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KEITH LUGER

EL PLANETA DE LAS MUJERES-ARAA

Coleccin
LA CONQUISTA DEL ESPACIO n. 59 Publicacin semanal Aparece los
VIERNES

EDITORIAL BRUGUERA, S. A.
BARCELONA - BOGOTA - BUENOS AIRES .- CARACAS - MEXICO

Depsito Legal B 27.958-1971 Impreso en Espaa-Printed in Spain


1.a edicin: setiembre, 1971
KEITH LUGER-1971 sobre la parte literaria
MIGUEL GARCIA-1971 sobre la cubierta

Todos los personajes y entidades privadas que aparecen en esta novela, as


como las situaciones de la misma, son fruto exclusivamente de la imaginacin del
autor, por lo que cualquier semejanza con personajes, entidades o hechos pasados
o actuales, ser simple coincidencia

Concedidos derechos exclusivos a favor de EDITORIAL BRUGUERA, S. A.


Mora la Nueva, 2. Barcelona (Espaa)

Impreso en los Talleres Grficos de Editorial Bruguera, S. A. Mora la Nueva,


2 - Barcelona
1971

ULTIMAS OBRAS PUBLICADAS EN ESTA COLECCION CAPITULO


PRIMERO
54. Los supervivientes, Marcus Sidreo.
55. Investigacin a un orculo, Glenn Parrish.
56. Alquimia 3000, Curts Garland.
57. Intrusos siderales, George H. White.
58. Contrainvasin, Glenn Parris.

CAPITULO PRIMERO

Por qu lloras, Betty? No estoy llorando, Rose.


No? Llevas media hora metida en tu cuarto y te he odo llorar- desde la
cocina.
Est bien. Te lo dir. He terminado con Bob.
Slo es por eso, Betty?
Te parece poco? Hemos mantenido relaciones durante tres aos!
Y os ibais a casar.
Pero ya no nos casaremos.
Lo mismo te he odo decir por lo menos tres veces.
Betty Harris y Rose Marlowe compartan el apartamento. Betty era dibujante
de diseos en una casa de modas y Rose trabajaba en una cadena de televisin, la
A. H. R., para la que escriba guiones.
Betty era rubia, de ojos verdes, nariz respingona, rostro agradable,
simptico.
Rose era morena, bellsima, con un cuerpo que causaba sensacin en todas
partes, sobre todo en los estudios de televisin. Estaba cansada de que le gastasen
la misma broma. Segn ellos, haba equivocado su carrera. No deba escribir,
sino exhibir los encantos que la naturaleza haba prodigado sobre ella, y para ello
deba seguir la carrera de actriz.
He descubierto que Bob est enamorado de otra, Rose.
Son suposiciones tuyas, Betty.
No, Rose, lo s bien.

Betty cogi su maleta y la puso sobre la cama.


Qu haces, Betty?
Me voy.
A dnde?
A mi casa.
Vas a dejar tu empleo por una ria tonta con tu novio?
Slo se trata de unas vacaciones. Consegu el permiso de la seora
Robson... Estar una semana en mi casa. Ya sabes, dulce regreso al hogar.
Lo malo es que el tuyo no es dulce.
Me ayudar a olvidar.
Creo que ests equivocada, Betty. Si de verdad quieres olvidar a Bob,
deberas permanecer aqu, al pie del can. Sumrgete en el trabajo.
No.
Oye, Betty, tienes los chicos como moscas a tu alrededor y, en cuanto se
enteren de que has quedado libre de compromiso, te llovern las propuestas.
Oh, s, propuestas para cenar.
Por algo se empieza.
Betty ya estaba llenando la maleta con su ropa. Rose dio un suspiro.
Cul es tu destino? Lincolnville.
Hay muchos Lincolnville en el pas. Cul es el tuyo?
Nuevo Mxico. Es un pueblo muy pequeo, al lado del desierto.
Y es ah donde quieres encerrarte?

Ya te he dicho que slo ser por una semana.


Lo has pensado bien?
Est pensado y decidido.
Por lo visto, no te voy a convencer.
Betty sonri con amargura y bes a Rose en la mejilla.
Eres una buena amiga, Rose. Pero estoy segura de que me conviene
apartarme un poco de Los Angeles.
Betty, voy a convenir en que te apartes de Los Angeles, pero no tanto, hija.
En California hay muchos lugares, hermosos pueblos costeros, donde puedes ir.
Por qu tienes que meterte en el desierto?
En Lincolnville hay agua y crecen las flores.
Bajo un sol abrasador.
De da, el sol pega fuerte, pero de noche refresca mucho. En mi cama me
pongo hasta tres mantas.
Seoras y caballeros, por qu no pasan sus vacaciones en Lincolnville,
Nuevo Mxico?
Se han perdido lo mejor del mundo. Vayan a Lincolnville, Nuevo Mxico, y
pasarn del invierno al verano en muy pocas horas.
Betty cerr la maleta y se maquill ante el espejo. Rose la observ con los
brazos cruzados.
Me dejas preocupada, Betty.
Por qu?
Imagino que te irs en el auto.
S, claro.

No ests para conducir.


Ir despacio.
Llmame cuando llegues.
No tengo telfono en casa.
Pero al menos habr un telfono en el pueblo.
Hay varios.
Entonces, llmame.
Est bien. Te llamar desde el almacn del seor Master.
Cundo llegars?
No tengo prisa. Son ms de mil millas. Es posible que tarde un par de
das. Rose acompa a Betty hasta la puerta y se besaron.
Buen viaje. Y recuerda que slo es una semana. No se te ocurra quedarte
all para el resto de tus das. Me disgustara pasar por Lincolnville dentro de unos
aos y que, al preguntar por Betty Harris, me encontrase con una anciana.
Betty se ech a rer mientras sala del apartamento.
Betty Harris conduca su auto por la carretera que cruzaba el desierto. Haba
hecho ya la mitad del camino desde Los Angeles a Lincolnville.
El viento soplaba con fuerza.
Eran las cinco de la tarde, pero las nubes haban oscurecido el cielo.
Tena puesta la radio, oyendo msica, y en aquel momento la pieza fue
interrumpida. Oy la voz del locutor.

Hacemos un alto en nuestra emisin Baile usted con nosotros para dar
un boletn urgente que nos ha sido facilitado por el Servicio Meteorolgico Estatal.
Un huracn azota la zona del desierto Pelado. Vientos con velocidades de hasta
cien millas estn asolando extensas comarcas. Se ruega a los viajeros que se
dispongan a cruzar estas regiones se abstengan de hacerlo. Aquellos que se
encuentren en la zona afectada deben buscar refugio. Y seguidamente reanudamos
nuestra cita con las mejores orquestas.
Continu la pieza musical que se haba interrumpido.
Betty se dijo que estaba en la zona a la que se haba referido el boletn
meteorolgico.
De pronto, una fuerte rfaga empuj el vehculo hacia el otro lado de la
carretera. Betty gir el volante con brusquedad y logr mantenerse dentro del
encintado.
Las palabras del locutor repercutieron en su mente: Aquellos que se
encuentren en la zona afectada deben buscar refugio.
Ella desconoca aquella parte del estado. No saba qu pueblos podra haber
cerca, aunque tena una idea de que, entre uno y otro pueblo, exista una gran
distancia.
El rugido del viento ensordeca la msica y silenci la radio.
Las rfagas le llegaban de frente y arrastraban mucho polvo. Apenas poda
ver la carretera. Sujetaba con las dos manos el volante, pero el vehculo daba
bandazos^ Tan pronto estaba a la derecha como a la izquierda.
Era una suerte para ella que se encontrase a solas en la carretera. Haca horas
que no vea
un vehculo y comprendi que los posibles viajeros haban sido ya
advertidos de la peligrosidad de aquel huracn.
Se sinti llena de angustia. Podra detenerse, pero tuvo miedo de aquella
soledad. Y, adems, las negras nubes podan abrir sus compuertas y descargar
toneladas de agua sobre la tierra.

Una casa la salvara de aquella situacin. Una casa cualquiera.


Descubri un camino por entre la arena que golpeaba contra el parabrisas.
Desvi el coche por l. Dando tumbos a un lado y a otro, el vehculo sigui
adelante.
Haba recorrido seis millas cuando a la vuelta de una curva vio una casa
grande.
Estaba salvada. Apret el acelerador y el coche cobr velocidad, y cuando
lleg ante la casa, se detuvo.
Salt del vehculo y una rfaga la arroj al suelo. Logr levantarse, pero tuvo
que cerrar los ojos porque la arena la cegaba. Trat de cerrar la portezuela del
vehculo, pero el viento huracanado era tan fuerte que le era imposible.
Tambaleante, se dirigi hacia la casa. Subi al porche y se precipit sobre la
puerta, golpendola una y otra vez.
Al fin le abrieron y unas manos la cogieron. Betty dio un grito.
Tranquilcese dijo una voz ronca. Era un hombre quien la tena entre sus
brazos. Un hombre de unos treinta y cinco aos, alto. Se cubra con camisa a
cuadros y pantalones de pana. Su rostro era bronceado y sus ojos muy claros, tan
claros que pareca ciego.
El huracn dijo Betty. Me ha sorprendido en el camino.
Quin es usted?
Betty Harris.
A dnde se dirige?
A Lincolnville.

De dnde viene?
De Los Angeles.
Betty vio una escalera que conduca al piso alto de la casa. A la izquierda
haba una puerta que deba dar al saln.
Puedo saber su nombre? pregunt Betty.
Ed Mitchell.
Est solo en la casa?
S.
Cmo vive aqu, seor Mitchell?
Que cmo vivo aqu? Porque quiero.
Me refera a que es un lugar bastante inhspito.
Seorita Harris, no acostumbro a dar razones de mi conducta a nadie. Me
gusta vivir solo.
Perdone si le he molestado.
Mitchell solt un gruido.
Me temo que tendr que quedarse aqu por esta noche.
Betty sinti un escalofro por la espalda. Quedarse a solas con aquel hombre
no le gustaba. Pero oy el rugido del huracn y se dijo que no podra hacer otra
cosa. Tendra que aceptar la hospitalidad de Mitchell.
Me temo que tendr que romper su aislamiento. No sabe cunto lo siento.
No se preocupe. Necesitar su maleta. Saldr por ella.
Oh, no, seor Mitchell, no debe salir con el huracn.
No se preocupe. Tengo bastante peso y puedo soportar vientos ms

fuertes. Antes de que Betty pudiese replicar de nuevo, Mitchell abri la puerta.
Una rfaga arroj mucha arena en el vestbulo.
Mitohell sali a pesar de eso y cerr la puerta tras de s.
Betty qued a solas, escuchando el rugido del viento, cada vez ms
amenazador. Pas un minuto. Dos. Tres. Mitchell no volva.
Y si el viento lo haba arrastrado? Ella le haba advertido.
Mir a sus espaldas y vio aquella escalera. No supo por qu, pero otra vez
sinti aquel escalofro.
De pronto oy un ruido. Vena de arriba. Era como si un animal araase la
madera.

CAPITULO II

Se sinti llena de pnico. Saldra en busca de Mitchell.


Abri la puerta y lanz un alarido cuando el viento la azot con violencia.
Seor Mitchell!... Seor Mitchell!
No poda ver nada porque la arena que arrastraba el vendaval se lo impeda.
Pero en un momento que hubo un claro, qued asombrada al ver que el
coche no estaba donde ella lo haba dejado.
Dnde est, seor Mitchell?
Sali al porche y logr cerrar la puerta.
Una rfaga la empuj, hacindola retroceder.
Tuvo que dejarse caer de rodillas para que el cicln no la siguiese
arrastrando.
Seor Mitchell gimi.
Donde quiera que se encontrase, Mitchell no la podra or porque el huracn
haba estallado en toda su violencia.
Tena que entrar en la casa. Se arrastr, clavando las uas en la madera del
porche, y fue
avanzando lentamente, la cabeza agachada, porque el vendaval la azotaba de
frente. Logr llegar a la puerta y alarg la mano, y la puso en el tirador. Hizo girar
ste.
Entr en la casa por el hueco, y desde el mismo suelo apret su cuerpo

contra la madera para impedir que sta se abriese.


Por el resquicio se colaba el aire. Estaba apretando con todas sus fuerzas
para cerrar y lo logr. Se relaj como una pobre nia desvalida en el suelo.
Otra vez oy aquel ruido procedente de all arriba, como garras que
araaban. Pero no le parecieron las de un animal, sino las de muchos animales
juntos.
Era una tontera pensar en eso. El huracn arrojara sobre el techo guijarros y
aquellos guijarros, al chocar y resbalar, tenan que producir el ruido.
Se levant.
Y Ed Mitchell? Habra sido arrollado por el huracn?
El telfono! Aquella casa deba tener telfono. Corri hacia el saln. S, all
haba un telfono. Descolg rpidamente, pero no oy nada. Empez a golpear la
horquilla.
No, aquel telfono nunca le servira para ponerse en contacto con el mundo
exterior. La lnea estaba cortada. El huracn habra derribado los postes. Toda la
comarca se encontrara aislada.
Volvi a dejar el telfono en la horquilla.
Oy algo a su espalda. Se volvi bruscamente y lanz un grito de horror al
ver que una araa corra por la pared. Era una araa grande, negra, de abdomen
abultado y patas peludas...
La araa se detuvo cerca del telfono, donde ella haba estado, y empez a
retroceder. Betty miraba a la araa y la vio escapar por un pequeo hueco que
comunicaba con el piso superior.

Se tranquiliz. Slo haba sido una araa. Un animal. Una araa como haba
visto otras en su vida. No, no era verdad. Nunca haba visto una araa tan grande.
Pero, por qu tena que pensar ahora en la araa y en su tamao?
Regres al vestbulo. Por aquella puerta haba salido Mitchell en busca de su
maleta, pero
no haba regresado.
Seorita Harris dijo una voz a su espalda. Se volvi llena de espanto.
All estaba Mitchell, junto a la escalera.
Seor Mitchell, me ha asustado!
Por qu?
Lo vi salir y no le he odo entrar. Entr por la puerta trasera. Betty no
dijo nada.
Aqu tiene su maleta, seorita Harris. La tena a sus pies.
A dnde llev el auto, seor Mitchell? Sal un momento y no lo vi.
Lo met en el granero. No debi salir, seorita Harris. Se expuso
demasiado. Este huracn la hubiese levantado como a una pluma.
Estaba intranquila por usted.
Yo s arreglrmelas en cualquier situacin. Mitchell cogi la maleta y mir
la escalera.
Quiere seguirme? Le indicar dnde pasar la noche. Betty subi la
escalera detrs de Mitchell.
Llegaron a un corredor. A la derecha haba una puerta y otra a la izquierda.
Mitchell abri la puerta de la derecha.
Su habitacin, seorita Harris.
Betty entr en la habitacin. Haba una cama, una mesilla de noche, una silla

y un armario. Tambin vio una pequea ventana sobre la que el viento arrojaba la
arena.
Le preparar comida dijo el hombre de los ojos claros.
No tengo apetito.
Debe comer algo, si no es demasiado exigente. Oh, no lo soy.
Calentar unas habichuelas. Son de lata.
Me gustan.
La espero abajo.
S, seor Mitchell.
El hombre se fue a retirar, pero se detuvo. Seorita Harris, quiero hacerle
un ruego.
Diga.
No entre en esa habitacin estaba sealando la puerta del otro lado.
Betty no haba tenido la menor intencin de espiar a Mitchell. Para ella,
aquella habitacin no tena la mayor importancia. Era simplemente eso: una
habitacin ms de la casa. Mitchell sali, cerrando la puerta y dejndola a solas.
Betty se pregunt por qu Mitchell le haba prohibido que entrase en la
habitacin de enfrente. No le haba dicho que estaba solo en la casa?
Sinti ganas de llorar. Se encontraba sola, muy lejos de Rose Marlowe.
Record sus palabras. Rose le haba dicho que se quedase en California, que fuese a
cualquier pueblo costero para pasar sus das de vacaciones o que se sumergiese en
el trabajo para olvidar a Bob. Ojal le hubiese hecho caso.

