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COLECCIN EDUCAR PARA EL AMBIENTE CONCEPTOS BSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E

8.

CAMBIO CLIMTICO GLOBAL Y EL EFECTO


INVERNADERO

8.1.

INTRODUCCIN

Con la emisin masiva de dixido de carbono y otros gases, las sociedades industriales vienen modificando la composicin qumica de la atmsfera desde hace ms de un siglo. Desde finales de
los aos 50, en el siglo pasado, la sociedad ha ido tomando conciencia de los riesgos asociados con
este fenmeno y de sus probables consecuencias desastrosas para la vida sobre este planeta. A pesar de esto, las reuniones mundiales realizadas desde el Congreso de Villach (Austria, 1985) hasta
Kyoto (1997), Buenos Aires (1998) y Bonn (1999) no se han traducido en acciones globales concretas para enfrentar el problema. Al contrario, actualmente y en la mayora de los casos, los pases
pobres con un ingreso per cpita anual de menos de 200 US$, son los ms afectados por el cambio climtico; como Mozambique por inundaciones y Etiopa por sequas, a pesar de tener emisiones de gases invernaderos equivalentes al 3,2% de la emisin global (frente al 75% emitido por
los pases ricos organizados en el grupo G7, con un ingreso per cpita anual de 20000 US$).
La complejidad del problema no slo requiere de una respuesta proveniente del mundo poltico
y de las relaciones internacionales, sino tambin de nuestra propia actitud personal. Las exigencias a los gobiernos para que tomen medidas ms efectivas frente a esta problemtica, deben ir
acompaadas del compromiso personal de proteger el ambiente en que vivimos. El objetivo del
presente Captulo es definir el sistema climtico global y caracterizar el efecto invernadero y sus
consecuencias para la vida sobre este planeta.

8.2.

EL SISTEMA CLIMTICO GLOBAL (FIGURA 8.1)

Tradicionalmente, el clima se ha definido como el estado atmosfrico promedio sobre al menos


la perspectiva de varios aos, que permita un clculo aproximado de sus parmetros estadsticos
descriptivos (promedio, variabilidad, extremos). La compresin del clima ha avanzado en las ltimas dcadas, debido a que se ha estudiado dentro del contexto de un sistema global conformado por la atmsfera, el ocano, la crisfera (hielo), la bisfera y la gesfera (tierra slida). Es tos componentes interaccionan y se retroalimentan entre s en diversas escalas de tiempo y espacio, generando un sistema altamente complejo, cuyos cambios de largo plazo son difciles de
percibir y pronosticar. El sistema es inducido por la radiacin solar, cuya distribucin irregular sobre el planeta (exceso sobre la regin tropical y dficit en las regiones polares) conduce a la circulacin global de la atmsfera y del ocano. As, aunque es el sol quien proporciona la energa
para este sistema, son los fluidos geofsicos (agua y aire) los encargados de redistribuir esta energa sobre el planeta para mantener el equilibrio termal.

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Figura 8.1. Diagrama esquemtico del Sistema Climtico (Modificado de Bigg, 1996)

Figura 8.2. Perfil vertical medio zonal de temperatura durante el mes de Junio en 45N (Modificado de Bigg, 1996).
En este captulo nos centraremos bsicamente en el componente atmosfrico y ocenico y en el
rol que ambos desempean en el denominado Efecto Invernadero.

8.3.

LA ATMSFERA

La atmsfera es una mezcla homognea de gases sobre un rango de altura importante para el
clima, es decir la Troposfera y la Estratsfera (Figura 8.2). La composicin de esta mezcla aparentemente estable, el aire, se indica en la Tabla 8.1. Se piensa que el balance en los constituyentes
dominantes del aire, ha evolucionado considerablemente en la escala geolgica del planeta donde el oxgeno probablemente ha sido un producto, ms bien que una necesidad de la vida (hiptesis GAIA).
Tabla 8.1. Los mayores constituyentes de la atmsfera (Fuente: Bigg, 1996).
Constituyente gaseoso Forma molecular
CONSTITUYENTE GASEOSO

