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ARROYO BOVEA, Marina. Impacto ambiental de la desecacin del Mar de Aral.

Laturbe: Revista euromediterrnea de ciencias de la ciudad, del territorio y del medio


ambiente [En lnea]. Valencia, 2015. N 12. [ISSN: 2386-3471]

Impacto ambiental de la desecacin del Mar de Aral


Marina ARROYO BOVEA
Gegrafa medioambientloga

RESUMEN
El Mar de Aral fue en su da el cuarto mar ms grande del mundo, pero en la actualidad
se encuentra reducido a una fraccin de su extensin original. Las polticas soviticas de
agricultura desviaron el cauce de los dos principales ros que le suministraban agua
reducindolo poco a poco. La desecacin de este mar trajo consigo numerosos impactos
ambientales para el lugar y consecuencias para la poblacin local.
Palabras clave: Mar de Aral, agricultura, desecacin, desastre ecolgico,
impacto ambiental

Introduccin, caso de estudio


La desecacin del Mar de Aral es una de las mayores catstrofes ecolgicas ocurridas en
el mundo. En su da el cuarto mayor lago de agua salina del mundo, contando con ms
de 66.000 km2 y con una cuenca receptora superior a los 900.000 km3; actualmente se
ha visto reducido en un 75% de su rea y en un 90% de volumen (Fayans, 2013).
Localizado en Asia Central entre el sur de Kazajstn y el norte de Uzbekistn, el Mar de
Aral reciba entre 50 y 60 km3 de agua por ao de los ros Amu-Darya (por el sur) y
Syr-Darya (por el norte) hasta mediados de los 80 (Wucherer, 2013). En la actualidad
apenas recibe de 2 a 5 km3 de agua por ao (Wucherer, 2013).
La drstica reduccin de caudal empez en los aos 60 debido a la decisin del
gobierno de la antigua Unin Sovitica de desviar el cauce de los ros Amu-Darya y
Syr-Darya para favorecer la agricultura de irrigacin en una zona desrtica. Esa
decisin ha provocado la desecacin de la mayor parte del Mar de Aral junto con
numerosas consecuencias e impactos derivados de ello tales como el aumento de la
salinidad, la contaminacin de las pocas aguas que quedan, la aparicin de problemas
sanitarios etc. que afectan la vida de miles de personas.
La desecacin del Mar de Aral es una catstrofe ecolgica que afecta a todo el planeta
por lo que se han realizado numerosos estudios sobre cmo frenar su desaparicin y
paliar sus efectos.
Causas del desastre
El desvo de los caudales de los ros Amu-Darya y Syr-Darya es la causa principal de
la desecacin que ha afectado al Mar de Aral en las ltimas cuatro dcadas. El principal
objetivo de su desvo fue el suministro de agua a los campos de agricultura extensiva
que el gobierno de la URSS situ en las llanuras de los actuales Kazajstn, Uzbekistn y
Turkmenistn, una zona muy poco adecuada para este cultivo tan agresivo en agua. Los
objetivos de la URSS situando la agricultura en ese lugar eran: cuadriplicar la
produccin bruta de algodn, aumentar la produccin de hortalizas y frutas, proveer a
las repblicas de Asia Central con arroz para aprovisionar y exportar, y poder dar
empleo a toda la poblacin local. En las dcadas de los 70 y 80 se pusieron en
produccin ms de 7,5 millones de hectreas, lo cual ha provocado que la extensin del
Mar de Aral haya descendido ms de un 85% (Fayans, 2013).

