umbrel. Vizavi de ea sttea Lisbeth fr nimic care s-o fereasc de ploaia deas
care-i udase prul i i-l lipise de cap.
V rog, spunei-mi c v-au antajat, o implor Lisbeth ncruntat i cu
vocea ntretiat.
Prima-doamn n-o bg n seam, uitndu-se n continuare n jur dup Wes.
Chiar n faa ei, Romanul rnji aproape insesizabil.
Deci asta-i tot? Pur i simplu ai fcut-o? ntreb Lisbeth.
Nu am fcut nimic, spuse doctor Manning rspicat.
391

Dar ai tiut. Asta-i ceea ce tocmai a spus el: chiar dac ai ignorat asta,
ai
Nu am fcut nimic! ip ea. Au venit la mine prin intermediul Secret
Service spunndu-mi c m pot ajuta n probleme de siguran c oamenii de la
vrf din cadrul staffului ne trgeau napoi, fiindc nu erau de acord s plteasc
pentru Blackbird i alte ponturi bune. Pe atunci trebuia s artm c suntem
puternici. Am crezut c fac un lucru bun!
Prin urmare, ai fcut tot ce v-au cerut ei?
Ai auzit ce i-am spus? Erau din Secret Service! Erau de partea noastr!
repet ea cu o voce tuntoare. M-am gndit c ei tiu cel mai bine nelegi?
Nici nu mi-a trecut prin cap c ar am crezut c fac un lucru bun!
Pn cnd? Pn cnd Boyle a fost omort i v-ai dat seama c ai fost
nelat? ntreb Lisbeth.
Fr ndoial, lucrurile puteau sta chiar aa. ns asta nu explica de ce primadoamn continuase s tac n zilele care urmaser sau cum atunci cnd fusese
abordat de Roman cnd la Casa Alb se desfura o anchet intern care
ncerca s afle dac exist vreo legtur ntre Boyle i grupul pe care ncepuser
s-l numeasc Cei Trei cum putuse fi att de naiv nct s nu-i pun nici
mcar o ntrebare cu privire la ce avea de vnzare Romanul? n niciun caz nu era
specialist n probleme de siguran naional. De fapt, att de aproape de data
alegerilor n special atunci cnd au nceput s coboare mult n sondaje
singura problem asupra creia trebuia s se concentreze orice prim-doamn era
s fac tot posibilul s contribuie la obinerea unui al doilea man
Ai vrut s ctigai, izbucni Lisbeth.
Romanule, eu o s plec, spuse prima-doamn ntorcndu-se pe clcie i
smucind cu degetul mic curelua de pe mnerul umbrelei.
De-asta nu l-ai denunat niciodat, nu? Poate c voiai s-l credei, poate
pur i simplu v-ai prefcut c nu pricepei. ns atta vreme ct promitea s v
ajute cu problemele privitoare la siguran dac v putea propulsa nainte n
sondaje, doar de data asta
M-ai auzit? url ea la Roman, aproape izbucnind n lacrimi.
i-au nvat lecia cu Boyle, nu? S-au apropiat de dumneavoastr cu o
abordare mai subtil. i apoi Boyle a fost mpucat
Romanule, spune-i ca nu am tiut! Nu am tiut niciodat c vei face asta!
Aa c au obinut tot ce voiau, adug Lisbeth. Un preedinte n funcie
rmas n urm n sondaje lovitura garantat ca urmare a unei tentative de
asasinat a unui dement. Dac totul mergea bine i preedintele n-ar fi fost tras
napoi de mulime, Cei Trei i-ar fi spus la revedere lui Boyle punndu-v n
schimb pe dumneavoastr, noul lor membru netiut, cu mult mai mult influen
interioar dect Boyle, la locul potrivit pentru a-i da noi recomandri bune
soului dumnea
392

Cu o micare rapid a minii sntoase, Romanul o izbi pe Lisbeth cu tocul


pistolului n fa. Din buza de sus ncepu s-i curg snge, iar capul i zvcni
napoi lovindu-se de piatra funerar. necndu-se, nghii ceva mic i zimat.
Pipindu-i gingia cu limba i ddu seama c era dintele de lng incisivul din
fa stnga.
Cnd acesta i se duse n jos pe gt, Lisbeth se aplec n fa ca i cum i-ar fi
venit s vomite, iar apoi icni de dou ori scuipnd o gur de snge pe pantofi i
pe iarba ud.
La trei kilometri deprtare, se auzi iuitul vag al unui tren care se apropia.
Holbndu-se n pmnt n timp ce icnetele i aduceau tot sngele n cap,
Lisbeth nici mcar nu auzi ignalul trenului. Mai mult, n timp ce ploaia fcea si curg din pr, de pe brbie i de pe nas picturi dese i repezi, singurul lucru pe
care-l auzi Lisbeth fur paii Romanului care nainta.
O s aib nevoie de o ambulan, Wes, strig el calm n ntuneric.
Aplecndu-se ctre ceafa lui Lisbeth o apuc de pr, trgnd-o ctre el.
D-te dracului la o parte! strig Lisbeth.
Rmi n continuare ascuns, Wes! strig Romanul, trgnd-o i mai tare de
pr i dndu-se napoi o jumtate de pas.
Ca i cum voia s-i ia avnt.
Ultimul lucru pe care-l vzu Lisbeth fur picturile de noroi de pe vrfurile
pantofilor negri din piele de viel ai Romanului. i rotula genunchiului lui care se
nal cu vitez spre faa ei.

393

107.
Miroase a antiseptic de spital i a carne de hamburger stricat. ns n
momentul n care Nico i nfige eava pistolului n cicatricele mele nu mirosul
este cel care mi ntoarce stomacul pe dos. nghit n sec cu atta greutate de parc
a avea o crmid n gur.
Cum ai putut s-l ajui? Cum ai putut? ntreab. Mcar i dai seama ce
fore ale rului ai eliberat astfel?
Ochii i alearg dintr-o parte n alta. De dou zile nu-i mai ia medicamentele.
Rspunde-mi! uier mpingndu-m napoi cu pistolul.
Nici mcar nu clipete, dei ploaia i curge n iroaie pe fa. Pierzndu-mi
echilibrul, m clatin i intru cu spatele ntr-un arbust. O creang ascuit m
mpunge n spate, ns aproape c n-o simt. Simpla vedere a lui Nico, simplul
fapt c-l aud vorbindu-mi m face s m trezesc napoi la pista de curse.
Mulimea vuiete. Manning zmbete. O sut de mii de fani se ridic n picioare,
artnd spre noi i fcndu-ne cu mna. Nou. Mie. Bondarului. Poc. Poc. Poc.
Uile ambulanei se nchid n urma lui Boyle.
Mcar m-asculi? ntreab Nico, iar eu clipesc revenind la realitate.
Are pistolul nfipt n continuare n obrazul meu, dar nu-l simt. Nu simt nimic.
De ani buni nu mai simt nimic.
Unde e Boyle? ntreab.
Nu t
Mna stng i nete precum colii unei cobre i mi se nfige n piept, m
apuc de cma i m trage nspre el. Se nvrte spre stnga mpingndu-m i
cad din nou pe spate ntr-o bltoac, mprtiind ap peste tot n jur. Nico este
chiar deasupra mea, clare pe pieptul meu, intuindu-mi bicepii cu genunchii
fr s-i mite pistolul nfipt n obrazul meu deformat.
Am gsit biletul pe care l-ai primit, mrie Nico i vd meniul de la
restaurantul chinezesc iindu-se din buzunarul de la piept al gecii pe care o
poart. Unde e Boyle!?
Vreau s-i spun c e fals ca Romanul i prima-doamn c nu vreau s
mor. ns dup opt ani n care mi-am imaginat acest moment, n care mi-am
imaginat fiecare minut al confruntrii finale cu Nico ce a spune, unde a sta,
cum mi-a ncrucia braele, chiar ce a face dac ar ncerca s se repead la
mine i s m loveasc cum m-a feri n ultimul moment, cum de data asta a
fi pregtit i m-ar rata i cum, mai apoi, nainte ca mcar s-i dea seama ce se
ntmpl, m-a ntoarce i l-a apuca de gt, strngndu-l att de tare, nct l-a
auzi gfind i cum a strnge i mai tare, cu degetele nfigndu-mi-se n
394

beregata lui n timp ce ne-am prbui la pmnt i el m-ar implora din priviri s-i
dau drumul singurele cuvinte care-mi ies de pe buze sunt cele care se afl acolo
din ziua n care mi-a sfiat faa. Singura ntrebare la care nici doctorii, nici
psihiatrii, nici preedintele, nici familia, nici prietenii, nici prinii i nici eu nu
am fost n stare s rspundem:
Nico, izbucnesc eu, de ce mi-ai fcut asta?
i nal capul ca i cum nelesese perfect ce i spusesem. Apoi se ncrunt.
Nu auzise niciun cuvnt.
tiu c ai fost n legtur cu el, spune. De-asta Dumnezeu a ndreptat
glonul spre tine. Ricoeul. De-asta ai fost rnit.
Nu-i adevrat! urlu n timp ce simt nuntru-mi cum se adun un val
puternic de furie.
Este adevrat! Cartea Sorii a fost scris! Totul se ntmpl dintr-o cauz
anume! rostete convins suflnd spre mine aer fierbinte mirosind a pastram de
vit. Ai trecut de partea Fiarei! Glonul pe care l-ai primit n fa soarta ta este
scris asta e voia lui Dumnezeu!
Nico, te-au minit!
Nu-i aa c ai vorbit cu el? Nu-i aa!? Vezi e adevrat! ip, citind
expresia de pe chipul meu i mpingndu-mi i mai tare pistolul n obraz.
Dumnezeu i-a dat ansa s te cieti i tu i-ai btut joc de ea! De-asta El m-a
adus aici s termin treaba pe care a nceput-o El! S-i vd sngele! repet cu
degetul strns pe trgaci.
ncerc s m opun, dar este prea puternic. Nu vd altceva dect silueta lui
Nico deasupra mea, lumina din spatele lui, capul lui care m ferete de ploaie,
rozariul din jurul gtului lui legnndu-se ca un ceas de buzunar al unui
hipnotizator. Trage sigurana pistolului.
O s te doar, Wesley.
M trage nspre el.
nchid ochii orbit de o raz de lumin care ajunge pe neateptate la mine, ns
nu aud altceva dect
Oh, Doamne! O o ai, optete Nico i minile ncep s-i tremure.
Ochii i strlucesc n ntuneric.
Ce spui? Ce? ntreb nedumerit.
Nu mi-am dat seama din fotografie ns de aproape, se blbie uitnduse la faa mea. E att de evident, repet. Cicatricele tale! Modul n care se
intersecteaz modul n care i-au tiat carnea astfel nct una trece prin
cealalt. Ziarele au scris c seamn cu nite ine de cale ferat, ns de fapt e
exact exact exact exact o cruce, rostete dintr-o suflare. Desigur!
Sfnt Nsctoare de Dumnezeu, cum de nu mi-am? Nu trebuia s mori n
ziua aceea, Wesley trebuia s te nati din nou! Dndu-i capul pe spate i
uitndu-se la cer, adaug: Tu L-ai transformat, Doamne, nu-i aa? Prin faptele
395

mele din voia Ta. sta a fost rolul lui purttorul crucii, repet, cu capul
ridicat murmurnd o rugciune.
n linitea care se ls brusc, aud vag vocea primei-doamne n deprtare.
Lisbeth ip ceva. Sunt prea departe de mine ca s neleg ce vorbesc, ns cu
auzul su extraordinar Nico ar trebui s
Deschide larg ochii, ca i cum i-ar fi auzit propriul nume. i las ncet brbia
n jos urmrind
Nu-i adevrat, optete ncordndu-i stomacul ca i cum cineva i-a tras un
glon n mruntaie.
Nu aud ce spune Lisbeth, ns dup figura lui Nico nu e greu s-mi dau
seama.
Nu Cei Trei niciodat
Genunchii lui Nico mi intuiesc n continuare braele, ns greutatea lui
toat presiunea a disprut i ncepe s se zguduie din tot corpul. n spatele nostru,
la civa kilometri deprtare, se aude vuietul stins al unui tren strpungnd
ntinderea.
Lui Nico i tremur brbia; ochii i se umplu de lacrimi, i duce minile de-o
parte i de alta a capului, se apuc de urechi, i las capul n jos i ncepe s se
trag de ele ca i cum ar vrea s i le smulg.
Te rog, Doamne, implor. Spune-mi c mint
O s aib nevoie de o ambulan, Wes, se aude Romanul urlnd n
deprtare.
Lisbeth.
M smulg din strnsoare i ncerc s m ridic. Nico nu opune nicio rezisten.
Alunecnd de pe pieptul meu, se prbuete ca o crp pe iarba ud i se
ghemuiete cu genunchii la piept. aizeci la zero n mai puin de zece secunde.
Nu spune asta, Doamne, implor suspinnd i trgndu-se de urechi. Te
rog te rog nu-i ntoarce faa de la mine! Ajut-m s ndeplinesc cuvntul
Crii! Te rog!
Rmi n continuare ascuns, Wes, se aude strignd Romanul, i mai tare
dect nainte.
mpleticindu-m, m ridic i m uit printre ramurile arbutilor pe aleea pavat
strjuit de copaci, strduindu-m s disting siluetele n lumina slaba. La captul
ei, lng trunchiul btrnului curmal, vd numai dou siluete n momentul n care
Romanul o lovete pe Lisbeth cu genunchiul n fa i aceasta cade pe spate.
Chiar napoia lor, prima-doamn st cu spatele la mine. Zrind-o, mi dau seama
c ar trebui s simt o furie mistuitoare. ns cnd i vd capul plecat nu pot
simi altceva dect o amrciune sfietoare. Trebuie s ajung la Lis
tiu c eti acolo! strig Romanul batjocoritor.
Pentru prima oar m enerveaz cu adevrat.
Lisbeth e n continuare
396

O doare ru, Wes! adaug Romanul. ntreab-o!


Dau s-o iau la fug, dar simt c m trage cineva de pantaloni. i aud un declic
foarte cunoscut.
n spatele meu Nico se ridic din noroi se pune ntr-un genunchi, apoi n
amndoi ridicndu-se apoi ct e de lung ca o jucrie construit din buci. Prul
lui scurt i negru este ud i lipit de cap, iar pistolul i este ndreptat spre pieptul
meu.
Nico, las-m s plec.
Tu eti purttorul crucii pentru mine, Wesley, spune el tergndu-i
lacrimile. Dumnezeu te-a ales pe tine. Pentru mine.
Sngereaz puternic, Wes! strig Romanul.
O aud i pe Lisbeth strignd ceva, ns sunt att de atent la Nico, nct nu
neleg ce spune.
Nico, ascult-m tiu c i-ai auzit
Purttorul crucii duce greutatea!
Zmbind uor i ndreapt pistolul ctre tmpl.
O s m prinzi cnd cad?
Nico, nu
O s m prinzi cnd cad, cad, cnd m prbuesc din rai purttorul crucii
va fi martorul?
Las pistolul n jos apoi l ridic din nou punndu-i-l exact la tmpl. O aud
pe Lisbeth gemnd.
Dumnezeu te-a trimis s o salvezi i pe ea, nu?
Se uit la mine transfigurat, fr s-i clinteasc pistolul de la cap.
Salveaz-m i pe mine, ngerul meu.
n spatele nostru trenul iuie att de aproape, nct aproape c ne asurzete.
Nico strnge din buze ca s par c nu plnge. ns vd cum i ncleteaz
maxilarele. Pentru mine zgomotul e foarte puternic. Pentru el este copleitor. Cu
o privire slbatic ndreapt din nou pistolul nspre mine ca s m mpiedice s
fug.
Nu-mi pas.
Sunt nevinovat, i spun apropiindu-m de el.
tie foarte bine c e un avertisment.
Nimeni nu e nevinovat, tat.
Tat?
Dumnezeu s aib mil de fiul meu, continu el, micnd pistolul dinspre
pieptul meu spre cap, apoi din nou spre piept.
Plnge din nou. Agonizeaz.
nelegi, tat, nu-i aa? rostete rugtor. A trebuit s o fac. Ei mi-au spus
mama a spus s urmez cuvntul Crii! Te rog, spune-mi c nelegi!
Da da, spun punndu-i o mn pe umr. Sigur c neleg. Fiule!
397

Nico izbucnete ntr-un hohot de rs zgomotos, n timp ce lacrimile i curg


iroaie pe obraji.
Mulumesc, spune stpnindu-se cu greutate i strngnd puternic rozariul
n mna cealalt. tiam eu tiam c tu o s fii ngerul meu.
ntorcndu-m spre stnga, dau cu ochii de o bre printre arbuti. Romanul e
cu pistolul ndreptat spre Lisbeth.
Nico, mic-te! strig trecnd n goan pe lng el. Trebuie s
Bang!
Sar napoi n momentul n care pistolul Romanului se declaneaz. n josul
aleii zeci de scntei lumineaz brusc zona i apoi dispar.
Alerg ct pot de repede.
Lisbeth ip deja.