Nitrgeno

FORMA MOLECULAR

78,1

Oxgeno
Argn

Ar

0,93

20,9

Vapor de agua

H2O

variable: 0,1 1

Dixido de carbono

0,0355

Metano

CO2
CH4

Oxido ntrico

N2O

0,0000172

O3

A diferencia de lo que ocurre en bajas latitudes, donde el efecto de la rotacin de la Tierra es


menor y los vientos son deflectados relativamente poco formando celdas convectivas verticales
(celdas de Hadley), hacia las mayores latitudes el grado de defleccin debido a la rotacin incrementa, tendiendo a formar vrtices atmosfricos. Estos ciclones (bajas de presin) y anticiclones
(altas de presin) tienden a ser horizontales y son propios de las regiones templadas (latitudes
medias). Tanto las celdas de Hadley como los vrtices atmosfricos horizontales de gran escala,
son efectivos mecanismos por los cuales la circulacin atmosfrica transporta calor desde los trpicos hacia las mayores latitudes.

PROPORCIN (%)

N2
O2

Ozono

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Proporcin (%)

El intenso calentamiento solar sobre los trpicos, hace que el aire menos denso ascienda, dejando un vaco (baja presin) hacia el cual convergen los vientos superficiales. Esta regin de convergencia se concentra en una banda estrecha alrededor del globo conocida como la Zona de la Convergencia Inter-Tropical (ZCIT). En altura, el aire se mueve hacia el polo para compensar el flujo
superficial dando origen a la llamada Celda de Hadley (una hacia cada polo). La rotacin de la Tierra produce que los vientos superficiales que convergen en el Ecuador tengan una componente
hacia el oeste, resultando en los vientos de tendencia del Este (Alisios) en la zona ecuatorial.

0,000172
variable: ~ 0,000005

8.4.

EL EFECTO INVERNADERO (THE GREENHOUSE EFFECT)

Un nmero de gases en baja concentracin en la atmsfera no son sensibles a la iluminacin por


radiacin de onda corta proveniente del Sol, sino que absorben energa en longitudes de onda
larga o infra-roja proveniente del sistema terrestre. Esta absorcin de radiacin de onda larga,
se traduce en un aumento de la temperatura en las capas bajas de la atmsfera (Troposfera). El
fenmeno se puede observar al analizar un espectro de energa tpico visto desde la Tropopausa (Figura 8.3). En esta figura la curva exterior (lnea entrecortada) muestra la emisin terica de
radiacin de onda larga correspondiente a un cuerpo a una temperatura de 21 C (el sistema terrestre). En ausencia de gases atmosfricos, ste debera ser el espectro observado a la altura de
la Tropopausa (unos 10 a 12 km de altura). Sin embargo, debido a la presencia de gases atmosfricos, el espectro realmente observado es la curva inferior (lnea continua). La resta entre la
curva exterior y la interior (parte sombreada), constituye la absorcin de radiacin de onda lar153

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ga por parte de gases atmosfricos (gases invernaderos). Hay regiones del espectro, tales como
las longitudes de onda ms cortas que 8 m y desde 15 a 20 m, donde la radiacin de onda larga es casi totalmente absorbida. Es esta absorcin de energa y su re-emisin asociada hacia el
sistema terrestre, la que da origen al Efecto Invernadero.

Figura 8.3. Espectro de radiacin de la superficie de la Tierra, visto en la Tropopausa. La


lnea entrecortada es la emisin de cuerpo
negro para una temperatura superficial tpica de 294K (21C). La lnea slida es el espectro observado. La regin sombreada denota la energa absorbida por gases en la
Troposfera (Modificado de Bigg, 1996).

Los gases invernaderos principales y su relativa contribucin al calentamiento global se muestran


en la Tabla 8.2. Los porcentajes indicados no son estrictamente aditivos, debido a que el rango
de absorcin de los diferentes gases se traslapa. Tambin se indican las longitudes de onda de
absorcin fundamental de estas molculas, recordando la complejidad de estos espectros de absorcin con sus armnicos y combinaciones lineales. El vapor de agua es 2 a 3 veces ms importante que el CO2 para el Efecto Invernadero. Este hecho es a veces despreciado en la discusin
del calentamiento global, debido a que el vapor de agua es altamente variable en concentracin, tanto en espacio como en tiempo, haciendo difcil aislar su efecto global.
La importancia del Efecto Invernadero para el contenido de calor de la atmsfera y, por lo tanto, para el sistema climtico es tan importante que puede aumentar la cantidad de energa disponible para calentar la superficie terrestre desde un 70% de la radiacin solar incidente (en ausencia de atmsfera) hasta un 133%. Las consecuencias para un planeta con y sin gases invernaderos seran drsticas. Si no hubiera vapor de agua, CO2 o metano en la atmsfera, la temperatura superficial estara bajo el congelamiento en cerca de 18 C. En estas condiciones los ros, lagos y ocanos estaran congelados.
Tabla 8.2. Los gases invernaderos (Fuente: Bigg, 1996).
GAS