Pero ya no haba forma de cambiar los hechos. Estaba all, en una casa
solitaria, con un hombre llamado Ed Mitchell que se comportaba de una forma
extraa.
Tena el cuerpo lleno de arena. De buena gana se hubiese dado un bao. Se
quit la ropa y con una toalla se limpi el cuerpo.
Haba dejado la maleta abierta. No se dio cuenta, pero, mientras ella se
limpiaba, una araa haba aparecido por la almohada de la cama, viniendo de
atrs.
Y la araa avanz hacia la maleta, se meti en ella y se detuvo sobre un
jersey.
Betty se volvi para sacar ropa limpia de la maleta y entonces vio la araa y
solt un chillido.
La araa permaneci unos instantes sobre el jersey y salt de la maleta,
corri por la cama y desapareci por detrs de la almohada.
Betty respir profundamente.
Rechaz el jersey que haba tocado la araa. Se puso la ropa interior, una
blusa y una falda.
Cerr la maleta porque pens que la araa podra volver.
Sali de la habitacin y mir la otra puerta, la que segn Mitchell no deba
abrir. Dio un paso hacia ella. Crey or un ruido. Vena de all dentro. Zarpas
araando el tablero.
Ahora estaba segura de que no era el viento. No, en el interior de la
habitacin haba
alguien. Sinti que se le helaba la sangre y no quiso detenerse ms.
Corri hacia la escalera y baj rpidamente. Entr en el living, pero no vio al
dueo de la casa.
Seor Mitchell llam. No le contestaron.

Instintivamente, se acerc otra vez al telfono.


Descolg como si esperase un milagro, pero tampoco oy nada por la lnea.
Oy pasos y colg el auricular.
Mitchell apareci con una bandeja.
Aqu tiene, seorita Harris. Le he frito unos huevos con tocino.
Se molest demasiado.
Mitchell puso la bandeja en la mesa. Pero slo haba un plato con
habichuelas y otro con huevos fritos con tocino.
No come usted, seor Mitchell?
Com antes de que llegase.
Mitchell se fue hacia la ventana y mir al exterior. Betty le hizo la pregunta
que le quemaba los labios:
Cunto durar este huracn, seor Mitchell?
Unas horas, quiz toda la noche.
Ha habido otros como ste?
Un par de ellos desde que estoy aqu.
Hubiese querido preguntarle: Cunto tiempo lleva aqu? Pero pens que
era algo demasiado personal.
Comi las habichuelas y luego dijo:
No tengo ms apetito. Lo siento, seor Mitchell, pero lo que necesito es
dormir.
Puede ir a su habitacin cuando quiera.

Gracias por todo.


No hay de qu, seorita Harris.
La joven abandon el saln y subi la escalera.
Cuando iba a abrir la habitacin que Mitchell le haba destinado, mir otra
vez aquella puerta, la del frente.
Entr rpidamente en su cuarto y cerr.
Estaba a punto de hacerse de noche. Dio la vuelta al interruptor de la luz,
pero no se encendi ninguna bombilla. Naturalmente, tambin los postes
conductores de ta electricidad habran sido abatidos por el huracn.
Empez a pasear de un lado a otro de la estancia. No, no se acostara en
aquella cama. Se sentara en la silla y, sin dormir, esperara hasta que amaneciese.
Llamaron a la puerta.
Seorita Harris.
Era la voz de Mitchell.
Qu quiere?
Le traigo un candelabro.
Abri. El rostro de Mitchell, a la luz de las tres velas del candelabro, pareca
extrao, con sombras cambiantes y los ojos ms claros que nunca.
Es usted muy amable, seor Mitchell.
El no dijo nada. Le dio el candelabro y se retir.
Betty cerr la puerta y puso el candelabro en la mesilla de noche. Se sent en
la silla.
El huracn continuaba en toda su violencia.
Una vez ms, dese encontrarse muy lejos de all. Pero tena que ser realista.

No estaba en Los Angeles ni en Lincolnville. Se hallaba muy lejos de su casa, pero


aqul tena que ser un lugar seguro para ella. No, no estaba amenazada por ningn
peligro. Mitchell era un hombre extrao, pero le haba brindado su techo, le haba
dado cena. Y ahora estaba en aquella habitacin, a la que Mitchell le haba llevado
un candelabro con tres velas para que tuviese luz.
Empez a adormilarse. Varias veces intent luchar contra el sueo, pero el
cansancio o las emociones la haban agotado.
Cerr los ojos, inclin la barbilla sobre el pecho y se durmi.
Despert creyendo or voces. S, eso le parecan. Voces femeninas. Pero ella
estaba sola en la casa. O habra otras mujeres? Oh, no, qu tontera.
Y entonces oy una risa. S, una risa de mujer. Y proceda de afuera. Record
la habitacin que Mitchell le haba prohibido abrir.
Cogi el candelabro y empez a andar hacia la puerta.
Segua oyendo confusamente las voces de mujeres. No saba lo que decan,
pero hablaban entre ellas. Puso la mano en el tirador y abri poco a poco.
En el corredor no haba nadie. Mir la puerta de enfrente, y a travs de ella
pudo or las voces femeninas. Y ahora supo lo que hablaban:
Qu tal estoy?
Muy bien.
Parezco realmente una mujer?

Eres perfecta.
Cundo saldremos de aqu?
Ya nos lo dirn.
Betty estaba inmvil como una estatua. Quines eran aquellas mujeres?
Por qu decan aquello?
Se fue acercando a la puerta de enfrente. Puso la mano en el tirador. Record
las palabras de Mitchell: No entre en esa habitacin.
Pero ella necesitaba hablar con aquellas mujeres porque se encontraba muy
sola. No lo pens ms. Abri la puerta. Levant el candelabro con las tres velas.
Y entonces Betty Harris se sinti morir al ver la escena que se ofreca ante
sus ojos. Todos los rincones y las paredes estaban llenas de telaraas. Y al final de
aquellos embudos, como atrapadas en los hilos pegajosos, haba mujeres como ella.
Mujeres cuya piel estaba cubierta de un esmalte negro
Cont hasta media docena, pero tambin haba araas, centenares de araas.
Y todas ellas empezaron a emitir un ruido y a correr por los hilos en direccin a
Betty Harris.

CAPITULO III

Betty Harris lanz un grito de horror. Se haba quedado como pegada al


suelo. Las primeras-, araas estaban llegando cerca de ella.
Entonces levant el brazo con el candelabro. Las llamas prendieron en las
araas y en los hilos pegajosos.
Algunas araas fueron alcanzadas por las llamas y chisporrotearon mientras
se abrasaban, lanzando chirridos.
Los ojos de Betty estaban desorbitados.
Las mujeres que estaban en las telaraas, con el cuerpo cubierto de esmalte
negro, abrieron la boca y empezaron a soltar chillidos, y algunas de ellas movieron
sus brazos y sus piernas y se desplazaron gilmente por entre los hilos, avanzando
hacia donde estaba Betty.
La joven dio media vuelta y ech a correr, saliendo de la habitacin.
No, no entr en la que le haba sido destinada por Mitchell. Cruz el
corredor hacia la escalera, se detuvo y volvi la cabeza.
Y entonces su grito se convirti en un alarido al ver que las araas salan en
tropel de la
habitacin prohibida y que corran hacia ella.
Baj la escalera rpidamente y de pronto choc contra Mitchell.
Seorita Harris!
Betty lo mir sobrecogida por el pnico y vio los ojos de Mitchell llenos de
furor.

Qu es lo que ha hecho, seorita Harris?


Esa habitacin!...
Mitchell levant la mirada hacia la escalera. Por ella bajaban ya las araas en
tropel.
Seorita Harris, le dije que no entrase!
Quines son esas mujeres? Por qu estn en esas telaraas?
Seorita Harris, no se ha comportado bien!
Le he preguntado quines son ellas!
No lo sabr!
Djeme salir!
No puede salir! Es que no recuerda el huracn?
Me ir ahora mismo!
No, seorita Harris. Usted se quedar aqu y para siempre.
Betty mir la escalera, por donde seguan bajando las araas, produciendo
un gran alboroto con sus peludas patas.
Quiero irme, seor Mitchell!... Quiero irme!
Usted se quedar con ellas!
No!
S, seorita Harris. Usted ya no puede irse.
Por favor!... Por favor!
Mitchell la empuj hacia la escalera.
Y Betty mir las araas que estaban descendiendo el ltimo tramo.

Tiene que ir con ellas, seorita Harris. La tratarn bien.

No quiero ir con ellas! No!


Betty arroj el candelabro contra el rostro de Mitchell, el cual la dej libre y
retrocedi, lanzando un grito de dolor porque haba sido alcanzado por las llamas.
Betty corri hacia la puerta cuando ya una de las araas le estaba subiendo
por una
pierna.
Peg un manotazo a la araa y la arroj lejos sin dejar de lanzar gritos de
horror. Trat de abrir, pero no pudo.
Se dio cuenta entonces de que el cerrojo estaba pasado.
Las araas pasaron junto a Mitchell, que segua aullando con las manos en el
rostro, y avanzaron ms aprisa que nunca hacia Betty.
La joven logr despasar el cerrojo y abri la puerta en el momento en que
algunas araas estaban a punto de alcanzar sus pies.
El vendaval que entr por el hueco empuj las araas lejos de Betty. La joven
sali de la casa y ech a correr en medio del huracn.
Socorro!... Auxilio!... Necesito ayuda!
Tuvo que cerrar los ojos porque la arena le cegaba. Continu corriendo a
travs del viento que le azotaba.
No, no poda volver al granero en busca de su auto o caera en poder de las
araas, o de
aquellas mujeres con el cuerpo cubierto de esmalte negro y que se
deslizaban por los hilos con la agilidad de las araas.
Saba dnde estaba la carretera principal. No poda perderse. No, no poda.
Corri en aquella direccin.
Respiraba entrecortadamente. Le dola el costado.
Se detuvo y el viento huracanado la arroj al suelo y la hizo rodar hasta una

hondonada. Quiz pudiese permanecer all hasta que el huracn terminase, y


entonces seguira corriendo hacia la carretera.
Pero Mitchell ira en su busca porque la tena que alcanzar antes de que ella
pudiese informar a la polica de lo que haba visto en aquella casa.
Reuni fuerzas para levantarse y sigui andando a travs del cicln. Otras
dos veces cay, pero logr levantarse y proseguir su camino. Ya no le quedaban
fuerzas.
Dnde estaba la carretera? Dnde?
De pronto crey ver unos faros a lo lejos. Un automvil. Tena que ser un
automvil.
Socorro!... Estoy aqu!... No me dejen! Prense!
Los faros se acercaban, taladrando la oscuridad de la noche. Betty agit los
brazos desesperadamente.
No me dejen aqu... No me dejen!
Los faros ya estaban muy cerca y cegaron los ojos de Betty.
Oy los chirridos de los neumticos y el auto se detuvo, haciendo crujir la
carrocera. Betty se dej caer de rodillas en la tierra.
Oy abrirse la portezuela del coche y un hombre con un pauelo en la cara
grit:
Qu infiernos hace usted?
Por favor! Por favor! grit Betty.
El hombre le ayud a levantarse y Betty se tambale como si estuviese ebria.

El hombre la cogi en brazos y retrocedi hacia el auto.


Aydame, Peter!
Otro hombre que estaba dentro del coche abri la portezuela trasera. El
hombre del pauelo en la cara puso a Betty en el asiento.
Betty abri los ojos y vio al hombre que la haba recogido.
No se detengan, por favor! Vmonos de aqu!
Haba alguien con usted?
S.
Entonces, tendremos que intentar salvarlo tambin.
No, no lo hagan!
Pero usted ha dicho que haba alguien con usted.
Mujeres-araa!
Cmo?
Mujeres como las araas!... Y muchas araas! Centenares de araas!
Todas contra m!
Los dos hombres se miraron.
No se preocupe, seorita dijo el que haba recogido a Betty. En el
desierto hay araas. Mi amigo Pat y yo hemos visto muchas. Pero ya est lejos de
ellas.
No, no eran araas del desierto. Eran otra clase de araas dijo Betty, y se
desmay. El llamado Peter dio un suspiro.
Eh, Pat, creo que esta chica ha sufrido un fuerte shock.
Tendremos que llevarla a un hospital. El ms cercano es el de Union
City, y nos pilla de camino.

De acuerdo. Pero ten cuidado con el volante.


El huracn ha cedido un poco. Seguiremos tan despacio como antes.
El vehculo se alej de aquel lugar en donde Betty Harris haba conocido a
las mujeres-araa.

***

Cmo est, doctor? Mal, francamente mal.


Rose Marlowe haba acudido al hospital de Union City.
Rose no haba vacilado en ponerse en camino cuando le dijeron que Betty
haba pasado las primeras horas sin sentido y que, cuando lo recuperaba, pareca
haber perdido el juicio. Pronunciaba palabras incoherentes. Acababa de llegar al
hospital y le haba recibido el doctor a cuyo cargo estaba Betty Harris: Dan Lawson,
un hombre de unos treinta aos, rostro de facciones agradables.
Cules son las causas del estado de Betty?
Pas por un difcil trance.
Se refiere al huracn?
S, seorita Marlowe, el cicln Wanda, que asol esta regin hace tres
das, sorprendi a su amiga cuando ella se encontraba de viaje... Su situacin debi
ser angustiosa. Se alej de la carretera en su auto, y no pudo seguir.
Por qu no se qued dentro del auto?

Su amiga debi ser presa de un miedo horrible que la hizo salir del coche.
Parece un poco absurdo. En el coche habra estado segura.
Lo habra estado. El auto fue encontrado a unas treinta millas de Union
City.
En la carretera?
En el desierto. Al parecer, no le faltaba nada. Conservaba su maleta y su
bolso. Tena el nmero telefnico de usted.
Puedo verla?
Desde luego, pero no ms de cinco minutos. El propio doctor la acompa
hasta la habitacin de la paciente.
Betty estaba inmvil en la cama, el rostro demacrado, muy plido, los ojos
cerrados. Rose se acerc al lecho. Betty.
Su amiga no pareci reaccionar. Betty, soy yo. Rose.
La enferma empez a abrir los ojos y de pronto peg un chillido.
Doctor, est aqu! Est aqu!
Quin, seorita Harris?
Una mujer-araa!
Rose se inclin sobre su amiga.
Mrame bien, Betty. No soy una mujer-araa. Soy Rose Marlowe.
No!... No!... Protjame, doctor!... Me quiere llevar con ellas! Saba que
vendran a por m! Lo saba!... Mitchell me la envi! Quiere que vuelva a la casa
con ellas...
Con quines, Betty? pregunt Rose.
Usted lo sabe bien! Con las mujeres-araa!