398

108.
Nu m crezi, nu-i aa? l ntreb Boyle pe Rogo n timp ce dubia alb ieea
n tromb din parcare i intra pe Griffin Road.
Conteaz ce cred eu? rspunse Rogo, apucndu-se strns de consola dintre
scaunele lor joase i uitndu-se afar pe geam. Haide, ncearc oarecum s
uurezi situaia.
Dubia zburd prin intersecia cu Avenue 25, n timp ce Rogo verific n
oglinda lateral s vad dac i urmrete cineva. Pn acum totul este liber.
Tot trebuie s auzi asta, Rogo. Dac mi se ntmpl ceva Cineva trebuie
s tie ce-au fcut.
i nu puteai s scrii o amrt de scrisoare unei redacii, ca oricare altul?
Cum Boyle nu-i rspunse, Rogo ddu din cap i se uit iari n direcia
oglinzii.
Cldirea alb a erifilor Federali abia dac se mai distingea ca un punct la
orizont.
Aadar, n tot rstimpul acesta, ai fost inclus n Programul de Protecia
Martorilor?
i-am spus, versiunea 2.0. Volatilizarea martorilor, clarific lucrurile
Boyle. Nu c ar recunoate vreodat existena ei. ns de ndat ce i-am spus lui
Manning ce se ntmpl n mod normal, preedintelui i trebuie numai un
telefon ca s fac s se ntmple ceva Manning a trebuit s dea trei telefoane
diferite s m bage n program.
i fac asta de multe ori? Vreau s spun, hai s fim serioi, chiar s-i fac pe
membrii familiilor s cread c toi cei iubii au murit?
Cum crezi c guvernul intenteaz procese n cazurile de terorism mpotriva
acelor maniaci sinucigai? Crezi c vreunul dintre martorii aceia ar fi vorbi dac
Departamentul de Justiie nu le-ar fi putut garanta pe deplin sigurana? Exist o
grmad de bestii n lume, Rogo. Dac Cei Trei, Cei Patru sau cum i mai spun
dac ar fi crezut c eram n via i m ascundeam, le-ar fi luat gtul soiei i
copiilor mei, dup care ar fi mers n ora la o bere.
Dar s mini oamenii n halul acesta
Nu mi-am ales eu viaa asta. Cei Trei m-au ales. i de ndat ce s-a
ntmplat asta, de ndat ce m-au dat deoparte pentru prima-doamn, asta a
devenit singura cale prin care s-mi in nevasta n siguran, i copilul ambii
copii n viaa.
i totui, ai fi putut
399

Ce-a fi putut? S-mi iau familia s se ascund mpreun cu mine? S-i


supun pe toi acestui risc i s sper c nu se va ntmpla nimic? Singurul loc
absolut invulnerabil n care poi s te ascunzi este cel n care nu tie nimeni c te
ascunzi. n plus, Cei Trei compromiser fr niciun fel de ajutor cele mai mari
agenii specializate n aplicarea legii prin folosirea bazelor noastre de date pentru
uzul propriu i adunaser mii de dolari n diverse runde de 50 000 pentru
informaii confideniale privind atacuri teroriste toate astea fr ca noi s tim
vreodat cine naiba erau.
Pn acum dou zile, cnd au intrat n panic i au pornit pe urmele lui
Wes.
N-au intrat n panic, spuse Boyle n timp ce aps uor pe frn.
La dou cvartale n fa, cele trei benzi de mers de pe Griffin Road se ngustau
ntr-una singur. Ceva bloca strada.
E o lucrare la carosabil, ceva? ntreb Boyle, ntinzndu-i gtul i
chinuindu-se s vad prin ntuneric.
Cred c-i un accident.
Eti sigur?
Aia nu-i o ambulan?
Boyle ddu din cap aprobator n timp ce mainile ncepeau s se vad, una
cte una o ambulan, o camionet de tractare i o main argintie avariat ntro parte n urma coliziunii. Boyle se uit rapid spre stnga, cutnd deja din ochi
strzile laterale.
S-a ntmplat ceva? ntreb Rogo.
Nu, ncercam doar s fiu precaut. Refuznd s-i piard irul gndurilor,
adug: Oricum, Cei Trei n-au intrat n panic. Deveniser lacomi i asta n
mare parte datorit Romanului.
Deci ceea ce i-a spus prima-doamn lui Wes era adevrat, spuse Rogo. C
ncepuser cu toate indiciile alea mai mici gazul VX din Siria, taberele de
pregtire din Sudan , iar dup aceea s-au folosit de ele ca s-i consolideze
credibilitatea pn cnd puteau s descopere ameninrile alea monstruoase i s
cear plile de mai multe milioane de dolari cu care s poat iei cu toii la
pensie.
Nu, nu, nu. Nu nelegi? ntreb Boyle, intrnd rapid pe singura band
disponibil a traficului i uitndu-se nc o dat la ceea ce provocase accidentul.
ns totul era normal. Ambulana. Camioneta de tractare. Maina argintie
avariat. Deschiznd capacul consolei dintre ei, Boyle verific o cutie mic de
mrimea unui crulii cu coperte de carton, dup care o nchise la fel de repede.
ncercase s o ascund cu cotul, ns Rogo vzu cuvntul Hornady scris cu
litere roii luminoase pe marginea cutiei. Crescnd n Alabama, cunotea logoul
acesta din partidele de vntoare ale tatlui su. Cartuele Hornady.
400

ndat ce-i consolidaser Romanului poziia de informator serios, nici


mcar nu mai aveau nevoie de marea ameninare. De ce crezi c lumea e att de
ngrijorat atunci cnd ageniile lucreaz mpreun? Romanul i-ar fi adus
informaia n cadrul Secret Service, dup care Micah i OShea aveau s-l ajute
din nou din avanposturile lor din cadrul FBI i CIA. Acum, fiecare n parte era
confirmat de cellalt. Asta e modalitatea n care sunt verificai informatorii: i
verifici informaia cu altcineva. i odat ce toate cele trei agenii sunt de acord,
ei bine, ficiunea devine realitate. Ca n cazul ameninrii cu bomb la metroul
din oraul New York de-acum civa ani care, dei n-avea la baz niciun
smbure de adevr, informatorul tot i-a primit partea. C tot veni vorba, asta-i
singura cale de a ajunge pe I-95?
Rogo confirm dnd din cap i-i ridic o sprncean.
Nu neleg ei au inventat totul?
Nu de la nceput. ns odat ce-au construit i i-au consolidat reputaia
Romanului, au putut s bage i ponturi aiurea i s ctige i mai muli bani
ghea. Iar cu purcoiul la de bani crezi c ase milioane de dolari i sar aa
pur i simplu n poal?
Dar s inventezi ceva att de mare
E ca i cum ai face s dispar Statuia Libertii e genul acela de truc
magic care-i iese o dat, dup care dispari pn s se aeze praful. Aa c atunci
cnd prima lor tentativ
Blackbird.
cnd au nscenat Blackbird-ul, au fcut-o perfect: s pstreze un
computer fals NSA i astfel s le pice banii n plas. Miza era destul de mare ca
s ia nite bani serioi, ns spre deosebire de situaia n care o cldire avea s
sar n aer, dac atunci Casa Alb se hotra s nu plteasc n-ar fi existat nicio
consecin negativ sau suspiciune. Mai apoi, cnd Blackbird a euat, iar noi nam pltit, au fost destul de detepi ca s-i dea seama c au nevoie de cineva din
interior pentru a se asigura c urmtoarea solicitare urma s aib succes.
i atunci te-au abordat i te-au ameninat.
i-atunci m-au abordat, i m-au ameninat, i au ncercat s conving pe
cineva i mai sus-pus.
ns s cread c tu sau prima-doamn vei accepta s v bgai n asta
cu-att mai puin c unul din voi o s fie n msur s trag sforile pentru plata a
ase milioane de dolari n mod repetat
Ai fost vreodat la pescuit, Rogo? Cteodat, ai mai mult succes dac
arunci n ap mai multe undie cu momeli diferite i vezi la care din ele muc.
sta-i singurul motiv pentru care ne-au abordat pe amndoi. N-aveau nicio idee
cine o s trag la crlig, explic Boyle. ns pentru a face ca urmtoarele lor ase
milioane sa devin realitate sau zece milioane dup asta, uit-te la orice
administraie de la Casa Alb de-a lungul istoriei Cei mai puternici oameni de401

acolo nu sunt cei cu funcii mari. Ci cei la care-i apleac urechea preedintele.
i am avut parte de privilegiul sta nc de cnd aveam douzeci i trei de ani.
Singura persoan care a avut i mai mult priz este cea cu care s-a cstorit.
Indiferent cu ce urmau s vin data viitoare dac ea era amestecat i credea c
o s le fie de ajutor n cazul problemelor de securitate crede-m c cererea lor
ar fi trecut.
Totui, tot nu neleg. Odat ce Blackbird a picat, n-aveau nevoie cel puin
de nite aa-zise rezultate nainte s poat cere aa o sum mare?
i ce crezi c-am fost eu n cazul sta? ntreb Boyle.
Rogo se ntoarse spre stnga, dar nu spuse niciun cuvnt.
Rogo, pentru ca planul acesta s aib succes, oamenii n-aveau nevoie dect
s vad c, fr soluia de compromis, totul o ia razna. sta a fost mesajul pe
care l-au trimis Cei Trei mulumit celor dou gloane pe care le-am ncasat eu
n piept.
De pe scaunul lui, Rogo continu s-l studieze pe Boyle, care se uita lung la
uile din spate ale ambulanei aflate la mai puin de o lungime de main
distan.
Cu douzeci de minute nainte de mpucturi, pe site-ul Secret Service a
fost trimis o informaie despre un brbat pe care-l chema Nico Hadrian care
planifica s-l asasineze pe preedintele Manning la coborrea sa din limuzin la
Circuitul Internaional de Vitez de la Daytona. Era semnat Romanul. Din
momentul acela, orice le-ar fi dat mai ales cnd era coroborat cu informaiile
FBI i ale CIA ei bine, tii n ce lume paranoic trim. Uit de droguri i de
vnzrile de arme. Informaiile sunt asemenea opiului pentru cei din sistemul
militar. Iar informaiile cu caracter terorist cu privire la atacurile din ara noastr?
E ca i cum i-ai tipri de unul singur banii, spuse Boyle. Chiar mai bine de-att,
innd cont de faptul c o abordaser n tain pe prima-doamn, nici mcar nu
trebuiau s mpart banii n patru.
Dup ce trecur de ambulan, amndoi se uitar n stnga i se chinuir s
vad ceva prin uile din spate, deschise, ale acesteia, ns nainte s observe c
nuntru nu exista nicio victim, nicio targ i nici mcar un singur aparat
medical, auzir o bufnitur metalic n ua din spate a dubiei. Dup care una
deasupra. De ambele pri ale mainii, o jumtate de duzina de erifi federali n
civil nvlir din camioneta de tractare i din maina argintie, apropiindu-se i
ndreptndu-i armele spre geamurile laterale i parbriz. Afar, lng ua lui
Boyle, un erif federal cu sprncene stufoase btu cu eava armei n geam.
mi pare ru s te revd, Boyle. Acum iei dracului din main afar.

402

109.
O doare ru, Wes! strig Romanul n ntuneric, n timp ce ploaia i rpia pe
umbrel. ntreab-o!
Wes nu-i tmpit, opti Lisbeth, stnd n fund pe iarba ud.
Sprijinindu-se cu spatele de piatra funerar celtic, i apsa cu ambele mini
ochiul, acolo unde Romanul o lovise cu genunchiul n fa. Deja putea s simt
cum se umfl. n spate, lng copac, prima-doamn se uita cu rceal la Roman.
De ce m-ai adus aici? ntreb ea.
Lenore, sta nu-i
Mi-ai spus c-i vorba de ceva urgent, dar s m aduci la Wes!
Lenore!
Prima-doamn l studie pe Roman, cu expresia feei neschimbat.
Te-ai gndit s m mputi, nu-i aa? ntreb ea.
Lisbeth privi n sus la auzul ntrebrii.
ntorcndu-se spre dreapta, Romanul scrut poteca acoperit cu piatr
neregulat, dup cum nvase lucrnd n Secret Service, mprind vizual
cimitirul n seciuni mai mici, mult mai uor de urmrit. O cutare sectorial,
dup cum i se spunea.
Fii deteapt, Lenore. Dac voiam s te omor, te-a fi mpucat n main.
Mai puin dac voia s fac s par c puhhh, spuse Lisbeth, scuipnd cu
violen particule de saliv spre pmnt n timp ce sirena trenului anuna sosirea
iminent a acestuia c Wes v-a omort pe dumneavoastr, iar el l-a omort pe
Wes. Dup care el e eroul i nu mai rmne nimeni s-l arate cu degetul.
Cltinnd din cap, Romanul rmase cu privirea fixat pe arbutii scunzi.
Sngereaz puternic, Wes!
Prima-doamn se ntoarse spre mormntul lui Boyle, dup care se ntoarse
spre Roman, degetul mic tremurndu-i i mai tare pe mnerul umbrelei n timp
ce spuse cu o voce joas i amar:
Are dreptate, nu-i aa?
Nu ncearc dect s te scoat din srite, Lenore.
Nu, are Ai jurat c nimeni nu va fi nici mcar rnit! izbucni primadoamn.
Dup care se ntoarse spre intrarea principal a cimitirului.
Se auzi un clic metalic.
Lenore, o avertiz Romanul n timp ce-i ridica arma, dac mai faci un
singur pas, cred c o s avem o problem grav.
Ea nepeni pe loc.
403

ntorcndu-se din nou spre Lisbeth, Romanul trase aer adnc n piept pe nas.
Se presupunea c o s fie mai uor de-att. ns dac Wes rmnea n continuare
ascuns ndreptndu-i cu grij arma spre Lisbeth, o anun:
Vreau s-i ridici mna n sus, te rog.
Ce vrei s spui? ntreb ea, stnd nc jos pe pmnt.
Ridic-i nenorocita aia de mn, mri Romanul. Cu palma spre mine,
adaug el, ridicndu-i palma dreapta, cea bandajat, spre Lisbeth.
Chiar la adpostul umbrelei, era imposibil s nu observi bandajul alb cu cercul
rou de snge, perfect rotund, din centrul su. Lisbeth tia ce punea la cale. De
ndat ce pe cadavrul su avea s gseasc stigmatul asemenea unei semnturi
toat vina avea s fie aruncat asupra lui
Lisbeth ncet s mai vad ploaia. Tot corpul ncepu s-i tremure.
Ridic mna aia sus, Lisbeth sau jur n faa lui Dumnezeu c te mpuc n
cap.
ndoindu-i ambele brae la piept, se uit nspre prima-doamn, care ncepuse
s se ndeprteze din nou.
Lenore, o avertiz Romanul fr s se ntoarc.
Prima-doamn se opri.
Lisbeth simi cum pmntul ud i mbiba pantalonii lipii de fund. Minile
nc nu i se micar.
Bine, spuse Romanul, intind spre capul lui Lisbeth n timp ce trase de
cocoul pistolului. O s-i trag n ca
Lisbeth i ridic mna stng n aer. Romanul apas pe trgaci. Iar arma
scoase un zgomot bubuitor, care ls n urm o linite rsuntoare.
Un uvoi de snge ni din podul palmei lui Lisbeth, imediat sub
ncheieturile degetelor. Chiar nainte s simt durerea i s ipe, sngele i curgea
deja n jos spre ncheietura minii. Deja n stare de oc, continua s se uite fix la
cercul ars de jur mprejur, de mrimea unei monede de zece ceni, de la ea din
palm ca i cum n-ar fi fost a ei. Cnd ncerc s strng din mn, o coplei
durerea. Mna i se nceo, de parc avea s dispar ncetul cu ncetul. Era pe
cale s leine.
Fr niciun cuvnt, Romanul i ndrept arma spre capul lui Lisbeth, care i se
blngnea acum.
Nu! ip o voce familiar din spatele cimitirului.
Romanul i prima-doamn se ntoarser spre dreapta, urmrind de unde venea
vocea de pe aleea ncadrat de copaci.
Nu te atinge de ea! url Wes, corpul ntrezrindu-i-se ca o siluet subire n
timp ce ieea n grab din tufiuri. Sunt aici.
Exact cum voia Romanul.
404

