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Modelos de fullerenos

El buckminsterfullereno, de frmula C60, tambin llamado fullereno o buckybola, es


una forma alotrpica del carbono. Descubierto por el britnico Harold Kroto y los
americanos Robert Curl y Richard Smalley (Premio Nobel de Qumica en 1996).
Este compuesto da el nombre a toda una serie de compuestos: los fullerenos.
El nombre de estos compuestos se debe a que el arquitecto Richard Buckminster
Fuller haba utilizado la forma del C60 en alguna de sus obras. En 1967 , para la
EXPO en Montreal, dise y construy una cpula geodsica en la que usaba
elementos hexagonales junto con alguno pentagonal para curvar la superficie
La molcula de fullereno (dimetro de 7 ) es 100 millones de veces ms pequea
que un baln de ftbol, y sin embargo, ambos tienen exactamente la misma
simetra y la misma topologa (es decir la secuencia de conexiones).
El fullereno est formado por 60 tomos de carbono; cada tomo forma parte de
dos hexgonos y un pentgono lo que da lugar a una estructura cerrada con la
simetra de un icosaedro truncado (poliedro formado por 12 pentgonos y 20
hexgonos).

Esta molcula de 20 tomos de Carbono es la ms pequea de toda una serie de


molculas esfricas. Se puede aislar a partir del holln que se produce al hacer
saltar un arco elctrico entre dos electrodos de grafito (algo as como un
experimento de relmpagos a escala de laboratorio).

Desde que se descubri como fabricar estas atractivas y multifacticas molculas,


no transcurre un da sin que se anuncie un nuevo pariente de la familia "bucky":
los "bucky-tubos" (buckytubes o nano-tubes), las "bucky-cebollas" (buckyonions) y

las "bucky-canastas" (buckybaskets) o "bucky-bolos" (buckybowls) que


aparecieron en 1996 y los "bucky-donuts" (buckydoughnuts) observados en 1997.
Los nano-tubos o "bucky-tubos" (buckytubes) representan probablemente hasta el
momento el ms importante producto derivado de la investigacin en fullerenos.
Estos compuestos constituyen uno de los primeros productos industriales de la
Nanotecnologa

Los nanotubos tienen un dimetro de unos nanometros y, sin embargo, su longitud


puede ser de hasta varios cientos de micrometros de longitud (algunos alcanzan
un milmetro,1000 micrometros)por lo que dispone de una relacin longitudanchura tremendamente alta y hasta ahora sin precedentes.
Algunos estn cerrados por media esfera de fullereno o bukybola, y otros no estn
cerrados. Existen nanotubos monocapa (un slo tubo) y multicapa (varios tubos
metidos uno dentro de otro, al estilo de las famosas muecas rusas).
La investigacin sobre nanotubos es tan apasionante (por sus mltiples
aplicaciones y posibilidades) como complejo (por la variedad de sus propiedades
electricas, termales y estructurales que cambian segn el dimetro, la longitud, la
forma de enrollar...).
Se han encontrado numerosas aplicaciones de los fullerenos como inclusin de
tomos alcalinos en el interior de las bolas de carbono semi-conductoras para
darles propiedades metlicas y superconductores de alta temperatura a 30 K,
polmeros con fullerenos para dispositivos de conversin de energa solar,
lubricantes, dispositivos en micro-electrnica, y hasta la sntesis de frmacos con
fullerenos usados como jaulas huecas para alojar frmacos que se liberan en
forma controlada.
Los nanotubos de carbono forman un material que resulta ser 100 veces ms
fuerte que el acero y seis veces ms ligero. Hay estudios que pretenden utilizar
estos materiales en aviones, automviles y otros medios de locomocin, pues
supondra una prdida de peso y un aumento de su resistencia mecnica.