Betty, por favor, tienes que reconocerme. Soy tu amiga Rose!


Doctor!... Llvesela, doctor!
El doctor Lawson cogi del brazo a la visitante.
Lo siento, seorita Marlowe. Pero ser mejor que salga.
Rose se sinti profundamente conmovida. Sali de la habitacin con el
mdico. En el corredor, Dan Lawson dijo: Ya lo ha visto.
No comprendo todo eso que me dijo de que soy una mujer-araa.
Es lo que repite una y otra vez, cuando se le acerca una enfermera.
Se refiere a que Betty slo siente el pnico cuando se le acerca una mujer?
Exactamente. Y la llama mujer-araa. Como a usted.
Es terrible.
Lo siento.
Se curar, verdad, doctor?
Es prematuro hablar de eso.
Supone que Betty... se ha vuelto loca?
De momento, -sufre una fuerte perturbacin mental. Pero es pronto para
emitir un diagnstico definitivo.
Cunto tiempo ha de pasar para eso, doctor?
Tampoco se lo puedo decir... Un da, dos, quiz una semana...
Me quedar en Union City unos das. Ped permiso en el lugar donde
trabajo.
Y dnde trabaja?

En una emisora de televisin.


Caramba, debe ser muy emocionante.
Y muy pesado, doctor. Me recomienda un hotel? Lawson se tirone de
una oreja.
El Murray. Est en la calle Mayor, hacia la mitad. No tiene prdida.
Ha sido usted muy amable, doctor. Cundo podr volver para visitar a
Betty?
Llmeme maana y se lo podr decir. La acompaar.
No se preocupe. Conozco el camino, doctor. No le quiero apartar de sus
pacientes. Hasta pronto.
Encantado, seorita Marlowe.
Rose sali del hospital, encaminndose hacia el estacionamiento. De pronto
tropez con alguien. Un hombre que sala de un coche.
Perdn dijo l.
Rose vio su cara. Era rubio de ojos muy claros, tan claros que pareca como si
estuviese ciego.
Fue culpa ma dijo Rose. Caminaba distrada. El no dijo nada y Rose
se apart.
Cuando iba a entrar en su coche vio al rubio, que la segua mirando con
fijeza.
Qu tena de particular eso? Su figura les impresionaba. Y la verdad, no se
senta molesta por agradar a los hombres.
Sac el coche del estacionamiento y, al mirar al hospital, pens en Betty y se
mordi el labio inferior. Cmo poda pensar en los hombres cuando Betty estaba
all dentro? La pobre Betty deba haber sufrido mucho cuando se encontr en
medio de aquel cicln.

Qu haba visto Betty para hablar de las mujeres-araa? Deba referirse,


naturalmente, araas. Simplemente a eso. En el desierto hay muchas. Betty haba
salido del coche y quiz fue a caer cerca de un nido de araas. Y ello, unido al
temor de verse en peligro de muerte, azotada por aquel huracn, le haba hecho ver
cosas que no existan.
Ya estaba en la calle Mayor.
Busc con la mirada el anuncio del hotel.
Y en ese momento choc con el coche de delante. El impacto fue bastante
fuerte y oy un ruido de faros rotos.
Su coche haba embestido por detrs a un convertible en el que viajaba un
hombre. Y estaban ante un semforo en rojo.
El hombre baj del coche. Era alto, de cabello negro, atuendo deportivo,
chaqueta a cuadros y pantaln gris. Llevaba un pauelo alrededor del cuello y
camisa a listas azules. Rose se sinti tan impresionada que se qued junto al
volante.
El hombre del atuendo deportivo mir la parte trasera de su coche y luego
levant los ojos. Rose not que eran muy negros y que brillaban con un poco de
fiereza.
Hola, linda. Pasando el rato matando a lo que se le pone por el camino?
Eh, cmo dice?
Apuesto a que mata a todos los ciervos que se le cruzan por la carretera.
Conoc a un tipo que, por cada viaje que haca, se traa a su casa una pieza. Y
palabra que no llevaba escopeta.
Se cree usted muy gracioso?
No tengo la menor intencin de ser gracioso, seorita. Cmo dijo que se
llamaba?

No se lo dije.
Pues tendr que decrmelo.
Por qu?
Cmo por qu? Me ha causado desperfectos por valor de doscientos
dlares. Y no los voy a pagar yo. O prefiere que vayamos a la comisara?
Soy Rose Marlowe.
Y yo, Barry Morgan.
Seor Morgan, no me ir a echar la culpa de este accidente.
Cmo ha dicho?
Que todava est por demostrar que yo soy la culpable. Barry Morgan
mir al cielo.
Mujer, tena que ser una mujer.
Tambin nos dan el carnet de conducir.
Mal hecho, muy mal hecho le sonri l, con amargura.
Es antifeminista?
No, seorita Marlowe. Slo estoy en contra de las mujeres que se creen las
dueas del mundo.
Yo no me creo la duea del mundo!
Entonces, me quiere decir por qu embisti a mi coche? No le gust el
color, quiz?
Hablando de color, es horroroso.
De modo que no le gusta el color rojo de mi convertible.
Ni las listas azules de su camisa.

Y de mi pauelo? Qu tiene que decir de mi pauelo? Es morado con


pintas.
No me gustan las pintas. Ni el morado.
Y cul es su color favorito?
tol verde.
Pues tiene el gusto de las vacas.
Cmo ha dicho?
Vacas, seorita Marlowe. Esos animalitos que usted debe embestir en
cuanto llegue con su coche a un prado.
Yo no soy una vaca!
Barry mir a travs de la ventanilla.
Le he dicho que lo fuese? Yo dira que es usted ms bien una potranca.
Yo una potranca?
Lo digo por sus remos.
Oiga, aqu el nico animal que hay es usted.
No me diga.
Y debera estar ya en una cuadra.
No, al final me colocar en un pesebre.
Podra irse porque ya le habrn puesto el pienso.
A propsito de pienso, la invito a comer?
Cmo?
De paso, discutiremos lo de la indemnizacin.

Yo no como nada con usted!


Le prometo que no pedir alfalfa.
Seor como se llame...!
Barry Morgan. Cmo lo ha podido olvidar? No sabe que los Morgan son
los multimillonarios de Nueva York?
Es usted uno de esos Morgan?
No, seorita. Qu pena, verdad?
Claro, usted debe ser de los otros Morgan, de la rama de los piratas.
Seorita Marlowe, me conmueve la forma que tiene de recordar a mi
familia.
Apuesto a que no me he equivocado.
No mucho. Segn me contaron, a mi bisabuelo lo ahorcaron.
Por pirata.
No, seorita Marlowe. Le pusieron la soga por cuatrero. Tiene una bonita
historia. Pas tres das con tres noches a solas con Juanita Calamidad. A propsito,
por qu no nos reunimos y me escucha la historia de las relaciones de mi abuelo y
Juanita Calamidad?
Usted a m no me va a contar ninguna historia!
Pues escupa los doscientos dlares.
Qu?
Los doscientos pavos que necesito para reparar los desperfectos de mi
coche. Usted es un estafador!
Cmo dice?
Rebaje la cifra, seor Morgan.

Ni un centavo.
Tendr que conformarse con cien dlares. Barry se tirone de una oreja.
Est bien. Llamaremos a la polica, y que ellos se encarguen del asunto
se fue a dirigir a su coche.
Espere, seor Morgan! El volvi la cabeza.
Deca usted algo, seorita Marlowe? La joven apret los dientes, rabiosa.
Quiere hacer el favor de acercar sus pezuas hacia aqu?
Qu ha dicho? No le he odo bien.
Sus pies, seor Morgan.
Ah, ya.
Barry se aproxim otra vez a la ventanilla del coche de Rose. Ella abri su
bolso y sac un fajo de billetes. Empez a contarlos.
Setenta y cinco... Noventa... Ciento diez... Slo tengo ciento diez dlares en
efectivo, seor Morgan.
Barry se apoder del dinero y lo guard en el bolsillo.
Me debe noventa dlares, seorita Marlowe.
Es que me va a cobrar hasta los doscientos?
Una deuda es una deuda, seorita Marlowe.
No pienso volverlo a ver!
No se va a quedar en la ciudad?
Eso no le interesa a usted!

Rose ech marcha atrs. Hicieron sonar un claxon y fren bruscamente. Falt
poco para que chocase con un coche que haba en la parte trasera.
Seorita Marlowe sonri Barry, ser mejor que serene sus nervios o la
metern en la crcel por demasiadas vctimas en un solo da.
Continan sin hacerme gracia sus chistecitos, seor Morgan!
La joven hizo arrancar el coche y se alej, yendo a meterse en el
aparcamiento subterrneo del hotel Murray.
Poco despus, saltaba de su vehculo. Estaba furiosa, y mientras se diriga al
registro del hotel, murmur:
Barry Morgan, menudo pirata!

CAPITULO IV

Rose Marlowe estaba comiendo en el restaurante.


Buenas tardes, seorita dijo una voz.
Alz la mirada y vio al rubio de los ojos claros delante de ella. Y l le estaba
sonriendo con simpata.
S, estaba claro que haba hecho una conquista. Su instinto no le haba
traicionado.
Puedo sentarme, seorita Marlowe?
Ya sabe mi nombre?
Lo pregunt en el registro.
Pues lo siento. No le sirvi. No acostumbro a comer con desconocidos.
Eso se arregla fcilmente. Me llamo Leo Francis.
No lo arregla, seor Francis. Sigue siendo para m un desconocido. Sin
embargo, el rubio cogi una silla y se sent.
Rose hizo un gesto de asombro.
Seor Francis, quiere levantarse ahora mismo o ser necesario que llame
al matre?
Quiere escucharme, seorita Marlowe? No es lo que usted cree.
Y qu es lo que yo creo?
Admito que es usted muy bonita.
Gracias.

Y muy atractiva.
Gracias.
Pero no me he acercado a usted para enamorarla.
Ah, no?
Estoy cumpliendo con mi obligacin.
Seor Francis, es usted un tipo sensacional. Es su deber llegar hasta mi
mesa y sentarse sin mi permiso?
Trabajo para la Prensa Consolidada.
Prensa qu?
Consolidada. Una firma que se dedica a la caza de las noticias para
distribuirlas ms tarde por todas partes del mundo.
Y qu tengo que ver yo con la Prensa Consolidada, seor Francis?
Ver, seorita Marlowe. Usted trabaja en la cadena de televisin A. H. R.
Escribe guiones.
Ya veo que se ha tomado muchas molestias por m, seor Francis.
Quisiera compartir con usted su secreto.
No le entiendo, seor Francis.
Quiero que me cuente lo que le ha dicho su amiga. Rose se puso en
guardia.
Qu supone me ha dicho mi amiga?
Seorita Marlowe, somos colegas y me inform de las razones que han
obligado a su amiga Betty Harris a ingresar en el hospital de Union City.
Y cmo se enter, seor Francis?

Cinco dlares aqu, cinco dlares all. Las enfermeras son fciles de
sobornar.
Y qu le dijeron ellas?
Simplemente, que la seorita Harris sufra un fuerte shock. En los pocos
momentos en que pude hablar, cuando recupera el sentido, dice ciertas cosas muy
extraas.
Por ejemplo?
Habla de mujeres-araa.
Ah, s?
-Seorita Marlowe, usted ha estado en el hospital. Tropez conmigo en la
playa de estacionamiento cuando vena de visitar a su amiga.
Me estaba espiando?
La esperaba.
Entonces pudo evitar el tropiezo.
S, pero como vi que vena usted distrada, puse algo de mi parte.
Y por qu entonces no habl conmigo sobre el tema que le interesa?
Me dej usted sorprendido.
En qu sentido?
Su belleza, seorita Marlowe. Fue un impacto demasiado grande.
Debe haber recibido muchos premios de su jefe.
Por qu?
Tengo la impresin de que sabe conseguir un reportaje.
Cree que lo conseguir ahora?

No, seor Francis. Va a ser su primer fracaso. Leo Francis entorn sus ojos.
No me va a ayudar, seorita Marlowe?
No.
Por qu no?
Porque no s nada.
No habl con su amiga?
S, habl con Betty.
Y qu le dijo ella?
Lo que usted sabe.
Le habl de las mujeres-araa?
S.
Imagino que con usted sera ms explcita.
Seor Francis, no pudo ser ms explcita porque me confundi con una de
las mujeres-araa.
Francis se pas la lengua por los labios.
Vaya, cre que con usted reaccionara.
Por qu lo crey?
Ustedes son amigas. Comparten el apartamento en Los Angeles.
Se dio usted mucha prisa en informarse, seor Francis.
No le he dicho que me llaman Leo el Dinmico?
Le deben llamar otras cosas.

Por ejemplo?
Leo el Curioso.
Un periodista debe ser curioso, seorita Marlowe, sobre todo cuando se
est ganando el sustento.
Oh, claro, la seora Francis debe estar con los nios pegados a sus faldas
en su casa, a la espera de que usted llegue para darles un trozo de pan con
mantequilla.
Francis se ech a rer...
Tiene usted buen humor, seorita Marlowe. Pero no existe una seora
Francis y, por tanto, tampoco existen hijos.
Un poco ms y me har una proposicin matrimonial.
Oh, no, seorita Marlowe. Soy un pjaro.
Ya lo not por el pico.
Quiero decir que soy un pjaro al que le gusta la libertad.
A todos los pjaros Ies gusta la libertad, y la mayora de ellos terminan en
una jaula.
Yo no acabar as. Francis volvi a sonrer. Mis intenciones con usted
son buenas. Por nada del mundo le pedira que fuese la seora Francis.
Ya s el otro apodo con que lo llaman. Leo el Sincero.
Hablamos en serio, seorita Marlowe?
No lo estamos haciendo?
Qu piensa de lo que le dijo Betty Harris?
No he tenido tiempo para decidirlo. Francis se levant.
Me he hospedado en este hotel. Tengo la habitacin contigua a la suya.

Fue casualidad? O me dir que el mundo es un pauelo?


El mundo es muy pequeo, pero no fue casualidad, seorita Marlowe. Me
hosped en el hotel despus de usted.
Y pidi la habitacin contigua a la ma.
S.
Para seguir espindome.
S.
Seor Francis, le da demasiada importancia a las declaraciones de una
muchacha en estado de shock. Ahora sabr mi opinin sobre el asunto. Betty se
perdi en el desierto mientras se desencadenaba el cicln Wanda. De alguna
forma, mi amiga fue a parar a un nido de araas. El vendaval y los bichitos le
produjeron pnico. Y el pnico la llev al shock.
No est mal.
Celebro que haya quedado satisfecho.
Cena conmigo esta noche?
No, seor Francis.
Algn compromiso anterior?
Usted me est espiando y debe saber si tengo un compromiso anterior.
Ahora no lo s, pero lo sabr ms tarde.
El rubio hizo un saludo con su simpata natural y se march. Rose qued
preocupada.
Fue a la cabina telefnica y marc el nmero del hospital.
Por favor, con el doctor Lawson.

Tuvo que esperar un minuto.