110.
Din captul aleii de piatr, strlucirea palid ce rzbate de la stlpul de
iluminat aflat la distan m ajut s studiez silueta Romanului. Se uit fix la
mine, cu arma ndreptat nc spre Lisbeth.
Asta-i alegerea corect, Wes, strig el de la baza copacului.
Vocea sa e calm, ca i cum am fi la un dineu.
Lisbeth, m auzi? strig eu.
E la patruzeci i cinci de metri distan, nc la pmnt. Printre umbrele i
ramurile joase ale smochinului indian, nu e nimic mai mult dect un punct negru
mic i nedefinit ntre dou morminte.
E bine, insist Romanul. Dei, dac nu vii s-o ajui, cred c s-ar putea s
leine.
ncearc s m fac s m apropii, iar cu Lisbeth acolo jos, sngernd, n-am
de ales.
Mai nti, trebuie s verific dac e teafr, spun eu n timp ce m ndrept
spre aleea de piatr.
tie c ncerc s trag de timp.
D-te napoi i o s naintez.
Du-te dracului, Wes! ntorcndu-se spre Lisbeth, i ridic arma.
Nu! Ateapt vin acum!
Grbindu-m spre aleea acoperit cu piatr, mi ridic minile n sus ca s tie
c vorbesc serios.
i las uor arma n jos, fr s ia degetul de pe trgaci.
Dac a fi biat detept, a continua s m uit la el, ns, n timp ce picioarele
mi se mpleticesc pe potec printre rndurile de pietre funerare, m ntorc spre
prima-doamn. Ochii ei largi sunt rugtori, ntregul su corp se afl ntr-o poziie
prin care implor mil. De data asta, lacrimile ei nu sunt false. Dar spre
deosebire de mai nainte, nu se uit unde trebuie pentru ajutor.
N-o lua personal, mi spune Romanul, urmrindu-mi privirea i uimirea
ntiprit pe fa.
Deplasndu-m spre Lisbeth, uitndu-m pe unde merg, continui s privesc
silueta lui Lenore Manning. De opt ani de zile, tie c m nvinovesc c l-am
bgat pe Boyle n limuzina aia. De opt ani de zile, se uit la ce mi-a mai rmas
din fa i pretinde c fac parte din familia ei. Cu ocazia zilei mele de natere, de
acum trei ani, cnd m tachinau c ar trebui s ies mai des ca s m ntlnesc cu
fete, mersese pn acolo nct m pupase pe obraz direct pe cicatrice doar ca
s-mi arate c n-ar trebui s mai fiu att de timid. Nu putusem s-i simt buzele
405

din cauza faptului c-mi atingeau punctul mort. ns gestul l simisem pe deplin.
Plecnd de la birou, plnsesem tot drumul spre cas, uimit de ct fusese de
minunat i plin de consideraie.
Chiar acum, trecnd de o cript de piatr, aflat n umbr, cu ui cu vitraliu
vopsite n rou i albastru, am din nou ochii plini cu lacrimi. Nu de tristee. Sau
de fric. Ochii mi se nchid, storcndu-mi lacrimile i lsndu-le s-mi curg pe
obraji. Sunt lacrimi de furie.
n stnga mea, Lenore Manning i uguie buzele ca i cum ar ncepe s
fluiere. E pe cale de a-mi pronuna numele.
M uit la ea, dndu-i de neles s nu se mai deranjeze.
Pn i n cimitirul sta ntunecat, tie s citeasc pe cineva din staff. i asta-i
tot ce-am fost eu vreodat. Nu parte a familiei. Nu un prieten. Nici mcar o
marionet rnit pe care i-o iei n anturaj ca s-i eliberezi contiina de alte
tmpenii pe care le-ai fcut n via. Indiferent de ct de greu mi este, trebuie s
admit c n-am fost niciodat nimic altceva dect unul din staff.
Sunt tentat s urlu, s njur, s ip revoltat de ce mi-a fcut. ns nu-i nevoie.
Cu ct m apropii mai mult, cu-att mai mult poate s vad de una singur ce
sentimente nutresc fa de ea. Totu-i adnc ntiprit pe faa mea.
Pentru o secund, ridic din sprncene. Dup care se d uor napoi i-i
coboar umbrela astfel nct s nu-i mai pot vedea faa. O iau ca pe o victorie.
Lenore Manning nfruntase totul pn acum. ns n momentul sta, nu poate s
m nfrunte pe mine.
Dnd din cap dezaprobator, m ntorc spre Roman, care este acum la treizeci
i cinci de metri de mine.
Continu s mergi, spune el.
M opresc. Pe diagonal, n dreapta, ntre dou pietre funerare butucnoase,
Lisbeth st jos n genunchi, strngndu-i mna nsngerat la piept. n lumina
albstruie, misterioas, pot s-i vd prul ud fleac i ochiul stng deja umflat.
Aproape c-am ajuns.
mi pare ru, bolborosete ea ca i cum ar fi vina ei.
Am zis s continui s mergi, insist Romanul.
Nu! l ntrerupe Lisbeth. O s te omoare.
Romanul n-o contrazice.
Promite-mi c-o lai s plece, spun eu.
Desigur, spune el.
Wes! spune Lisbeth, respirnd din ce n ce mai greu.
E tot ce poate s fac pentru a rmne contient.
Nu se aud niciun fel de sirene la distan, nimeni care s se grbeasc s ne
salveze. Singura modalitate prin care Lisbeth poate s scape de-aici este s
continui s merg i s ncerc s fac trocul cu el.
406

Trenul se aude i mai tare, la deprtare. Aud o oapt peste umr. M ntorc s
aud de unde vine zgomotul, ns singurul lucru pe care-l vd este propria reflexie
n ochiurile de geam ale criptei, colorate n rou i albastru. nuntru, n spatele
sticlei, pot s jur c mic ceva.
Acum auzi fantome? m tachineaz Romanul.
Pe msur ce oaptele se aud mai tare, continui s m apropii de el, pe alee.
Abia dac mai sunt ase metri pn la el. Nu mai simt ploaia att de deas
deasupra capului de ndat ce ajung sub coroana copacului. Ramurile sale se
blngnesc asemenea degetelor subiri ale unei ppui. Sunt att de aproape,
nct pot s vd cum Lisbeth tremur din tot corpul cum degetul mic al primeidoamne prinde cordelua umbrelei i cum Romanul acioneaz cu degetul
mare cocoul pistolului.
Perfect, spune el, cu un rnjet fals.
Pn s pot mcar s reacionez, se ntoarce ntr-o parte i-i ridic arma.
Direct spre inima lui Lisbeth.

407

111.
Nu nu trage! strig eu, deja fugind spre el.

Se aude un uierat extrem de puternic. ns nu din arma sa. Ci din spatele


meu.
Pn s-mi dau seama ce se ntmpl, un uvoi de snge i nete din mna
dreapt, chiar de sub ncheieturile degetelor. A fost mpucat. La impact, propria
arm a Romanului se las n jos.
Cu coada ochiului, o vd pe Lisbeth cum se pocnete peste umr ca i cum ar
omor un nar. Pot s disting ceva de culoare nchis snge care-i curge
printre degete, la fel cum nete apa dintr-un perete crpat. i ia mna de pe
umr i i-o duce n sus n faa ochilor. Cnd vede sngele, se albete la fa, iar
ochii i se dau peste cap, intrndu-i parc n orbite. E deja incontient.
La dracu, ce mama m-sii, la dracu, strig Romanul, aplecndu-se n
fa, cu o micare brusc i violent, inndu-i mna dreapt, fcut praf, la
piept.
n dreapta sa, prima-doamn o ia din loc, fugind napoi spre intrarea
principal i disprnd n ntuneric. Romanul sufer prea tare ca s-o mai
opreasc. n podul palmei, gaura nu-i mai mare dect o moned de un penny.
ns semntura inconfundabil a stigmatului e acolo, la poziie.
M-ai minit! El e un nger! ip Nico de durere din spatele cimitirului, de
undeva de deasupra tufiurilor.
i croiete drum spre noi, prin ntuneric, cu arma n fa, la vedere, gata
pentru lovitura mortal. I se vede numai silueta. Nu pot s-i vd faa. ns are
braul ferm, ntins ca ntotdeauna.
O o s ajungi n iad, optete Romanul n timp ce recurge la arsenalul
religios. Ca Iuda, Nico. Eti Iuda acum.
Dup felul n care clipete Nico, e clar c-l aude. ns asta nu-l face s
ncetineasc.
Legile Domnului au o via mai lung dect cei care le ncalc! insist el n
timp ce-i adun puterile. Soarta i-e rescris acum!
Pe alee, Nico ine rozariul ntr-o mn i intete cu arma n cealalt.
Nico, gndete-te la mama ta! l implor Romanul.
Nico d din cap n timp ce lacrimile i curg iar n iroaie pe fa.
Asta fac, mrie el, ns n timp ce intete, se aude un zgomot puternic, ca
un fsit, de undeva din spatele gardului cimitirului.

408

Pe inele de cale ferat, un tren de persoane argintiu apare parc de niciunde,


deplasndu-se cu o vitez incredibil. Zgomotul e asurzitor. Urechile mi pocnesc
de la vacuumul produs deodat n aer. Pentru Nico, e de cincizeci de ori mai ru.
nc se lupt cu zgomotul, strngnd din dini atunci cnd apas pe trgaci.
ns zgomotul este deja prea puternic. Braul i se mic pentru o jumtate de
secund, mpuctura uier din arm, iar glonul trece pe lng umrul
Romanului i spulber o bucat din scoara copacului din vecintatea sa,
fcndu-l pe Nico Hadrian s i rateze inta.
Pe faa Romanului revine un rnjet chinuit, n timp ce trenul i continu
drumul. Abia putnd s-i in arma n mna dreapt, arunc umbrela ntr-o parte
i-i trece arma n mna stng, cea bandajat. Dup cum i tremur pumnul
drept, e clar c-l doare. Nu-i pas. i ndreapt umerii. i fixeaz genunchii. n
momentul n care i ridic arma i intete, alerg deja spre el. La fel i Nico, care
este la cel puin nou metri n spatele meu.
Romanul are timp pentru o singur mpuctur. Nu ncape nicio ndoial cine
e mult mai periculos.
Bum!
Cnd mpuctura explodeaz din arma Romanului, e acoperit de zgomotul
trenului. n spatele meu, chiar deasupra umrului drept, aud un icnet gutural, din
gt, n momentul n care Nico ncaseaz lovitura n piept. nc mai alerg spre
noi. N-ajunge mai departe. Dup nici doi pai, picioarele i se mpleticesc, iar
ochii si mult prea apropiai se lrgesc de tot, ca nite cercuri complete.
Aplecndu-se n fa i pierzndu-i echilibrul, corpul i se apropie de pmnt. n
cdere, scap rozariul din mn. Nu se mai ridic.
Cnd Nico se prbuete la pmnt, Romanul i ntoarce faa spre mine. M
pun repede n micare. Lundu-mi elan, m izbesc de Roman ca i cum ar fi un
manechin de placare a loviturilor, nconjurndu-l cu braele n jurul umerilor n
timp ce m ciocnesc de el cu vitez maxim. Impactul l trimite napoi, spre
stnga. Spre surprinderea mea, simt ceva ca i cum ar avea o plac de metal lipit
de piept. A nvat asta de la Boyle. Vest antiglon. Din fericire, mpuctura din
mn l-a slbit. Cdem peste umbrela aruncat pe jos, n noroiul din jur. l in
strns de piept, nclecndu-l precum un tietor de lemne suit pe copacul
proaspt rpus.
n timp ce ne prvlim la pmnt, arma i zboar din mn n iarba ud. Se
lovete cu spatele de rdcina copacului i apoi d cu putere cu ceafa de o piatr
cu suprafaa zimat i neregulat. Vesta i e de ajutor cnd se lovete la spate,
ns se strmb de durere n momentul n care capul i se izbete de piatr.
M sui pe el i, proptindu-i un genunchi n stomac, l apuc pe Roman cu mna
stng de gulerul de la cma, l trag spre mine i-l pocnesc ct pot de tare cu
dreapta, chiar deasupra ochiului. Capul i se lovete iari de piatra aceea
neregulat, iar deasupra ochiului stng i se deschide o ran mic. Strnge din
409

dini de durere, cu ochii mijii ca s-i protejeze globul ocular. Plin de adrenalin,
l lovesc din nou, iar tietura se nroete i se lrgete i mai mult.
Cu toate astea, ce-i provoac durere cu adevrat i face ravagii este piatra de
sub cap. Cu fiecare pumn ncasat, se aude cte un zgomot surd pe msur ce
aceasta sap prin prul su negru, deasupra cefei. nc resimindu-se n urma
mpucturii, i trage mna stng, cea bandajat spre cap, ncercnd s se
protejeze de impactul repetat cu piatra.
Dar nu renun, l lovesc iari. i iari. Asta-i pentru toate operaiile. i
pentru c a trebuit s nv s mestec pe stnga. i pentru c nu mai pot s ling ce
mi-a rmas pe buze
Romanul i bag mna bandajat ntre cap i piatr. Cu mna ridicat n aer,
nu-mi dau seama c nu-i protejeaz capul de impactul cu piatra. Ci c o scoate
de-acolo de jos, din noroi.
Oh, la dracu!
l pocnesc ct de tare pot. Romanul i rotete braul stng asemenea unei bte
de baseball. n mn ine piatra aceea gri, cu zimi. M mic repede. El se mic
i mai repede.
Marginea ascuit a pietrei mi intr n brbie asemenea unei lame din vrful
unei rachete, fcndu-m s cad spre dreapta i s m lovesc cu umrul de iarba
ud de pe marginea aleii de piatr. Simind gustul victoriei, Romanul e aproape
sus. Proptindu-m n picioare, m chinui s m ridic ct pot de repede, ca s ies
de-acolo nainte ca el s poat s
M lovete cu piatra, propriul berbec acum. i asta e o lovitur puternic
chiar deasupra gtului la baza craniului. Simt fiecare gram din greutatea pietrei.
n timp ce m poticnesc i m las n fa, fr s pot s-mi ncetinesc micrile,
imaginea ncepe s mi se nceoeze, dup care clipesc din nou. Nu, nu leina
Cad n patru labe i pietricelele de pe aleea de piatr mi intr n carne.
Romanul este chiar n spatele meu. Respir greu, pe nas. D cu picioarele n alee,
fcnd ca o ploaie de pietricele s m loveasc n spate.
Eti!
M apuc de spatele cmii. ncerc s m ntorc, ns m trage prea tare.
Eti un om mort! url el, nvrtindu-m n loc ca la proba olimpic de
aruncarea ciocanului i mpingndu-m napoi spre cavoul cu piatr lefuit, cu
un grilaj de bare de fier forjat n form de X care protejeaz uile de sticl
colorat n rou i albastru.
Dac m lovesc de grilaj la viteza asta
Aud un prit neplcut n momentul n care m lovesc cu coloana de el. O
jumtate de duzin de ochiuri de geam se fac praf i pocnesc precum petardele de
Crciun, una chiar acolo unde capul meu se lovete de sticl. Simt ceva cald i
umed pe ceaf. mi dau seama c sngerez foarte tare.
410

n timp ce m trage nainte, gtul mi se nmoaie, iar capul mi se las pe spate.


Ploaia pic cu ncetinitorul i simt n ceaf un milion de ace de brad argintii i
ngheate. Vederea mi se nceoeaz din nou. Cerul devine din ce n ce mai
Nnnnnnnn, m aud spunnd, luptndu-m s-mi revin n timp ce m trte
de lng cavou.
inndu-m nc de cma, se uit rapid n jur. Lisbeth zace incontient.
Prima-doamn a plecat. Nico e prbuit la pmnt. Indiferent de ce pusese la cale
iniial, acum Romanul trebuie s improvizeze ceva. Se uit atent de jur mprejur
dup care ntrezrete o soluie.
M trage cu putere, iar eu m mpleticesc, abia putnd s m in pe picioare.
Prinzndu-mi capul sub braul su, Romanul se ntoarce cu totul i m-apuc de
gt, dup care m trage peste aleea de piatr asemenea unui cine pe care-l scoi
cu fora din sufragerie. i ine ncheietura ncolcit att de strns n jurul gtului
meu, nct mi-e aproape imposibil s respir. ncerc s m sprijin n clcie, ns
piciorul drept mi-a alunecat. Cu toate astea, abia cnd traversm aleea neleg
care e destinaia noastr. Pe diagonal, n spatele a dou pietre funerare gri ale
unei familii so i soie vd un petic de iarb care strlucete i este puin mai
verde dect restul pmntului acoperit cu muchi. La captul cellalt, peticul de
iarb se ruleaz asemenea unui covor. Oh, Doamne! Asta-i o mochet. Acolo
unde m trage e un mormnt proaspt spat.