LONGITUD DE ONDA
DE ABSORCIN BSICA (M)

CONTRIBUCIN AL
CALENTAMIENTO GLOBAL

Vapor de agua (H 2O)

2.66, 2.74, 6.27

55 70%

Dixido de carbono (CO 2)

4.26, 7.52, 14.99

25%

Clorofluorocarbonos (CFCs)

9.52, 13.8, 15.4

11%

Metano (CH4)

3.43, 6.85, 7.27

5%

Oxido nitroso

4.50, 7.78, 16.98

2%

Ozono (O 3), dixido de sulfuro (SO2), otros xidos

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De este modo, el Efecto Invernadero en s mismo no debe tener una connotacin negativa para
la vida en la Tierra; al contrario, sin una cobertura gaseosa la radiacin de onda larga proveniente desde la Tierra escapara hacia el espacio exterior y este planeta estara bajo el punto de congelacin. El problema se encuentra, ms bien, en que las tasas de emisin de estos gases hacia
la atmsfera han aumentado dramticamente a causa de la intervencin del hombre, provocando un desequilibrio en el sistema natural.
Por ejemplo, la Figura 8.4 muestra cmo el ascenso en las anomalas de la temperatura global
del planeta (desviacin del valor medio) para el perodo entre 1860 y 1995 (barras), ha ido acompaado por un incremento en la concentracin de CO2 atmosfrico. A partir de medidas directas, se ha estimado que la concentracin de CO2 en la atmsfera se ha incrementado a una tasa
cercana al 0,35 % o 1,2 ppm al ao. Gran parte de la investigacin del sistema climtico de las
ltimas dcadas se ha destinado a encontrar relaciones causales entre estas dos curvas. Para comprender algunas de estas relaciones es necesario conocer el rol de los ocanos y algunas caractersticas bsicas del ciclo del carbono.

Figura 8.4. Incremento en la concentracin atmosfrica de CO2 desde 1860 (l nea slida) y temperatura global media
para el mismo perodo (Modificado de
Bigg, 1996)

8.4.1. PRINCIPALES FUENTES DE EMISIN DE GASES INVERNADERO


La fuente principal que ha inducido el ascenso en los gases invernadero corresponde a la quema
de combustibles fsiles (50% del total de las emisiones de CO2, NOx, CO, CH4) asociada al consumo
de energa por parte de la sociedad. De la industria qumica proviene otro 20% correspondiente a
gases fluorados como el freon con una larga permanencia en la atmsfera. Otra fuente importante, es la agricultura, con un 15% de la emisin de gases tales como N2O (proveniente de abonos) y
CH4 (proveniente de cultivos de arroz, crianzas de animales y deposiciones orgnicas). Debido al aumento de la poblacin mundial, probablemente estas emisiones se intensifiquen.
La destruccin de los bosques corresponde al 15% restante de las emisiones. Se calcula que de
los 46 millones de km2 de bosques existentes en el planeta (1/3 de la superficie terrestre), actualmente existen cerca de 36 millones de km2, los cuales estn en parte daados (Tabla 8.3). Desde
el ao 1850 se han liberado alrededor del 20% del carbono fijado en la vegetacin (unos 117 mil
millones de toneladas de carbono).

< 1% cada uno

de nitrgeno, monxido de carbono (CO), etc.


