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Universidad Nacional de Colombia

Historiografa Afro-Latinoamericana.
Jonathan Alexander Parra Guzmn. CC 1032472147.

Capitalismo y Esclavitud.
Es muy estimulante poder leer la obra maestra de uno de los ms importantes intelectuales antillanos del
siglo XX, quien fuera Primer Ministro de Trinidad y Tobago desde 1956 hasta su muerte en 1981.
Capitalismo y Esclavitud es una pieza fundamental para conocer y comprender la historia del Caribe y la
estrechsima relacin de este con la esclavitud y el surgimiento del modelo econmico capitalista.
Williams redacto este ensayo con una tesis polmica, novedosa, una tesis capaz de cambiar viejos y
desactualizados paradigmas acerca de lo que fue la esclavitud y lo que ella implico en la economa, la
poltica y la sociedad.
Principalmente, Williams nos dice que las razones para la esclavitud no son circunstancias morales, sino
econmicas, no se relacionan con el vicio o la virtud sino con la produccin y aade que, en su origen, la
esclavitud del negro nada tena que ver con el color de su piel sino con lo barato de su trabajo. Con la
rentabilidad y la plusvala. No era pues en su origen una cuestin racial sino econmica. Sin la esclavitud
del negro, el gran desarrollo de las plantaciones de azcar del Caribe, entre 1650 y 1850, sencillamente no
habra sido posible. De ah Williams dice, Por lo tanto la esclavitud no naci del racismo; ms bien
podemos decir que el racismo fue la consecuencia de la esclavitud. El trabajador no libre en el Nuevo
Mundo fue moreno, blanco, negro y amarillo, catlico, protestante y pagano. (Williams 2011, 34)
Se aprecia claramente la caracterizacin del trabajo de este autor y su acercamiento metodolgico ms
hacia una historia econmica que hacia una historia social o poltica del proceso esclavista y su
repercusin en el desarrollo de las economas europeas, principalmente la britnica.
Desde el siglo XVII el azcar pas a ser el primer producto bsico mundial; era la mercanca que ocupaba
el primer lugar en importancia partiendo del valor total de las transacciones del comercio internacional.
En una comparativa obvia, podramos afirmar que el azcar era entonces lo que hoy es para nosotros el
petrleo, por eso, entre otras cuestiones, Eric Williams dej escrito: ... Es extrao que un artculo como

el azcar, tan dulce y necesario para la existencia humana, haya tenido que ocasionar semejantes
crmenes y derramamiento de sangre.... (Williams 2011)
Contundentemente Williams resume el origen de la esclavitud del negro en tres palabras: azcar, tabaco y
algodn. Los tres productos se cosechaban intensiva y extensivamente por todas las Antillas inglesas y
requeran una extensin de suelo cultivable ilimitado

primero, y segundo, una mano de obra

absurdamente barata y dcil.


Al tiempo que se consolida la esclavitud negra por encima de la aborigen y blanca (ya sea por su
ineficacia, costos u abundancia) se inicia el tejido de un entramado comercial en torno al trfico
esclavista, el llamado comercio triangular. Haban tres ejes comerciales: Europa, que proporcionaban
barcos e infinidad de productos para exportacin; el continente africano, su principal recurso era la
mercanca humana; y Amrica, que aportaba los productos de las plantaciones y las materias primas.
Gracias al monopolio que propiciaba el sistema mercantilista, adems de las medidas proteccionistas, este
comercio se practic con tal intensidad que dio un impulso astronmico a las economas europeas, lo que
produjo una gran acumulacin de capital y en ultimas, la financiacin de la revolucin industrial,
principalmente la britnica, gracias al trfico de esclavos.
Desafortunadamente para todos aquellos interesados en perpetuar el sistema mercantilista (banqueros,
parlamentarios, colonos, industriales, comerciantes, etc.) este mismo contena el germen de su
autodestruccin. La revolucin e independencia norteamericana fue el detonante de su vertiginoso
declive. Este hecho afecto de tal manera al sistema mercantil que supuso la disminucin exponencial de la
rentabilidad de las colonias azucareras britnicas y en su lugar favoreciendo el crecimiento de las colonias
francesas, que eran bastante ms productivas y rentables para este tiempo. Algo importante que debe ser
destacado, es que, a los ojos de Williams, fue tambin la economa lo que en ultimas ocasiono la
revolucin americana, ya que las colonias no podan resistir los altsimos impuestos que Inglaterra les
impona para de esta manera reducir el comercio con las colonias francesas, ya que esto perjudicaba
notablemente a la economa antillana y, por lo tanto, la britnica. De cualquier manera, lo cierto es que las
consecuencias de la independencia norteamericana, unido a las propias maneras del sistema mercantilista
y monopolista, crearon las condiciones ideales para que el sistema capitalista industrial irrumpiera con

una fuerza abrumadora y acabase arrollando a su paso al pobre sistema mercantilista y de paso al sistema
colonial.
En este nuevo orden industrial la esclavitud y el monopolio dejan de tener sentido, puesto que eran cada
vez menos rentables y adems restringan en desarrollo econmico. El libre comercio se fue imponiendo
poco a poco y el proteccionismo perda cada da ms terreno. En 1807 Gran Bretaa puso fin al trfico de
esclavos y en 1833 aboli definitivamente la esclavitud.
La abolicin de la esclavitud siempre se consider como el triunfo de sectores humanistas y filntropos de
distintos sectores y procedencias que abogaban por el fin de la crueldad e inhumanidad de la que eran
vctimas los esclavos y pedan su eliminacin por completo, pero Williams desmitifica este hecho
rotundamente situndolo una vez ms como una mera consecuencia del devenir econmico del tiempo.
La abolicin de la esclavitud no fue, en modo alguno, consecuencia de un sentimiento humanitarita, sino
que fue, de nuevo, fruto de una realidad econmica que ya no necesitaba de dicha institucin
En resumen, el valor histrico de la obra de Williams es incalculable. Su anlisis econmico de la
institucin esclavista encuentra un vigencia tal en nuestros das que le hace una diseccin tal a la mismo
que an no ha sido superada y que adems demuestra la relacin directa entre el desarrollo de la misma y
la aparicin del capitalismo.
Tambin hay que resaltar lo revolucionario que debi tener y tiene hoy en da la obra de Williams. El
hecho de transferir las culpabilidades hacia lo ms profundo de un sistema econmico, de difuminar esa
apologa a la naturaleza humana como principal causa de la esclavitud y culpar a la intrnseca dinmica
econmica del imparable sistema, es cuando menos, una manera de hacer justicia a todos aquellos que
fueron vctimas del yugo esclavista y recordamos a todos que instituciones como Bancos y compaas de
seguros, hoy investidos para muchos de cierta aura de respetabilidad, encontraron su origen en el trfico
de seres humanos. Todo el sistema en el que nos encontramos esta irreparablemente manchado y
edificado con la sangre de los esclavos africanos.

Bibliografa
Williams, Eric. Capitalismo y Esclavitud. Traducido por Martin Gerber. Madrid: Traficantes de
Sueos, 2011.