411

112.
Trt spre groap, dau n disperare din picioare, ncercnd s scap, aproape
vomitndu-mi mrul lui Adam. Romanul m strnge i mai tare de gt cu
antebraul, trgndu-m ntr-acolo.
D-mi drumul! ip eu, apucndu-l de bra i ncercnd s-mi eliberez gtul
din strnsoare.
Nu se mic, strngnd i mai tare laul. n timp ce picioarele mi ies de pe
alee, trndu-se prin iarba ud i spre mormntul celor doi so i soie dau
larg din mini i picioare pe pmnt, n aer cutnd ceva de care s m ag i
s m opresc. La baza pietrelor funerare rectangulare, identice, m prind de
ramura unui tufi din apropiere. ncerc s m in, ns ne micm att de repede,
nct tulpinile ascuite mi se nfig n palm. Durerea e prea intens. Cu un icnet
final, Romanul mi d drumul i m mpinge n fa.
Mormntul proaspt spat este chiar n fa, ns n timp ce ne strecurm
printre mormintele identice, m mic spre stnga i apuc una din pietrele
funerare. Degetele mi se strecoar ca nite tarantule prin partea din fa,
agndu-se n litera de la cuvntul SO.
Extrem de furios, Romanul ntrete i mai mult strnsoarea ca de menghin
din jurul gtului meu. Simt cum mi se umple faa de snge. ns nu-mi dau
drumul minii. El trage i mai tare, iar degetele ncep s-mi alunece. Din unghiul
n care trage de mine, colul ascuit, din granit, al pietrei de cpti n form
rectangular mi zgrie partea de jos a antebraului. Romanul trage att de tare,
nct simt c e pe cale s-mi smulg capul din gt. Umerii m ard. Vrfurile
degetelor ncep s-mi alunece. Piatra de granit e oricum alunecoas de la ploaie.
ntinzndu-i piciorul spre partea de sus a gropii, Romanul d la o parte
mocheta verde de deasupra. M uit i vd groapa de aproximativ doi metri i
zece centimetri pereii frmicioi de pmnt
mi vr degetele i mai adnc n litera sculptat, ns aceasta nu e suficient de
adnc.
Mna dreapt a Romanului e mbibat de snge i nu se poate folosi de ea din
cauza rnii. Fr ndoial, e foarte dureroas. ns tie ce este n joc. Aplecnduse nainte i strangulndu-m i mai tare, se las cu toat greutatea pentru a spori
efectul. Picioarele ncep s-mi alunece uor pe iarb. ncerc s trag o gur de aer,
ns nu vine nimic m ine prea strns. Mna mi este amorit. Degetele ncep
s-mi tremure, alunecnd din locaul lor. Vederea ncepe s mi ntunece din nou.
Te rog, Doamne, ai grij de mama i de ta
Bang! Bang!
412

Nite pietricele mrunte mi sar direct n fa. Strnsoarea Romanului


slbete. Iar eu cad n iarba ud, tuind n timp ce oxigenul mi reintr n
plmni.
Deasupra mea, marginea de sus a pietrei funerare a soului este spulberat de
unul din gloane. M uit la Roman, care se ntoarce cu faa spre mine. Ochii si
albatri clipesc n mod ngrijortor. n cma are o gaur nou, n mijlocul
pieptului, ns nicio urm de snge. Se clatin i corpul i se las spre spate, ns
nu pentru mult timp.
n stnga mea, la numai civa zeci de centimetri distan, Lisbeth este n
picioare, de-abia respirnd, innd cu mna rnit arma Romanului. ncepe s-o
lase n jos, creznd c are ctig de cauz.
Lisbeth tuesc eu, luptndu-m s pronun cuvintele. Are vest!
Sprncenele lui Lisbeth se ridic brusc n sus.
Mrind precum un ghepard, Romanul sare nspre ea.
Intrnd n panic, Lisbeth ridic arma i apas pe trgaci. Se mai aud nc
dou mpucturi. Amndou l izbesc pe Roman n piept. Se mic att de
repede, nct abia dac l ncetinesc. La numai civa centimetri distan, se
ntinde s-i nface arma. Lisbeth mai apas nc o dat pe trgaci, iar n timp ce
pistolul explodeaz, un singur glon iese i-i sfie pielea dintr-o parte a gtului.
E att de nnebunit de furie, nct nu cred c-l simte. Lisbeth se d napoi, abia
reuind s ipe. n cteva secunde el este deja peste ea.
Smulgndu-i arma din mn, Romanul o apuc de cap ca s-o trnteasc la
pmnt. n timp ce cad pe aleea de piatr, Lisbeth se lovete cu capul de beton.
Corpul i se nmoaie. Fr s mai rite nimic, Romanul i nfige antebraul n
gtul femeii. Ea nu se zvrcolete deloc. Braele i atrn neputincioase pe lng
corp.
Scuturndu-m ca s-mi revin, m ridic n picioare i-mi trec minile prin
iarb, pipind cu degetele pe suprafaa neregulat i zimat a bucii de granit.
ntr-o astfel de zi, n-a fi avut nicio ans mpotriva unui agent al Secret Service,
cu o condiie fizic bun, un munte de om de un 1,85 i 100 de kilograme. ns
acum Romanul mai are o ran la gt pe lng cea de la mn. Iar eu in strns o
bucat mare i ascuit de granit. n momentul n care m reped spre el, st nc
aplecat deasupra lui Lisbeth. Nu tiu dac pot s-l rpun. ns tiu c o s-i fac o
gaur a dracului de urt.
Ridicnd bucata aceea mare de piatr cu fee neregulate i lsnd-o uor pe
spate, strng din dini i ncep balansul spre ceafa Romanului cu toat fora care
mi-a mai rmas. Piatra are forma unei crmizi rupte n dou, cu un punct ascuit
chiar n col. l lovesc chiar lng ureche. Numai icnetul sau i tot merit efortul
un scheunat din gt, ceva asemntor unui grohit, pe care nu i-l poate reine.
Spre cinstea lui, dei i duce mna rapid lng ureche, nu cade rpus. n loc
de asta, i recapt echilibrul, se rsucete spre mine i se ridic cu greu n
413

picioare. nainte de asta ns, duc iar mna napoi ct pot de mult, lovindu-l cu
bucata de granit direct n fa. Se clatin n spate i cade n fund. i totui, nu
renun. Inspirndu-m din modul lui de aciune, l apuc de pieptul cmii, l trag
spre mine i intesc tietura de deasupra capului. Dup care cu acelai balans al
minii l lovesc din nou. Sngele i nete rapid.
O dr de saliv mi se scurge asemenea unui fir de mtase de pe buza de jos.
El este motivul pentru care n-o s mai pot vreodat s nchid gura, mi spun n
gnd i-mi balansez din nou mna, lovindu-l cu marginea bucii de granit n
rana deja deschis i privind cum sngele i acoper partea aceea de fa. Ca mie.
Ca mie.
i d ochii peste cap. l lovesc din nou, hotrt s-i lrgesc rana. Dra de
saliva se las n jos, iar eu lovesc mai tare ca niciodat. Vreau ca el s tie. Vreau
s beleasc ochii i s vad. Fiecare lovitur i sfie o alt bucat de piele. Vreau
ca el s triasc cu asta. Vreau ca el s-i ntoarc privirea de la propria reflexie
n vitrine. Vreau ca el s
M opresc chiar aici, cu mna n aer, cu pieptul urcndu-mi i coborndu-mi
n timp ce-mi trag rsuflarea. Lsndu-mi pumnul n jos, mi terg saliva de pe
buz i simt cum ploaia mi curge ca de la robinet din vrful nasului i al brbiei.
Nu i-a dori asta nimnui.
i cu asta, dau drumul cmii Romanului i-l privesc n timp ce se
prbuete.
Bucata de granit mi cade din mn, lovindu-se cu un zgomot surd de beton.
M ntorc spre Lisbeth, care nc zace ntins pe pmnt lng mine. Are braul
rsucit destul de aiurea deasupra capului. Cznd n genunchi, i verific capul
pieptului. Nu se mic.
Lisbeth, eti? M auzi? strig eu, trindu-mi genunchii exact lng ea.
Niciun rspuns.
Oh, Doamne Dumnezeule! Nu. Nu, nu, nu
O apuc de mn i i verific pulsul. Nu-i nimic acolo. Fr s mai pierd
timpul, i las capul n jos, pe spate, i deschid gura i
Phu!
M dau napoi la acest sunet n timp ce ea tuete violent. i acoper gura n
mod instinctiv cu mna dreapt. ns mna stng cea cu rana i rmne
contorsionat deasupra capului.
Scuip i scoate nite sunete ca i cum ar vomita n timp ce-i revine sngele n
obraji.
E Eti bine? ntreb eu.
Tuete din toi rrunchii. E destul de bine. Uitndu-se n stnga i-n dreapta
fr s-i mite gtul, vede corpul Romanului la niciun metru distan.
Trebuie s trebuie
Gata, relaxeaz-te, i spun eu.
414

D din cap n semn c nu, mult mai insistent ca niciodat.


ns ce s-a ce-i cu?
Uurel. Gata, l-am nvins, OK?
Nu cu el, Wes cu ea.
Mi se pune un nod n gt n timp ce ploaia mrunt m bate uor pe umeri.
Unde-i prima-doamn?

415

113.
ndreptndu-se cu pai mari spre bloc, cu umbrela nc deasupra capului,
prima-doamn se uit scurt peste umr. n spatele ei, dinspre cimitir, mai
rsunaser dou mpucturi. Glezna i se rsuci la auzul zgomotului. Nu ncetini.
mpiedicndu-se pentru un moment, i redobndi rapid echilibrul i-i continu
marul forat, nc tremurnd.
tiuse c avea s se termine aa. Chiar i cnd lucrurile preau n ordine, chiar
i cnd i dduse seama pentru prima oar cu cine se nhitase n mod necugetat,
tiuse c n-avea s mai scape niciodat. Nu exista cale de scpare dintr-o
greeal ca asta.
nc dou mpucturi rsunar, dup care nc una, cea final, al crei ecou
reverber din spatele copacilor. Tresri la fiecare mpuctur n parte. Oare sta
fusese Romanul sau? Nu voia ca Wes s moar. Pe lng Boyle, faptul ca Wes
fusese i el mpucat pe circuitul de curse fusese un lucru peste care ea nu reuise
niciodat s treac, nici chiar dup toii anii tia. De-asta ncercase ntotdeauna
s fie comptimitoare de-asta nu avusese nimic de obiectat atunci cnd soul ei
l adusese napoi n echip. ns acum acest Wes cunotea adevrul Ddu din
cap. Nu. Ea era cea pclit. Da, ea era. i numai pentru c ncercase s fac un
bine.
Fcnd brusc la dreapta, prima-doamn ddu colul, cu tocurile cnind pe
caldarm n timp ce intra n micul spaiu de parcare ce se ntindea pe latura de
sud a cimitirului. La ora asta, parcarea era goal cu excepia strlucitorului
Chevy Suburban de culoare neagr cu care Romanul o adusese ncoace.
Grbindu-se s ajung la ua oferului, o deschise larg i se sui n main, deja
repetndu-i n minte versiunea ei de poveste. Cu Nico acolo cu gaura din
mna lui Lisbeth partea asta era uoar. America e fericit s acuze psihopai.
i chiar dac Wes reuea s supravieuiasc
Gndindu-se la toate variantele posibile, se ntinse s-i aranjeze oglinda
retrovizoare. Dup care auzi un uierat puternic din spate. O arsur n form de
cerc de mrimea unei monede de zece ceni strpunse podul palmei primeidoamne, iar oglinda retrovizoare se fcu ndri. La nceput, nici mcar n-o
simi. n puinele cioburi de sticl rmase, putu s vad un chip cunoscut pe
bancheta din spate, cu degetele ncolcite n jurul unui rozariu.
Te-am vzut cnd veneai ncoace, spuse Nico, cu voce calm.
Oh, Doamne mna mea, ip ea, vzndu-i mna i apucndu-i strns
palma ce-i tremura n timp ce durerea arztoare o cuprindea pn la cot.
416

Eti mai nalt dect credeam. Stteai jos pe durata audierilor, cnd se
stabilea sntatea mea mintal.
Te rog, l implor ea, cu lacrimile n ochi i cu mna amorit de durere. Te
rog, nu m omor!
Nico nu se mic, inndu-i arma, cu mna dreapt, n poal.
M-a surprins s te vd cu Numrul Unu. Cum i-au spus? Romanul? i el
m-a rnit pe mine.
n oglinda sfrmat, prima-doamn l vzu pe Nico cum se uit n jos la
partea de sus a cutiei toracice, acolo unde fusese mpucat.
Da da, desigur, insist prima-doamn. Romanul ne-a rnit pe amndoi,
Nico. M-a ameninat m-a fcut s vin cu el, cci altfel m-ar fi
i Dumnezeu m-a rnit, o ntrerupse Nico. Apuc cu mna stng rozariul,
iar cu degetul mare trecu uor peste fiecare mrgic de lemn n parte,
numrndu-le i croindu-i calea spre cea pe care era gravat chipul Fecioarei
Maria. Dumnezeu mi-a luat-o pe mama de lng mine.
Nico, tu Vocea i tremur. Doamne te rog, Nico ne-am pierdut cu
toii
ns Cei Trei au fost cei care mi l-au luat pe tata, adug el n timp ce-i
ridic arma i o propti n spatele capului primei-doamne. Asta a fost greeala
mea. Nu soarta. Nu masonii. Cei Trei mi l-au luat. Cnd m-am alturat lor ceea
ce am fcut n numele lor nu nelegi? Am interpretat greit Cartea. De-asta
Domnul a trebuit s-mi trimit ngerul.
Tremurnd necontrolat, prima-doamn i ridic minile sus i se chinui s se
uite peste umr. Dac ar fi putut s se ntoarc s-l fac s se uite la faa ei
s-o vad ca pe-o fiin uman
Te rog nu te rog nu face asta! l implor ea, uitndu-se la Nico i
ncercnd s-i opreasc lacrimile.
Trecuse aproape un deceniu de cnd nu mai plnsese att de tare. nc din ziua
n care prsiser Casa Alb, cnd se ntorseser acas n Florida, inuser o mic
conferin de pres n propria grdin i-i dduse seama, dup ce plecase toat
lumea, c nu rmsese nimeni n afar de ei s strng cetile goale de cafea ale
reporterilor ce erau mprtiate prin toat curtea din faa casei.
Nu pot s mor aa, spuse ea printre hohotele de plns.
Nemicat, Nico i inu arma n poziie, intind spre capul ei.
ns n-au fost numai Cei Trei, nu-i aa? Am auzit-o pe reporter, doctor
Manning. tiu. Cei Patru. Asta a spus ea, corect? Unu, Doi, Trei, i tu eti Patru.
Nico, nu-i adevrat.
Am auzit-o. Tu eti Numrul Patru.
Nu de ce a fi?
Unu, Doi, Trei, tu eti Patru, insist el, degetele micndu-i-se de-a lungul
a patru mrgele ale rozariului.
417

Te rog, Nico, doar ascult


Unu, Doi, Trei, tu eti Patru.
Degetele sale continuar s numere n mod calm, mrgic cu mrgic. Era
aproape la jumtatea numrtorii. Numai aisprezece mrgele i gata. Unu, Doi,
Trei, tu eti Patru. Unu, Doi, Trei, tu eti Patru.
De ce nu m-asculi!? ntreb prima-doamn printre sughiuri de plns.
Dac m-ai pot pot s te ajut
Unu, Doi, Trei, tu eti Patru.
Pot chiar o s pot
Vocea i deveni precipitat.
Pot s-i spun cum a murit mama ta.
Nico se opri. i ridic uor capul i se uit ntr-o parte, ns expresia de pe
chipul lui era la fel de calm ca ntotdeauna.
Mini.
Degetul i se ncolci n jurul trgaciului i-l aps. Uor.
Se auzi un uierat puternic, i un pfffft ce rsun ca un pepene galben care
explodeaz. Partea interioar a parbrizului fu mprocat cu snge.
Prima-doamn se ls n jos, ntr-o parte, iar ce-i mai rmsese din cap lovi
volanul.
Aproape fr s ia n seam ce era n jur, Nico i ndrept arma spre propria
tmpl.
Soarta ta sunt eu, doctore Manning. Vin s te duc n iad.
Fr s nchid ochii, aps pe trgaci.
Clic.
Apsa din nou.
Clic.
E gol E gol, i spuse el, uitndu-se fix n jos, la arm. Un rs uor i
nervos i iei din gt. Se uit n sus la plafonul mainii, dup care din nou la
arm, a crei imagine deveni neclar din cauza unui uvoi de lacrimi.
Bineneles. Fusese un test. Ca s-i ncerce credina. Semnul lui Dumnezeu.
Unu, Doi, Trei, tu eti Patru, opti el, trecndu-i degetul mare peste ultima
mrgic de lemn i oprindu-l acolo unde era gravat chipul Fecioarei Maria.
Cu un zmbet pe care nici mcar nu putu s i-l rein, Nico se uit din nou la
plafon, i duse rozariul la buze i-l srut.
Mulumescu-i Mulumescu-i ie, Doamne! ncercarea, dup atta
amar de timp, era desvrit. Cartea putea fi n cele din urm nchis.