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Tabla 8.3. Cambios en el tamao de los bosques tropicales entre 1990 y 1995 (Fuente: Lozn et
al., Ed, 2001).
CONTINENTE

CAMBIO ANUAL (EN MILLONES DE HECTREAS)

(%)

Africa tropical

-18,5

-0,7

Asia Tropical

-15,3

-1,1

Amrica Tropical

-28,3

-1,3

Otras sustancias provenientes de la industria qumica se indican en la Tabla 8.4. Muchos de estos
productos tienen un fuerte efecto invernadero y destruyen al mismo tiempo la capa de ozono
en la Estratosfera. Por tal razn, la produccin de algunas de estas sustancias fueron mundialmente prohibidas en la conferencia de Montreal (1987) y sus reuniones siguientes. Se trata de
sustancias qumicamente muy estables y de larga vida media en la atmsfera.
Actualmente, alrededor de las _ partes de las emisiones provienen de los pases industrializados
en donde vive solo el 25% de la poblacin mundial (por ejemplo, en Estados Unidos de Norteamrica 1 litro de agua mineral cuesta 1.10 US$ y 1 litro de gasolina solamente 0,32 US$). Otro
29% proviene de los pases en desarrollo y el 48% restante proviene de otros pases industrializados (incluyendo China, India y Rusia). Con la aceleracin del crecimiento econmico aumentar, sin embargo, en las prximas dcadas la proporcin de los pases en desarrollo.
Tabla 8.4. Algunas sustancias emitidas por la industria qumica con efecto invernadero (Fuente:
Lozn et al., Ed, 2001).

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Frmula
qumica

Permanencia
atmosfrica (aos)

CO2

Variable

CH4

12

N2O

120

Potencial invernadero especfico en relacin con el CO2


en perodos de:
20 aos
100 aos
500 aos
1

56

21

6,5

280

310

170

CFCl3

50

5000

4000

1400

CF2Cl2

102

7900

8500

4200

CF3Cl

640

8100

11700

13600

C2F3Cl3

85

5000

5000

2300

C2F4Cl2

300

6900

9300

8300

C2F5Cl

1700

6200

9300

13000

CF2HCl

13,3

4300

1700

520

C2F3HCl2

1,4

300

C2F4HCl

5,9

1500

93
480

29
150

C2FH3Cl2

9,4

1800

630

200

C2F2H3Cl

19,5

4200

2000

630

CCl4

42

2000

1400

500

CH3CCl3

5,4

360

110

35

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Frmula
qumica

Permanencia
atmosfrica (aos)

Potencial invernadero especfico en relacin con el CO2


en perodos de:
20 aos
100 aos
500 aos

CHF3

264

9100

11700

9800

CH2F2

5,6

2100

650

200

C2HF5

32,6

4600

2800

920

CHF2CHF2

10,6

2900

1000

310

CH2FCF3

14,6

3400

1300

420

CF3CH3

55

5200

4400

1600

C2H4F2

1,5

460

140

42

CF4

50000

4400

6500

10000

C2F6

10000

6200

9200

14000

C6F14

3200

5000

7400

10700

SF6

3200

16300

23900

34900

8.5.

EL ROL DEL LOS OCANOS

Los ocanos cubren 361 millones de km 2 o el 71% del rea superficial del globo, casi 2,5 veces el
rea terrestre. Estn constituidos en un 96,5% en volumen, por agua. La molcula de agua tiene propiedades que son importantes para el transporte de calor, momentum y gases climticamente activos (incluyendo el agua misma) entre la atmsfera y los ocanos. El 3,5% restante de
la solucin ocenica - sales disueltas, partculas, material orgnico y gases desempean un rol
importante en los procesos climticos y en la circulacin de los ocanos.
Un esquema global de la circulacin en el ocano profundo (circulacin termohalina) se muestra
en la Figura 8.5. El agua se calienta en regiones ecuatoriales y se mueve hacia los polos por la circulacin ocenica de macroescala, extrayendo calor desde los trpicos. En regiones subrticas, el
enfriamiento de la columna de agua y la formacin de hielo aumentan la densidad del agua y
sta se hunde para formar el "agua profunda" de los ocanos. Este hundimiento es el comienzo
de una larga jornada cercana al piso marino. Un porcentaje del agua profunda formada viaja hacia el sur en la cuenca Atlntica, luego se mueve hacia la cuenca del Pacfico y desde all se mueve lentamente hacia el norte en una jornada que puede durar cientos de aos. Esta circulacin
da origen al Cinturn Transportador (Conveyor Belt) el cual es muy importante para el Sistema
Climtico. Esta correa transportadora provee de un mecanismo estabilizante del clima debido a
su larga escala temporal (1000 aos) aunque tambin puede causar cambios climticos abruptos
en el espacio de unas pocas dcadas si es perturbada.
Zonas de hundimiento de masas de agua que se encuentran en el Mar de Weddell (15 - 60 W;
65 - 75 S) y en los mares de Groenlandia y Noruega, donde aguas relativamente salinas del
Atlntico Norte se enfran alcanzando una densidad suficientemente alta para formar agua de
fondo.