Diga, seorita Marloweoy al doctor.
He manejado algunos diarios, pero en ninguno de ellos le una noticia que
se refiriese a mi amiga. Quiero decir a lo que le pas a ella y al estado en que se
encuentra.
Es natural que no lo haya visto, seorita Marlowe. No dimos informacin a
la Prensa.
Sin embargo, he conocido a un periodista que est enterado del asunto y a
la caza de noticias con respecto a Betty. Me estuvo haciendo preguntas.
Hay una explicacin para eso.
Cul, doctor Lawson?
Dos hombres, Peter Hunter y Pat Leigh, nos trajeron a su amiga. Dado el
estado en que Betty se encontraba, nuestra obligacin era dar parte "a la polica. Y
fue lo que hice yo personalmente. Ms tarde lleg el sargento Norman Bannister,
de la Comisara de Union City. Pero l no pudo hablar con su amiga Betty. Inform
al sargento Bannister y no le dio importancia al asunto. Quiz ese periodista ha
conseguido su informe por la polica.
Rose se dio por satisfecha con la explicacin.
Cmo est Betty?
Contina lo mismo, seorita Marlowe. Despus de marcharse usted, se
sumergi en un estado de depresin. Sufri otro ataque como el que usted vio.
Qu fue esta vez?
De nuevo una enfermera.
Y la confundi con una mujer-araa?
S, seorita Marlowe... Le administr un calmante y ahora duerme. La
visit hace unos momentos. Tengo esperanzas de que se encuentre un poco mejor
cuando despierte y quiz la reconozca a usted.

Eso espero, doctor. Gracias por todo lo que hace.


Rose colg y cuando fue a salir de la cabina tropez con alguien.
Era un hombre que llevaba en la mano un paquete, y ste cay al suelo,
produciendo un sonido a cascajo.
El hombre era Barry Morgan.
Seorita Marlowe, me acaba de romper un jarrn chino de cincuenta
dlares.

CAPITULO V

Rose Marlowe estaba asombrada.


Usted otra vez, seor Morgan?
Celebro que me recuerde. Soy el mismo al que le destroz el coche.
Yo no le destroc el coche!
Salv mi persona porque usted no tripulaba un tanque.
Djeme en paz con sus cuentos chinos.
Jarrn chino, seorita Marlowe. Slo un jarrn chino.
Por qu compra esas cosas?
Porque lo vi y me gust. Pero le aseguro que si llego a saber que me iba a
encontrar con usted, lo dejo en la tienda.
Y qu pretende ahora, seor Morgan?
Barry levant la palma de la mano.
Pague y calle.
Me va a sacar cincuenta dlares?
Debera pagar ms porque el jarrn chino era nico.
Ande, agregue una indemnizacin por daos y perjuicios.
Lo dejamos en cien dlares?

Seor Morgan, sabe lo que es usted?


Una vctima suya.
Un caradura! Eso es lo que es! Barry cruz los brazos.
De modo que me destroza el automvil y un jarrn chino y soy un
caradura. Qu har la prxima vez, seorita Marlowe? Infrmese de lo que va a
hacer durante el resto del da para estar lo ms lejos posible de usted.
Pirata Morgan!
Cmo ha dicho?
Dije pirata. Le voy a pagar los cincuenta dlares.
Muy amable.
Pero no ahora.
Por qu no ahora?
Me peg el timo del automvil.
Se atreve a llamarlo timo?
Ni siquiera me pregunt si estaba asegurada.
Y lo est?
Claro que lo estoy. Pero no quise meter a los del seguro en el asunto y
prefer pagar en efectivo para evitar problemas con usted. He venido a Union City
para cosas ms importantes que enfrentarme con... con...
Con el pirata Morgan?
Exactamente!
Todava no s si darle crdito.
Qu?

Usted dice que me va a pagar los cincuenta dlares, pero no s si se va a


fugar.
No me voy a fugar porque no estoy en la crcel!
Cuntos das va a permanecer en Union City?
Espera que se lo diga?
Slo quiero saber si voy a cobrar los cincuenta dlares.
Seor Morgan, estaba comiendo y usted me ha indigestado.
Fue culpa suya por romperme el jarrn chino.
Fue culpa suya por cruzarse por segunda vez en mi camino. Y tengo que
pedirle un favor!
Pdalo. No se quede con las ganas.
Mtase en un hoyo mientras yo est en Union City!
Quiz lo haga.
Gracias.
Cuando me pague los cincuenta dlares!
De aqu me ir al Banco.
Entonces, la acompao.
Ni hablar. No me gustan los salteadores. Y si usted entrase en mi
compaa, podra provocar un pnico en el Banco.
Muy bien, seorita Marlowe. Soy un pirata, un salteador y no s cuntas
cosas ms, segn usted. No quiero herir su aire de reina. La dejar ir sola al Banco.
Cmo quedamos para despus?

Pienso ir al hospital.
A qu hora?
A las cuatro.
Muy bien. Estar esperndola en la puerta del hospital.
Teme que me escape, seor Morgan?
A veces los deudores son capaces de cualquier cosa con tal de no pagar.
Rose levant la barbilla y, sin replicar, se march a su mesa.
Se volvi a sentar.
Barry Morgan la sacaba de quicio.
Qu va a tomar de postre? pregunt el camarero.
De buena gana hubiese dicho: Pedacitos de Barry Morgan. Pero no lo dijo.
Un helado de fresa.
Barry Morgan se haba sentado en otra mesa, seis ms all. Y sus ojos se
encontraron y l le hizo una inclinacin con la cabeza. Rose le contest sacndole la
lengua.
El camarero le puso delante el helado de fresa.
Quin es? pregunt Rose.
El helado lo hace Bruce Harrison.
No me refera al que hizo el helado, sino al hombre moreno y alto que est
enfrente de m.
Ah, se refiere al simpatiqusimo jugador.
No nos referimos a la misma persona. Yo estoy hablando del fulano que se
llama Barry
Morgan.

Es la misma persona, seorita Marlowe.

Dijo simpatiqusimo.
Y lo es, seorita.
Tambin ha dicho que es un jugador.
S.
Y a qu juega?
Pquer, entre otras cosas.
Y, naturalmente, Barry Morgan le da buenas propinas.
No me puedo quejar de sus propinas.
Comprendo por qu le llama simpatiqusimo.
No lo digo yo solo, seorita Marlowe.
Y quin ms lo dice?
Las mujeres.
Qu mujeres?
Perdone, seorita Marlowe, pero debe ser ms discreta con respecto a
ciertas cosas.
Est bien. Le firmar la cuenta. S, seorita Marlowe.
Rose firm la cuenta, agregando un dlar de propina, se pregunt qu grado
de simpata, le proporcionara ese dlar al camarero Bill Moore. No mucho, al
parecer, por la cara que puso.
Desde el hotel se fue al Banco.

Le llev quince minutos conseguir doscientos dlares contra su cuenta


corriente de Los
Angeles.
Se dirigi al hospital.
Dej el auto en el estacionamiento como la otra vez, y al bajar oy una voz.
Nos volvemos a encontrar.
Era el rubio, Leo Francis, el cual sac unos billetes. Eran veinte dlares. .
Quiero ver a su amiga, seorita Marlowe.
Intenta sobornarme?
Slo le pido un favor. Y a cambio de ello, le doy veinte dlares para que se
divierta un poquito.
S divertirme sin sus veinte dlares, seor Francis.
Como quiera. La esperar aqu. Rose lo mir a los ojos claros.
Seor Francis, cmo se enter de lo de mi amiga?
Qu?
Le estoy preguntando que cmo se enter de lo que le pas a Betty. Y no
me conteste que un periodista debe estar enterado de todo. Lo que le pas a mi
amiga carece de importancia. Fue vctima de un huracn y sufri una alucinacin.
Fue lo que dijo el doctor Lawson?
S.
Francis dio un suspiro.
Entonces, no tendr ms remedio que buscar otro tema para mis crnicas.
No me ha dicho todava quin le inform.

La polica, seorita Marlowe. Tengo un amigo en la comisara.


Adis, seor Francis.

Buena suerte le contest el rubio.


Rose entr en el hospital y poco despus se encontraba con el doctor
Lawson.
Su amiga ha recuperado el sentido le anunci el doctor. Lo ha hecho
como siempre:
gritando, advirtindonos contra las mujeres-araa. Entre para que la vea a
usted. Fueron a la habitacin de la paciente.
Betty estaba postrada, los ojos cerrados.
Rose sinti miedo mientras se acercaba al lecho. Aquella maana, unas horas
antes, la haba confundido con una de las mujeres-araa. Ocurrira ahora lo
mismo?
Betty.
Su amiga abri los ojos y Rose vio en ellos reflejado el terror. S, otra vez iba
a decirle que ella, Rose, era una mujer-araa.
Rose, ests aqu?... Eres t, Rose? Rose sinti una gran alegra.
Betty, por fin. No me confundes con una de esas...?
El rostro de- Betty cambi.
Contina, Rose, con quin te iba a confundir? Rose mir al doctor
Lawson y ste le hizo un gesto afirmativo.
Con una mujer-araa, Betty.
Lo sabes?

Es de lo que has estado hablando cada vez que una enfermera se te ha


acercado. Y
tambin a m me llamaste as.
Las hay... Hay mujeres-araa, Rose!

CAPITULO VI

No, Betty dijo Rose. No hay mujeres-araa.


Te juro que las vi con mis propios ojos.
Qu fue lo que viste?
Ya te lo he dicho. Mujeres-araa. Tienes que creerme, Rose! El doctor
carraspe.
Perdonen, volver dentro de unos minutos. Tengo que visitar a otros
pacientes. Puede salir un momento, seorita Marlowe?
Rose sali con el doctor y Betty grit:
Rose, no te vayas!
No me ir, Betty. Volver en seguida. Rose sali al corredor y el doctor
dijo:
Ya lo ve, seorita Marlowe. Insiste en haber visto las mujeres-araa.
Cree usted que contina en estado de shock?
Me temo que su mente ha sido daada de algn modo... Procure
tranquilizarla. Me he dado cuenta de la influencia que usted ejerce en ella. Y la
autorizo a que contine con su amiga durante un rato. Pero trate de convencerla de

que slo pas por una situacin angustiosa y que ya eso pertenece al pasado.
Lo intentar, doctor Lawson.
El doctor se alej por el corredor y Rose volvi a entrar en la habitacin.
Betty se haba medio incorporado en la cama.
Rose, qu has hablado con el doctor?
Nada de importancia.
Lo imagino. El piensa que estoy loca, y apuesto a que t tambin lo crees.
No, Betty.
No existen esas mujeres-araa... Todo es producto de mi cerebro. Rose
quiso darle un aire festivo a su respuesta.
Todas las mujeres tenemos algo de la araa. Dicen que tejemos nuestra red
para cazar al hombre como si fuese una mosca.
Betty cerr los ojos.
No, Rose. No te he hablado simblicamente. Yo te hablo en serio! Rose la
cogi por el brazo.
Abre los ojos y mrame, Betty.
Su amiga hizo lo que Rose le peda.
Betty, te encontraste en el centro de ese cicln. Le pusieron un nombre
femenino como siempre. Cicln Wanda. Lo recuerdas?
S.
Debiste pasar por unos momentos muy difciles.
No te lo puedes imaginar. El coche iba de un lado a otro de la carretera.
Y qu hiciste?

Apenas poda ver a diez metros. El viento arrastraba mucha arena. Vi un


camino y pens que conducira a alguna casa. Y no me equivoqu.

Contina, qu pas?
All estaban.
Quines?
Las mujeres-araa.
Otra vez?
Te digo que all estaban! Es una casa de dos pisos, donde vive un hombre
solo. Se llama Ed Mitchell, de unos treinta y cinco aos... Me dio hospitalidad. El
fue por mi maleta. Me qued a solas. O ruido arriba. Pens que era algn animal...
Vi la primera araa cuando trat de llamar por telfono.
Una mujer-araa?
No! Slo fue una araa! Me dio la impresin de que me iba a atacar. Era
grande, peluda. Me retir del telfono, y la araa desapareci por un hueco del
techo. Mitchell regres, me acompa a una habitacin de arriba y me prohibi
que entrase en la de enfrente. No supe por qu lo hizo, pero luego comprend la
razn. Estn all.
Las mujeres... araa?
Hay araas tambin. Simplemente araas. Como la que vi en el telfono, y
otra que se meti en mi maleta. Tienes que creerme, Rose. Yo me desped de
Mitchell. No me quera dormir, pero me venci el sueo. Y de pronto despert
oyendo voces de mujeres. Ellas rean y hablaban. Sal del cuarto. O sus palabras.
Una de ellas preguntaba que cundo iban a salir y la otra le contest que cuando
se lo dijesen, Y entonces me venci la curiosidad. Pens que podra hablar con
alguien que me hiciese compaa. Y abr la habitacin de enfrente. Y entonces las
vi!
Betty lanz un alarido.
Betty, sernate.
Las vi, Rose, las vi! Las mujeres estaban al fondo de las telaraas! Tienen
el cuerpo cubierto por una especie de esmalte negro... Y tambin haba araas! Y

todas ellas se lanzaron sobre m... Y yo corr y corr. Baj la escalera y Mitchell
tropez conmigo. Quera detenerme. Las araas ya estaban bajando por la escalera
y Mitchell me tena bien sujeta, reconvinindome por haber entrado en la
habitacin prohibida. Yo tena un candelabro en la mano y le quem la cara. Qued
libre de esa forma y pude escapar. Corr otra vez hasta llegar a la carretera, y all
me encontraron los del automvil...
Betty termin de hablar y quedse respirando entrecortadamente.
No me crees, Rose!
Se tap la cara con las manos y solloz histricamente.
Betty dijo Rose, con dulzura, dnde est esa casa?
T no me crees!
Te estoy preguntando dnde est esa casa. No lo s. A un lado de la
carretera. Me han dicho que esto es Union City. S.
Estamos a unas trescientas millas de Lincolnville. La casa de Mitchell debe
estar a unas cien millas de aqu hacia Los Angeles... Por qu lo preguntas, Rose?
Ir a esa casa.
Oh, no, no puedes ir sola. Tendras que ir con la polica.
De acuerdo. Ir con la polica.

Lo dices para conformarme. No, t no irs con la polica ni irs sola...


Nadie me ha credo. Pero ellas existen! Las mujeres-araa estn all!
Betty se dej caer en la cama dando gritos. El doctor Lawson entr en la
habitacin.
Qu pasa, seorita Marlowe?
Me cont su historia.
La de siempre?
S.
Betty gritaba en pleno ataque de histerismo. Una enfermera entr.
Seorita Perkins dijo el doctor. Inyecte a la paciente un calmante.
Betty grit:
No quiero un calmante!... Rose, scame de aqu! Por lo que ms quieras,
scame de aqu!
El mdico tena el corazn en un puo.
Salga, seorita Marlowe orden el doctor. Su presencia slo ha hecho
que reactivar la alucinacin de Betty.
Rose se dirigi a la puerta mientras Betty segua gritando:
Yo las vi!... Yo las vi! Rose sali de la habitacin.
Hola dijo una voz.
Era de nuevo Leo Francis.
Es usted muy insistente, seor- Francis.
He odo algo.
Qu oy?

Los gritos de su amiga. Y algunas cosas con respecto a esas mujeres-araa.