418

114.
La apte i zece a doua zi diminea, sub un cer ncrcat, stau singur pe
bancheta din spate a unui Chevy Suburban negru care miroase suficient de mult a
main nou nct s-mi dau seama ca nu face parte din parcul nostru obinuit de
maini. De obicei, sta-i un motiv care s te entuziasmeze. Nu i dup noaptea
trecut.
Pe scaunele din fa, amndoi agenii sunt neplcut de tcui pe toat durata
cltoriei. Sigur, m-au bgat puin n seam la nceput: Te doare capul? Cum te
simi? dar am lucrat destul cu cei din Secret Service ca s tiu cnd au primit
ordine s tac din gur.
n timp ce facem la stnga pe Las Brisas, vd mainile de la canalele de tiri i
reporterii transmind n direct. Atunci cnd ne vd, se mping uor n banda
galben de delimitare a perimetrului de acces, ns agenii de afar i in uor n
fru. n stnga mea, pe msur ce maina se ndreapt spre tufiurile tiate i
ngrijite din faa casei, iar poarta alb i nalt se deschide larg, o reporter
asiatic relateaz ceva: nc o dat: fosta prim-doamn Lenore Manning
ns se d respectuos n spate ca s ne fac loc.
Tot ceea ce tie mass-media este c ea e moart, iar Nico e cel care o omorse.
Dac ar ti n ce fusese bgat sau ce fcuse o armat de ageni n-ar fi fost
n stare s le in piept. Cei din Secret Service, pretinznd c n-au niciun indiciu,
afirmaser c, din cauza faptului c Nico nc era n libertate, consideraser c
era mai sigur s m conduc ei pn acolo. E o minciun foarte bun. Iar cnd
agenii mi btuser la u azi-diminea, aproape c o crezusem.
Pe msur ce poarta se nchide uor n urma noastr, tiu c-i mai bine s nu
m ntorc i s le dau ocazia s-mi filmeze faa pentru tirile de diminea mai
ales cu toate tieturile de pe nas i cu ochiul umflat i vnat.
n loc de asta, studiez aleea pavat cu crmid roie de Chicago care ne duce
spre familiara cas zugrvit n bleu pal. Flancnd ambele pri ale
Suburbanului, ase ageni pe care nu-i vzusem pn s se nchid poarta se
asigur c nu s-a strecurat nimeni nuntru. Dup care, n timp ce-mi deschid
portiera i cobor, se uit cu toii la mine. Spre cinstea lor, i ntorc rapid privirea,
ca i cnd n-ar ti ce se ntmpl. Cnd vine vorba s localizez privirile ce insist
mai mult dect trebuie, pot s spun c am centura neagr n domeniu. Pe msur
ce m ndrept spre ua de la intrare, fiecare dintre ei mai arunc o privire.
Wes, eti bine? m ntreab un agent de culoare cu chelie n timp ce
deschide ua de la intrare i m poftete nuntru.
n majoritatea zilelor, agenii nu sunt staionai n cas. Astzi este altfel.
419

Te ateapt n bibliotec, aa c, dac vrei s m urmezi


tiu unde este, spun eu i dau s trec pe lng el.
Face un pas n lateral, blocndu-mi calea.
Sunt sigur c tii, spune el, aruncndu-mi un zmbet fals.
Ca i agenii de-afar, din faa casei, e mbrcat standard n costum i cravat,
ns microfonul ataat la rever aproape c nu l-am observat la nceput. Este
mai subire dect o bilu mic de argint. Cei care deservesc un fost preedinte
nu sunt dotai cu astfel de dispozitive. Cu siguran, nu a venit de la biroul
teritorial din Orlando. A venit din D.C.
Dac m urmezi
Se ntoarce n loc, conducndu-m n jos spre holul central, n sufrageria
oficial unde trecem pe lng canapeaua de catifea aurie pe care ieri se aflaser
ochii de sticl ai lui Leland Manning, de la Madame Tussauds.
Uite aici, adug agentul, oprindu-se n faa setului dublu de ui nalte din
sticl din partea stng a camerei. Eu o s fiu chiar aici, spune el, micndu-se
napoi spre holul principal.
i nu vrea s m fac s m simt mai linitit.
Uitndu-m la el cum pleac, muc din pielea moart din interiorul obrazului
i ntind mna ca s apuc mnerul sferic n form de vultur american. ns chiar
cnd simt n palm vulturul, mnerul se rotete de unul singur, iar uile se
deschid. Eram att de ocupat ca s m uit la agent, nct nu l-am vzut. Ne uitm
instantaneu unul n ochii celuilalt. De ast dat totui, n timp ce privesc n ochii
cprui cu pata albastru-deschis, nu mai simt lovitura aceea n stomac. Iar el n-o
mai ia la fug.
Stnd n cadrul uii i scrpinndu-i cu degetele prul tuns scurt i epos,
Boyle se foreaz s afieze un zmbet neconvingtor. Din ceea ce-mi spusese
Rogo noaptea trecut, ar fi trebuit s-mi dau seama c o s fie aici. Cu toate
astea, fraier cum sunt, am crezut ca o s fiu primul. nc o dat, asta-i problema
mea dintotdeauna cnd vine vorba de preedinte.
Pind spre mine i nchiznd ua dup el, Boyle m blocheaz chiar mai ru
dect cei din Secret Service.
Ascult, Wes, crezi uh ai o secund la dispoziie?
Preedintele m ateapt n bibliotec. ns pentru prima dat de cnd m-am
lansat pe orbita personal a lui Leland Manning, ei bine, mcar de data asta
poate s mai atepte.
Sigur, spun eu.
Boyle d din cap spre mine n semn de mulumire i-i coboar degetele cu
care-i scrpina cretetul ras n jos spre obraz. i vine greu s fac asta.
Ar fi trebuit s-i pui o compres cald, spune el ntr-un final.
Vzndu-m nedumerit, adaug:
420

Pentru ochiul tu. Toat lumea crede c, dac e rece, e mai bun, ns a
doua zi, dac-i cald, ajut mai mult.
Ridic din umeri c nu-mi pas cum art.
Apropo, ce face prietena ta? ntreab Boyle.
Prietena mea?
Reportera. Am auzit c-a fost mpucat.
Lisbeth? Mda, a fost mpucat spun eu, uitndu-m la trsturile
mbuntite de operaii estetice ale lui Boyle. Din fericire, n-a fost dect la
mn.
Boyle d din cap aprobator, uitndu-se rapid la cicatricea veche a stigmatului
din centrul palmei sale. Totui, nu insist i nu se uit prea mult.
Wes, mi mi pare ru c-a trebuit s te in n bezn atta vreme. n
Malaysia, cnd ncercam s ajung la Manning Toi anii tia, am crezut c el ar
fi putut fi cel care mi-a fcut-o aa c s gsesc rebusul acela s neleg c ea
era de fapt , iar dup aia cnd te-am vzut, pur i simplu am intrat n panic. Iar
cnd OShea i Micah au nceput s te urmreasc
Se ateapt ca eu s-i completez gndul s ip la el c m folosise ca
momeal n ultimele zile. S-l fac vinovat de toate minciunile, de toate
neltoriile pentru fiecare gram de vinovie pe care mi-o pusese pe umeri
timp de opt ani de zile. ns n timp ce stau i m uit la el n timp ce-i vd
cearcnele adnci de sub ochi i linia vertical dintre sprncene care exprim
durere i suferin Noaptea trecut, Ron Boyle ctigase. i rpusese pe toi
pe Roman pe Micah i OShea chiar i pe prima-doamn toi cei pe care-i
vnase de-atta timp. ns e dureros s-l vezi acum, cum i linge buzele plin de
ngrijorare. Trsturile sale nu exprim bucurie, iar pe chip nu i se citete
victoria. La opt ani de la nceperea calvarului su, tot ce a rmas din el e un om
n vrst cu o caricatur de nas i de brbie cptate n urma operaiilor, cu nite
ochi goi, parc bntuii, i un impuls de necontrolat de a verifica fiecare u i
fereastr din vecintate, fapt pe care-l face pentru a treia oar de cnd am nceput
s vorbim.
E destul de ru s suferi. Este cu mult mai ru s suferi de unul singur.
Brbia mi se ncleteaz n timp ce ncerc s-mi gsesc cuvintele.
tii, Ron
Wes, nu m mai comptimi.
Nu te
Ba chiar asta faci, insist el. Stau aici, n faa ochilor ti, iar tu nc te mai
uii plin de tristee la mine de parc a fi mort. Pot s-i citesc asta pe fa.
Vorbete despre uvoiul de lacrimi din ochii mei. Dar l interpreteaz greit.
Clatin din cap n semn c nu i ncerc s-i spun motivul, ns nu pot articula
niciun cuvnt.
421

Mai spune ceva ca s m fac s m simt bine, ns nu-l aud. Tot ceea ce aud
sunt cuvintele care mi-au rmas n gt. Cuvintele pe care le-am repetat n somn,
noaptea n fiecare noapte n oglind n fiecare diminea, tiind bine c n-o s
le rostesc niciodat. Pn n momentul acesta.
nghit greu i aud din nou mulimea de pe circuitul de curse din ziua aceea.
Toat lumea e fericit, toat lumea flutur din mini, pan cnd se aude poc,
poc, poc, iar acum iat-l, iptul n Mi minor n timp ce se nchid uile
ambulanei. nghit din nou cu greu i, ncetul cu ncetul, ntr-un final, ipetele
ncep s se atenueze n timp ce primele silabe mi ies de pe buze.
Ron, ncep eu, respirnd greu. Eu Eu
Wes, nu trebuie s
Clatin din cap i-l ntrerup. Greete. Trebuie s-o fac. i dup aproape zece
ani, n timp ce lacrimile mi curg pe fa n jos, am n cele din urm ansa s-o fac.
Ron, mi mi pare ru c n ziua aia te-am invitat n limuzin, i spun eu.
tiu c e-o prostie nu vreau dect trebuie s tii c-mi pare ru, OK? mi pare
ru, Ron, pledez eu pe msur ce vocea mi se nmoaie, iar lacrimile mi cad pe
obraz. mi pare ru c te-am chemat acolo, nuntru.
n faa mea, Boyle nu rspunde. Ridic din umeri i, pentru un moment, arat
ca vechiul Boyle care urla la mine n ziua aceea fierbinte de iulie. n timp ce-mi
terg obrajii, continu s se uite lung la mine, innd totul n el. Nu pot s-mi dau
seama ce-i n sufletul lui. Mai ales atunci cnd vrea, e de neptruns. ns i cele
mai bune faade crap n timp.
i freac nasul i ncearc s-l ascund, ns tot pot s-i mai vd tremurul
brbiei i sprncenele arcuite de suprare.
Wes, ncepe el n cele din urm, indiferent n ce main m-ai fi bgat,
oricum aveau s-mi trag glonul la n piept.
M uit n sus, chinuindu-m nc s-mi in respiraia. De-a lungul anilor,
maic-mea, Rogo, psihiatrii mei, Manning, pn i anchetatorul-ef din cadrul
Secret Service mi spuseser exact acelai lucru. ns Ron Boyle era cel de la
care aveam nevoie s-l aud.
n cteva secunde, o tentativ de zmbet mi umple faa. mi vd chipul
reflectat n panourile de sticl ale uilor. Zmbetul e strmb, frnt i-mi ridic
numai unul din obraji. ns pentru prima dat ntr-o lung perioad de timp, e de
ajuns.
Asta e, pn cnd surprind o micare i o siluet familiar de partea cealalt a
sticlei. Cu o rsucire, mnerul sferic cu vulturul din bronz se rotete din nou, iar
ua se deschide n interior, n spatele lui Boyle. Boyle se ntoarce, iar eu mi ridic
privirea. Dominndu-ne prin statur, preedintele Manning i iete capul pe u
i m salut printr-un gest. Coama sa de pr grizonant arat n aa fel nct pot
spune c nu a apucat s se spele; albul ochilor i este plin de vinioare roii. Soia
lui a murit azi-noapte. N-a dormit nici mcar zece minute.
422

Ar trebui s plec, zice Boyle.


Din ce-am auzit noaptea trecut, pentru tot ce s-a ntmplat el d vina pe Nico
i pe Cei Trei. Nu pe Cei Patru.
Pentru asta, Manning o s fac din el un erou. Nu sunt sigur c pot s-l acuz.
ns dup cum tie i Manning, modul meu de a trata lucrurile astea este diferit
fa de al lui Boyle.
nainte s pot spune ceva, Boyle trece pe lng mine, m bate uor pe umr i
iese din camer relaxat, ca i cum s-ar duce la prnz. Problema este ca eu sunt cel
pe cale de a fi mncat.
n oricare alt zi, Manning s-ar fi ntors pur i simplu n bibliotec ateptnduse s-l urmez. Astzi, deschide ua i mai larg i-mi face semn s intru.
Iat-te, Wes, spune preedintele. ncepusem s m ngrijorez c nu mai vii.

423

115.
Apreciez c ai venit aici att de devreme, Wes.

Credei-m, voiam s vin de-asear.


Dnd sobru din cap i fcndu-mi semn spre scaunul din faa biroului su,
Manning se ntoarce cu spatele la mine i trece n revist fotografiile nrmate i
crile cu coperte din piele aliniate pe rafturile de arar ce ne nconjoar din toate
prile. Sunt fotografii ale sale cu papa, cu ambii preedini Bush, cu Clinton, cu
Carter i chiar i cu un biat de opt ani din Eritreea, care abia dac avea zece
kilograme atunci cnd Manning l cunoscuse pe durata uneia dintre primele
noastre cltorii n strintate. Spre deosebire de biroul su, locul n care i
umplem pereii, aici, acas, i expune numai fotografiile pe care le iubete cel
mai mult cele mai mari succese ale sale , ns numai dup ce m aez pe
scaunul antic Queen Anne mi dau seama c singura fotografie de pe birou este
una cu el mpreun cu soia sa.
Domnule, mi pare ru de
Funeraliile sunt miercuri, spune el, plimbndu-i privirea pe rafturi ca i
cum cine tie ce rspuns nemaipomenit s-ar fi aflat acolo printre premiile pentru
pace, crmizi de la Hanoi Hilton i gravuri ale Zidului Plngerii.
De partea cealalt a biroului, i eu m uit lung la forma turnat n bronz a
pumnului lui Abraham Lincoln care st pe marginea biroului.
Ne-ar face plcere s fii unul dintre cei care vor duce sicriul, Wes.
Nu se uit la mine. Felul sacadat n care vorbete mi d de neles ct de greu
i este. Felul n care-i tremur mna n timp ce i-o bag n buzunar mi spune
acelai lucru. n calitate de preedinte, Leland Manning participase la funeraliile
a trei sute doi soldai americani, nou efi de state, doi senatori i un pap.
Niciuna dintre aceste nmormntri nu-l pregtise s-i ngroape soia.
Unul dintre cei care duc sicriul? m mir eu.
Ea i-a dorit asta, spune el, ncercnd s se adune. E pe lista ei.
Atunci cnd preedintele i prima-doamn pleac de la Casa Alb, ca i cum
n-ar fi suficient de deprimai, unul dintre primele lucruri pe care sunt obligai s
le fac este s-i fac aranjamentele pentru propriile nmormntri. Funeraliile de
stat sunt evenimente naionale care trebuie pregtite n cteva ore, aproape
ntotdeauna fr niciun fel de preaviz ceea ce reprezint motivul pentru care
Pentagonul i nainteaz preedintelui o list cu tot felul de detalii neplcute:
dac vrei ca trupul tu nensufleit s fie depus n Capitoliu, dac vrei s fii expus
vederii publicului larg, dac vrei s fii nmormntat n grdina bibliotecii sau la
Arlington, ci prieteni, membri ai familiei, demnitari ar trebui s participe, cine
424

ar trebui s in discursurile funerare, cine n-ar trebui s fie invitat i, desigur,


cine ar trebui s fie cei care duc sicriul.
Odat, chiar trimiseser garda militar de onoare la birourile noastre de la
Biblioteca Manning ca s exerseze crarea sicriului n care aveau s-l duc n
cele din urm. ncercasem s-l conving pe Manning sa nu vin la birou n ziua
aceea. ns i fcuse apariia i se uitase pe geam n timp ce-i crau sicriul greu
acoperit cu drapelul naional n grdina de meditaie, din spate. Se pare c sunt
destul de greu, glumise el, ncercnd ct putea de bine s nu-i acorde prea mult
importan. Cu toate astea, fusese tcut atunci cnd trecuser prin faa sa. Acum e
i mai tcut.
Domnule preedinte, nu sunt deloc sigur ca e o idee prea bun. Dup
noaptea trecut
Asta a fost dorina ei, Wes. tii asta. Ea a hotrt i tot ea a revenit asupra
deciziei, spune el, n timp ce vocea i se ntrerupe din nou.
ncearc din rsputeri s fie puternic s fie Leul ns nu pot s nu observ
cum se prinde cu putere de sptarul scaunului su din piele maro ca s se
sprijine.
Indiferent de ce s-a ntmplat, e vorba totui de soia lui. Artnd acum ca o
cochilie a brbatului pe care-l tiam, ofteaz i se aaz. Stm amndoi acolo, n
tcere, uitndu-ne la pumnul lui Lincoln.
Secret Service a spus ceva despre Nico? ntreb eu n cele din urm.
Amprentele lui erau peste tot prin main. Sngele de pe bancheta din
spate era al lui. Fr ndoial c el a apsat pe trgaci, ns n ceea ce privete
locul n care a disprut nc se fac cercetri, explic el. Totui, dac-i faci griji
c o s vin dup tine, i-am rugat deja pe cei din Secret Service s
Nu vine dup mine. n niciun caz.
Manning se uit la mine de sus.
Aadar, la cimitir ai vorbit cu el?
Da.
Ai fcut pace cu el?
Pace? Nu. ns Fac o pauz ca s m gndesc. Nu mai vine napoi.
Bun. M bucur pentru tine, Wes. Merii puin linite.
E destul de generos s spun asta, ns e clar c-i cu mintea n cu totul alt
parte. sta-i un lucru bun. La fel i eu.
Domnule, tiu c acesta s-ar putea s nu fie cel mai bun moment, ns m
ntrebam dac a putea M opresc chiar aici, reamintindu-mi c n-am nevoie
de permisiunea sa. M uit n sus, mutndu-mi privirea de la pumnul lui Lincoln.
A vrea s vorbesc cu dumneavoastr despre situaia mea.
Ce situaie?
Slujba mea, domnule preedinte.
Desigur, desigur nicio desigur, spune el, prins n mod clar cu garda jos.
425