Los avances tecnolgicos y la extraccin de agua a gran escala son los principales
culpables de la desecacin de la cuenca del Mar de Aral, cuyo aprovisionamiento de
agua dependa principalmente del agua proveniente de los ros Amu-Darya y SyrDarya, y de manera secundaria de agua subterrnea y de precipitacin para mantener
los niveles en superficie. La salida principal del agua del Mar de Aral es la evaporacin
de la misma, lo cual contribuye a los procesos de salinizacin de las aguas. Al retirar el
agua de los ros para emplearla con fines agrcolas de riego, el agua de las corrientes y
de los flujos se reduce de tal manera que se impide la recarga del mar. Por consiguiente,
el sistema se desequilibra y la evaporacin se produce a un ritmo mayor que la recarga,
lo que provoca una disminucin drstica en superficie y volumen del agua del Mar de
Aral.
Impactos en el medio
El principal impacto en la desecacin del Mar de Aral ha sido sin duda la desaparicin
de la mayor parte de su caudal de agua. El flujo del ro ha disminuido rpidamente
desde la dcada de los 60. La evaporacin neta tambin se ha reducido pero a un ritmo
ms lento que el aporte de agua, por lo que ha habido un dficit neto del aporte hdrico
en el mar. El nivel del agua del Mar de Aral ha descendido aproximadamente 23 metros
desde que se iniciaron los desvos del agua de los ros Amu-Darya y Syr-Darya. El
rpido descenso del nivel de agua del Mar de Aral y la aceleracin en la tasa de prdida
de agua, se debe a la retroalimentacin positiva entre la evaporacin y la temperatura
superficial del mar. A medida que el mar va perdiendo agua, se va haciendo menos
profundo, por lo que la radiacin solar entrante para un rea determinada ahora tiene
que calentar un volumen de agua menor, y por ello la temperatura superficial del mar
aumenta de manera ms rpida. A su vez, esto reduce la humedad especfica de la
superficie, lo cual aumenta aun ms la tasa de evaporacin, crendose un bucle de
retroalimentacin positiva. Otro factor que ha acelerado la evaporacin, ha sido la
salinizacin del mar que ha provocado una estratificacin vertical por la cual la
superficie del Mar de Aral tiene una concentracin de sal mucho menor que el fondo,
calentndose de esta manera ms rpidamente que si la concentracin de sal estuviera
repartida de manera ms homognea.
El nivel de salinidad en el Mar de Aral aument drsticamente debido a la reduccin en
la obtencin de agua y a la mayor evaporacin, pasando de aproximadamente 10g/l de

sal, a ms de 100g/l, provocando la muerte de la mayora de especies marinas que


haban logrado sobrevivir (Thompson, 2008). El principal problema del rea, es que al
pasar por el desierto los ros recogen los compuestos de los residuos de sal del suelo, lo
cual se traduce en una mayor salinidad, aunque puede reducirse al pasar por las zonas
irrigadas. Las presas pueden afectar a su vez a la salinidad reduciendo su variabilidad
con el paso de las estaciones. La mayora de peces que habitaban el Mar de Aral
murieron a causa de la desecacin, y muchos otros a causa del aumento en la
salinizacin de las aguas. Se introdujeron otras especies de peces en la dcada de los 90
y se intent introducir agua para compensar la salinidad, pero los esfuerzos fueron en
vano (Thompson, 2008). La salinidad no afecta solo al mar, sino tambin a la tierra de
alrededor, lo cual ha conducido a la erosin del suelo que ha llevado al uso extensivo de
fertilizantes. Estas prcticas abusivas de fertilizantes deterioran an ms el suelo y
aumentan la polucin del Mar de Aral a travs de la circulacin de las aguas
subterrneas, y del aire a travs de las tormentas de arena.
La regin del Mar de Aral ha sufrido una desertizacin significativa provocada por la
desecacin de sus aguas. Caracterizada por la degradacin de la tierra y los recursos
naturales hasta el punto en el que ya no se pueden utilizar, la desertizacin en la regin
del Mar de Aral ha contribuido al aumento de la salinizacin que ha provocado la
muerte de un 40% de las especies vegetales de la zona (Thompson, 2008). La
disminucin de la cubierta vegetal protectora ha tenido como efecto secundario la
intensificacin de los vientos, lo cual ha causado un aumento en la cantidad de
tormentas de arena en la zona. Todo ello ha impactado tambin sobre la actividad
econmica que fue su causa: la salinizacin y desertizacin han destruido 6 millones de
hectreas de tierras agrcolas (Thompson, 2008).
La desecacin del Mar de Aral ha aumentado considerablemente el nmero de
tormentas de polvo y sal en la zona. Antes, la presin de las aguas superficiales del Mar
de Aral humedeca los vientos ejerciendo una funcin protectora frente a estos procesos.
Al haber menos agua, esta funcin protectora disminuy su eficacia. A su vez el
retroceso del mar dej atrs una gran cantidad de sal que recogen los vientos junto con
la arena y polvo del desierto, creando fuertes tormentas de polvo que pueden llegar a ser
de 150 km de ancho (Thompson, 2008). El polvo del Mar de Aral ha llegado a
encontrarse a 500 km de su origen, y parte de la sal ha llegado a alcanzar los suelos