Pero tambin habr odo al doctor Lawson. Segn l, mi presencia ha
reactivado la alucinacin de Betty.
S, y pienso que tiene razn. El rubio dio un suspiro.
Definitivamente, perd mi tiempo. La informacin de su amiga no merece
la pena que yo contine en Union City. Tendr que marcharme en busca de otra
noticia. Hasta la vista, seorita Marlowe. Tuve mucho gusto.
Lo mismo digo.
El rubio se march hacia el ascensor y, antes de entrar en l, se despidi de
Rose, hacindole un saludo con la mano.
Rose encendi un cigarrillo y pase de un lado a otro.
Cada vez estaba ms inquieta por el estado en que se encontraba Betty.
Mujeres-araa? Oh, ella no poda creer que existiesen esos extraos seres. Algunos
pintores haban dibujado as a las mujeres. La imaginacin artstica era libre de
considerar a las mujeres como sanguijuelas, como araas, o como las serpientes.
Tales artistas haban sido siempre unos resentidos. De un modo u otro, las mujeres
les haban hecho dao en algn momento de su vida, y ellos se vengaron
pintndolas de una forma horrible.
Pero ahora se trataba de la realidad.
El doctor Lawson sali de la habitacin.
Betty se dormir en seguida. La enfermera la ha inyectado el calmante.
Puede establecer un diagnstico?

Me preocupa mucho el estado de su amiga, pero insisto en que todava es


pronto para tomar una decisin.
Rose se despidi del doctor y poco despus se introduca en su auto.
Quedse pensativa, las manos en el volante.
Haba una forma de convencer a Betty. Viajar a la casa en donde,
supuestamente, Betty haba visto las mujeres-araa. Si encontraba al hombre
llamado Mitchell, l le dara explicaciones. S, le podra explicar por qu Betty se
encontraba en aquella situacin. No haba visto mujeres-araa, pero algo tena que
haber ocurrido en aquella casa. Y slo podra descubrirlo de una forma: yendo a
ella.

CAPITULO VII

Seorita Marlowe, es que se va a escapar? Rose ya haba puesto en


marcha el motor de su automvil. Era Barry Morgan.
No, seor Morgan, no voy a huir. Cunto me alegro.
Ha venido por los cincuenta dlares de su jarrn?
Podra venir por otra cosa?
Cre que quiz estaba interesado en m, personalmente.
En usted? Pues no, seorita Marlowe. No puedo interesarme en una
creidilla.
En quin?
En una chica que se cree bonita, con una figura sensacional.
Cmo ha llegado a la conclusin de que yo me creo todo eso?
Hemos hablado mucho, seorita Marlowe. Ya es una vieja amiga para m.
No me llame vieja! Slo tengo veintitrs aos. Aunque poseo la
experiencia de una mujer de cincuenta y conozco a los tipos de su clase.
No me diga.
Usted es un jugador profesional.
Eso no lo acert por su cuenta sonri Barry Morgan. Le pregunt a
Bill Moore, el camarero.
Deb suponer que se lo dira a usted. Lo tiene sobornado con sus propinas.

Por eso l lo considera simpatiqusimo.


No, seorita Marlowe. Le resulto simptico a Bill porque s comportarme
bien con l.
Le lleva Bill Moore los primos al matadero?
Cmo dice?
Bill le proporciona los palomos que usted tiene que desplumar?
Caramba, seorita Marlowe, no tiene pelos en la lengua.
Al pan pan y al vino vino. Barry respir profundamente.
Seorita Marlowe, le dije antes que era una creidilla, y ahora tengo ms
motivos para opinar as de usted. No slo se cree mona, sino que tiene una
inteligencia superior al resto de las mujeres y, con toda seguridad, a la de la
mayora de los hombres.
Es posible.
Piensa que soy un jugador tramposo.
Y no lo es?
No, seorita Marlowe. Admito que me gano la vida jugando, pero soy un
tipo limpio.
S, se nota que se baa.
Pens que haca mejores chistes, dada su inteligencia superior a la de todas
las mujeres.
Y probablemente a la de la mayora de los hombres. Y eso le incluye a
usted de un modo definitivo, pirata Morgan.
Barry se apoy en la ventanilla de la portezuela.
Reptalo.

Qu?
Pirata Morgan. Suena tan musical en sus labios.
No lo voy a repetir!
Le costara muy poco esfuerzo, creidilla. Son dos palabras. Slo dos
palabras y me har feliz.
Rose hizo un gesto furioso. Sac del bolso un puado de billetes y, despus
de contarlos,
los alarg a Barry, ponindoselos casi en la cara.
Aqu tiene los cincuenta dlares del jarrn japons!
Chino.
Chino o japons, o manch! Me da lo mismo!
Agregue algo.
Dijo usted que no haba indemnizacin.
Y no la hay. Pero me sigue debiendo los noventa dlares por los
desperfectos que me produjo en el coche.
Es que me va a dejar otra vez sin un centavo?
Yo no tengo la culpa. Es la vida.
La vida que usted se va a pegar con el dinero que me est sacando?
Piensa que vivo de las mujeres?
Empiezo a tener mis dudas. Ella entorn los ojos. Quin me dice que
no fren su coche para provocar el accidente? Le habra bastado mirar por el
retrovisor. Quin me dice que no esper a que yo saliese de la cabina telefnica
para provocar el segundo tropiezo? A propsito, yo no vi que en el paquete
hubiese un jarrn.

Es que estaba empapelado.


Pudo ser un vaso de a cincuenta centavos!
Es posible que lo fuese, desde su punto de vista.
De acuerdo, pirata Morgan! Hemos terminado!
Eso nunca lo sabremos. Quiz me anime a comprar una guitarra y si tengo
la desgracia de encontrarme con usted...
Si compra una guitarra y me encuentro con usted en la calle, se la meto
por la cabeza. Y
esa vez se la pagar con mucho gusto, seor Morgan!
Rose hizo retroceder el coche con violencia y Barry tuvo que saltar para no
ser atropellado.
Seorita Marlowe, me iba a producir desperfectos a m!
Habra tenido suerte, pirata Morgan. Tiene el hospital al lado contest la
joven, y apret el acelerador.
Poco despus sala de la ciudad, camino de Los Angeles. Pero no iba a Los
Angeles. No, ella slo iba a recorrer cien millas, en busca de un camino que
condujese a la casa donde Betty se haba refugiado cuando fue sorprendida por el
cicln Wanda.
Fue pasando el tiempo.
De vez en cuando, Rose observaba el cuentakilmetros.
Haba recorrido setenta millas desde que se inici su viaje desde Union City.
La carretera estaba prcticamente solitaria. Slo cada diez o quince minutos
se encontraba con un coche, y detrs de ella no iba nadie.
Empez a sentirse demasiado sola.
El cielo tena un color azul turquesa, y el sol estaba cayendo hacia el Pacfico.

Haba emprendido el viaje demasiado tarde. Se le hara de noche al regresar.

Ya haba recorrido las cien millas sin encontrar el camino a la izquierda.


Hizo las ltimas diez millas a cincuenta por hora para no pasar de largo el
camino al que se haba referido Betty.
Detuvo el coche y salt de l, mirando a su alrededor.
Ahora no pasaba ningn automvil. A un lado y a otro estaba el desierto.
No, no vea ninguna casa.
Ya no poda tener ninguna duda con respecto a Betty. El doctor Lawson
pareca un buen profesional. Betty sufra una alucinacin. Simplemente eso.
Una alucinacin a consecuencia de haberse encontrado con el huracn.
De pronto observ algo anormal en el paisaje. Al principio no supo qu era.
Oh, s, eran aquellos matorrales demasiado secos cuando otros tenan un
color verdoso.
Por qu se haban secado? Por efecto del cicln?
Slo estaban a un cuarto de milla. Mont en el coche, fue hacia all y volvi a
descender. Vio los matorrales secos.
Apart dos de ellos con el pie y se qued asombrada viendo un trecho de
camino. Sigui apartando los matorrales y el camino fue apareciendo ante ella.
Qu significaba aquello? Por qu haban cubierto el camino con aquellas
bolas espinosas y resecas?
Se volvi a sentar al volante y maniobr, metiendo el coche por el camino. Se
apart para eludir los arbustos secos.
Tras recorrer unas cincuenta yardas y bajar por una pequea ladera,
encontr que el camino ya no estaba cubierto por las plantas espinosas.
Continu avanzando mientras senta que se aceleraba su corazn. El camino
desapareca por una curva.
Hizo girar el volante. Y al salir de aquella curva vio la casa.

S, all estaba. Betty no se la haba descrito, pero supo que era la misma en
que su amiga se haba refugiado del huracn.
No haba ningn auto. Ningn ser humano.
Fue acercndose lentamente, con suavidad, como si temiese hacer un
excesivo ruido, y fren cerca de la puerta.
Permaneci ante el volante inmvil, mirando las ventanas de la parte
superior. Vio dos. Y
una de ellas deba corresponder a la habitacin en que haba estado
Betty.
Correspondera la otra a la habitacin donde Betty haba visto...? Por qu
no decirlo?
Las araas? O las mujeres-araa?
Cuidado, Rose. Tu amiga Betty sufri un shock. Eso est claro. Te lo dijo el
doctor Lawson y t misma lo pudiste comprobar. El doctor lo llam alucinacin.
Por qu no das media vuelta y te largas? Es lo que debes hacer.
Rose empez a dar la vuelta para marcharse y otra vez oy su voz interior:
Tienes miedo, eh, Rose? Se te ha metido el miedo en el cuerpo. Lo sientes
hasta en los talones. Por qu te pusiste en camino? Venas en busca de una casa
que t creas no exista. Pero aqu la tienes. La casa existe, Rose Marlowe. Fren el
vehculo cuando ya tena la proa en direccin a la carretera general.
Apag el motor, pero sigui sentada, sin decidirse a descender.

Y de pronto se abri la puerta de la casa. Rose sinti que se le erizaba el vello


de la nuca. Vio a un hombre de unos treinta y cinco aos, de ojos muy claros.
Busca algo, seorita? dijo aquel hombre.

CAPITULO VIII

No, seor contest Rose. Est prxima la puesta del sol y pens que
valdra la pena contemplarla desde el desierto y sacar unas fotografas.
Oh, s, es muy hermosa la puesta del sol en el desierto. Rose trat de
serenarse.
Bien, chica, ah lo tienes. Es el hombre del que Betty te habl, y ahora debes
demostrar que tienes ms inteligencia que todas las mujeres y que algunos
hombres, entre ellos el pirata Morgan.
Salt del coche sonriente.
Soy Rose Marlowe.
El hombre la estaba observando atentamente.
Ed Mitchell.
Tanto gusto, seor Mitchell dijo ella, tratando de no reflejar su emocin.
Todava tardar un poco en ponerse el sol. Puede entrar en la casa si
quiere.
De buena gana Rose hubiese entrado otra vez en el coche para salir de
estampida.
Vamos, Rose, por qu te acobardas? Ese hombre se est mostrando muy
amable, como un buen samaritano. Slo te est ofreciendo la oportunidad de que
entres en su casa para descansar hasta que llegue el momento de sacar tus
supuestas fotografas de la puesta de sol.
Ed Mitchell agreg:

Le puedo ofrecer t.
Gracias.
O prefiere caf?
S, seor Mitchell. Me gusta ms el caf.
Lo acabo de hacer.
Rose ech a andar hacia el porche.
Bien, muchacha, ya te has decidido. Vas a entrar en la casa donde estuvo
Betty. Donde vio las araas. O fueron las mujeres-araa? Quiz muy pronto salgas
de dudas.
Tal pensamiento le produjo un escalofro. Mitchell le sonri.
Rose entr en la casa y se detuvo, observando la escalera que conduca al
piso alto.
Aqulla era la escalera por la que, segn Betty, haban bajado las araas en
su busca!
Pase al living, seorita Marlowe.
Entr en el living y vio unos muebles viejos. Pero all no haba ninguna
telaraa. Mitchell habl por detrs de ella:
He tenido mucho trabajo desde que sufrimos un huracn y entr mucha
tierra. Me he
pasado todo el tiempo limpiando. Por eso lo ve tan aseado. Pero tena que
haberlo visto esta maana.
Anda, Rose, pregntale tambin si limpi las telaraas.
Voy por el caf dijo Mitchell. Sintese, seorita Marlowe. En seguida
vuelvo. Mitchell desapareci.

Al quedar a solas. Rose mir el telfono. Estaba justo donde Betty haba
dicho. Y Betty haba estado junto al telfono cuando vio una araa que pareca ir a
atacarla, pero Betty salt a tiempo y la araa desapareci por un hueco del techo.
Mir el techo, pero no vio ningn hueco.
Se sinti decepcionada. Aquel hueco tena que existir para que la historia de
Betty resultase verosmil.
Rose se acerc a la ventana y mir donde estaba su auto. Segua sin ver a
nadie por all.
Qu haca Mitchell en aquel desierto? De qu viva? A qu negocio se
dedicaba? Oy pasos.
Mitchell apareci con una bandeja en donde llevaba el servicio de caf.
Espero que el caf le guste, seorita Marlowe. Lo hago muy cargado.
Acert, porque es como lo prefiero. Se sentaron ante una mesita.
Dos terrones, seorita Marlowe?
Uno. Me gusta amargo. Rose bebi un trago:
Caramba, es un buen caf, seor Mitchell.
Gracias.
Qu hace aqu, seor Mitchell? Haba hecho su pregunta como un
disparo a que- marropa.
Vivo retirado, solitario. Perd a mi mujer... Lo siento.
Fue hace tres aos. Ella se llamaba Marin. Era una mujer maravillosa.
Vivimos en San Francisco durante diez aos. Yo fabricaba juguetes... Fue siempre
mi pasin. Juguetes para que los nios se divirtiesen. Y mi mujer me ayudaba.
Eramos almas gemelas. Perdn, la frase parece un poco cursi.
Oh, no, de ninguna forma me parece cursi, seor Mitchell.

Cuando perd a Marin, cre que el mundo se haba acabado para m. Ya


no poda vivir en aquella casa que me recordaba pulgada a pulgada a Marin.
Soport la soledad durante unas semanas, pero al fin no pude ms. Tena algunos
ahorros y por el precio que vend la casa decid buscar otro hogar, lejos de todos.
Me dijeron que esta casa estaba en venta. Vine a verla y la encontr ideal. Hay
agua, tiene telfono, de vez en cuando voy a la ciudad a comprar provisiones, pero
estoy all el tiempo indispensable...
Comprendo que pas por una experiencia muy amarga, seor Mitchell,
pero me temo
que no hizo lo mejor.
No?
Siempre he pensado que el ser humano debe sobreponerse a sus
desgracias. Por eso somos superiores a los animales.
Cuidado, Rose, has estado a punto de equivocarte. Ibas a decir superiores a
las araas.
-Bueno dijo Mitchell, quiz algn da est en condiciones de regresar
a la civilizacin. Qu hace usted, seorita Marlowe?
Trabajo en una cadena comercial de televisin.
En calidad de qu?
Como guionista.