M-am gndit ca n condiiile


Nu trebuie s-o spui, Wes. Indiferent de rezultatul final, pentru noi nc faci
parte din familie. Aa c dac te ntrebai dac slujba e nc a ta
De fapt, domnule preedinte, m gndeam c e timpul s plec de-aici.
Ne uitm unul n ochii celuilalt, ns nu clipete. Cred c este cel mai ocat de
faptul c n-a fost o ntrebare.
n cele din urm, izbucnete ntr-un hohot scurt de rs.
Bravo ie, Wes, spune el, artnd spre mine cu degetul. tii, m ateptam
demult timp s spui asta.
Apreciez asta, domnule.
Iar dac ai nevoie de ajutor sa-i gseti o slujb sau de o recomandare, sau
de ceva de genul sta nu uita, pe toate plicurile i hrtia mea de scris nc mai
scrie Preedinte, i hai s sperm c nc mai sunt cteva persoane pe care s le
impresioneze asta.
Sunt sigur c mai sunt, domnule, spun, rznd la rndul meu. V
mulumesc, domnule preedinte.
Dup modul n care d din cap spre mine asemenea unui tat mndru
acesta este un moment cu-adevrat plcut. Un moment plin de cldur. i
momentul perfect ca eu s plec. ns nu pot. Nu nc. Nu pn cnd nu aflu ce
trebuie s aflu.
Deci ce intenionezi s faci n continuare? ntreab el.
Nu-i rspund. Schimbndu-mi poziia n scaun, mi spun s-o las balt.
Wes, ai vreun plan pen?
Dumneavoastr ai tiut? izbucnesc eu.
i ridic o sprncean.
Poftim?
M uit n ochii lui ncercnd s nu art, acestea sunt cele mai dificile trei
cuvinte care mi-au ieit vreodat de pe buze. Pregtindu-m pentru ce poate fi
mai ru, ntreb din nou:
tiai despre prima-doamn? Despre soia dumneavoastr?
Stnd n faa mea, i ine degetele de la mini mpreunate, sprijinite pe birou.
i cunosc temperamentul. Scnteia s-a aprins, ns cum st acolo i m privete e
clar c explozia n-o s se produc niciodat. Buzele i se despart, iar degetele i se
elibereaz din strnsoarea iniial. Nu e nervos. E doar rnit.
Dup tot ce-am fcut mpreun chiar crezi asta? ntreab el.
M fac mic n scaun, simindu-m de trei centimetri nlime.
Dar asta nu nseamn c nu-mi gsesc rspunsul.
Am vzut careul de cuvinte ncruciate cu lista pe care ai ntocmit-o i
chiar din primele zile, erai n mod evident ngrijorat. Deci asta a? tiai c
dumneaei era Numrul Patru?
426

Ajuns aici, are tot dreptul s fie suprat pe mine, s-mi argumenteze c ea a
fost pclit i c era nevinovat. ns nu face altceva dect s stea acolo, rvit
de ntrebare.
Wes, n-o cataloga drept Lady Macbeth. A fcut destule lucruri, dar n-a fost
niciodat o minte diabolic.
Am vzut-o asear. Chiar i n cea mai bun lumin chiar dac n-ar fi
tiut cine era Romanul atunci cnd o abordase prima oar odat ce Boyle
fusese mpucat, toi anii tia, i s nu spun nimic? Nu prea seamn cu o
persoan care a fost manipulat.
i nu spun c a fost. Ideea mea este pur i simplu c ceea ce ai gsit tu n
cuvintele alea ncruciate pn i ce ai vzut cu ochii ti i duce mna la
gur i-i drege vocea. Nu sunt tmpit, Wes. Lenore este soia mea. Sunt perfect
contient de slbiciunile ei. Iar cnd a venit vorba s rmn n marele castel alb
haide, fiule, ai vzut-o i tu. Ai fost acolo cu noi cnd eti att de sus, cnd te
uii n jos de deasupra norilor, singurul lucru care a speriat-o a fost c pierde
nlime i cade pe pmnt.
Asta nu-i ddea dreptul s
N-o apr acum, spune Manning, practic plednd ca s m fac s neleg ce
l-a inut n mod clar treaz toat noaptea.
Nu poate mprti asta nimnui din Secret Service i nimnui altcuiva din
staff. n afar de soia lui, nu are pe nimeni cui s se confeseze n afar de mine.
tii ct de disperat era. Toat lumea mai voia un mandat. Toat lumea.
Inclusiv tu, Wes.
ns ceea ce ai spus despre nori i c-i tiai slbiciunile dac tiai
toate astea
N-am tiut nimic! strig el n timp ce i se nroesc urechile. tiam c era
speriat. tiam c era paranoic. tiam c n primele zile obinuia s le dea
detalii reporterilor, precum controversa aia de ordin intern de la nceputuri, sau
faptul c nu fusese consultat cu privire la redecorarea Biroului Oval cci era
convins c, dac ar fi putut s-i fac s o simpatizeze, acetia nu ne-ar fi obligat
s plecm de-acolo i s ne retragem de tot. Aa c da partea aia o tiam. i
las capul n jos i-i maseaz fruntea. ns, adaug, n-am crezut niciodat c o
s se lase trt n ceva de genul acesta.
Dau din cap ca i cum a nelege. ns nu-i aa.
Dup ce ai predat funcia i totul s-a calmat, de ce? Caut s gsesc nite
cuvinte mai puin dure, ns nu e nicio alt modalitate s-o spun. De ce ai mai
rmas cu ea?
E soia mea, Wes. A fost alturi de mine nc de pe vremea cnd fceam
afie de mn n garajul mamei mele. nc de cnd
Ridicndu-i capul ntr-un final, nchide ochii, luptndu-se din rsputeri s-i
recapete calmul.
427

A fi vrut s-i fi pus ntrebarea asta lui Jackie Kennedy sau lui Pat Nixon,
sau chiar familiei Clinton.
Se uit din nou la fotografiile prietenilor si, preedinii.
Totul e uor pn cnd devine complicat.
Aadar, atunci cnd Boyle a fost mpucat
Se uit fix la mine pe msur ce rostesc cuvintele. Nu trebuie s-mi spun
nimic. ns tie ce i-am dat n toi anii tia. i c acesta-i singurul lucru pe care i
l-am cerut vreodat n schimb.
tiam c s-ar putea s se ntmple, ns n-aveam nicio idee cnd, spune el
fr ca mcar s ezite. Boyle m-a abordat cu cteva sptmni nainte i mi-a
spus despre oferta pe care i-o fcuser Cei Trei. De acolo ei bine, tii ct de
repede se mic cei din Secret Service. I-au dat o vest, au bgat n ambulan
snge din grupa lui sangvin, i-au fcut ce-au putut s-l in departe de mine.
Pn cnd l-am bgat n limuzin.
Pn cnd Nico i-a tras cte un glon n mn i n piept, spune el,
ntorcnd-se cu faa la mine. De acolo, l-au dus n grab la sediul erifilor
Federali, cei care i-au acordat primul ajutor, l-au plimbat din ora n ora i l-au
bgat direct n cele mai nalte niveluri ale WITSEC. Firete, nu voia s mearg,
ns i cunotea alternativele. Chiar dac programul distruge familii, salveaz
mai multe viei dect crezi.
Dau din cap aprobator, n timp ce preedintele se ridic din scaunul su
supradimensionat. Dup modul n care se sprijin pe mnerele scaunului
ajutndu-se s se ridice, e mult mai obosit dect las s se vad. ns nu-mi cere
s plec.
Dac te face s te simi mai bine, Wes, cred c regret asta. ndeosebi ce sa ntmplat cu tine.
Apreciez asta, i spun eu, ncercnd s m art mgulit.
M studiaz cu atenie. M pricep s-l citesc. El se pricepe chiar i mai bine s
m citeasc.
Nu spun doar aa, Wes.
Domnule preedinte, n-am crezut niciodat altce
Ne rugam mpreun nainte s mergem la culcare. tiai asta? C sta era
ritualul nostru chiar de cnd ne-am cstorit? explic el. i n primul rnd c sa rugat pentru tine n fiecare noapte?
Greeala numrul unu pe care majoritatea oamenilor o fac atunci cnd se
ntlnesc cu preedintele este c ncerc ntotdeauna s extind conversaia. E un
moment unic n via, aa c sunt dispui s spun cele mai mari tmpenii numai
ca s-l fac s dureze ct mai mult.
M ridic de pe scaun i m ndrept spre u.
Chiar trebuie s plec, domnule.
428

neleg. Mergi i f ceea ce trebuie s faci, spune el, n timp ce se duce pe


partea cealalt a biroului. Totui, o s-i spun ceva, adaug el, n timp ce m duc
spre u. mi pare bine c te-a pus pe lista celor care urmeaz s-i duc sicriul. Se
oprete i trage aer n piept. Ar trebui s fie dus numai de cei din familie.
La jumtatea drumului spre u, m ntorc. O s rein aceste cuvinte pentru tot
restul vieii mele.
ns asta nu nseamn c le i cred.
Se ntinde ca s dm noroc i am parte i de o strngere complet a minii cu
dou palme, pe care de obicei o pstreaz pentru efii de state i donatorii de bani
de nivel prezidenial. Merge pn ntr-acolo nct o lungete un moment,
acoperindu-mi o parte a ncheieturii.
Poate c nu-i spusese nimeni nimic. Poate c-i dduse singur seama. Din cte
tiu eu, ea ar fi putut chiar s-i fi spus totul fr ocoliuri. ns un lucru e clar
i-i singurul lucru pe care l-a spus i care nu poate fi pus la ndoial: Leland
Manning nu e tmpit. tia c Boyle plnuia s-i refuze pe Cei Trei. Aa c atunci
cnd Boyle a fost rpus, trebuie s fi suspectat c ei ar fi putut s ajung la
cineva i mai puternic.
n timp ce trec prin sufragerie i m ndrept spre ua de la intrare, vd imensa
fotografie alb-negru a privelitii din spatele biroului su de la Biroul Oval. Sigur,
cei patru ani au fost minunai, ns pentru el, ar fi fost i mai bine s mai aib
parte de nc patru.
Anun-m dac ai vreodat nevoie de ceva, strig preedintele din
sufragerie.
i fac un semn de la revedere i i spun un ultim mulumesc.
Leul cel La poate c nu are curaj. ns, n mod sigur, are creier.
tie c mi-am petrecut o grmad de timp cu o reporter. tie c ea ateapt
telefonul meu. i, ce-i i mai important, tie c atunci cnd vine vorba de
abilitatea politic, cea mai bun atingere e atunci cnd n-o simi deloc.
De opt ani de zile nu simt nimic. ns acum o simt ntru totul.
Ai obinut ce i-ai dorit? ntreab agentul chel n timp ce deschide ua de la
intrare.
Cred ca da.
Dup ce ies afar, mi scot telefonul din buzunar, tastez numrul camerei ei de
la spital i m ndrept spre poarta pe aleea din crmid roie. Atunci cnd
Herbert Hoover a plecat de la Casa Alb, a spus c cel mai mare serviciu al unui
fost preedinte este s se retrag din politic i din viaa public. E timpul ca i
eu s fac la fel.
Ai vorbit cu el? ntreab Lisbeth, rspunznd de la primul rit.
Bineneles c-am vorbit cu el.
i?
La nceput, nu-i rspund.
429

Haide, Wes, nu mai e de mult vorba de rubrica de mondeniti. Ce crezi


despre Manning?
n captul aleii, lng garaj, ase ageni noi m privesc cu atenie n timp ce
acela care se afl cel mai aproape de mine ncearc s m conduc spre
Suburban. Afar, n faa porii, haita de reporteri d neconsolat din cap pe cnd
se car cu camerele video ca s transmit reportaje n onoarea rpusei primedoamne. Odat cu moartea ei, vine i valul inevitabil de tristee i de sprijin din
partea comentatorilor care-i petrecuser ntreaga lor carier sfiind-o n buci.
Aproape c pot s le aud vocile optite, pline de respect. Spunnd c au iubit-o.
Ca i telespectatorii lor au iubit-o. C ntreaga lume a iubit-o. Tot ce trebuie s
fac este s-mi in gura nchis.
E OK, spune Lisbeth. tie ce-o s fac presa cu viaa mea, dac eu voi fi
cel care dezvluie acest secret. N-o s le spun nimic altceva dect s accepte
povestea original.
ns cum rmne cu?
Tu deja i-ai dus btlia, Wes. Nimeni nu poate s-i cear mai mult dect
att.
mi duc telefonul aproape de gur i-mi reamintesc c fiecare oportunitate pe
care am avut-o n via a venit din partea soilor Manning. Cuvintele mele nu
sunt dect o oapt.
Trimite-le prin laptop. Vreau ca tu s-o scrii. Oamenii trebuie s tie ce-a
fcut ea.
Lisbeth tace, dndu-mi rgaz s retractez ce-am spus.
Eti sigur? ntreb ea n cele din urm, n timp ce un agent al Secret
Service cu un nas crn deschide ua din spate a Suburbanului.
Ignorndu-l, trec de main i m ndrept direct spre poarta nalt de lemn i
spre mulimea din ce n ce mai mare de persoane care se tnguiesc afar.
i, Lisbeth? spun n timp ce mping poarta, iar aparatele de fotografiat mi
taie drumul. Nu ascunde nimic.