irrigados arruinando cultivos incluso en zonas alejadas del Mar de Aral (Thompson,
2008).
La desecacin del Mar de Aral ha tenido un impacto sobre las temperaturas
superficiales del mismo. Las temperaturas de la zona en verano han ido en aumento,
mientras que las temperaturas en invierno han ido en descenso. Esto se explica porque
el mar, al perder volumen, reduce su capacidad calorfica y por ello se calienta y enfra a
un ritmo ms rpido. Las variaciones en las temperaturas a lo largo del da tambin han
aumentado. En cierto modo el rea ha comenzado a mostrar un clima de monzn
caracterizado por un cambio estacional de las temperaturas debido al calentamiento y
enfriamiento del mar. La desecacin del Mar de Aral tambin ha provocado un descenso
en la cantidad de hielo que lo cubre en el periodo hibernal. Esto es debido al incremento
en la concentracin de sal, lo cual disminuye el punto de congelacin provocando que
las temperaturas deban ser menores para que haya hielo.
La desecacin del Mar de Aral se ha producido en un periodo de cambio climtico.
Antes de su desecacin, el Mar de Aral regulaba el clima de la regin suavizando los
fuertes vientos siberianos en invierno, y enfriando la zona en verano. El aumento de la
temperatura en la regin debido a la desecacin del Mar de Aral es difcil de medir, pero
es patente con los cambios de las temperaturas tanto en invierno como en verano. El
descenso del nivel del Mar de Aral y el aumento de las tormentas de polvo han
cambiado el clima de la zona y del planeta, ya que el sistema est interconectado. Esto
ha llegado a provocar un descenso en la capa de hielo en los glaciares y en las montaas
cercanas ya que el grado de fusin es mucho mayor que antes, y hay menos humedad en
el aire para reemplazar la nieve.
La desecacin del Mar de Aral ha tenido muchos impactos medioambientales: desde el
cambio de color de sus aguas debido a cambios en el sedimento, hasta consecuencias en
el cambio climtico; pero tambin ha tenido graves consecuencias en la vida de la
poblacin de la zona.
Consecuencias para la poblacin
Los impactos de la desecacin del Mar de Aral han tenido importantes consecuencias en
las vidas de la poblacin de la regin. Esta catstrofe ecolgica ha tenido consecuencias
tanto medioambientales como socioeconmicas y para la salud y vida de las personas.

Econmicamente el nivel de vida se ha reducido ya que mucha gente est desempleada.


La pesca en el Mar de Aral, una de las principales actividades econmicas en la zona
antes de que comenzara a ganar terreno la agricultura, ces por completo en los aos 80
debido a la desaparicin de especies por la falta de agua y gran salinidad de las aguas
(Walters, 2010). El transporte martimo y otras actividades relacionadas con el mar
disminuyeron tambin en importancia mientras la actividad agraria aumentaba. El
aumento de desempleo provoc un xodo de la poblacin, lo cual fue en contra de los
planes del gobierno que pretenda crear trabajo mediante la agricultura.
La calidad del agua en la zona ha disminuido mucho, y lo ha seguido haciendo debido al
aumento de la concentracin de sal, contaminacin bacteriolgica y la presencia de
pesticidas y metales pesados (UNEP, 2008).
Las condiciones sanitarias de la poblacin de la regin han empeorado mucho debido a
las condiciones socioeconmicas y medioambientales, y a las polticas de asistencia
sanitaria desde la cada de la Unin Sovitica. La presencia de enfermedades tales
como anemia, cncer y tuberculosis y la cantidad de alergias de la poblacin de la zona
estn en aumento. La esperanza de vida en Kazajstn ha disminuido de 64 a 51 aos,
siendo las mujeres y los nios los ms afectados. Las tasas de mortalidad infantil son
muy altas, y los problemas durante el embarazo y el parto se han incrementado debido
al aumento en la polucin del ambiente (Ataniyazova, 2008).
Los numerosos impactos y consecuencias negativas de la desecacin del Mar de Aral
han provocado la preocupacin de numerosas organizaciones internacionales y los
intentos de salvar e intentar recuperar el lugar.
Intentos de recuperarlo
De manera ideal, cualquier intento de restaurar el Mar de Aral incluye los siguientes
objetivos: la reposicin de las aguas del Mar de Aral, la restauracin de un ecosistema
estable, la disminucin de sal y polvo, y la mejora de los microclimas.
El primer intento de preservar el Mar de Aral fue realizado en 1990 a nivel local por la
gente del lugar construyendo una presa artesanal con arena. Esta presa improvisada
estabiliz las aguas del Pequeo Aral (parte norte de lo que queda del mar) evitando de
esta manera que se perdieran en el desierto. Debido a los medios poco rudimentarios
con los que se construy, la presa tuvo que ser reparada y reconstruida varias veces