Tena televisin en San Francisco, cuando viva Marin, pero despus que
ella muri, no la conect ms. La vend con la casa.
Pudo haberla trado aqu. Le habra entretenido.
No quiero que nadie me entretenga, seorita Marlowe! exclam
Mitchell, con energa.
Rose se qued un tanto perpleja.
Los ojos claros de Mitchell se haban encolerizado.
Perdone, seorita Marlowe.
Soy yo la que le tiene que pedir disculpas, seor Mitchell. No deb
inducirle a cambiar de vida. Usted la eligi.
Rose oy un ruido bajo los tableros que estaban a sus pies, como si algo se
arrastrase. Pudo contener el grito. Mitchell se puso en pie.
Perdone, seorita Marlowe, tengo al perro en el stano. Estaba
sealando con la mano el lugar de donde haba venido el ruido.
Mi perro se llama Dick. Se perdi durante el huracn y cuando lo
recuper estaba a punto de morir. Debo ir para ver cmo sigue.
No se preocupe.
Volver en unos minutos.
Mitchell sali del living y Rose oy poco despus que se cerraba la puerta
exterior de la casa.
Se levant rpidamente y fue hasta el hueco del living.
No vio a nadie.
Esta es tu oportunidad, Rose. Sube esa escalera. Qu ests esperando?
Mitchell no volver en unos minutos. Tienes tiempo suficiente para hacer la
comprobacin.

Ya no esper ms.
Se quit los zapatos para no hacer ruido, los apret contra el pecho y subi la
escalera.
Se encontr ante un corredor con una puerta a cada lado. Abri la derecha y
vio una cama, una mesilla de noche, un armario y una silla.
Pero no vio una sola telaraa.
Cerr la puerta y se acerc a la de enfrente. Alarg la mano, pero se detuvo.
Qu ests esperando, Rose? Ya slo tienes que hacer una comprobacin.
Una sola y
habrn acabado tus dudas.
Abri. El mobiliario era el mismo: una cama, una mesilla de noche, un
armario y una silla.
Y tampoco descubri restos de telaraa. Todo estaba limpio, y eso
corroboraba las palabras de Mitchell, que haba pasado el da quitando el polvo
arrojado al interior de la casa por el huracn.
Cerr la puerta y baj la escalera.
Por fortuna, Mitchell no haba vuelto.
Se puso los zapatos, entr en el living y se volvi a sentar.
Bien, muchacha, ya no tienes nada que hacer aqu. Hiciste de detective,
pero no sirvi tu investigacin. Mitchell es un pobre hombre, un desconsolado
viudo. Hay hombres as. Quieren a una mujer y cuando la pierden se encuentran
acabados.
Hola, seorita Marlowe.

Rose se volvi lanzando un grito.


No, no era Mitchell quien estaba all. Era el rubio de los ojos claros, Leo
Francis.

CAPITULO IX

Seor Francis exclam Rose, y corri hacia l. Menos mal que ha


venido.
Me cost bastante encontrarla.
Me sigui?
Claro que la segu. Pero tuve que dejar entre nosotros mucha distancia
para que usted no se diese cuenta. A dnde ha venido a parar, Rose? Qu hay en
esta casa?
Es donde Betty se refugi del cicln Wanda. Aqu vio a las mujeresaraa.
Las ha visto usted?
No.
Dnde dijo Betty que estaban? Arriba, subiendo la escalera, en una
habitacin.
Vamos, quiero verlas yo tambin. Espere, seor Francis. Ya no estn
donde las vio
Betty.
Francis dio un suspiro.
Rose, ha visto a algn ser humano en la casa?
Claro que lo he visto. Hay un hombre. Se llama Mitchell. Por cierto, tiene
los ojos claros, tan claros como los de usted.

Rose hizo un gesto de asombro y retrocedi.


Seor Francis! El le sonri.
Qu le pasa, seorita Marlowe?
Quin es usted realmente?
Un periodista. Ya se lo dije.
Quisiera creerle.
Pues haga un esfuerzo y crame.
Rose segua mirando los ojos claros de Francis, y record los de Mitchell. S,
parecan iguales. Tan claros que, en un momento determinado, daba la impresin
de que estaban ciegos.
Oh, no retrocedi Rose, soltando un gemido.
Qu le pasa, seorita Marlowe?
Usted es como l.
Como quin?
Como Mitchell. Ahora empiezo a comprender.
Qu es lo que comprende?
Usted tuvo mucho inters en saber si alguien crea a mi amiga Betty
Harris... Por eso estaba all. Todo marchara bien para usted si la polica y los
doctores decidan que Betty hablaba incoherentemente. A ustedes no les convena
que nadie admitiese que Betty haba visto a las mujeres-araa. Usted es uno de
ellos.
Seorita Marlowe, es la primera vez que piso esta casa. No conozco a
nadie que se llame Mitchell. Iba a abandonar el asunto, pero tuve la corazonada de
seguirla a usted, como ltimo intento por mi parte por conseguir algo que valiese
la pena... Sernese.

Dnde est ese Mitchell?


Fue al stano.

Al stano?
S, dijo que su perro fue herido por el huracn. Durante su ausencia
observ la habitacin donde Betty vio a las mujeres-araa.
Echaremos un vistazo a ese stano.
Rose no estaba muy segura de que Francis estuviese diciendo la verdad.
Qu te pasa, Rose? Hace un momento decas que Mitchell era un pobre
hombre. Pero has cambiado de opinin al ver aqu a Leo Francis. Cuidado,
muchacha. Si "ellos" estn de acuerdo, lo vas a pasar mal.
Pero hizo un gesto afirmativo.
Vamos, seor Francis. Los dos salieron del living.
Hacia dnde? pregunt Leo.
El seor Mitchell sali de la casa. Ellos tambin lo hicieron.
Leo cogi a Rose de la mano y la llev hacia la izquierda.
Rose vio una trampilla junto a la pared. Tena un candado puesto, pero
estaba despasado. Rose mir perpleja a Leo.
Por qu hemos venido directamente aqu?
Es el stano.
Cmo lo supo usted?
Seorita Marlowe, antes de entrar en la casa, observ los alrededores y
descubr este stano. Pero entonces el candado estaba echado... Satisfecha?

Rose no respondi.
Francis levant la trampilla. Ante s vieron una escalera.
Pasa usted primero, seorita Marlowe?
Lo har despus que usted.
Dicen que un hombre educado debe ceder la prioridad a una mujer.
Le autorizo a que en estos momentos sea el hombre peor educado del
mundo.
Como quiera, valiente.
Leo Francis descendi por la escalerilla.
Y cuando Rose lo perdi de vista, ella se decidi a bajar.
Dnde est, seor Francis? No le contest.
Seor Francis!
De pronto se hizo la luz en el stano.
Rose vio algo que la horroriz. Varias araas estaban transportando el
cuerpo de Francis a travs de una serie de hilos, por una de las redes que hacan
aquellos bichos.
Francis!
Francis tena la cabeza doblada. Indudablemente, al entrar, una de las araas
lo haba mordido y, con toda seguridad, le inocul una sustancia parecida a una
droga adormecedora.
Ahora pareci volver en s.
Seorita Marlowe!

Las araas seguan su camino arrastrando a Leo.


Francis! Aydeme!
Leo vio a las araas cerca de su cara y lanz un alarido de terror.
Rose avanz hacia las telaraas, peg un manotazo en los hilos, pero no
logr romperlos porque tenan la resistencia del plstico.
Se ilumin otra parte del stano, hacia la derecha, y Rose qued asombrada
viendo a una mujer como ella, que pareca desnuda a no ser por la capa de esmalte
negro que la cubra.
Bien venida a nuestro hogar, seorita.
Quin es usted?
Ya me han puesto un nombre. Soy Berta. Francis grit:
Rose, no puedo luchar contra ellas! Aydeme! Rose peg otra vez un
manotazo a la red.
Berta abri la boca y por ella emiti una serie de silbidos mientras sus ojos se
enfurecan. Rose se horroriz al ver aquel rostro femenino, que poco antes era bello
y que ahora pareca posedo de toda la furia del mundo.
No haga eso! No lo haga! grit Berta. Rose crey estar viviendo una
pesadilla.
No, muchacha, no es un sueo. Tu amiga Betty te cont su historia y ha
resultado
verdadera. Ella tambin vio las araas. Las negras araas que se estn
llevando ahora a Leo Francis y que trataron de apoderarse de Betty. Y tambin vio
a varias mujeres con su cuerpo de esmalte negro, como esa Berta. Y t ests metida
en la trampa.
Seorita Marlowe! oy gritar a Leo Francis. Por favor, seorita
Marlowe! Le seguan arrastrando al fondo de la red.
Se ilumin aquel punto, el final. Y all vio Rose algo que la horroriz ms.

Una araa enorme. Pero no. En realidad era una combinacin de araa y de
mujer. Tena el cuerpo de una mujer como Berta, pero de su abdomen le salan seis
patas. Tres a la izquierda y tres a la derecha.
Y Rose comprendi que aquellas araas estaban sufriendo una
transformacin. Que eran araas y que, a lo largo de un proceso, se iban
convirtiendo en mujeres como Berta, que se pareca en todo a las humanas, y para
ello les bastara cubrirse el negro del torso y de sus senos con unas ropas
femeninas.
Y aquel extrao ser, mitad mujer y mitad araa, abri sus fauces porque las
araas que
estaban transportando a Francis estaban muy cerca de su vctima.
El fuego, Rose! El fuego! grit Francis. Rose se acord de su bolso.
Tena el mechero. Lo sac rpidamente y fue a encenderlo.
Instantneamente provoc un alarido general y unos ruidos extraos.
El alarido haba partido de la garganta de Berta y los dems ruidos de las
araas, incluida la del fondo, la que era todava mitad mujer y mitad insecto.
Rose acerc el mechero hacia los hilos de la pared y de pronto alguien le
peg un manotazo, y el encendedor se cay en el suelo, y luego una bota apag la
llama.
Era Mitchell, quien haba impedido que ella prendiese fuego a las telaraas,
y la estaba sujetando frreamente con su mano.
Seor Mitchell!

Qu iba a hacer, maldita?


Vio los ojos de Ed Mitchell, y eran tan claros como los de Francis, pero
haba una diferencia: aquellos ojos ahora tenan pequeas rayas rojas, quiz porque
la ira se haba apoderado de Mitchell cuando vio que Rose iba a pegar fuego a las
telaraas.
Seor Mitchell, aydelo.
A quin?
A ese hombre, a mi amigo.
Tiene que pagarlo por haber venido a esta casa a molestarnos. Y usted
tambin lo va a pagar, seorita Marlowe.
Alguien solt una carcajada. Era Berta.
Mitchell, djamela un rato.
Para qu?
Para que me ensee cosas.
Ya sabes todo lo que debe saber una mujer de este planeta.
Rose se estremeci al or aquello. Pertenecan a otro planeta; pero despus de
todo, eso era lgico. Nunca haba visto en la Tierra seres como aqullos, mujeresaraa.
Seor Mitchell, por favor no permita eso!
Qu es lo que no debo permitir?
Que se lleven a Leo Francis al fondo de esa telaraa.
Tengo que permitirlo.
Qu van a hacer con l?
Mrelo usted misma.

No quiero mirar!
Y yo quiero que lo vea
Mitchell cogi la cabeza de Rose por el cabello y la hizo girar bruscamente.
Las negras araas seguan arrastrando a Leo hacia aquel monstruo que
estaba en el fondo y cuyas fauces se abran y se cerraban.
Francis segua gritando, lleno de pnico:
No, por favor, no!
Berta lanz una carcajada.
Seor Mitchell, cmo se va a llamar ella? estaba sealando al monstruo
mitad mujer y mitad araa.
Se llamar Iris.
Y ser tan hermosa como yo?
Mucho ms hermosa.
Por qu ha de ser ms hermosa que yo? grit Berta.
Necesitamos ejemplares de la especie como esta seorita. Los ms
hermosos ejemplares. Tendrn toda la seduccin que los hombres hayan podido
soar en una mujer.
Qu pretenden, seor Mitchell? pregunt Rose.
Seorita Marlowe, nuestro planeta se llama Arcnida, y all se ha iniciado
una era glacial. Despus de unos aos, no nos ser posible vivir en l. La Tierra
tiene el calor que necesitamos para vivir. Hemos hecho ensayos y han resultado
ptimos. Y ahora basta de

palabrera. Cuando la araa reina haya devorado a Francis, le habr llegado


el turno a usted, seorita Marlowe.

CAPITULO X

Rose Marlowe no quera dar crdito a lo que Mitchell le acababa de decir.


Francis iba a ser devorado y, a ella tambin la devoraran. Y el monstruo que estaba
al fondo era la araa reina, y comprendi por qu Mitchell haba dicho que ella
sera la mujer que reunira toda la seduccin que los hombres haban soado.
Francis estaba llegando a las fauces del monstruo.
Rose baj la cabeza y cerr los ojos mientras de su garganta se escapaba un
grito de horror.
Mitchell le levant de nuevo la cabeza.
Mire a su amigo, seorita Marlowe! Mrelo!
No, no quiero! dijo Rose, y aunque levant la cara, sigui con los ojos
cerrados.
Un alarido de Francis le indic el momento trgico para l porque, de
repente, aquel alarido se interrumpi y slo oy el chasquido de las fauces.
A Rose le fiaquearon las piernas, derrumbndose, y entonces, Mitchell la
dej libre.
No haca falta que hiciesen esto, seor Mitchell.
Es necesario.
No, no lo es! Ustedes podran vivir en nuestro planeta.
No diga tonteras, seorita Marlowe. No hay lugar para nosotros en su
planeta mientras no lo dominemos.
Rose mir a Mitchell.
Cmo ha llegado a tener esa figura?

Soy como ellas. Pero he sufrido una transformacin distinta. Tenemos


capacidad para transformarnos. Pero ustedes tienen que ayudarnos un poco.
Nosotros?
S, con su cuerpo y con su sangre. Y ya basta, seorita Marlowe. Es su
turno.
Mi qu?
Levntese. Ya vienen a por usted.
Rose mir la red y vio que en los hilos, al fondo, la reina haba devorado a
Francis, y que las negras araas regresaban, acercndose cada vez ms a ella.
Rose sigui en el suelo e implor:
No, seor Mitchell! No quiero terminar as! Har lo que ustedes me
manden.
No tenemos ninguna necesidad de usted.
Me necesitan!
Para qu?
Para que yo hable con las personas que rigen este planeta y les hagan
posible su vida aqu. As no habr exterminio por ninguna parte.
Slo dice tonteras, seorita Marlowe. Esta es una guerra entre dos
planetas, y los
habitantes de uno de ellos tienen que perder. Y le aseguro que no estamos
dispuestos a ser nosotros las vctimas.
Puede haber una transaccin.
No habr transaccin!
Rose mir otra vez los hilos. Las araas seguan avanzando hacia el lugar
donde ella se encontraba con Mitchell.

El encendedor haba quedado en el suelo, a un palmo de su mano.


Poda alcanzar el mechero y lanzar la llama contra las araas. -No haba
sido as como
Betty logr escapar, arrojando un candelabro a la cara de Mitchell?
Seor Mitchell dijo, y se prepar para atrapar el encendedor. Le voy a
hacer la ltima splica.
Ahrresela.
Me encargar de traer vctimas a este lugar. Se da cuenta? Yo ser una
colaboradora de ustedes. Siempre ha habido colaboracionistas en las guerras. Y yo
estoy dispuesta a ocupar su lugar.
Cogi el mechero.
Haba logrado distraer a Mitchell.
No, seorita Marlowe. No necesitamos colaboraciones de las mujeres de su
clase. Para ello vamos a tener a nuestras propias mujeres. Levntese.
Rose se levant con pesar. Se movi dbilmente como si no tuviese fuerzas.
No quiso mirar a sus espaldas porque las araas estaban ya muy prximas y
tena miedo de que el horror la paralizase.
Encendi el mechero. Mitchell lanz un grito.
Dme eso.
Rose salt, alejndose de Mitchell, y al mismo tiempo alarg la mano y
aplic la llama del encendedor a la telaraa.
Se produjo una llamarada y las araas que estaban ms cerca lanzaron
chirridos mientras caan al faltarles el apoyo del hilo que se quemaba.
Mitchell se abalanz sobre Rose, pero sta le aplic la llama a la mano con la
que la iba a sujetar. Y entonces Rose vio algo asombroso. Aquella mano se quem
como si fuese de paja.