430

116.
Dou sptmni mai trziu
O zpad neobinuit pentru Italia cdea din cerul acoperit ntunecat n timp
ce brbatul travers Via Mazzarino i-i cobor brbia spre reverele hainei sale de
ln. Prul su scurt era blond acum, ns el continua s fie atent la tot ce mic
n timp ce se apropia de SantAgata de Goti, biserica din secolul al V-lea ce
prea s se ascund pe strdua ngust pavat cu piatr.
Trecnd de poarta din fa fr s intre nuntru, i arunc privirea n sus la
faad. Basorelieful de deasupra uii reprezenta o strveche sculptur n piatr a
Sfintei Agatha care-i inea pieptul tiat pe o tav, victim a clilor ce se
npustiser asupra ei atunci cnd refuzase s renune la credina ei.
Slav Domnului, opti brbatul n timp ce o lu brusc la dreapta, urmnd
semnele ce ddeau spre intrarea lateral de pe Via Panisperna.
Urc n tcere pe aleea din crmid acoperit de un strat subire de zpad.
La captul aleii, i terse picioarele pe covoraul de la intrare, mpinse i
deschise uile duble de culoare maro i tresri cnd balamale vechi scrir.
nuntru, mirosul de lemn umed i de lumnri de trandafir l ntmpin i-l
transport cu gndul napoi n timp la vechea biseric de piatr n care crescuse,
la iernile din Wisconsin din copilria sa, la ziua n care murise mama lui.
Balamalele scrir din nou i el tresri din nou cnd ua se nchise
trntindu-se n urma sa. Fr s mai piard timpul, brbatul cercet din priviri
stranele goale, se uit spre altarul gol dup care-i arunc privirea printre
coloanele orientale de granit ce demarcau culoarul central. Nu se vedea nimeni.
i ngust ochii i ascult. Singurul lucru pe care-l auzi fu o singur oapt abia
perceptibil. Slav Lui. Exact cum trebuia s fie.
Simind ct de tare i bate inima n piept, o lu la goan spre destinaia sa,
urmnd culorile terse ale podelei acoperite cu mozaic spre scaunul nalt de
mahon din partea dreapt, mai ndeprtat a altarului.
Pe msur ce se apropia, urmri oapta slab de dinuntru. Nu mai fusese
niciodat aici nainte, ns cnd vzuse fotografia din broura de cltorie tiuse
c trebuie s aib ntotdeauna ncredere n soart.
i descheie nasturii de la hain, uitndu-se n jur, apoi ngenunche n faa
jilului de mahon. oaptele nu se mai auzir. Dintr-o deschiztur ptrat a
cabinei, o draperie mic purpurie fu tras ntr-o parte, iar preotul dinuntru ncet
s se mai roage.
431

Abia atunci, n linitea apstoare din biserica goal SantAgata de Goti,


Nico i ls capul n jos spre confesional.
Binecuvnteaz-m, printe, pentru c-am pctuit. A trecut
Hai s mergem, Nico n-o mai lungi! strig supraveghetorul nalt cu
respiraia mirosindu-i a ceap dulce.
Uitndu-se peste umr, Nico zri mocheta de culoare bej, amvonul din stejar
ieftin i cele dousprezece scaune metalice rabatabile din micua capel de la
etajul patru al Pavilionului John Howard de la St. Elizabeths, i-i concentr
privirea asupra celor doi supraveghetori care-l ateptau lng singura u a
ncperii. Trecuser aproape dou sptmni de cnd l gsiser n Wisconsin.
ns datorit unui nou avocat, pentru prima oar n toi anii tia avea n sfrit
dreptul s mearg la capel.
Fr niciun cuvnt, Nico se ntoarse napoi spre crucea de lemn prins pe
peretele frontal, de altfel gol, al ncperii. n cteva secunde, mocheta, amvonul
i scaunele mai disprur nc o dat i fur nlocuite de podeaua acoperit cu
mozaic, de bncile vechi i de confesionalul din mahon. Exact ca acelea din
broura pe care i-o dduse avocatul.
A trecut mult prea mult timp de la ultima mea confesiune.
Lua o gur zdravn din aerul impregnat cu mirosul de lumnri de trandafir
mirosul dulceag pe care-l simea ntotdeauna i la mama sa i-i nchise ochii.
Restul veni de la sine. Dumnezeu i asigurase un sfrit. i-l adusese napoi acas
pentru un nou nceput.

432

EPILOG
Cele mai mari rni din via
sunt cele pe care i le faci singur.
Preedintele Bill Clinton

Palm Beach, Florida


Suntei singur? ntreab chelneria, apropiindu-se de masa mea din colul
micii curi interioare a cafenelei n aer liber.
De fapt, trebuie s mai vin cineva, i spun eu n timp ce-mi pune un pahar
de ap pe ervetul din faa mea, ca s nu-l ia vntul.
Suntem la cel puin trei cvartale distan de ocean, ns din cauza faptului c
strada e att de ngust, ntotdeauna se produce o briz uoar.
Mai dorii i altceva de but n afar de?
Femeia nepenete cnd m uit n sus. E pentru prima oar cnd mi vede
faa. Spre cinstea ei, i revine rapid, zmbindu-mi fals ns rul e deja fcut.
Stai tu eti tipul la, spune ea, deodat entuziasmat.
Poftim?
tii, cu chestia aia cu preedintele tu ai fost, nu-i aa?
Ridic privirea, dnd din cap aprobator n cel mai uor mod posibil.
Studiindu-m un moment, zmbete uor, i bag dup ureche o uvi din
prul ei negru i ntins, i se ndreapt cu calm spre buctrie.
Sfinte Doamne, ce-a fost asta? ntreab o voce familiar de pe trotuar.
n stnga mea, Rogo se grbete spre grduleul de fier forjat ce nconjoar
gradina n aer liber.
Rogo, nu sri
Pn s-o spun, i arunc un picior peste gard, se sprijin pe el i sare direct n
scaunul din faa mea.
Nu poi s foloseti ua ca restul bipezilor? l ntreb eu.
Nu, nu, nu nu schimba vorba. Ce-a fost cu rendez-vous-ul la cu
chelneria?
Rendez-vous?
N-o face pe prostul cu mine, Ethel am vzut eu cuttura aia lung
mecheria cu prul cum i-a fcut un telefon, inndu-i degetul mare la
ureche, iar pe cel mic la gura, optindu-i: Sun-m.
433

N-a fost niciun telefon.


Te-a recunoscut, nu-i aa?
Poi te rog s ncetezi?
Unde te-a vzut, la 60 Minutes? Asta e, nu-i aa? Fetele l iubesc pe
Morley Safer.
Rogo
Nu te pune cu mine, Wes asta-i o chestie pe care nu poi s-o negi: O
chelneri poate s-i fac dimineaa mai frumoas sau s i-o distrug. Citete
mesajul. Asta ncearc s i-o fac frumoas. S i-o fac. S i-oooo faaaaac,
optete el, dndu-i ochii peste cap, n timp ce se ntinde i ia repede o gur de
ap din paharul meu. Vznd i meniul pe care-l am n fa, adaug: Au fajitas
aici?
E un loc cu panini.
Panini?
tii, cu pine i
mi pare ru, dar ai cumva crampe la ovare?
Nu rd, iar el nvrte paiul din pahar, fr s-i ia ochii de la mine. Chiar aici,
tiu de fapt ce vrea.
E OK, Rogo. Nu trebuie s te foloseti de fiecare ocazie ca s ncerci s m
nveseleti.
Nu ncerc deloc s te nveselesc, insist el.
nvrte iari paiul n timp ce chelneria se ntoarce cu ervet de hrtie i cu
nite tacmuri. Nu spune nimic cnd i le pune n fa. Cnd femeia pleac, m uit
i eu la el.
nc mai ncerci s te gndeti la nu tiu ce replic deteapt ca s m faci
fericit? l ntreb.
Aa era pn n momentul n care ai distrus-o, se mbufneaz el,
aruncndu-i paiul n paharul su de ap ca pe o minisuli.
Vznd c tot nu rd, d din cap dezaprobator, renunnd n cele din urm.
tii ceva, nu eti deloc o persoan amuzant.
i asta-i tot? Asta-i cea mai bun replic a ta?
i, adaug el, ndreptndu-i un deget spre mine. i i i Se
ntrerupe. Haide, se vait el, doar zmbete i tu puin te rog. Dac faci asta, o
s comand un suc de portocale i o s-i fac chelneriei mecheria aia cu rsul fals
pe care-l scot pe nas. Arde ca soarele. O s-i plac.
Ct generozitate din partea ta, Rogo! N-am nevoie dect dect s-mi dai
puin timp.
i despre ce crezi c-a fost vorba de dou sptmni ncoace? Pierzi timpul
i eti att de plictisit, de parc ar fi vorba de nu tiu ce eveniment olimpic. Vreau
s spun c nu-i ca i cum viaa ta ar fi de tot rahatul: o s ai parte de o grmad
de interviuri, o s-i atribuie tot meritul pentru c-ai fost adevratul erou n ziua
434

aia, iar chelneria asta semifierbinte te recunoate i-i aduce ap cu feliue de


lmie n ea. Ai avut parte de cele mai tari paisprezece zile din viaa ta. Gata cu
vai de mine i altele de genul sta.
Nu-i vorba de vai de mine. E vorba doar
c eti trist s vezi cum se alege praful de ei. Am auzit discursul de ieri,
i de alaltieri i de rsalaltieri: i-au dat att de multe oportuniti. Te simi ca
Benedict Arnold. Te neleg, Wes. Chiar aa e. ns exact cum au spus toi cei de
la tine de la munc singurul lucru pe care soii Manning nu i l-au dat a fost
ansa de a alege. Castelul la n care te aflai era de nisip.
M uit fix la pietonii care trec pe trotuar pe lng noi.
tiu. ns chiar i aa am stat alturi de Manning aproape zece ani. Am
fost acolo nainte ca el s ajung la birou i n-am plecat pn cnd nu se ndrepta
spre scrile de la dormitor. i nu doar n timpul sptmnii. Ci n fiecare zi. Timp
de aproape zece ani! tii ce nsea? nchid ochii, refuznd s-o spun. N-am fost
la nunta surorii tale; la a treizecea aniversare a cstoriei prinilor mei eram n
Ucraina; fostul meu coleg de camer de la facultate are un copil i n-am fost nc
s-l vd.
E o feti, ns nu te simi vinovat.
Asta-i ideea, Rogo, de a trece de la fiecare zi n parte la niciodat Nu
am renunat numai la slujb. Am renunat m simt de parc am renunat la
ntreaga mea via.
Rogo clatin din cap dezaprobator, dnd de neles c mi scap esenialul.
N-ai jucat niciodat Uno? ntreab el calm. Cteodat trebuie s-i pierzi
toate crile ca s ctigi.
Uitndu-m n jos la apa din fa, vd cum cuburile de ghea plutesc i se
mic n sus i-n jos, trosnind n paharul nalt.
tii c am dreptate, spune Rogo.
Un cub de ghea se sparge de jos n sus ca strbtut de un fulger. Pe msur
ce se face buci, cuburile de deasupra cad i ele mpreun cu acesta.
Trebuie s priveti toat chestia asta astfel, adaug Rogo. Cel puin tu nu
eti Dreidel.
Aps gheaa cu paiul. De ast dat, eu sunt cel care clatin dezaprobator din
cap.
nc nu i-a plnge de mil lui Dreidel. Vznd confuzia de pe faa lui
Rogo, i explic: Nu uita de ce a primit porecla asta. Poate c n-o s ajung n
Congres la anul, ns nu uita ce-i spun, ntr-un fel sau altul o s fie undeva sus.
i cum rmne cu Violet sau cum o chema-o pe bune? Cnd o s rsufle
asta
Dreidel s-a dat la fund o sptmn, dup care a nceput n mod strategic
s vorbeasc pe la coluri despre ct de inteligent i-a ajutat pe erifii Federali dea lungul investigaiei acestora legate de Cei Trei. Crede-m, n momentul n care
435

l-am vzut pe el i pe prietena lui n hotelul la, i pregtea zmbetul pentru


partea cea mai interesant a filmului.
ns n cazul lui Violet a btut-o i este
singurul dintre noi care a fcut o nelegere n avans cu guvernul.
Dumnezeu s binecuvnteze America, am auzit c tocmai i s-a propus s
modereze o emisiune nou la radio i c ieri a vndut drepturile de autor ale unei
cri pentru o sum cu apte cifre, la care se adaug bonusurile din momentul n
care va ajunge pe lista bestsellerurilor. Iar cnd cartea o s ias pe pia, pariez
pe-un purcoi de bani c o s-i fac mea culpa fa de Violet ntr-o anex anume
ca s mai vnd cteva sute de mii de exemplare n plus.
Stai, deci editorul care a cumprat drepturile de autor este acelai tip care
te-a sunat sptmna trecut pen?
Exact acelai tip. Exact cu aceeai ofert, inclusiv bonusurile n caz c
ajunge bestseller.
Oh, Doamne iart-m! strig Rogo spre cer n timp ce civa indivizi de la
mese i o femeie n vrst de pe trotuar se ntorc ca s se holbeze la noi. L-ai
lsat pe Dreidel s ia asta?
N-a luat nimic. n plus, i-am promis preedintelui din prima zi c n-o s fac
niciodat bani pe seama lui. Nevast-sa aproape c Se ntoarce la brbatul care
se holbeaz la noi de la masa dispus pe diagonal fa de a noastr. Domnule,
ntoarcei-v la supa dumneavoastr. V mulumesc. Uitndu-se iari la mine,
Rogo i coboar vocea i se apleac n fa: Nevast-sa aproape c te-a omort,
bi fraiere. i chiar dac nu poi dovedi nimic, el s-ar fi putut s tie de fapt. Aa
c n timp ce sunt sigur c amicul tu Dreidel a fcut acelai lucru, ignornd
prostia asta cu codul onoarei i crede-m c mama m-a nvat s apreciez
loialitatea tentativa de crim este de obicei un semn al naibii de bun c putei so luai pe drumuri separate, fr s te simi vinovat, i s ncetai s v mai
invitai unul pe cellalt cnd v srbtorii ziua de natere.
Puin mai sus pe strada din fa, un agent de circulaie ntr-un cart nchis de
golf marcheaz roile mainilor cu o bucat de cret prins la captul unei prjini
metalice.
Nu conteaz, i spun lui Rogo. N-o s profit de pe urma lor.
ns Dreidel vinde i drepturile de autor pentru film cu toate c, probabil,
va ajunge doar filmul sptmnii.
Fr profit, Rogo. Niciodat.
i ce spune Lisbeth?
Despre drepturile de autor pentru publicarea crii sau despre emisiunea de
la radio a lui Dreidel?
Despre tot.
436

M uit la agentul de circulaie care scrie o amend pentru un vechi Plymouth


Belvedere, ntr-o stare foarte bun, de culoare galben pal. Urmrind ncotro mi
arunc privirea, Rogo se ntoarce i se uit peste umr.
O s-l scot basma curat, Richie! strig Rogo.
Numai dac sunt destul de tmpii s te angajeze, l tachineaz calm
agentul.
Cred c Lisbeth nelege situaia n care m aflu, i spun.
i ce altceva mai nelege? ntreab Rogo, nc uitndu-se la Plymouth-ul
galben.
Cum adic?
tii cum adic. Voi doi ai trecut prin calvarul sta mpreun plus c drept
recompens ai lsat-o s scrie toat istoria asta.
Aa, i?
Aa c tiu c vorbeti cu ea n fiecare sear.
De unde tii c vorbesc cu ea?
Ridic telefonul ca s vd cu cine stai de vorb. ntorcndu-se ntr-un final
cu faa spre mine, adaug: Haide, care-i treaba cu rocata noastr favorit? Te-ai
bgat pe ea? i numeri pistruii? ncerci s vezi dac fac constelaii?
Poftim?
N-o mai face pe naivul. Te scufunzi dup scoici sau nc eti pe plaj, la
mal?
mi dau ochii peste cap.
Poi, te rog, s nu fii att de?
Scufundacule!
Nu. Potolete-te. Bineneles c nu.
Juri?
Jur.
Se las pe spate n scaun i-i bag minile sub cap.
OK. Bine.
Fac o pauz i-mi ridic capul.
De ce e bine?
Nimic, spune Rogo.
Rogo, de ce e bine?
Nu tiu, spune el, deja fcnd-o pe prostu. Doar ce-am aflat, tii tu, c nu
noi n piscina aia, aa c a putea s ncerc eu i poate c poate c o sajung mcar s ncerc marea cu degetul.
Nu pot s m abin s nu rd.
Stai. Tu? Tu ai de gnd s-i ceri lui Lisbeth s ias cu tine?
De ce, crezi c n-am nicio ans?
D-mi voie s fiu cinstit cu tine.
mi aleg cuvintele cu ct pot de mult grij.
437

N-ai nicio ans.


Despre ce vorbeti? Sunt scund i gras; ea e puin mai durdulie. Ne
potrivim la fix.
Mda, aici ai dreptate. Poate c-ar trebui chiar acum s te duci s suni la
teleshopping.
i coboar brbia, i-i plimb maxilarul de colo-colo.
Se presupune c n-ar trebui s te pui contra curentului.
Ascult la mine, faci ce vrei. Eu doar te avertizez cred c s-ar putea s se
vad cu cineva.
Lisbeth? Cine spune asta? Ea? Sau doar ce-ai inventat-o tu?
i spun am simit-o n vocea ei.
A spus despre cine-i vorba? i cade faa. Nu-i Dreidel, nu-i aa? O, o smi bag unghia-n gt dac el
Nu-i Dreidel, nicio ans, i spun eu.
Crezi c-i cineva de la ea de la serviciu?
mi arunc privirea peste umrul lui Rogo, unde un Mustang vernil, nou-nou,
urc pe lng cldirea din fa, ncetinind pe msur ce se apropie.
Un fel de-a spune de la munc, i explic eu, n timp ce maina intr pe
banda de urgen dispus direct pe partea cealalt a grdinii n aer liber.
Maina vernil se smucete i se oprete. Prul rocat al oferiei e imposibil de
confundat.
Uau, panini! strig Lisbeth n timp ce se apleac peste geamul mainii sale.
Servesc i estrogen acolo sau v-ai luat dozele nainte s ajungei?
Rogo se uit la ea, dup care la mine, dup care din nou la ea.
Nu ns ai spus
Tot ce-am spus a fost c n-am fcut nicio constelaie, i spun eu. Dar asta
nu nseamn c nu ncerc, adaug eu n timp ce m ntind peste mas i-l plesnesc
uor pe obraz. Cel puin tu i-ai trntit portiera peste mn lui Dreidel.
Chiar nainte ca mcar s poat nelege ceva, m ridic de pe scaun, sar peste
grdule i m ndrept spre maina vernil.
Prea bun mam a lui Harry S. Truman, murmur Rogo, deja urmndu-m,
srind i el grduleul. Wes, ateapt!
Numai c de data asta nu m uit napoi.
La deschiderea Bibliotecii sale Prezideniale, Manning i-a spus unui reporter
c benzile desenate favorite ale sale de cnd era mic fuseser cele cu Prince
Valiant. A doua zi, a aparat un articol ce sublinia c n benzile desenate
menionate, Prince Valiant fusese odat blestemat de moarte. Editorialul de a
doua zi l numise blestemul fiecrui preedinte n funcie i al fiecrui fost
preedinte. i asta continua s fie. ns nu i pentru mine.
Ocolind spre a ajunge pe partea dreapt a mainii lui Lisbeth, deschid portiera
i-mi las capul n jos pentru un scurt salut.
438

Mi-a scpat mie partea n care panini au devenit feminine? o ntreb.