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Figura 8.5. Esquema con el cinturn


transportador de calor en el ocano
Modificado de: http://www.anl.gov/OPA/

8.5.1. LOS OCANOS Y EL CICLO DEL CARBONO


En las regiones de formacin de agua profunda (altas latitudes), se hunden grandes cantidades
de CO2 disuelto en el agua de mar hacia las profundidades del ocano, siendo removido del contacto con la atmsfera. Inversamente, en regiones de surgencia, especialmente en las grandes divergencias de la zona tropical, el calentamiento de las aguas fras de surgencia causan que ella
entregue billones de toneladas de CO 2 a la atmsfera. Se piensa que estos dos procesos estaran
aproximadamente balanceados y se sustentaran en la circulacin termohalina.
La principal fuente de carbono en la historia terrestre ha estado en la forma de CO2, liberado a
la atmsfera por volcanes (Figura 8.6). Se estima que los volcanes en el tiempo geolgico han
agregado 50 x 106 giga toneladas de CO 2 a la atmsfera a una tasa anual de 0,04 giga toneladas/ao. La quema de combustible fsiles agrega 5,3 giga toneladas/ao (ms de 100 veces la tasa
natural). Algo del CO2 en la atmsfera se incorpora en la estructura de plantas terrestres y algo
entra al ocano por disolucin en las capas superficiales. Actualmente, la atmsfera mantiene
cerca de 720 giga toneladas y tiene un ciclo de alrededor de 10 giga toneladas/ao reflejando la
transferencia del CO2 en verano desde la atmsfera a plantas terrestre por fotosntesis, y la transferencia de retorno en invierno a la atmsfera a travs de respiracin y descomposicin.

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Las plantas terrestre y el suelo contienen alrededor de 2000 giga toneladas, la capa de mezcla
del ocano (0-80m) contiene 2300 giga toneladas y el ocano profundo 35.000 giga toneladas.
Las rocas que se han formado a partir de sedimento ocenico, junto a los sedimentos, contienen
cerca de 2000 veces la cantidad total en todos estos reservorios o 70.000.000 giga toneladas. Cerca de 50.000.000 giga toneladas de estos sedimentos estn en la forma de carbonatos y
20.000.000 giga toneladas estn como materia orgnica, de los cuales 5.000 giga toneladas est
en la forma de combustibles fsiles recuperables. Los sedimentos, por lo tanto, contienen la vasta mayora (99,95 %) de todo el carbono producido en la atmsfera por los volcanes. Si no hubiera ocanos para formar sedimentos la concentracin de CO 2 en la atmsfera debera ser lejos
superior de la actual y la temperatura terrestre debera ser cercana a la de Venus (alrededor de
400C), el cual tiene una alta concentracin de CO2 (planeta invernadero) siendo demasiado clido para que el agua permanezca en su estado lquido.
Ya que los ocanos y sus rocas sedimentarias contienen casi todo el CO2 liberado a la atmsfera
y ellos posiblemente absorben una fraccin significativa del CO2 adicional que est siendo colocado en la atmsfera cada ao, es obvio que los procesos ocenicos que controlan la disposicin
de este gas son vitales para entender el sistema climtico.
El CO 2 entra al ocano por disolucin en la capa superficial del ocano a una tasa determinada
por la diferencia en la presin parcial del gas entre el aire y el agua. Una vez en el ocano, slo
una pequea cantidad del gas permanece en la forma disuelta, la mayora reacciona con el agua
para formar cido carbnico (H2CO3), iones bicarbonato (HCO3-) e iones carbonato (CO3-2). En la
capa superficial, el carbono es incorporado a los compuestos orgnicos, esqueletos y conchas, especialmente durante el bloom primaveral, permaneciendo con los organismos cuando mueren y
se hunden. La descomposicin retorna algo del carbono a la columna de agua y algo es depositado en los sedimentos. Este flujo de carbono fuera de la zona euftica hacia las capas ms profundas, se denomina "Bomba Biolgica del Carbono". El resultado de este flujo de carbono hacia abajo es un incremento de la concentracin de CO2 desde alrededor de 2,0 nmol/kg (n= nano=10-9) en la capa superficial a cerca de 2,2 - 2,4 nmol/kg a 1000 m. Desde 1000 m hasta el fondo la concentracin incrementa o disminuye levemente. La concentracin de CO2 bajo los 1000
m es cerca del 10% mayor en el Pacfico Norte que en el Atlntico Norte. Esta discrepancia se debe a las diferencias en las tasas de circulacin profunda entre ambos ocanos y al hecho de que
el agua profunda del Pacfico Norte ha tenido ms tiempo para acumular el CO2 que est siendo bombeado hacia abajo desde las capas superiores.
De este modo, los ocanos y la comunidad fitoplanctnica que all vive son fundamentales para
el balance del CO 2 en el sistema climtico global.