Mitchell retrocedi lanzando un chillido, mientras las llamas corran por su


brazo como si estuviese relleno, de plvora.
Rose no esper a ver el resultado de aquello.
Arroj el encendedor hacia el fondo de la pared donde estaba la araa reina
pegando alaridos.
Empez a subir la escalera.
Detrs de ella se produjo una conmocin. Oy gritar a Berta:
Djemela a m! Yo me encargar de ella! Rose logr salir del stano.
Al volverse, vio que Berta suba por la escalera con la boca abierta, babeante,
los ojos llenos de clera.
Rose dej caer la trampilla y busc con manos vidas el candado.
Tuvo la suficiente serenidad para pasarlo, y se apart del stano. Berta
empez a golpear la trampilla desde abajo.
Abra, maldita! Abra!
Ah se queda, Berta. Ya no le har falta ser tan seductora con los hombres.
Maldita! Abra maldita! No podemos abrasarnos! Rose corri hacia su
automvil.

Observ con temor la casa.


Era el stano el nico lugar ocupado por los monstruos o habra otros? No,
no poda detenerse para comprobarlo.
Se meti en el coche y arranc velozmente.
No tard mucho en llegar hasta la carretera principal. Hizo girar el volante y
se dirigi a

Union City.
Nunca haba hecho correr tanto su automvil.
La aguja del velocmetro lleg a alcanzar las ciento cincuenta millas.
A dnde vas, Rose? A la polica? Ese es tu camino. Pero recuerda lo que le
pas a Betty. Est en un hospital, sometida a tratamiento psiquitrico. Contigo
harn lo mismo. Cmo van a creer que unos seres extraos que vienen de un
planeta llamado Arcnida estn aqu, convirtindose en mujeres hermosas para
seducir a los hombres? No, Rose, qutatelo de la cabeza. No te van a creer.
Se mordi el labio inferior porque le iba a resultar muy difcil convencer a
una sola persona de la verdad.
Lleg a Union City.
Tena que intentarlo a pesar de todo. Detuvo el auto ante la comisara.
Entr sin llamar y un hombre con uniforme que estaba guardando algo en
un archivo se volvi.
Record que un polica haba hablado con el doctor Lawson. El sargento
Norman
Bannister.
Qu desea, seorita?
Me llamo Rose Marlowe y deseo hablar con el sargento Bannister.
Est ocupado ahora. De qu le quiere hablar?
De un asunto relacionado con Betty Harris.
No es la paciente que est en el hospital y que confunde a las enfermeras
con mujeres-araa?
S, es la misma.
Y qu quiere del sargento?

Se lo dir a l.
Est bien, seorita. Ver si puede recibirla.
El polica entr en una habitacin y Rose tuvo que esperar un par de
minutos. Al fin, el polica sali y dijo:
Puede pasar, seorita Marlowe.
El sargento Bannister estaba tras de una mesa, consultando unos papeles,
pero apart la mirada de ellos para detenerlos en su visitante.
Usted debe ser la amiga de Betty Harris que mandaron llamar a Los
Angeles.
S, sargento.
Hay algo nuevo?
Hay mucho, sargento.
Diga, la escucho.
Pero el sargento volvi a mirar los papeles que tena entre las manos. Rose
dijo:

Yo tambin he visto a las mujeres-araa. Bannister sigui mirando los


papeles.
Ya gru.
Es que no me ha odo? grit Rose, fuera de s.
Oh, s, seorita. Ha visto a las araas. Aqu hay bastantes. El
Ayuntamiento se gasta ms de cien mil dlares al ao en la limpieza de la ciudad.
Y uno de los apartados de ese presupuesto es el que destina a combatir los insectos.
De todas formas, le pedir al alcalde que aumente un poco ms el destinado a
combatir las araas.

Rose dio una patada en el suelo.


Sargento Bannister, no he venido aqu a gastarle una broma! Bannister se
puso en pie.
Seorita Marlowe, nuestro deber como policas es proteger a los
ciudadanos. La mordi una araa? De acuerdo, en cuanto la vea, la pondr una
multa.
Rose dio media vuelta y sali de la comisara porque no quiso que el
sargento continuase
rindose de ella.

CAPITULO XI

Haba ocurrido tal como ella esperaba.


Quin iba a creer en araas que se transformaban en mujeres? Era luchar
contra lo imposible.
Se meti en el coche y lo puso en marcha.
A quin poda solicitar ayuda?
Al ejrcito. Conoca a un general. Haba trabajado como colaborador en la
televisin. No era un tipo muy simptico, pero, despus de todo, como militar, su
primera obligacin era defender al pas contra todos los enemigos. Ira al hotel y
llamara al general Adams. S, se era su nombre. Estaba destinado en Los Angeles.
De pronto, su coche choc con el de delante. Otra vez se haba distrado.
Pero esta vez no haba golpeado a un convertible rojo, sino a un convertible
azul, y tambin haba odo los cristales rotos.
El hombre que conduca el convertible azul salt del asiento delantero y Rose
vio, asombrada, que era el mismsimo Barry Morgan. Vesta tambin atuendo
deportivo, chaqueta a rayas y pantaln blanco. Se cubra los ojos con gafas oscuras
y se las quit.
Qu, seorita Marlowe? Entrenndose para la carrera de Indianpolis?
Ella levant la barbilla.
No quiero hablar con usted.
Pues tendr que hablar y, sobre todo, me tendr que pagar!
Usted no me arruinar!

No se preocupe. Tendr paciencia. Si no tiene dinero suficiente para


pagarme, me har cargo de las circunstancias y esperar a que me paguen sus
hijos.
Seor Morgan, esta vez yo no fui la culpable.
Seorita Marlowe, qu es lo que ve usted ah? estaba sealando un
semforo. No son farolitos, seorita Marlowe. Es un juego de luces y sirve para
que los conductores pasen o no pasen. Se compone de tres colores. Son muy
bonitos: el rojo, el mbar y el verde. O me va a decir que ninguno de ellos le gusta
y por eso no los respeta?
Sus ironas resbalan por mi piel.
Est bien. Llamaremos a la polica a ver si ellos tambin patinan por su
piel.
Rose se asust. Acababa de hablar con el sargento Bannister para anunciarle
que ella haba visto las mujeres-araa. Y haba chocado con Barry Morgan. El
sargento Bannister sumara dos y dos. Y el resultado sera camisa de fuerza.
Decidi cambiar de tctica.
Seor Morgan, no podramos arreglarlo?
Si est dispuesta a pagar...
Por qu es tan materialista? se indign otra vez Rose.
Seorita Marlowe, tengo mi convertible rojo en el taller, y mientras tanto,
alquil un convertible azul. Y ahora tengo que llevar el convertible azul al taller. Y
si alquilo un convertible verde, me temo que, dentro de unas horas, tendr que
meter el convertible verde en el taller! Qu se ha propuesto, seorita Marlowe?
Que me convierta en un peatn mientras usted permanezca, en esta ciudad?

Lo siento.
Lo siente?
S.
Cunto le debe haber costado decir eso.
No me vuelva a llamar creidilla.
De acuerdo, no se lo volver a llamar, orgullosa.
No me llame orgullosa o...!
O me aplasta como a una araa?
No! Rose peg un chillido.
Qu le pasa?
Dijo araa, seor Morgan?
S, dije araa.
Pero usted no es una araa.
Seorita Marlowe, si tiene dudas acerca de lo que soy, dgame el nmero
de su habitacin.
No juego al pquer.
Precisamente no jugaramos al pquer. Tampoco lo juego cuando estoy
con una mujer a solas.
Seor Morgan, es usted un cnico!
Recuerde, soy el pirata Morgan. Qu puede esperar de m?
Rose entorn los ojos mientras observaba el bronceado y viril rostro de aquel
hombre. La palabra viril repercuti en su mente. S, eso era lo que se necesitaba
para combatir a esas mujeres-araa. Un hombre viril. Por qu no lo intentaba?

Barry Morgan podra ser un gran aliado. El general Adams estaba demasiado lejos
de ella, en Los Angeles, y tampoco la creera. Ella era una guionista de televisin y
el general creera que haba dado rienda suelta a la imaginacin.
Seor Morgan, acepto su cena.
Qu?
Acepto cenar con usted.
La he invitado?
No, pero me invit esta maana.
S, seorita Marlowe, la invit esta maana, pero luego me compromet.
Con quin?
Con una chica muy mona.
Puede prescindir de ella.
Pero no voy a prescindir.
Por qu no? casi grit Rose. Yo estoy antes que ella!
Seorita Marlowe, le dije que era usted muy bonita, pero no me gusta que
me impongan condiciones, sobre todo las mujeres. De modo que no voy a cenar
con usted. Lo har con la joven que tengo citada en mi habitacin. Y perdone, pero
se me hace tarde. Llevar el convertible al taller y ya le dir cul es la cuenta de
gastos.
Rose fue a responder, pero Barry Morgan se retir hacia su coche.
Sinti deseos de arremeterle otra vez. Pero Morgan apret a fondo el
acelerador y se march.

Rose llev su auto al aparcamiento subterrneo del hotel. No vio a nadie.


Salt del auto y se qued inmvil, como si se hubiese convertido en una
estatua de sal. Al lado de una columna estaba Berta. Vesta un vestido de noche que
dejaba sus hombros al descubierto y sonrea.
Hola, querida dijo Berta.
Qu hace usted aqu? Cmo pudo llegar tan pronto?
Tenemos medios para llegar a cualquier parte.
Cre que se haba quemado.
Mitchell logr apagar su maldito incendio.
A qu ha venido?
A por usted, querida.
Para qu?
Para llevarla a la casa de Mitchell.
Est loca si cree que voy a ir a la casa.
Entonces, le pasar algo peor.
Qu cosa?
Acabar con usted aqu mismo.
Eso le va a costar un poco de trabajo.
Por qu piensa eso?
Es una mujer como yo.
Aparentemente.
Tiene las mismas formas que yo.

Aparentemente.
No tiene nada que la haga superior a m, Berta. O la debo llamar mujeraraa?
Tengo un poder que usted no tiene.
Me gustara que me hiciera una demostracin.
Se la har con mucho gusto, querida.
Berta encanut los labios, pero no silb. A travs de ellos empez a destilar
un hilo como una araa. Y el hilo qued prendido en la columna, y moviendo la
cabeza con rapidez, empez a tejer una red.
Rose estaba llena de pavor.
Berta cort aquel hilo y mir otra vez a Rose.
Lo ve, querida? Puedo acercarme a usted y rodearla con mi red.
Y luego?
No vio lo que le pas a Francis?
Me devorar.
Usted es un bocado exquisito.
Gracias, es la primera vez que me lo dice una mujer. Berta ech a andar
hacia ella.
Qudese quieta! Rose retrocedi.
Oiga, Berta, podemos ser amigas.
Es lo que vamos a ser: buenas amigas.

Hace una noche muy hermosa. Usted y yo podemos dar un paseo.


Hasta la comisara?
Si se acerca ms, grito.
No la oir nadie. Estamos solas.
Aqu hay un empleado nocturno.
Haba un empleado nocturno.
Qu hizo con l?
No lo supone?
Lo devor.
No hizo falta. El pobre sufri un accidente.
Qu clase de accidente?
Le pas un coche por encima, justo el que yo puse en marcha.
Por qu hizo eso?
Para quedarme a solas con usted. Es tan linda.
Rose dio media vuelta y ech a correr. Pero de pronto vio delante de ella a
Berta. Se asombr. Aquella mujer posea una gran facilidad para trasladarse y slo
tena dos brazos y dos piernas como ella.
Cmo lo hace?
Le har una demostracin en su obsequio.
Berta se agach, apoyando las manos en el suelo, y empez a desplazarse a
derecha y a izquierda con una gran rapidez. Se mova como una araa. Luego, se
enderez y sonri a Rose, que la miraba asombrada.
No intente escapar, seorita Marlowe. No lo va a conseguir. Trate de ir

hacia la derecha y all estar yo antes de que usted llegue. Trate de ir hacia la
puerta y me tendr en el hueco antes de que pueda escapar.
Rose levant su bolso.
Tengo el arma necesaria para luchar contra usted.
Cul?
El fuego de mi encendedor. Berta se ech a rer.
El encendedor se lo dej en la casa.
Tengo otro.
Si tuviese otro, no me lo habra dicho. Habra hecho las cosas como las
hizo en el stano. Distraerme para sacar el encendedor.
Berta avanz otra vez hacia Rose mientras agregaba:
Y ya discutimos todo lo que tenamos que discutir, seorita Marlowe.
Ahora debe comportarse como una buena vctima.
Rose tampoco se estuvo quieta. Retrocedi hacia el interior del
aparcamiento.
Berta la segua sonriente.
Rose ech a correr entre dos coches, dobl a la izquierda y luego a la
derecha. Y se encontr en un rincn. Se volvi para escapar, pero no lleg a dar un
solo paso porque all tena otra vez a Berta.
Le agradezco que haya venido aqu, Rose. En un rincn es ms fcil hacer
una red.
No, no la har!

Berta destil por su boca aquel hilo que qued prendido en la pared. Y
luego, con mucha rapidez, fue hacia el otro muro, donde qued prendido el hilo. Y
sigui desplazndose a derecha e izquierda, siempre destilando por su boca.
Rose manote contra el hilo, pero no poda romperlo porque era elstico, y
poco a poco
quedaba prendida en aquella red igual que una mosca.

CAPITULO XII

Rose segua debatindose contra los hilos que teja Berta. Estaba prisionera.
No, no poda desprenderse de aquella madeja.
Maldita araa!... Repugnante araa!...
Berta rea mientras segua destilando por su boca el hilo plateado, que se iba
convirtiendo en una verdadera celda para Rose, una estrecha celda de la que nunca
podra escapar.
Los ojos de la prisionera descubrieron un extintor de incendios. Pero estaba
demasiado lejos, a unos dos metros. Cmo no lo haba visto antes? Tena que
llegar al extintor.
Peg un puetazo a Berta cuando pas por su lado. Berta se desplom
lanzando un chillido.
Rose trep a la red que tena ante ella, igual que los soldados trepaban por
las redes en un ejercicio militar.
Lo estaba consiguiendo. Se estaba acercando. Oy un chillido abajo.
Berta se estaba dando cuenta de lo que Rose trataba de hacer.
Baja, maldita!
Rose cogi el extintor y entonces vio cmo Berta utilizaba sus manos y sus
piernas para trepar a la pared y correr hacia ella.
Berta estaba llegando a su lado y tena las fauces abiertas. Ya no se
comportaba como una mujer, sino como lo que era, como una araa, a pesar de que
tuviese figura de mujer.
Rose lanz un chorro de espuma sobre Berta y sta resbal sobre la pared y
se desliz, cayendo en el suelo.