Ai fcut acelai lucru cu martini cu mere. i mainile Volkswagen
Cabriolet, ne ntrerupe Rogo, bgndu-mi-se n fa i strecurndu-se pe
bancheta din spate. Ar trebui s citeti revista Jane. Eu asta fac. Oooh, miros de
main nou.
mi pare bine s te vd, Rogo, spune Lisbeth.
Uitndu-se dintr-o parte n alta a banchetei din spate, Rogo i ridic o
sprncean.
Ia stai, cum de i-ai permite una ca asta? Ai pus i tu mna pe un contract
de carte?
Ignorndu-l, Lisbeth se ntoarce spre mine. Dup expresia pe care o are
ntiprit pe chip, nu-mi miroase a bine.
Veti bune i veti proaste, spune ea. Tu alegi.
Veti proaste, rostim eu i Rogo ntr-un glas.
i arunc o privire crunt peste umr.
Veti proste, i repet lui Lisbeth.
D de mai multe ori din mna bandajat, ceea ce mi confirm c-i vorba de
ceva serios.
i-aduci aminte de slujba aia de le San Francisco Chronicle despre care iam spus? ntreab ea. Ei bine, mi-au fcut o ofert de asemenea vestea cea
mare, gata cu brfele. ns mi-au spus nu c-a fi surprins mi-au spus c
trebuie s m mut la San Francisco.
Aadar, departe de-aici?
Chiar departe, spune ea, privind nainte prin parbriz.
Iar vetile bune? ntreb eu.
Apuc volanul, dup care se ntoarce uor cu faa spre mine.
Vrei s vii?
Obrazul mi zvcnete ntr-o ncercare de a zmbi.
Stai puin, strig Rogo din spate. nainte s facem ceva n grab, trebuie s
vedem cum st treaba acolo cu amenzile pentru exces de vitez. Fiindc un tip cu
mult experien i practic n domeniu
M ntorc spre Rogo, iar zmbetul nu face dect s se lrgeasc i mai mult.
Sunt sigur c putem s ncercm s gsim informaia asta.
i s nu uitm de legile privind nclcarea regulilor de circulaie i de
sistemul judiciar neglijent care le sprijin. Dac nu sunt n vigoare acolo?
Condiiile astea dou pot s duc la ruperea nelegerii.
Chiar te ngrijoreaz asta? E vorba de California.
Plus, adaug Lisbeth, fac pariu c n San Francisco exist o mulime de
accidente pe toate dealurile alea.
Vezi, acum asta-i ceea ce-mi place s aud, spune Rogo, zmbind larg n
timp ce maina urc pe lng cldire. Ooof, f-mi o favoare, adaug el. Poi s
439

opreti lng Plymouth-ul la vechi cu chitana prins pe parbriz? Dac am de


gnd s pltesc pentru mutarea asta, avem nevoie de nite clieni noi.
Scoate din portofel o carte de vizit i ncearc s se ntind peste mine ca s
ajung.
Wes, i dai scaunul puin mai n fa?
Pe-aici, ncearc pe-aici, se ofer Lisbeth, apsnd un buton din bord. Cu
un bzit, plafonul decapotabil al mainii se retrage, lsnd s se vad un cer
albastru-acvamarin i fcndu-i lui Rogo suficient spaiu ca s se ntind n afar.
Apsnd cu stomacul pe partea interioar a mainii, se apleac de pe bancheta
din spate i vr o carte de vizit n chederul geamului lateral al Plymouth-ului,
pe partea oferului.
Downwith-tickets.com! strig el spre puinii oameni care se holbeaz de pe
trotuar. Acum ntoarcei-v la vieile voastre tihnite! Dai-i drumul, bi! Turm ce
suntei! Mncai i bei ca sparii!
Lisbeth apas pe acceleraie, roile muc din caldarm, iar maina o ia din
loc, strnind un curent de aer care ne biciuiete feele. Cu plafonul mainii
cobort, m uit cum falnicii palmieri care ncadreaz strada dispar n spatele
nostru. Fr niciun efort, maina urc pe Royal Park Bridge, unde valurile sunt
att de strlucitoare nct aproape m orbesc. n timp ce-mi las capul pe spate i
m bucur de albastrul cerului de deasupra mea, briza oceanului mi zburlete
prul, iar soarele blnd mi bate direct n fa.
Nico n-avea dreptate. Cartea Sorii nu e scris deja. Se scrie n fiecare zi.
Unele cicatrice nu se vindec niciodat.
Cteodat ns, altele da.

440

MULUMIRI
Au trecut aproape zece ani de la publicarea crii mele, The Tenth Justice. Le
rmn tuturor recunosctor n special vou, cititorilor mei care mi-au oferit
sprijinul lor pentru a-mi continua discuiile cu prietenii mei imaginari: mai nti,
pentru totdeauna, primei mele doamne, Cori, pentru c a crezut n cartea asta
chiar nainte de a scrie prima pagin i pentru dragostea ei statornic de atta
amar de timp. Inteligena ei, opiniile i calitile de tehnoredactor reprezint cu
adevrat miezul fiecrei cri. n fiece zi m nclin n faa ei. n fiecare zi m
minunez ct am putut s fiu de norocos nct s-o gsesc. Jonas i Lila, cu
meteugul cuvntului mi ctig existena, ns nu gsesc cuvinte destul de
meteugite prin care s-mi exprim dragostea pentru voi. Suntei pentru mie o
binecuvntare, cea mai mare bucurie a vieii. Jill Kneerim, minunatul meu agent
i draga mea prieten, ale cror ndrumri i idei au fost acolo de la primele
pagini; Elaine Rogers, ntotdeauna prima; Ike Williams, Hope Denekamp, Cara
Shiel i prietenii notri de la Kneerim & Williams Agency.
Pentru cartea aceasta n special, a dori s le mulumesc prinilor mei: tatlui
meu, a crui experien a fost punctul de lansare al personajului Wes, i mamei
mele, care m-a sprijinit ntotdeauna necondiionat; surorii mele, Bari, pentru
puterea pe care mi-a insuflat-o mereu; Dale Flam, pentru c a crmit vaporul spre
locuri noi att de uimitoare; lui Bobby, Matt, Ami i Adam, pentru prerile lor
extrem de relevante i pentru dragostea lor constant; Noah Kuttler, care, dup
soia mea, este persoana pe care m bizui cel mai mult. Lucrurile pe care le-am
aflat de la el i reacia lui la tot ce-am scris reprezint dou dintre motivele
principale pentru care aceast carte se afl acum n minile dumneavoastr. in
la el ca la un membru al familiei. Mulumesc, Calculatorule! Ethan Kline este la
fel de important pentru aceast carte i opiniile pe care le-a exprimat n legtur
cu primele versiuni m-au ajutat ntotdeauna la desvrirea produsului final;
Steve Scoop Cohen, pentru Dreidel i nu numai; Edna Farley, Kim din L.A. i
Dina Friedman, care se ocup cu atta devotament de partea mai tehnic; Paul
Brennan, Matt Oshinsky, Paul Pacheco, Joel Rose, Chris Weiss i Judd Winick,
pe care i-am considerat ntotdeauna fraii mei, Rogo ai mei, a cror prietenie a
fost sursa de inspiraie a attor scrieri ale mele n moduri pe care nu le-ar putea
dovedi niciodat ntr-un tribunal.
Orice roman e o ficiune care ncearc s par adevrat. Le rmn dator celor
pe care am s-i menionez n continuare pentru adevrurile ce se ntreptrund cu
ficiunea n aceast carte. Fr ndoial, nu a fi putut niciodat explora aceast
lume fr ajutorul preedintelui George H.W. i doamnei Barbara Bush i
preedintelui Bill Clinton. Familia Bush nu a avut nevoie s-i deschid lumea n
441

faa mea. ns, prin generozitatea lor, mi-au furnizat attea detalii pe care le-am
inclus n carte (n ntregime o oper de ficiune), nct i-am putut da via. i
asigur din inim de toat stima i consideraia mea. Aceleai sentimente i
mulumiri le nutresc i pentru preedintele Clinton, de al crui sprijin m-am
bucurat nc de la primul meu roman. Nu-mi pas de care parte a baricadei e
fiecare dintre ei. Dup ani i ani e n continuare clar de ce amndoi au fost realei
i au obinut un al doilea mandat. n acelai sens, Jean Becker a rspuns la toate
ntrebrile mele, indiferent ct de naive au fost acestea i i mulumesc n primul
rnd pentru prietenia pe care mi-a artat-o; Doug Band, Kris Engskov, Tom
Freschette i Andrew Friendly au rspuns la toate celelalte ntrebri pe care le-am
avut, i prin asta mi-au dovedit de ce au fost alei s stea lng cei mai puternici
oameni din lume; Thom Smith mi-a oferit informaii despre Palm Beach; Mary
Louise Knowlton, Nancy Lisenby, Laura Cather Pears, Linda Casey Poepsel,
Michele Whalen sunt cei mai binevoitori asculttori i cei mai amabili oameni
din toate staffurile prezideniale; Paul Bedard, Jessica Coen, Chuck Conconi,
Joan Fleischman, Paula Froelich, Ann Gerhart, Ed Henry, Perez Hilton, Lorrie
Lynch, John McCaslin, Roxanne Roberts, Liz Smith, Linton Weeks, Ben
Widdicomb m-au nvat tot ce tiu despre mondeniti i, prin urmare, fac parte
din personajul Lisbeth. Sunt cei mai buni n brana lor i caracterul i
amabilitatea lor i fac demni de toat stima. Mike Calinoff m-a fcut al doilea
evreu n NASCAR i mi-a i oferit prietenia lui; prietenii mei Matthew
Bogdanos, Eljay Bowron, Jo Ayn Joey Glanzer, Dave Leavy, Erik Oleson,
Peter Oleson, Ken Robinson, Farris Rookstool, Adam Rosman, Alex Sinclair i
John Spinelli m-au ajutat cu detaliile juridice i asigur i pe ei de respectul meu
profund;
Barry
Kowitt
a
dat
via
profesiei
lui
Rogo
(www.ungerandkowitt.com); Mary Weiss mi-a dat ideea cu 65 Roses Ball
(www.cff.org); Dana Milbank mi-a dat detalii despre ziaritii de la Casa Alb;
Shelly Jacobs mi-a rspuns la mai multe ntrebri legate de biblioteca
prezidenial dect anticipase vreodat, Rags Morales, ca ntotdeauna, i-a dat
toat silina s m ajute; doctor Thomas Scalea i doctor Ronald K. Wright
pentru sfaturile lor legate de aspectele medicale; What It Takes al lui Richard Ben
Cramer i After the White House a lui Max Skidmore m-au ajutat foarte mult;
Greg Apparacel, Steve Chaconas, Ron Edmonds, Sara Fritz, Mark Futch, Al
Guthrie, Tim Krische, Jim Ponce, Walt Rodgers, Laura Spencer, Tiffini Theisen
au completat restul amnuntelor; mentorul meu i cel care m-a ajutat la gndirea
intrigii adevratul motiv pentru care am ajuns aici Rob Weisbach, pentru c a
fost primul care a crezut n mine cu atta timp n urm; i tuturor celorlali
membri ai familiei mele i prietenilor mei, ale cror nume nc o dat apar n
aceste pagini. A vrea s-i mulumesc i lui Eli Segal care mi-a dat primul
impuls. i al doilea impuls. Cnd aveam douzeci de ani, Eli m-a tratat de la egal
442

la egal. Chestia asta a nsemnat extraordinar de mult pentru mine. Nu a scrie


astzi, dac nu ai fi fost tu, Eli.
n sfrit, mii de mulumiri tuturor celor de la Warner Books; David Young,
Larry Kirshbaum, Maureen Egen, Emi Battaglia, Tina Andreadis, Chris Barba,
Martha Otis, Jen Romanello, Karen Torres, Becka Oliver, Evan Boorstyn, cele
mai amabile i mai muncitoare persoane implicate n vnzri n show-business i
tuturor oamenilor de treab care n toi anii acetia au devenit parte din familia
noastr. ngduii-mi s spun din inim ei fac o munc adevrat i nu tiu cum
m-a descurca fr ei. Vreau s m ridic pe birou i s strig: O, Cpitane! Salut,
Cpitane! redactorului meu, Jamie Raab. Cred c munca cea mai grea a unui
editor este s-i neleag scriitorii. Jamie m-a neles ntotdeauna, m-a protejat i
m-a ajutat. Nu exist scriitor mai norocos dect mine. Aa c i mulumesc,
Jamie, pentru ncurajrile tale i mai ales pentru credina ta nestrmutat n mine.

443

NOTA AUTORULUI
Istoria a fost ntotdeauna plin de exagerri i astfel, iat cteva cuvinte
despre francmasoni. n aceast carte, detaliile istorice privitoare la
francmasonerie sunt bazate pe trei ani de cercetare. Toate figurile istorice
identificate drept masoni cum ar fi Voltaire, Napoleon, Mozart i n mod sigur
preedinii SUA au fost nregistrate n documente ca masoni. De-a lungul
istoriei, au existat zvonuri ce-l desemnau pe Thomas Jefferson ca fiind mason,
ns dovezile de azi, aa cum sunt recunoscute i n carte, nu vin n sprijinul
acestei afirmaii. Cu toate astea, Jefferson, Washington i arhitectul Pierre
Charles LEnfant, n timp ce-au proiectat oraul Washington, D.C., au plasat ntradevr cel mai faimos simbol masonic (compasul i echerul) i pentagrama
steaua cu cinci coluri n planul oraului. Exist preri contradictorii referitoare
la cine a avut cea mai mare influen asupra planului final al strzilor, ns cred
c acesta vorbete de la sine. De peste dou sute de ani, aceste simboluri au fost
aa-zis ascunse, fiind, de fapt, la vedere. De asemenea, este adevrat c pe 13
octombrie 1792, Loja Masonic Numrul 9 din Maryland a pus piatra de temelie
a Casei Albe n cadrul unei ceremonii a francmasonilor. La fel de adevrat a fost
i ceremonia punerii pietrei de temelie a cldirii Capitoliului SUA, unde nsui
George Washington a prezidat ceremonia masonic. Masonii din Washington sau mai implicat i la punerea pietrei de temelie a Monumentului Washington, a
Curii Supreme a SUA, a Bibliotecii Congresului, a Catedralei Naionale i a
Muzeului Smithsonian. Ca s fie clar, aceste detalii sunt cele care m-au intrigat i
m-au inspirat s continui investigaiile ulterioare.
Cu toate astea, aceste dovezi nu nseamn n niciun fel c masonii ncearc s
rstoarne guvernele lumii, s deschid ua diavolului sau s declaneze nu tiu ce
planuri satanice secrete.
Aa c de ce s separam adevrul de plsmuire ndeosebi ntr-o lucrare de
ficiune? Conteaz mcar? Ei bine, n lumea aceasta n care adevrul merge la
bra cu ficiunea i n care, n ase romane, m-am mndrit cu privire la
cercetrile mele e important pentru mine, att ca autor, ct i ca intelectual
interesat de istorie, s m asigur c nu adaug i mai multe informaii greite,
indiferent de ct de mic este segmentul de contiin public pe care sunt att de
recunosctor s-l ating.
Aa c v ncurajez s citii voi niv documentele istorice. Orice frie
secret care i-a avut ca membri pe Napoleon, Winston Churchill, Benjamin
Franklin, Harry Houdini, cinci judectori-efi ai Curii Supreme, cincisprezece
preedini ai SUA i pe unchiul meu, Bernie, trebuie s merite verificate. n plus,
ar trebui s vedei ce-au introdus n planul strzilor din Sandusky. Ohio. Pe bune.
444

Brad Meltzer
Ft. Lauderdale, Florida, 2006

virtual-project.eu

445