Figura 8.6. Cantidades de carbono en


varios reservorios del sistema climtico
y el flujo anual debido a los volcanes y
a la combustin de combustibles fsiles.
Unidades en giga toneladas (1 giga tonelada = 1 Gt = 109 x 103 kg =1012 kg).
(Modificado de Mann and Lazier, 1991).

158

8.6.

PROBABLES CONSECUENCIAS DEL CALENTAMIENTO GLOBAL

En la actualidad, se piensa que la principal causa de cualquier cambio climtico inminente ser
el incremento en la concentracin atmosfrica de los gases invernadero producidos por el hombre desde comienzos de la Revolucin Industrial del siglo XVIII. Se espera que esto conduzca al
equivalente de doblar la concentracin de CO2 en el ao 2030.

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8.6.1. QU EFECTOS PODRA TENER ESTO SOBRE LOS OCANOS ?


a)

De acuerdo a modelos actuales de interaccin ocano-atmsfera, esto conducira a un incremento entre 1,5 a 4,5C en la temperatura superficial media global, con las altas altitudes
ms clidas, especialmente en otoo e invierno. Esto tendra dos consecuencias:

El nivel del mar puede ascender entre 20 y 140 cm, principalmente debido a una expansin
de la columna de agua ocenica y slo secundariamente debido al derretimiento del hielo
glacial.

Provocara un incremento en la temperatura superficial del mar, con cambios ms notorios


prximo a los 60N. Esto conducira a una mayor cantidad de evaporacin y de ah a un ciclo hidrolgico ms vigoroso.

b)

Balance entre precipitacin y evaporacin. El balance esperado indica que latitudes medias
tendran un mayor incremento en la evaporacin con un correspondiente incremento de la
precipitacin en regiones polares y tropicales. Como resultado de esto, incrementaran los
gradientes meridionales (e.d. norte-sur) en la salinidad superficial, creando condiciones de
aguas subtropicales ms salinas.

c)

El espesor, el rea y la duracin de la cubierta de hielo disminuira.

d)

Un aumento del calentamiento superficial a altas latitudes reducir los gradientes meridionales de temperatura reduciendo el stress (esfuerzo) del viento en aproximadamente un
10% en el Atlntico Norte. Esto podra traer como consecuencia el debilitamiento de la circulacin horaria en las corrientes del Golfo y de Kuroshio.

8.7.

REFERENCIAS BIBLIOGRFICAS
Bigg, G.R. 1996. The Oceans and Climate. Cambridge University Press. 266 pp.
Lozn, J., H. GraBl and P. Hupfer (Eds). 2001. Climate of the 21st century: Changes and
Risks Scientific Facts. Hamburgo, Alemania Federal.
Mann, K.H. and J. R. N. Lazier. 1991. Dynamics of Marine Ecosystem. Biological-Physical
Interactions in the oceans. Blackwell Scientific Publications. 465 pp.
Neshyba, S. 1987. Oceanography. Perspectives on a Fluid Earth. John Wiley & Sons. 506 pp.

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CAPTULO IX
CLAUDIO ZAROR