Otra vez intent trepar, pero ahora la pared estaba resbalosa y sus cuatro
miembros no podan impulsarla hacia arriba.
Rose sigui proyectando sobre el monstruo los chorros del lquido.
Berta qued aprisionada entre la masa, que para ella resultaba como una
trampa, al no afirmarse sus miembros en el suelo.
Rose baj por la pared, pero lo hizo por la otra parte, escapando del rincn
donde haba sido aprisionada.
Berta solt chillidos por sus fauces.
Rose ech a correr y sali del estacionamiento despus de abandonar el
extintor.
Esta vez, la polica le hara caso porque tena pruebas. El cadver del
empleado del aparcamiento que haba sido asesinado por Berta. Y a la propia
Berta atrapada entre la espuma.
Entr corriendo en la comisara.
El sargento Bannister estaba' hablando con un polica.
Sargento Bannister!
Qu vio esta vez, seorita Marlowe?
La mujer-araa!
Otra vez, seorita Marlowe?
No se entretenga, sargento Bannister. Venga conmigo.
A dnde?
Al hotel Murray.
Por qu no se quej a la direccin del hotel si vio una araa en su
habitacin?

Sargento, le exijo que me acompae! No hay ninguna araa en mi


habitacin! Es un monstruo lo que hay en el hotel Murray, exactamente en el
aparcamiento!
El sargento mir a su subordinado y dio un suspiro.
La de cosas que uno tiene que or un sbado por la noche, eh, Hilman?
Sargento, est a tiempo de impedir una catstrofe. Le falta saber una cosa.
Un empleado del aparcamiento fue asesinado.
Qu?
Lo mataron.
Quin lo mat?
La mujer-araa.
Conque ocurri eso? Y cmo lo mat?
La mujer-araa hizo pasar un coche por encima del empleado.
De modo que las araas tripulan coches. Y quin les dio el permiso de
conducir?
Est perdiendo un tiempo precioso, sargento!
En aquel momento se oy el aullido de una sirena y casi inmediatamente el
telfono se puso a sonar.
El polica Hillman atrap el receptor.
Cmo?... El hotel Murray?... En seguida. Colg y mir al sargento.
Se ha declarado un incendio en el hotel Murray.
En qu parte?

En el aparcamiento.
El sargento desvi los ojos hacia Rose.
Qu deca del aparcamiento, seorita Marlowe?
Es usted un incompetente, sargento! No se lo voy a repetir! Ya se lo cont
todo y estoy segura de que no lo ha olvidado!
Venga conmigo, seorita Marlowe.
Ros viaj con el sargento en el coche de la polica.
Los bomberos ya estaban haciendo su trabajo. Haban penetrado con sus
mangueras en el aparcamiento del hotel.
El sargento cogi de la mano a Rose.
Sgame.
Los dos entraron en el lugar del siniestro.
Qu pas, Chester? pregunt Bannister a un bombero.
Una llamada urgente. Un hombre trajo el coche para estacionarlo y
observ un trozo de aparcamiento que estaba ardiendo. Era en el fondo. Nada de
importancia. Hemos llegado a tiempo y acabaremos en seguida con el incendio.
Prdidas?
Algunos coches incendiados. Muy poco para lo que pudo pasar.
Gracias, Chester.
El sargento y Rose se internaron en el aparcamiento y fueron hacia el lugar
donde los bomberos seguan proyectando el agua de sus mangueras.
Haba mucho humo en donde se haba provocado el incendio.

Rose se sinti llena de ira porque el lugar siniestrado era el mismo en que
ella pele con
Berta. Uno de los bomberos se detuvo ante Bannister.
Lo siento, sargento, pero hay una vctima.
Quin?
El empleado nocturno Max Roberts ha ardido completamente. No s qu
le pudo pasar.
Est seguro de que hay una sola vctima?
Por qu pregunta eso?
No ardi tambin una mujer?
No.
Ya lo ha odo, seorita Marlowe. Efectivamente, hubo un muerto: el
empleado nocturno.
Es usted muy listo, sargento. Pero no saca una conclusin de todo esto.
S, y no me gusta.
Y cul es?
Prefiero reservrmela hasta que haga algunas investigaciones con respecto
a la vctima. No abandone la ciudad, seorita Marlowe.
No pienso abandonar la ciudad.
Ser mejor que me espere en su habitacin.
De acuerdo, sargento.
Rose no necesitaba buscar los restos de Berta. La mujer-araa habra ardido
hasta consumirse. De una cosa estaba seguro: el incendio habra sido provocado
por una de ellas.

Sinti un escalofro porque eso quera decir que haba otras mujeres-araa en
Union City. Una de ellas, Berta, haba venido en su busca. Pero, y la otra? O deba
preguntar por las otras? No, no poda esperar en su habitacin a que llegase el
sargento Bannister y le hiciese preguntas tontas.
Pens de nuevo en Barry Morgan. Era el nico hombre de Union City al que
poda recurrir. Pregunt al botones la habitacin de Barry Morgan y subi en el
ascensor.
Llam a la puerta. Barry la abri.
Me trae el dinero, seorita Marlowe?
Quiero hablar con usted.
Rose trat de entrar, pero l se lo impidi.
Seorita Marlowe, estoy con mi invitada.
Seor Morgan, es muy grave lo que le tengo que decir.
Atropello esta vez al alcalde?
No, seor Morgan. Es algo mucho peor.
Muy bien. De qu se trata?
No se lo puedo decir aqu. Rose peg un empujn a Barry y lo mand
tambaleando al interior de la habitacin.
Luego entr ella y cerr a sus espaldas. Barry la seal con la mano.
Seorita Marlowe, debe hacer mucha gimnasia.
Esccheme, Morgan. Le han pegado fuego al aparcamiento del hotel.
Ya me lo dijeron, pero no fue importante.

Muri el empleado nocturno.


Lo siento por l.
Eso lo podra haber sabido ms tarde, como supo lo del incendio por
medio de un botones. Pero el botones no le habra dicho lo que yo le voy a decir.
Tambin muri abrasado un monstruo.
Un qu?
Una mujer-araa. Barry hizo una mueca.
Seorita Marlowe, choc contra otro coche, pero ahora usted debi ser la
vctima. Se hizo dao en la cabeza y no sabe lo que dice. Ande, vaya a su cuarto,
duerma un poco y maana hablaremos con ms tranquilidad. Recuerde que tengo
un compromiso.
Rose mir a la terraza donde estaba la mujer invitada por Barry. Slo pudo
ver un poco su perfil. Le record a alguien.
Quin es ella, seor Morgan?
Una chica que conoc en un bar.
Cundo?
Hace una hora.
Entonces aqulla movi ligeramente la cabeza.
Rose la pudo ver, y tuvo la impresin de que su corazn le golpeaba contra
las costillas porque la invitada de Morgan era la araa-reina.

CAPITULO XIII

Rose dio unos pasos hacia la terraza, sealando a la invitada de Barry.


Qu hace usted aqu?
Seorita Marlowe repuso Morgan, creo que se est extralimitando.
Barry, qu sabe de ella?
Que se llama Iris Parker y que no me ha atropellado con su automvil
todava.
Le ha preguntado a qu se dedica? Claro.
Y qu le contest ella?
Trabaja en San Francisco.
Dnde?
En una oficina.
Qu oficina?
Una firma que se dedica a la importacin y exportacin.
La seorita Iris Parker le minti!
Ah, s?
No trabaja en una firma de importacin y exportacin.
Y qu hace segn usted?
Hace telaraas.

Qu? Cmo?
Hace telaraas, es una araa!
Barry cerr los ojos y los volvi a abrir.
Seorita Marlowe, ha sufrido una conmocin ms importante de lo que yo
crea. No debe ir a su habitacin, sino al hospital.
En el hospital ya tengo una amiga.
Pues vaya a hacerle compaa, y que el doctor la salve tambin.
Esa amiga, Betty Harris, fue la primera en descubrirlas. Y me estoy
refiriendo a.las mujeres-araa! Una de ellas qued abrasada en el incendio del
aparcamiento del hotel!
Y entrese, seor Morgan! Abra bien los odos! La mujer que conoci en el
bar y que dice llamarse Iris Parker es la araa-reina!
Siempre he sido un tipo de categora.
No, seor Morgan. Ahora es el ms imbcil de todos los hombres por
haberse dejado engatusar por ella. Es lo que pretenden: seducirles a ustedes. Y ella
debi encontrar que usted es muy apetecible.
Iris Parker, que haba estado todo el tiempo callada, sonri y dijo:
Seorita Marlowe, he escuchado sus absurdas acusaciones y comprendo a
qu se deben.
Hable, la escucho.
Est celosa.
Yo celosa, araita? Iris lanz una carcajada.
S, seorita Marlowe, este hombre le interesa a usted.
Rose mir a Barry mientras se le atropellaban las palabras en la boca.

Ha odo eso?

Claro que lo he odo. Y estoy esperando que responda.


De acuerdo! Usted me interesa, Morgan!
No me diga que le pegu el chinazo. Es usted quien me las est pegando
todas. Y me refiero a los tortazos que me pega con su automvil.
No me interprete mal, pirata Morgan! Slo me interesa que usted me
ayude!
Ayudarla a aprender a conducir?
Otro chistecito como se y le muerdo!... Su invitada es la reina de las
araas. Proceden de un planeta que se llama Arcnida. Al principio son como
todas las araas, y luego se convierten en mujeres.
Pues deben tener un procedimiento muy bueno. Hay que ver lo
hermosas que se ponen.
Quiere dejar de bromear?
Quin bromea con quin, seorita Marlowe?
Le puedo dar una prueba.
Dmela.
Diga a Iris que se desnude.
Seorita Marlowe, la acabo de conocer hace poco. Cmo quiere que me
haga tan pronto una sesin de strip-tease?
Slo quiero que vea lo que hay bajo su vestido!
Seorita Marlowe, estoy viendo un trozo de la piel de Iris Parker y tiene un
color muy bonito, muy parecido al de usted. Como a m me gusta.

Pero lo de abajo es negro!...


Se refiere a la combinacin?
Me refiero a la carne, seor Morgan. Ellas tienen el abdomen y el pecho
recubierto de algo parecido al esmalte negro.
Iris Parker tena todava la sonrisa en los labios.
Seor Morgan, hasta cundo vamos a soportar las tonteras de esta joven?
No se preocupe, Iris. Me librar de ella en seguida. Barry cogi del brazo a
Rose.
Vmonos, Rose.
Ella se desasi de un tirn y ech a correr hacia la terraza.
Lleg junto a Iris y, atrapndola por el borde del vestido, dio un tirn fuerte.
El vestido se desgarr, dejando al descubierto gran parte de la espalda de
Iris.
Y Barry Morgan vio, asombrado, que la tela haba estado escondiendo un
trozo del cuerpo de aquella mujer que pareca de esmalte negro.
Levntate, Iris dijo Barry.
La hermosa joven no se levant.
He dicho que te levantes, Iris! Yo mismo te quitar la ropa! Quiero ver
ms de lo que estoy viendo.
Iris se levant y ocurri la transformacin. Abri sus fauces y por ellas
destil un hilo. Su cara fue horrible.
Y luego ech las dos manos al suelo y, movindose con una gran rapidez, se
subi a la terraza y desapareci por abajo del muro.
Morgan se haba quedado blanco como el yeso.

Rose reaccion antes que l. Corri al muro.


Se escapa, Barry!
Morgan recuper el movimiento y fu al lado de Rose.
Se asom por el borde de la terraza y vio una sombra negra muy lejos que
haba pasado del hotel a otra casa y que, en pocos segundos, se confundi con la
oscuridad de la noche. Barry cogi un vaso de whisky y bebi un trago.
Si no lo veo no lo creo.
Rose le quit el vaso de whisky.
No podemos perder el tiempo!
Qu quiere? Que hagamos una carrera con ese bicho?
Yo s dnde va.
Estupendo. Avisaremos a la polica.
No podemos ir a la polica porque no nos harn caso. Lo intent mi amiga,
lo intent yo y nos tomaron por chifladas. Si usted le cuenta a cierto sargento
Bannister que ha visto bajar por el muro del hotel a una mujer a cuatro patas, lo
encierran.
Barry sacudi la cabeza.
Convencido.
Tenemos que acabar con ellas.
Cuntas hay?
Centenares. La mayora son araas, aunque un poco gordas. Pero slo
algunas de ellas han logrado transformarse en mujeres.
Y cmo acabaremos con ellas?
Ya se lo dir por el camino.

***

Rose Marlowe y Barry Morgan bajaron del coche. La casa estaba a unas cien
yardas. Era la casa de Mitchell, el refugio de las mujeres-araa, llegadas de otro
planeta.
Listo, Barry?
S.
Los dos prendieron fuego a las antorchas que llevaban en la mano y las
arrimaron a los arbustos secos.
Barry se desplaz hacia la derecha y Rose hacia la izquierda.
Corra un fuerte viento. Los arbustos espinosos ardieron como la yesca. Y
algunos que estaban sueltos rodaron, haciendo arder a otros.
En pocos instantes, aquel lugar fue presa de las llamas, que avanzaban
rpidamente hacia la casa.
A la luz de aquel incendio vieron cmo salan. Primero, cuatro, y entre ellas
estaba la
reina, la mujer-araa que se haba hecho pasar por Iris Parker; luego sali
Mitchell. Y aquellas mujeres abrieron las fauces y empezaron a pegar chillidos.
Mitchell grit:
Malditos!... Malditos sean! Hay que marcharse de aqu!
Las mujeres-araa avanzaron irreflexivamente hacia los dos jvenes
que haban provocado el incendio, y cuando quisieron retroceder, no pudieron
porque el fuego les

haba cerrado el paso. Algunas empezaron a arder. Otras se pusieron a


cuatro patas para huir con su caracterstica rapidez, pero las llamas prendieron en
ellas y se consumieron entre terribles alaridos.
Las araas salieron de la casa mientras Mitchell gritaba:
Hay que huir!
Las llamas les- hicieron retroceder hacia el interior de la casa porque haban
prendido en el porche.
Rose y Barry se haban reunido y l la enlaz por la cintura, atrayndola
hacia s. Los dos estaban contemplando lo que ocurra.
La casa estaba ardiendo por los cuatro costados. Del interior salan
escalofriantes chirridos.
Lo hemos conseguido, Barry dijo Rose. Hemos librado al mundo del
mayor de los horrores.
Y empezaste por librarme a m. Por qu me elegira la reina?
Est bien claro que ellas estaban al corriente de que yo me haba
relacionado contigo, y que acudira a ti cuando me fallase la polica. Te conden a
muerte desde el momento en que te pegu el primer topetazo.
A propsito de topetazo, cunto me debes?
T dirs.
Barry la atrajo hacia s y la bes en la boca. El beso fue largo, y cuando ella
apart los labios, pregunt:
Ya est saldada la cuenta, Barry? Que te crees t eso.
Barry, si te voy a pagar la factura en besos, quisiera saber cunto va a
durar.
Sabes una cosa? Desde que me pegaste con el automvil, te ech el ojo y
me dije:

Barry Morgan, si no haces a esta mujer tu esposa es que no vales para


nada. Rose se ech a rer.
Nunca pude imaginar que me convirtiese en la esposa de un pirata.
Y entonces Rose salt al cuello de l y sus bocas quedaron unidas en un
largo beso.

FIN