hasta que se abandon (Thompson, 2008). Esta iniciativa evolucion hasta convertirse
en un proyecto financiado por el Banco Mundial de preservacin del Mar de Aral.
En 2005 Kazajstn construy una presa de 13 km entre el norte y el sur del mar con
financiamiento del Banco Mundial, condenando a la parte sur que se consider
insalvable (Thompson, 2008). De esta manera, todo el agua del Syr-Darya que fluye
por el desierto y llega al mar se queda en la parte norte del Mar de Aral en vez de
perderse. Este proyecto y la mejora en los sistemas de irrigacin han permitido que el
agua del ro llegue mejor, y que la superficie y el volumen del Pequeo Mar de Aral
incrementen. El aumento en el nivel de agua proporcion mejoras para la biodiversidad
reapareciendo especies vegetales y animales que llevaban aos desaparecidas de la
zona. Esto tambin permiti la vuelta de parte de la poblacin a sus actividades
tradicionales como la pesca, pero a una escala mucho menor.
Adems de recuperar el Mar de Aral existen proyectos para revitalizar la tierra. Uno de
ellos trata de replantar la superficie abandonada por el mar usando especies indgenas
para que se aumente el ritmo de regeneracin atrayendo de esta manera a otras especies
animales y vegetales (Wucherer, 2013).
Han habido muchas propuestas para intentar conservar el Mar de Aral. Entre ellas
destaca el proyecto dar la denominacin de Patrimonio de la Humanidad al Mar de Aral.
De esta manera la UNESCO pretende lograr una cooperacin entre los distintos grupos
tnicos y polticos, y atraer la ayuda internacional, en un intento de recuperar parte del
sur del Mar de Aral.
Otras medidas que se han propuesto para la recuperacin del Mar de Aral han sido: el
transvase de aguas procedentes de lugares como el Mar Caspio o los glaciares de
Siberia, medidas para aumentar la precipitacin, la instalacin de plantas
desalinizadoras, el cultivo de especies menos exigentes en agua, la instalacin de
sistemas de regado ms eficientes etc.
Es evidente que devolver el Mar de Aral a su estado original es imposible, pero s es
posible paliar los efectos negativos infringidos por las actividades productivas del lugar.
Conclusin

El algodn y el trigo son dos de los cultivos mundiales que ms agua precisan, sin
embargo su cultivo se decidi localizar en una zona rida. La mala gestin y el priorizar
la actividad econmica sobre el medio ambiente provocaron este desastre ecolgico que
ahora tiene difcil solucin.
Se han realizado varios proyectos con la intencin de preservar lo que queda del Mar de
Aral, siendo el que ms xito ha tenido la construccin de la presa del Pequeo Mar de
Aral. Esta presa, financiada por el Banco Mundial, ha condenado a la parte sur del mar,
pero ha conseguido salvar la parte norte reteniendo el agua del Syr-Darya permitiendo
que la superficie y el volumen del Pequeo Mar de Aral incrementen. Es evidente que
devolver el Mar de Aral a su estado original es imposible, pero s es posible paliar los
efectos negativos infringidos por las actividades del lugar.
Para mejorar las condiciones de vida de la gente de la regin del Mar de Aral se
deberan realizar varios cambios en la gestin y en el uso de los recursos. En cuanto a
las actividades econmicas deberan abogar por una diversificacin del sector agrario
para reducir la cantidad de agua que se consume y se desperdicia. Tambin se debera
emplear tecnologa para mejorar el rendimiento de los cultivos y del riego, empleando
por ejemplo sistemas de riego por goteo, ya que consumen menos agua. En cuanto al
consumo de agua, se debera utilizar en mayor medida el agua subterrnea y menos las
aguas superficiales de las cuales se disponen menos y la calidad es peor.
La produccin agrcola de la zona del Mar de Aral ha aumentado a lo largo de los aos
por lo que los objetivos de los planificadores de la antigua Unin Sovitica y de los
actuales planificadores de las distintas repblicas han sido cumplidos. La superficie de
irrigacin en esta zona ha aumentado en gran medida produciendo grandes cantidades
de algodn y arroz que consumen mucho agua. Los objetivos han sido cumplidos pero,
a qu precio?

Bibliografa

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<http://www.unesco.org/mab/doc/ekocd/spanish/uzbekistan.html>.